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P R O T A G O N I S T A S DE A M E R I C A

BERNARDINO DE
SAHAGUN
Miguel Len - Portilla
IN D IC E

Pgs.

Introduccin ............................................................... ^

Races y formacin en la Espaa renacentista


(1500-1529) .............................................................. 11

Encuentro con el nuevo mundo: Turbulencias so


ciales. Sahagn misionero y maestro (1529-1540) 33

Puesta en marcha de un original proyecto de evan-


gelizacin y rescate de la palabra indgena
(1540-1588) .............................................................. 61

La magna empresa de investigacin con aportacio


nes lingsticas, histricas y en lo que se llama an
tropologa cultural (1559-1580) ............................ 83

Hasta el fin, con ms trabajos, sinsabores y espe


ranzas (1580-1590). El legado de fray Bernardino 127

Cuadro cronolgico .............................................

Referencias bibliogrficas y documentales............ I 57


Indice ..
INTRODUCCION

Vida larga y rica en cosechas de cultura fue la de


Beraardino de Sahagn. Nacido hacia 1500 en la vi
lla del reino de Len de la que hizo suyo el nombre,
termin su existencia en la ciudad de Mxico a prin
cipios de 1590. Por lo mucho que dej escrito, con tes
timonios recogidos de los ancianos y sabios indgenas,
consta que fue trabajador sin reposo. 1 mtodo que
adopt en sus pesquisas y lo extraordinario de su obra
le han merecido el ttulo de padre de la antropologa
en el Nuevo Mundo. En cambio, a paradoja sonar
que sea relativamente poco lo que l mismo y otros
que lo conocieron dejaron dicho acerca de los aconte-
ceres extemos que entretejieron los noventa aos de
su vida.
Su obra, en la que intercal reflexiones sobre lo que
contemplaba y haca, sigue siendo el mejor camino de
acercamiento a su persona. En sus centenares de vie
jos folios, al lado de los testimonios indgenas, surge
en ocasiones la palabra de Sahagn que, venido de la
Espaa renacentista, no puede ocultar su asombro
frente a realidades tan distintas lenguas, alimentos,
indumentarias, templos, ritos y creencias como las

a ue a diario le salan al paso. Su mismo asombro le


evo a inquirir cada vez con mayor amplitud y hon
dura. Gracias a cuanto l alleg, podemos hoy cono
cer mucho de lo que fue, en sus diversos aspectos, la
cultura de los antiguos mexicanos.
A este fraile franciscano, que tal profesin tuvo Sa
hagn, debemos como fruto principal de su larga es
tancia de sesenta aos en tierras mexicanas el rescate
de no pocas muestras de la literatura en lengua n
huatl (azteca o mexicana) de origen prehispnico. En
tre otras producciones hizo l transcribir antiguos him
nos a los dioses y las palabras o discursos de los ancia
nos, as como buena parte de los textos que integran
la visin de los vencidos, los testimonios en lengua in
dgena acerca de la Conquista.
Como veremos, en su largo trabajo de investigador
estuvo en ocasiones falto de apoyo y, por mal guiado
celo de otros, lleg a verse privado de sus manuscri
tos. A pesar de esto, por caminos no siempre conoci
dos, buena parte de su obra se salv y ha llegado has
ta nosotros. Y conviene repetirlo, es ella tan rica y tan
compleja, que los no pocos estudiosos principal
mente mexicanos, espaoles, alemanes, estadouni
denses, franceses y holandeses que desde hace va
rias dcadas le han hecho objeto de su atencin, no
han alcanzado a abarcarla ni a traducir en forma com
pleta cuanto incluye en lengua nhuad.
Hombre de fino espritu humanista, formado en la
Universidad de Salamanca en los mejores tiempos del
Renacimiento espaol, Bernardino de Sahagn es en
cierto modo el responsable de que hasta hoy su mag
na obra no haya sido abarcada y dada a conocer por
completo. Su aportacin no slo es compleja por la di
versidad de temas que comprende: lingsticos, de ca
rcter doctrinal cristiano y los que constituyen testi
monios de la cultura prehispnica. Quiz el meollo
de su complejidad se derive de que Sahagn, por va
rios motivos, hubo de hacer y rehacer casi todos sus
trabajos, cambiando unas veces su concepcin y pla
nes originales y, otras, enmendndolos, enriquecin
dolos y en fin de cuentas modificndolos.
De tales cambios en sus propsitos da cuenta el mis
mo Bernardino en las reflexiones que intercala aqu y
all en sus escritos. Gracias a tales reflexiones y en
menor grado a los testimonios de otros frailes cronis
tas y a algunos documentos que hablan de acontece-
res en que se vio envuelto podemos hoy acercarnos,
mucho ms que a su vida exterior, a su pen sam iento
y sentir, en su afn por comprender la cultura ind-
gena. En su sentir ante ese mundo nativo aflor no
pocas veces )la ambivalencia] Dijo que se propona in
vestigar las cosas humanas, naturales y divinas del
Mxico antiguo y, corrigindose de inmediato, aadi
o por mejor decir idoltricas. Y expres tambin que
investigaba como hace el mdico, que no puede apli
car las medidas al enfermo sin que primero conozca
de qu humor o de qu causa procede la enfermedad.
As, para facilitar a los ministros del Evangelio su ta
rea de mdicos de las almas, inquiri acerca del hu
mor o causa de la grave enfermedad\ en este caso de
la idolatra, y ritos idoltricos y supersticiones ido
ltricas. ..
A medida que se adentr en esa bsqueda e iden
tificacin de la enfermedad de idolatra, se fue sin
tiendo cautivado, no ya por los secretos y riqueza de
la lengua indgena, sino por la cultura misma de esos
mexicanos entre los cuales los sabios, retricos, virtuo
sos y esforzados eran tenidos en mucho... devotsimos
para con sus dioses, celossimos de sus repblicas, en
tre s muy urbanos...
A la ambivalencia del aue comenz a inquirir co
mo fraile misionero para detectar el mal de la idola
tra y, atrado por el objeto de sus pesquisas, prosi
gui hasta hacer suyo un nuevo mtodo de investiga
dor, pionero de la antropologa cultural, se sumaron
desde fuera incomprensiones, envidias y abiertas hos
tilidades. Vida larga fue la de Sahagn, fecunda por
no decir fecundsima, pero no exenta de zozobras y
aun angustias. Bastar con anticipar que, ya en sus
postreros aos, se vio excomulgado por un padre co
misario de actuacin tan poco fraternal como jurdi
camente absurda.
Del hombre excepcional que fue Bernardino de Sa
hagn y ms que nada de su biografa espiritual y
su magna obra tratar este libro. Ni afirmacin re
trica ni menos an alejada de la verdad ser expresar
de l que tuvo un papel protagonista en la historia cul
tural del mundo americano, y en especial de Mxico.
Cabe decir que, gracias a l, ha llegado hasta nosotros'"*! ^
en lengua indgena un universo de smbolos y tradi- J
dones: los textos con la palabra del hombre del Mxi-
co antiguo.
Por lo hasta aqu expuesto podra ya entreverse el in
ters que tendr acercarse a la persona y la obra de Ber
nardino de Sahagn. En lo que a m concierne, ma
nifestar aue he dedicado mucho tiempo a sus apor
taciones a lo largo de cerca de treinta aos. Entre otras
cosas, he traducido al castellano varios de los textos
en nhuatl, algunos de ellos verdaderas joyas litera
rias que l rescat del olvido.
Nuestro acercamiento se iniciar con lo que fueron
la vida y formacin de fray Bernardino en el ambien
te de gran efervescencia cultural de la Espaa rena
centista. La atencin se fijar luego en las impresio
nes de Sahagn en su encuentro con el Nuevo Mun
do y en sus primeras maneras de actuacin en Mxi
co. Buena parte del libro versar en seguida sobre su
magno proyecto, que incluy investigaciones lings
ticas y trasvase conceptual del Evangelio y doctrina
cristiana al contexto indgena, con ribetes de enfoque
renacentista, influencias milenaristas y otras como la
del clebre Erasmo de Rotterdam. Y como gran apor
tacin esencialmente relacionada con los anteriores
propsitos, se tornar presente su rescate de antiguos
textos. En tal empresa adopt un mtodo que se an
ticip al que siguen hoy los etnlogos y los dedicados
a la antropologa cultural.
Nuestro libro abarcar asimismo los prosteros aos
de la larga vida de fray Bernardino, con ms trabajos,
sinsabores y esperanzas. El acercamiento concluir con
una valoracin del legado sahagunense: su obra a la
luz de lo que fue en su momento y en nuestro propio
tiempo.
RAICES Y FORMACION EN LA ESPAA
RENACENTISTA (1500-1529)

Varias antiguas crnicas y otros documentos hablan


de un acontecimiento, en verdad inusitado, que tuvo
lugar en Sevilla si no es que en Sanlcar de Barrame-
da, a principios de 1529. Cosa sabida es que de Sevi
lla sobre el Guadalquivir y de Sanlcar en su
desembocadura zarpaban desde bastantes aos an
tes galeones con rumbo a las llamdas Indias Occiden
tales, es decir, al Nuevo Mundo. De all haban par
tido no pocas embarcaciones hacia las Antillas La
Espaola, Puerto Rico y Cuba. Tan slo en los aos
ms cercanos al de 1529 algunos galeones haban sa
lido teniendo como meta ltima la que se nombraba
Nueva Espaa, situada ms all de las islas, en tierra
firme, gran pas con ciudades y muchas maravillas re
cin conquistado por Hernn Corts en 1521.
Pues bien, gracias a crnicas como la del francisca
no Jernimo de Mendieta, Historia eclesistica india
na, la del celebrrimo conquistador Bernal Daz del
Castillo, Historia verdadera de la conquista de Mxi
co y, asimismo, por testimonios de cronistas indge
nas como Tezozmoc y Chimalpahin en sus respecti
vas Crnica Mexicyotl y Relaciones, podemos ente
rarnos del inusitado acontecimiento que ocurri en
aquel ao, precisamente al partir una flota con desti
no a Veracruz en la Nueva Espaa. Como en otras oca
siones, embarc entonces un grupo de frailes, veinte
jvenes franciscanos, diramos que reclutados para
evangelizar a los indios de esa Nueva Espaa. Marcha
ba al frente otro fraile ya experimentado y que, tras
haber vivido en tierras mexicanas desde 1524, haba
regresado a Espaa para reunir este nuevo contingen
te de misioneros. i.-.,, .
Hasta este punto, aunque debi llamar la atencin
de no pocos curiosos andaluces el embarque de los di
chos frailes, lo que ocurra no era ciertamente inusi
tado. Lo que en verdad hubo de soprenderlos fue que
en su compaa parta tambin otro grupo, algo ms
numeroso, integrado por hombres nativos de la remota
Nueva Espaa. Haban sido llevados a la Pennsula cer
ca de un ao antes por el conquistador Hernn Corts.
De varias formas, por sus atuendos y en particular
por su aspecto, la presencia de esos indgenas, todos
ellos de lengua nhuatl (conocida tambin como az
teca o mexicana), vena a ser inusitada. Y cabe aadir
que por las crnicas sabemos que, con excepcin de
unos indios expertos en el juego de la pelota y en otras
maneras de divertimiento, todos los dems eran
miembros de distintas ramas de la nobleza indgena
de Mxico. Entre otros, se embarcaban de regreso, tras
haber sido presentados por Corts al emperador Car
los V y haber visitado lugares como el real monasterio
de Guadalupe en Extremadura, nada menos que dos
hijos del ltimo Moctezuma, as como varios descen
dientes de gobernantes de seoros tan poderosos co
mo los de Tetzcoco y Tlaxcala.
Y as como conocemos los antecedentes y los nom
bres de casi todos estos indgenas mexicanos que re
gresaban a su patria a principios de 1529, tambin
nay noticias acerca de los integrantes del grupo de j
venes franciscanos. Como es obvio, aqu queremos fi
jarnos en particular en uno. Ostentaba ste el nom
bre de Bernardino de Sahagn. Y, al decir de otro cro
nista, tambin fraile, que lo conoci (Juan de Torque-
mada en su Monarqua Indiana, libro XX, captulo
XLVI), el dicho Bernardino tambin debi llamar la
atencin, si no de los andaluces, s en cambio de las
andaluzas, porque era este religioso varn de muy
buena presencia y rostro, por lo cual\ cuando mozo,
lo escondan los religiosos ancianos de la vista comn
de las mujeres.
Por supuesto que, al embarcarse con los otros frai
les y el grupo de los nobles mexicanos, debi ser im
posible para los tales religiosos ancianos esconder a
Bernardino de la vista comn de las mujeres. Al mis
mo fray Juan de Torquemada, que mucho lo trat, de
bemos tambin el comentario, satisfaccin del deseo
de los frailes ancianos, en el sentido de que Bernar
dino era tan virtuoso que ninguna cosa le perturb su
espritu porque desde su tierna edad lo tena consa
grado a Dios.
Fray Bernardino de Sahagn, que contaba cerca de
veintinueve aos de edad, justo en la plenitud de su
vida y vigor, debi experimentar entonces una pro
funda expectativa. Estaba a punto de zarpar hacia ese
Nuevo Mundo y con l viajaban, adems de sus her
manos franciscanos, todos esos indgenas nobles en su
mayora tambin hombres jvenes. Tras un ao de es
tancia en Espaa algo habra mejorado el conocimien
to que empezaban a tener ellos de la lengua de Cas
tilla que haban escuchado ya en Mxico de labios de
los conquistadores y otros frailes. Acercarse a dichos
nobles de idioma nhuatl iba a ser para Sahagn el
comienzo de su prolongada y muy fecunda experien
cia americana. Dejaba l atrs para siempre cuanto ha
ba sido su propia existencia en Espaa. All queda
ban sus races; all se haban desarrollado su cuerpo y
su espritu. En su bagaje no llevaba consigo ni avalo-
rios para hacer trueques con los indios ni tampoco
cualquier otro vestigio de ambicin terrena. Lo mejor
de l era la riqueza de que era portador su espritu:
cuanto haba recibido al nacer y al formarse en la Es
paa que viva el Renacimiento.

La villa donde naci Bernardino hacia 1500


Acerca del lugar en que vino al mundo el hombre
de cuya persona y obra aqu estamos tratando, dej l
mismo claro testimonio en el prlogo al primer libro
de su Historia general de las cosas de Nueva Espaa.
All expresa: yo, fray Bernardino de Sahagn, frayle
professo de la orden de Nuestro Serfico padre San
Francisco, de la observancia, natural de la villa de Sa
hagn en Campos... La alusin, como puede verse,
es a una poblacin que si nunca fue muy grande s tu
vo considerable importancia. A su ubicacin geogr
fica alude el propio fraile al notar que se halla en
Campos, es decir, en la conocida como Tierra de Cam
pos, comarca espaola que comprende partes colin
dantes de las actuales provincias de Pal eneia, Vallado-
lid y Len, entre los ros Carrin y Cea, y los montes
de Torozos, regin de tradicionales cultivos de cerea
les. La Tierra de Campos era comarca de luenga histo
ria, como lo muestran los vestigios arqueolgicos que
por todos lados se descubren en ella. Testimonio ms
cercano de su historia es el hecho de que fuera tambin
conocida como Campos gticos en el reino de Len.
Respecto del ao en que Bernardino naci en la
mencionada villa de Sahagn en Tierra de Campos,
l mismo asienta en el prlogo al segundo libro de su
citada Historia que en 1570 era mayor de setenta aos
y, por temblor de la mano, no puede escribir... Tal
aseveracin al igual que lo consignado por fray Je
rnimo de Mendieta, tambin franciscano, en su His
toria Eclesistica Indiana (libro V, parte I, captulo
XLI) ha llevado a sealar al ao 1500 como el de
la venida al mundo de Bernardino. Mendieta afirma
textualmente que, habiendo muerto Sahagn en
1590, acab sus das en venerable vejez, de edad de
ms de noventa aos...
Establecidos as lugar y fecha de nacimiento, como
ha de hacerse en cualquier bien enhebrado relato his
trico, conviene enterarnos ya de cuanto podamos sa
ber sobre la vida de Bernardino. Y hacerlo no como
un acontecer aislado, sino en el contexto de los tiem
pos y lugares en que transcurrieron su niez y juven
tud en Espaa. De la villa de Sahagn en Tierra de
Campos, donde naci, cabe decir ante todo que tena
larga historia y no escasa importancia. Conocida con
el nombre de Cmala en la poca de los romanos, en
sus inmediaciones haban perdido la vida en testimo
nio de su fe cristiana los hermanos Facundo y Meto-
dio. Tenidos ms tarde como santos, del nombre del
primero se deriv el que tuvo luego la antigua pobla
cin romana. As, Sanctus Facundus se transform en
Sanfacundo y ste en Sanfagn y Safagn, hasta ter
minar en Sahagn.
La villa, tal como exista al tiempo en que pas en
ella Bernardino su niez y temprana juventud, inclua
y en parte hasta hoy conserva testimonios arqui
tectnicos que recuerdan el paso y establecimiento en
ella de gentes de muy diversos orgenes. As, a algu
nos vestigios arqueolgicos de la poca romana se su
man otros del perodo godo que justifican el califica
tivo dado a esa tierra de Campos Gticos. Perduran
adems algunos elementos del arte mudjar, y en po
cas ms cercanas son visibles otros del arte romnico,
sobre todo en la iglesia dedicada a San Tirso. Entre otras
antiguas edificaciones religiosas interesa mencionar la
del convento franciscano, fundado en 1257, con una
iglesia adjunta que se conoce como santuario de La Pe
regrina, en razn del ttulo dado a la Virgen Mara co
mo patrona de los peregrinos que pasaban por all con
rumbo a Santiago de Compostela. Merecen tambin ser
citados los templos de San Juan y de la Santsima Tri
nidad, ste con su alta torre edificada en el siglo XVI.
Sobresale en particular lo que hasta hoy subsiste del mo
nasterio benedictino nombrado de San Facundo y San
Metodio. Su iglesia comenz a edificarse a principios
del siglo XII. Se concibi como de un estilo muy se
mejante al de las naves de San Isidoro en Len.
En tiempos del rey Alfonso VI (1080-1109), que ha
ba heredado de su padre el reino de Len y tras un
enfrentamiento con don Sancho su hermano, rey de
Castilla, pas a ser soberano de Len y Castilla, el pue
blo y monasterio de Sahagn alcanzaron gran floreci
miento. Monjes benedictinos, procedentes de la cle
bre abada francesa de Cluny, se establecieron all. El
monasterio y los que en l vivan tuvieron luego pro
minencia no slo en materias religiosa y de cultura, si
no tambin econmica y como centro de poder pol
tico que al modo feudal ejerca omnmoda autoridad
en la regin. Esto, como era de esperar, dio lugar en
mltiples casos a violentos conflictos, tanto con los
miembros de la nobleza y burguesa, como con los la
bradores que se vean obligados a tributar y prestar
otros servicios al monasterio.
Estaba situada la villa de Sahagn en el que se co
noce como Camino de Santiago, es decir, como pun
to por el que tenan que pasar los miles de peregrinos
q u e de muchas panes de Espaa y Europa Cen
tral iban con rumbo a donde se crea estaba la tum
ba del apstol, Santiago de Compostela. Tal circuns
tancia acrecentaba, como es natural, la riqueza y ca
pacidad de irradiacin religiosa y cultural acl monas
terio benedictino. Todo esto explica que en la villa sa-
hagunense prosperaran tambin otros grupos tnicos,
hecho que confirma la existencia de barrios conocidos
como de la morera y la judera.
Dato de inters es que en 1348 en el mismo Saha
gn, bajo la autoridad de los benedictinos que co
menzaron a conocerse como miembros de la orden de
San Facundo, se estableci al modo universitario un
centro de estudios generales. Con el paso del tiempo,
sin embargo, la prepotencia de los benedictinos ais-
minuy. En 1496 el monasterio perdi su plena inde
pendencia, de tan antiguo arraigo benedictino, y pa
s a quedar vinculado al de San Benito en Valladolid
con no poca merma de su poder econmico y polti
co. Esto no significa que se hubiera visto desposedo
de su carcter de importante centro de irradiacin cul
tural. Un solo hecho cabe aducir en apoyo de esto. Po
cos aftos despus de que Bernardino se embarcara con
rumbo a tierras mexicanas, se intal en el monasterio
una imprenta. De ella procedi, como temprano y es
plndido fruto, una amplia obra de dos volmenes,
el primero de 259 folios impresos por ambos lados, y
el segundo con 104, tambin dobles. La obra, resul
tado de lar^a familiaridad con los textos de Aristte
les, haba sido preparada por el padre Francisco Ruiz,
vallisoletano, abaa del monasterio sahagunense. Es
crita en latn, su ttulo es Index Locupletissimus, Do
bus Tomis Digestus, in Arista telis Stagiritae Opera
(Indice riqusimo, dispuesto en dos tomos, acerca de
las obras de Aristteles de Estagira). La magna apor
tacin, cuya elaboracin debi requerir varios aos
desde el tiempo en que Bernardino se hallaba an
en Espaa, es digna de ser consultada hasta el pre
sente. En realidad constituye un modelo de investiga'
cin en la que no slo los autores citados por Arist
teles con sus respectivas concepciones filosficas-
sino las ideas del maestro de Estagira son objeto de
elucidacin y referencias cruzadas, al modo de un mo
derno ndice analtico de grandes alcances. Este tra
bajo del abad Francisco Ruiz, convincente muestra de
que en el monasterio de Sahagn floreca la sabidura
renacentista, tras un largo proceso de investigacin, se
public como edicin princeps de la imprenta all ins
talada, el ao de 1540.

La familia de Bernardino
Tal era la villa en que transcurrieron niez y pri
mera juventud de Bernardino. Acerca de la familia de
ste y su condicin social y econmica no se conser
van testimonios documentales. Slo por inferencias
puede pensarse que sus padres debieron gozar de un
status, si no de nobleza, al menos acomodado. De no
haber sido as resultara muy difcil explicar cmo
antes de ingresar en la orden franciscana pudo
Bernardino acudir a Salamanca para estudiar en su c
lebre Universidad. Cosa ms aue rara sera que un hi
jo de analfabetos labradores llegara siquiera a pensar
en convertirse en letrado.
Algunos modernos investigadores de la obra y per
sona de Bernardino (como ngel Mara Garibay K.,
en su Historia de la literatura nhuatl, publicada en
Mxico en 1953-1954) han sostenido que proceda de
una familia de judos conversos. Dos gneros de apo
yo a taTaseveracin se han aducido. Por unaparte, es
tn las varias referencias bblicas al Antiguo Testamen
to en las obras de Bernardino, donde compara a veces
a los indgenas con los judos, mostrando casi siempre
admiracin y simpata respecto de stos. Por otra, se
ha esgrimido tambin como argumento la afirmacin
de que el nombre de familia de Bernardino era el de
Ribeira, de posible origen judo-portugus.
Sin pretender contradecir o aceptar aqu la hipte
sis del origen sefardita de Bernardino, cabe recordar
al menos que en la Espaa en que vivi nada extrao
era que en multitud de familias hubiera vnculos con
gentes de estirpe judaica. Lo que, en cambio, parece re
querir comentario es la atribucin del apellido Ribeira.
Por vez primera difundi tal especie Jules Csar Beltra
mi, autor de un libro de divulgacin intitulado Le Mexi-
que, aparecido en Pars, 1830. Dicho seor Beltrami tu
vo la suerte, hacia 1850, de localizar un antiguo ma
nuscrito con una versin al nhuatl de los evangelios y
epstolas dominicales. Su relacin con el estudioso ita
liano Bernardino Biondelii hizo posible que este lti
mo publicara dicho manuscrito en esplndida edicin.
En ella atribuy a Bernardino de Sahagn la versin al
nhuatl de dichos evangelios y epstolas, Evangeliarium,
Epistolanum et Lectionanum Aztecum sive Mexicanum,
Mediolanii, 1858 (Evangelario, Epistolario y Lecciona-
rio Azteca o Mexicano, Miln, 1858).
En su introduccin al texto latino-nhuatl, Bionde-
lli acepta lo antes expresado por Beltrami y presenta
a Sahagn como Bernardino de Ribeira. A partir de
la edicin llevada a cabo por Biondelii, otros estudio
sos de la obra y figura de Sahagn aceptaron sin ma
yor crtica que el apellido de ste era Ribeira. Tal fue
el caso de los bigrafos sahagunenses Alfredo Chave -
ro (1877), Luis Nicolau dOllvcr (1952) y Angel Ma
ra Garibay (1953-1954). Con fina percepcin, quien
por muchos aos ha trabajado hasta publicar, con ver
sin al ingls, el llamado Cdice Florentino de Saha
gn, Arthur J. O. Anderson en colaboracin con
Charles E. Dibble se plantea la duda sobre tal atri
bucin Florentine Codex, volumen I, Prefacio de
M. Len Portilla, Introduction and Indices por Art
hur J. O. Anderson y Charles E. Dibble, Santa Fe,
Nuevo Mxico, 1982 . Reconoce Anderson aue la es
pecie propalada por Beltrami sobre el apellido Ribei
ra judeo-portugus?, se introdujo sin aducir tes
timonio alguno. Sin embargo, el mismo Anderson ha-
cc renacer la cuestin. Consigna as que un seor Way-
ne Ruwet, de la College Library de la Universidad de
California, en los Angeles, le ha comunicado que co
noce un documento en el que se registra el nombre
de un Bernardino Ribeira como estudiante en 1516
en la Universidad de Salamanca.
Dado que hasta el presente dicho documento no ha
sido publicado y como, por otra parte, haba que mos
trar tambin en qu contexto se habla de ese estu
diante y si el mismo puede identificarse con Bernar
dino de Sahagn, la cuestin contina lejos de escla
recerse. Lo nico que con certeza puede afirmarse es
que nuestro Bernardino naci en Sahagn, Tierra de
Campos, hacia 1500, en un ambiente en el que con
arraigada tradicin floreca la cultura. Por all cruzaban
gentes de muchos rumbos de Europa, los peregrinos
que seguan el camino de Santiago. Y all, en el mo
nasterio benedictino de los santos Facundo y Metodio,
a pesar de su declive econmico y poltico, se prose
guan trabajos de alta cultura como los estudios que lle
vaba a cabo el abad Francisco Ruiz acerca de Aristteles.
De ese medio sali Bernardino para acudir como es
tudiante a la Unversidad de Salamanca. Desconoce
mos el ao preciso en que tal cosa ocurri. El ya cita
do Jernimo de Mendieta libro V, parte I, captulo
XLI registra escuetamente que, siendo estudiante
en Salamanca, tom el hbito de religin en el con
vento de San Francisco de aquella ciudad. All, como
vamos a verlo, se abrira ante l un universo de cul
tura mucho ms amplio que aquel que floreca en su
villa natal. Y, si algo saba ya de las maravillas que se
propalaban sobre el Nuevo Mundo, ahora tendra ac
ceso a ms numerosas y mejor fundadas noticias. Ber
nardino marchaba entonces hacia uno de los grandes
centros donde floreca el Renacentismo espaol.

Bernardino de Sahagn en Salamanca


La Universidad de Salamanca, fundada en el reina
do de Alfonso IX a principios del siglo XIII, era hacia
la segunda dcada del XVI -cuando Sahagn ingrc-
so en ella como estudiante uno de los principales to
cos de cultura en la Europa occidental. En ella exis
tan entre otras ctedras, la de Filosofa, con maes
tros tan clebres que lleg a hablarse de una escuela
salmantina. En el campo de la teologa y el derecho
brillaron all sabios tan notables como Francisco de Vi
toria, Domingo de Soto, Melchor Cano y Juan Lpez
de Palacios Rubio. En los estudios gramaticales y re
lativos a diversas lenguas, all ense hasta 1507 nada
menos que Elio Antonio de Nebrija, el autor del pri
mer Arte y Vocabulario del castellano. Tambin hu
bo especialistas en hebreo, griego y rabe. Los dedi
cados a tales estudios comenzaron a conocerse como
los trilinges, designacin que aos ms tarde aplica
ra Bernardino de Sahagn a sus discpulos indgenas
en un importante colegio que se erigi cerca de la ciu
dad de Mxico. Los trilinges de Sahagn seran a su
vez expertos en latn, castellano y nhuatl.
No siendo el propsito ofrecer aqu una relacin del
gran conjunto de otras ctedras existentes en Salaman
ca durante la permanencia en ella de Sahagn, cabe
aadir al menos que sobresalan las de Medicina, Ma
temticas, Astronoma, Msica, Moral, Cnones e
Historia. A varios de los maestros que impartan sus en
seanzas, sobre todo de Gramtica, Historia, Cnones,
Moral y Teologa, es casi seguro que acudi Bernardino.
De hecho, ms tarde, en algunos de sus escritos
quedarn testimonios de los conocimientos que ad
quiri en dichas ramas del saber. Aludir, por ejem
plo, a la historia, a partir de la de griegos y romanos.
Se mostrar tambin muy atrado por el estudio de las
lenguas, sobre todo del nhuatl o azteca y elaborar
un arte y vocabulario trilinge, adems de introducir
en sus manuscritos anlisis de numerosos vocablos pa
ra precisar su estructura morfolgica. Como moralista
y telogo emitir adems diversos dictmenes y ser
consultado en casos difciles. Como filsofo y telogo
expresar sus pareceres acerca del modo como hay que
proceder en la trasmisin del mensaje cristiano a los
indgenas, insistiendo en ocasiones en la forma como
deben emplearse o acuarse determinados vocablos
para poder expresar sutiles conceptos teolgicos o
filosficos.
En la Universidad de Salamanca, al igual que en
otras tan famosas como las de Alcal de Henares, Va-
lladolid, Barcelona, Valencia y Sevilla, se respiraba
con intensidad un ambiente renacentista. De modo
especial se deja sentir la influencia procedente de Ita
lia, personificada incluso en la presencia en Espaa de
varones como Lucio Marineo Sculo y Pedro Mrtir de
Anglera. Si del primero se conocen, entre otras co
sas, sus Epstolas y sus De Rebus de Hispaniae Me-
morabilibus (De las cosas memorables de Espa
a), del segundo, desde temprana fecha comenza
ron a difundirse sus De Orbe Novo Decades (D
cadas del Nuevo Mundo, Alcal, 1516). Gracias a hu
manistas italianos como stos fue una realidad la di
fusin de noticias sobre importantes acontecimientos
recientes, valorados a la luz de una perspectiva re
nacentista.
En sus obras o en otras crnicas e historias Bernar
dino de Sahagn, estudiante en Salamanca, pudo en
terarse de lo que fue y signific la toma de Granada
en 1492. Consumada la reconquista de Espaa, tuvo
lugar la expulsin de los judos, suceso que conmovi
a la nacin entera. En no pocos casos miembros de
una familia hubieron de separarse. Los conversos se
quedaban y los otros marchaban al exilio, uno de los
varios que han afectado en su historia a los espaoles.
De los Reyes Catlicos y su reinado tambin conoci
poco. Supo en particular de las reformas introducidas
por el cardenal Francisco Ximnez de Cisneros. El as
censo al poder del emperador Carlos, nacido por cier
to el mismo ao que l, en 1500, y del que hizo ms
tarde varias alusiones, tambin debi dejar en l re
cuerdo imborrable.
Muy cerca hubo de seguir la serie de hechos que, a
principios del reinado del joven monarca Carlos en
tonces de tan pocos aos como el propio Bernardino
desembocaron en una abierta reDelin, la que se co
noce como de las Comunidades de Castilla. Muy dis-
gustados haban quedado los que participaron en las
Cortes celebradas en Valladolia en 1518, ante la ac
titud de los prepotentes seores flamencos que all es
tuvieron presentes. Como prenuncio de una repulsa,
que estaba ya gestndose, se demand la exclusin de
los no espaoles en cualquier cargo de gobierno civil
o religioso. El rechazo se diriga sobre todo al conjun
to de flamencos, entre ellos, de modo particular, a
Guillermo de Croy, seor de Chivres, del squito de
Carlos, que pronto en 1519sera adems corona
do emperador.
A tal primer enfrentamiento se sumaron, por una
pane, la exigencia de que Carlos se expresara siem
pre en castellano y, por otra, la negativa de los pro
curadores en las Cortes convocadas en Santiago de
concederle el subsidio que el soberano mandaba. Ha
biendo partido ste a Alemania donde iba a ser un
gido emperador, su disposicin de dejar el gobierno
de los reinos espaoles en personas no del todo gratas
a la nobleza y pueblo dio ya ocasin de un grave es
tallido de violencia. En 1520 cuando Bernardino se
hallaba ya en Salamanca se organiz la Junta San
ta. Toledo, Segovia y VaHadolid, y luego Salamanca,
Zamora y otras ciudades y pueblos, se fueron adhi
riendo al movimiento.
Los comuneros de la Junta Santa, capitaneados por
Juan de Padilla, se apoderaron de Toraesillas y Valla-
dolid. La rebelin pareca cundir como el fuego en un
bosque. Carlos V, ya emperador, orden la represin
de los alzados hasta su derrota total. Esto ocurri en
la batalla de Villalar, el 23 de abril de 1521 . Juan de
Padilla, Juan Bravo y Francisco Maldonado este l
timo representante de Salamanca cayeron prisione
ros y fueron ejecutados. Cinco aos despus, como
consecuencia de esos hechos, el obispo de Salamanca
era asimismo condenado a muerte.
Todos estos acontecimientos, que parecan ensom
brecer, justo en los comienzos de su reinado, a la fi
gura de Carlos V, habran de volvrsele presentes a
Bernardino cuando, al tiempo de su llegada a Mxi
co, se encontrara all con una situacin de violencia
en cierto modo parecida provocada por uo
Beltrn de Guzmn, presidente de Ja Primera Audien
cia y que afectaba a los antiguos conquistadores, a los
indios y a los frailes. Desde otro punto de vista, con
el paso del tiempo, y consciente de la favorable acti
tud de Carlos V hacia los franciscanos en la Nueva Es
paa, Bernardino habr de expresarse acerca de l con
reconocimiento y aun elogio.
Es de suponer que as como, siendo Sahagn estu
diante en Salamanca, estaba atento a lo que ocurra
en Espaa, se enterara adems de algunos acontece-
res en mbitos mucho ms lejanos. Respecto del Nue
vo Mundo las noticias que se difundan de encuen
tros con tierras y gentes de costumbres diferentes le
atrajeron ya, segn se desprende de las menciones
que har en sus escritos. Entre otros personajes, apa
recen all aludidos Cristbal Coln y Hernn Corts.
Lo que haba ledo sobre la conquista de Mxico
verosmilmente las cartas de don Hernando y lo
que luego contempl l mismo le llevaron ms tar
de a expresar algunos juicios de condena, como ste
en que se compara la suerte de los indgenas con la
de los judos:
Porque vino sobre ellos aquella maldicin que
Jeremas, de parte de Dios, fulmin contra Ju-
dea y Jerusaem, diciendo en el captulo quin
to, yo har que venga sobre vosotros, yo traer
contra vosotros una gente muy de lejos, gente
muy robusta y esforzada, gente muy antigua y
diestra en el poder, gente cuyo lenguaje no en
tenderis ni jams oisteis su manera de hablar;
toda gente fuerte y animosa, codiciossima de
matar. Esta gente os destruir a vosotros y a vues
tras mujeres e hijos, y todo cuanto poseis, y des
truir todos vuestros pueblos y edificios. Esto a
la letra ha acontecido a estos indios con los es
paoles; fueron tan atropellados y destruidos
ellos y todas sus cosas, que ntnguna apariencia
les qued de lo que eran antes... (Prlogo al 1
libro de su Historia general).
Aducir la que llama Sahagn maldicin aue fulmi
no Jeremas, como paradigma para valorar lo que a la
letra ba acontecido a estos indios, hace pensar que, ve
rosmilmente desde sus aftas de estudiante en Sala
manca. conoca las denuncias de algunos frailes que
haban regresado de las Indias Occidentales. Como las
de los dominicos Antn de Montesinos y Bartolom
de las Casas, que con tanta fuerza hablaron ante el so
berano de los agravios y destrucciones de que eran vc
timas los indios.
Sin que sea posible precisar cules fueron las noti
cias referentes al Nuevo Mundo que ms impresiona
ron al joven Bernardino, no es desde luego vana hi
ptesis suponer que, as como se vio influido honda
mente por el ambiente renacentista de Salamanca,
tambin hubo de vibrar su espritu al enterarse de las
realidades buenas y malas de esas tierras inmensas y
de eentes hasta hace poco desconocidas. Como ms
tarde l mismo lo expres, llegado el tiempo por
Nuestro Seor ordenado para manifestar y traer al gre
mio de su Iglesia esta muchedumbre de gentes, rei
nos y naciones, cerca de los aos mil y quinientos, p u
so en el corazn a la gente espaola que viniese a des
cubrir por el mar ocano hacia el Occidente (prlogo
de Sahagn a sus Coloquios y Doctrina Christiana,
editados y traducidos del nhuatl por M. Len-Porti
lla, Mxico, 1986).
Hallndose Bernardino en el referido ambiente de
ebullicin cultural y de noticias acerca de un Nuevo
Mundo, decidi segn lo consigna escuetamente el
ya citado cronista Jernimo de Mendieta hacerse
franciscano. Aunque nos es desconocido el ao preci
so en que ello ocurri, dos circunstancias pueden ayu
darnos a establecer con elasticidad el tiempo en que
se convirti en seguidor de San Francisco. Por una par
te, consta, como lo indica Mendieta, que, siendo es
tudiante en Salamanca, tom el hbito de religin en
el convento de San Francisco de aquella ciuaad. Por
otra, ello tuvo aue suceder algunos aos antes de su
partida con rumbo a Mxico en 1529, ya que para en
tonces no slo era fraile profeso, sino que haDa reci
bido tambin las rdenes sacerdotales. Cabe pensar,
en consecuencia, que probablemente su ingreso en la
Orden franciscana tuvo lugar hacia principios de los
aos veinte. Cumpli entonces con el perodo de no
viciado, pronunci sus votos como fraile y continu
sus estuelios de cnones y teologa en la Universidad,
hasta ordenarse de sacerdote.
Ahora bien, si el ambiente renacentista de Sala
manca y las noticias del Nuevo Mundo debieron afec
tar profundamente el nimo del joven franciscano, las
circunstancias y transformaciones que viva durante
ese mismo tiempo la orden religiosa a la que haba in
gresado iban a dejar asimismo en l huella imborra
ble. La cristiandad entera se conmova entonces con
los varios movimientos de reforma, en particular el en
cabezado por Martn Lutero. En Espaa, de modo es
pecial, se hacan sentir las influencias de diversas
corrientes de pensamiento teolgico y moral, tambin
reformistas. Importa recordar los empeos del carde
nal Francisco Ximnez de Cisneros, que hasta su
muerte en 1517 luch denodadamente por imbuir
nuevo espritu en la Iglesia espaola. Y tambin es ne
cesario tomar en cuenta la presencia de los humanis
tas seguidores del pensamiento de Erasmo de Rotter
dam. Y ya en lo que especficamente toca a los fran
ciscanos, poco o nada habr de entenderse de sus ac
titudes si no se valoran las transformaciones aue, al
menos entre muchos de ellos, se gestaron y culmina
ron precisamente poco antes de que Sahagn ingre
sara en dicha orden religiosa. Puesto que tales trans
formaciones reforma e ideas nuevas, algunas con
vicias races marcaron para siempre el pensamiento
y destino del futuro misionero en Mxico. De ellas va
mos aqu a ocuparnos.

La influencia erasmista y los movimientos


reformistas entre los franciscanos
Todava en los ltimos aos del siglo XV -o sea,
poco antes de que naciera nuestro Bernardino se de-
jaban sentir en Espaa vientos de transformacin re
ligiosa. A Nebrija se debi desde 1495 el inicio de un
creciente inters por los estudios bblicos. El, que ha
ba dado a la lengua de Castilla su primer arte gra
matical, trabajaba ya en los comienzos del XVI en la
que design Gramtica de las letras sagradas. Al mo
rir, el 25 de noviembre de 1504, Isabel la Catlica,
que le haba concedido su proteccin, asumi Nebri
ja en Salamanca la ctedra de Gramtica. Continuan
do con su mtodo, que hoy describiramos como lin-
gstico-filolgico, aplicado a los textos bblicos, atra
jo sobre s la mirada adversa del inquisidor general
fray Diego de Deza. Nebrija acudi entonces al car
denal Cisneros, que buscaba por otros caminos, inclu
yendo el de los estudios bblicos, la renovacin de la
Iglesia.
Gozando de la proteccin del cardenal, Nebrija lle
g a participar, aunque slo por breve lapso, en la
magna edicin de la que se conoce como Biblia Pol
glota. El cardenal, por su parte, tena siempre en la
mira una reforma que deba llevarse a cabo en Espa
a en prevencin de otra radicalmente heterodoxa que
se estaba entonces gestando en los pases septentrio
nales y en particular en Alemania.
En la Universidad de Salamanca, donde estudiaba
Bernardino, perduraba, entre otras muchas realidades
del vigoroso Renacimiento espaol, el recuerdo de las
aportaciones de Nebrija; y de modo particular su em
peo por acercarse a las Sagradas Escrituras con el nue
vo mtodo lingstico-filolgico. Y es tambin natu
ral que en el mismo ambiente de la Universidad sal
mantina se conociera que en las tierras del septen
trin, en este caso en Blgica, Holanda y Alemania,
existan parecidos intentos de acercamiento a los tex
tos bblicos, con propsito de renovacin hacia formas
de vida cristiana ms puras y verdaderas.
Comenzaron a conocerse los trabajos de Erasmo de
Rotterdam, a quien, por cierto, el cardenal Cisneros
haba invitado a trasladarse a Espaa para fomentar
empresas de mutuo inters intelectual y religioso. Y
si bien Erasmo no acept tal invitacin, en cambio,
su estrecho contacto con el humanista valenciano Luis
Vives, y sobre todo la difusin de sus obras en Espaa
una de ellas, el Enchiridion, traducida y publicada
en castellano en 1524 hicieron que sus ideas ejer
cieran muy grande influencia en los medios intelec
tuales espaoles. Erasmo, como Nebrija, proclam la
necesidad de dar vida a una nueva forma de huma
nismo bblico. Coincida con su contemporneo Mar
tn Lutero en otorgar importancia primordial a las Sa
gradas Escrituras como luz que deba guiar a los cris
tianos, liberados de falacias y corrupciones.
Por esto, cuando desde 1519 la actitud rebelde de
Lutero qued al descubierto, hubo sospechas y acusa
ciones en contra de Erasmo. El ambiente de Espaa
estaba, asimismo, como nunca antes, caldeado en
cuanto se refera a la fe y prcticas religiosas. A las per
secuciones en contra de judos falsos conversos pronto
se sumaron las condenas de quienes parecan o eran
sospechosos de hereja o de influencia luterana.
Poco antes de que todo esto ocurriera, haban sur
gido en Espaa otros movimientos, si se quiere de ca
rcter popular, pero dirigidos tambin a transformar
la vida de los cristianos. Tal fue el caso de los llama
dos iluminados, tendencia que prosper entre algu
nos grupos de franciscanos. Proclamando el don de
profeca pretendan una gama de transformaciones,
como acabar con el poder de los prncipes y el Papa
y volver la mirada a la verdadera Jerusaln donde na
ci la primitiva Iglesia. Numerosas beatas, que hacan
revelacin sobre sus visiones sobrenaturales, aparecen
en distintos lugares de Espaa. Mientras todo esto iba
en aumento, el influjo de Erasmo, y a veces tambin
el de quienes conocan las doctrinas de Lutero, la In
quisicin estaba en acecho para hacer, en su momen
to, grandes escarmientos.
A otro enero de movimiento reformista que ha
bra de influir de modo especial en Bernardino de Sa
hagn, siendo ya franciscano y luego trasladado a
Mxico, importa hacer aqu referencia. Desde luego
que tal movimiento slo puede valorarse de manera
adecuada en funcin de las corrientes y personajes de
que hemos hablado. Instigador de la tendencia que
nos interesa fue el tambin franciscano fray Juan de
Guadalupe. Por su actitud y pensamiento aparece s
te influiao tambin por otra tendencia que, derivada
de las doctrinas del monje cisterciense Joaqun de Fio-
re (1130-1202), haba aflorado luego en diversos mo
mentos de la historia franciscana. El propio San Fran
cisco haba encontrado diversas formas de inspiracin
en la obra de Joaqun de Fiore. Bsicamente insista
ste en la importancia capital de las Sagradas Escritu
ras, que deban armonizarse teniendo en cuenta a la
vez el Antiguo y Nuevo Testamentos. La pobreza ab
soluta, un sentido de profeca y milenarismo de ins
piracin apocalptica, llevaban a enfrentarse a las rea
lidades corruptas y falsas de la sociedad civil y religio
sa. Ya en el siglo XIV los llamados espirituales entre
los franciscanos haban dado una nueva fuerza a las
doctrinas de Joaqun de Fiore. Y ahora, en el contex
to en que todo pareca requerir transformaciones,
cuando se saba, entre otras cosas, que el Viejo Mun
do se haba encontrado con uno nuevo, el franciscano
Juan de Guadalupe retomaba con sus propias ideas al
meollo del antiguo mensaje.
Fray Juan logr del Papa Alejandro VI se le auto
rizara a fundar casas o eremitorios para vivir all en la
pura observancia de la regla de San Francisco..., en
pobreza, estudio y meditacin de la Biblia y con la mi
rada abierta a su propio destino proftico en un cris
tianismo que deba sublimarse. Fray Juan erigi as su
primer eremitorio en Granada. Pero ante la actitud ne
gativa del obispo de esa ciudad, los seguidores de Juan
de Guadalupe se trasladaron a Extremadura. All, pro
vistos de nuevas bulas papales, establecieron cuatro se
des en Alconchel, Salvalen, Trujillo y Villanueva del
Fresno, adems de otra en Villaviciosa, Portugal.
Pasado algn tiempo, los frailes establecidos all lo
graron su plena independencia de la provincia fran
ciscana de Santiago, en cuya jurisprudencia haban en
trado. Hacia 1506 surgi as la Custodia (agregado
de algunos conventos que no bastan para formar pro
vincia), que ostent el nombre del Santo Evangelio
de Extremadura. Esta habra de pasar a ser en 1518
la provincia franciscana de San Gabriel de Extrema
dura. Pues bien, miembros de esta provincia francis
cana, portadores de los renovados ideales ya descritos,
iban a entrar muy pronto en relacin perdurable con
Mxico y su conquista espiritual y, por tanto, con otros
jvenes frailes que participaran en esa empresa, en
tre ellos, fray Bernardino de Sahagn.

Bernardino, ya franciscano, y los miembros


de la provincia de San Gabriel de Extremadura
Coincidiendo con la transformacin en provincia de
la que hasta 1518 haba sido Custodia del Santo Evan
gelio, correspondi a fray. Martn de Valencia ocupar ,
el cargo de provincial de Extremadura. Sin que l, ni /
sus hermanos de hbito, pudieran sospecharlo, muy
pronto iba a abrrseles un campo hasta entonces des
conocido, donde sus ideales de sublimacin cristiana
habran de fructificar. En el mismo ao de 1518 Juan
de Grijalva, zarpando de Cuba, exploraba una parte
de las costas que delimitan al que se conocera ms tar
de como golro de Mxico. Y un ao despus Hernn
Corts desembarcaba en Chalchiuhcueyecan, en el lu
gar de la que tiene faldas de jade, es decir, en las pla
yas donde se erigira la Villa Rica de Veracruz y don
de hasta entonces, segn lo denota el topnimo en n
huatl, se adoraba con tal advocacin a la diosa Ma
dre, patrona de los indios mexicanos.
Consumada por Corts la conquista de Mxico el
13 de agosto de 1521, menos de tres aos despus des
embarcaban en las mismas playas donde se haba ren
dido adoracin a la diosa Maare, de las faldas de Ja-
de , fray Martn de Valencia en compaa de otros on
ce franciscanos, todos ellos de la provincia de San G a
briel de Extremadura. Los cronistas franciscanos Pedro
Oroz, Jernimo de Mendieta y Juan de Torquemada
refieren puntualmente cmo fue que recay en fray
Martn de Valencia y sus once acompaantes la mi
sin de dirigirse a tierras mexicanas.
Hernn Corts haba pedido al emperador el envo
de religiosos que tuviesen a su cargo la evangelizacin
de los nativos. Tres frailes flamencos fueron los pri
meros que partieron enviados por Carlos V; uno de
ellos, segn dice, pariente suyo, Pedro de Gante, que,
siendo hermano lego, mucho se distingui como edu
cador de los indios. Para obtener en mayor nmero
misioneros que marcharan a la que comenzaba ya a co
nocerse como la Nueva Espaa, solicit el monarca la
intervencin del Papa. Hallndose por ese tiempo en
Roma los franciscanos Francisco de los Angeles y Juan
Clapin, se ofrecieron al Pontfice para tal misin con
la idea de reclutar ellos mismos a otros frailes. Acep
tado su ofrecimiento, antes de partir con rumbo a
Mxico, hubieron de tomar parte en el captulo o re
unin de representantes de la Orden franciscana que
se celebr en Burgos en la Pascua de 1523.
Lo imprevisto sucedi entonces. Elegido general de
la orden fray Francisco de los Angeles y fallecido poco
despus su acompaante Juan Clapin, el nuevo su
perior puso los ojos en un fraile que se hallaba como
participante en el captulo celebrado en Burgos. Di
cho fraile era Martn de Valencia. Como disposicin
providencial tuvo ste la misin que se le encomen
daba y, a imitacin de Jesucristo, quiso, como en el
caso de los apstoles, que fueran tambin doce los que
marcharan, todos de la provincia de San Gabriel de
Extremadura.
Reflejo del espiritualismo franciscano es la interpre
tacin que ms tarde hara de esto el franciscano na
cido de Tlaxcala, .Diego Valads: si un Martn Lutero
con su hereja apartaba por ese mismo tiempo de la
Iglesia a muchos miles de hombres, otro Martn, es de
cir, el padre Valencia, tendra por misin resarcir de
la prdida, trayendo a otros muchos miles de indios
al verdadero cristianismo.
Debemos a Bernardino de Sahagn que hacia 1564,
con apoyo en viejos papeles y memorias, reconstruye
ra la historia de la llegada a Mxico de Martn de Va
lencia y los suyos. Tema central de lo que entonces hi
zo Sahagn fue poner por escrito, en nhuatl y caste
llano, los Coloquios o dilogos que en 1524 sostuvie
ron los recin llegados franciscanos con los sabios y sa
cerdotes indgenas sobre materia religiosa. El texto, en
verdad dramtico, da fe de la primera confrontacin
de ideas en el encuentro de dos mundos en tierra
mexicana.
Correspondi a uno de esos doce franciscanos, fray
Antonio de Ciudad Rodrigo, regresar en 1527 a Espa
a para traer consigo otro buen nmero de jvenes
frailes dispuestos a participar en la empresa misional
de la Nueva Espaa. Reclut ste, en efecto, una vein
tena de franciscanos. Entre ellos hubo dos que, sien
do estudiantes en la Universidad de Salamanca, ha
ban tomado all el hbito de su orden y libremente
aceptaron la invitacin de fray Antonio. Uno, natural
de Murcia, fue Juan de San Francisco. El otro, como
escribe Mendieta, enseado bastantemente en las co
sas divinas, fue fray Bernardino de Sahagn. A partir
de entonces su vida y destino quedaron unidos a los
del conjunto de frailes que, con Martn de Valencia,
haban establecido ya en Mxico otra Custodia que,
como la antigua Extremadura, llev el nombre del
Santo Evangelio. Fue dicha Custodia el antecedente
de la provincia franciscana que hasta hoy perdura y si
gue llamndose del Santo Evangelio de Mxico.
Como habra de repetirlo Sahagn en sus escritos
de modo especial en los ya citados Coloquios, en
su Doctrina y en las versiones al nhuatl que dispuso
de Evangelios y Epstolas a estos frailes, venidos an
tes del Concilio ce Trento, importaba por encima de
todo difundir la palabra divina, el contenido del li
bro por excelencia, las Sagradas Escrituras. Y, por su
parte, como se ver luego, fray Bernardino lo hara,
pero allanando paralelamente el camino con una in
dagacin larga y profunda acerca de las cosas natura
les, humanas y divinas de la cultura de los antiguos
mexicanos.
El fraile, que haba hecho suyo este destino, se em
barcaba con sus otros compaeros y con el grupo de
nobles indgenas que regresaban a Mxico, un da a
principios de 1529, all, en el galen que estaba a
punto de zarpar. Se despeda l entonces no ya slo
de Sevilla y Sanlcar de Barrameda, sino, para siem
pre, de Esparta. Consigo llevaba su formacin de hu
manista, su celo misionero y su fe en la palabra del
ihw d( salvacin.
ENCUENTRO CON EL NUEVO MUNDO:
TURBULENCIAS SOCIALES. SAHAGUN,
MISIONERO Y MAESTRO (1529-1540)

Partiendo como el mismo Bernardino lo escribi


mucho tiempo despus de San Lcar hasta las Ca
narias, de all se sigue un golfo anchsimo de mar [el
Atlntico], que llega hasta las islas de Santo Do
mingo. ..
Transcurridos cerca de dos meses, con escalas en las
referidas islas, fray Antonio de Ciudad Rodrigo, sus
acompaantes franciscanos y el grupo de nobles ind
genas que regresaban, desembarcaron hacia abril de
1529 en el puerto de Veracruz. Ms que probable es
que a lo largo de ese viaje Bernardino y otros de los
jvenes frailes conversaran con personajes tan distin
guidos como don Pedro Moctezuma Tlacahuepantzin,
el hijo del gran Moctezuma, y con varios otros nobles
nahuas que venan a bordo. Sus charlas se desarrolla
ban en lengua castellana por la simple razn de que
los frailes desconocan el nhuatl, y los indgenas, en
cambio, por su contacto con los espaoles en Mxico
y luego por un ao de estancia en la Pennsula, te
nan ya cierto dominio del idioma de los conquista
dores. Respecto a Sahagn, es verosmil que, en vista
de su inters lingstico, desde un principio aprove
chara la ocasin para aprender un poco de nhuatl.
Podemos as imaginarlo haciendo toda suerte de pre
guntas a los indgenas para consignar luego por escri
to las formas como se estructuraban los sustantivos,
los verbos con sus pronombres y las distintas partcu
las de la que era lengua general en la Nueva Espa
a. As, no parecer exageracin afirmar que las in
vestigaciones lingsticas de fray Bernardino en tor-
no al habla de los mexicanos se iniciaron antes de
que llegara ste al pas donde se hallaba el destino
ae su vida.
Y cosa muy probable es tambin que a las noticias
que tena ya Sahagn sobre la cultura de los habitan
tes de esa Nueva Espaa, derivadas de lecturas de
obras como las Cartas de Relacin de Corts y lo re
ferido, entre otros, por fray Antonio de Ciudad Ro
drigo, se haya sumado entonces la informacin dada
por los hijos de Moctezuma y los otros seores mexi
canos. Estos bien pudieron describirle algo de sus an
tiguas formas de vida, sus ciudades, templos, pala
cios, grandeza del pas, variedad de gentes, climas,
animales y plantas. Lo que pudo conocer as de ante
mano fray Bemardino muy pronto se le iba a tornar
impresionante realidad.

La Nueva Espaa en 1529

Del desembarco en Veracruz tan slo sabemos que


tuvo lugar hacia abril de 1529. De all pas la vein
tena de frailes, guiados por Antonio de Ciudad Ro
drigo, al centro del pas. En su Historia general, es
crita aos ms tarde, alude fray Bernardino a lugares
y accidentes que seguramente contempl en su mar
cha hacia Mxico. Entre otras cosas, se refiere a la im
presionante cumbre nevada del Pico de Orizaba di
ciendo: Hay un monte que se llama Voyauhtcatl
Seor de la niebla; est cerca de Ahuilizapan
Lugar de las aguas alegres (topnimo que se corrom
pi en el de Orizaba) tena la cumbre cubierta
de nieve. Verosmil parece que hicieran algunos altos
en el camino, sobre todo en lugares como Huexotzin-
co o Tlaxcala, en los que existan ya conventos fran
ciscanos. Continuando su marcha, llegaron al fin a la
regin de los lagos.
Como haba ocurrido a Hernn Corts y sus hom
bres apenas diez aos antes, Bernardino ae Sahagn
y los otros frailes debieron maravillarse de la belleza
extraordinaria de esa gran cuenca y valle, rodeados de
montaas cubiertas de bosques, regin de celo es
plendente, luz, agua y verdor. En las orillas de los la
gos se erguan numerosas poblaciones. Viniendo del
sur poda cruzarse el gran espejo de agua por la larga
y estrecha calzada de Iztapalapa. Si, en cambio, ha
ban estado antes en Tetzcoco, en la ribera oriental
del lago, el paso hacia la metrpoli de Mxico-Tenoch-
titlan, entonces en vas de reconstruccin, lo haran
los frailes valindose de canoas.
La antigua gran ciudad, sede del gobierno de Moc
tezuma, haba quedado destruida por obra del asedio
de cerca de ochenta das, hasta que cay en manos de
Corts. Al llegar Bernardino y quienes con l venan
se continuaba la reedificacin de la ciudad, de acuer
do con una nueva traza al modo renacentista, conce
bida por el alarife Alonso Garca Bravo. A un herma
no de hbito franciscano, Toribio de Benavente, uno
de los doce que haban llegado en 1524 y que haba
adoptado el nombre nhuatl de Motolina, el que es
pobre, debemos valiosa informacin sobre lo que fue
reedificar la ciudad. Motolina trata acerca de esto en
su Historia de los indios de Nueva Espaa, precisa
mente al describir el gran conjunto de desgracias que
haban cado sobre los nativos como consecuencia de
la conquista. El ttulo que dio al correspondiente ca
ptulo fue el de Cmo esta tierra fue herida de diez
plagas muy ms crueles que las de Egipto.
La sptima plaga expresa Motolina fue
la edificacin de la gran ciudad de Mxico, en
la cual los primeros aos andaba ms gente que
en la edificacin del templo de Salomn, por
que era tanta la gente que andaba en las obras,
o venan con materiales y a traer tributos y
mantenimientos a los espaoles y para los que
trabajaban en las obras, que apenas poda
hombre romper por algunas calles y calzadas,
aunque son bien anchas, y en las obras a una
tomaban las vigas y otros caan de lo alto, so
bre otros caan los edificios que deshacan en
una parte para hacer en otras; e la costumbre
de las obras es que los indios las hacen a su eos-
tj, buscando materiales y pagando los pudre
ros o canteros y los carpinteros, y s no traen
qu comer, ayunan.
Todos los materiales traen a cuestas; las vigas
y piedras grandes traen arrastrando con sogas; y
como les faltaba el ingenio e abundaba la gen
te, la piedra o la viga que haba menester cien
hombres, traan cuatrocientos; es su costumbre
que, acarreando los materiales, como van mu
chos, van cantando y dando voces, y estas voces
apenas cesaban de noche ni de da... (Motoli
na, Historia de los Indios de Nueva Espaa,
cap. I).
Verosmil es que, ya en 1529, despus de cerca de
ocho aos de trabajos, la ciudad estuviera en buena
pane reedificada, aunque desde luego mucho faltara
por hacer. Gracias a un testimonio conservado por el
autor de la Monarqua Indiana, fray Juan de Torque
mada, que la sac a luz por vez primera en 1615, sa
bemos que Sahagn alcanz a ver no poco de las rui
nas del principal de los templos indgenas de la anti
gua ciudad de Mxico. Antes de aducir lo consignado
por Torquemada, importa notar que bien pudo Ber-
nardino contemplar una parte de lo que era el Tem
plo Mayor y los otros edificios que integraban el gran
recinto sagrado en el corazn de la metrpoli, ya que
an hoy, varios siglos despus, las excavaciones ar
queolgicas aue entre 1978 y 1982 all se han hecho,
han puesto al descubierto impresionantes vestigios de
esas grandes edificaciones. Juan de Torquemada, que
onderar la suntuo-

Ypara que los que estas cosas leyeren no quie


ran pensar que hablo de gracia y sin lmite...,
quiero boner aqu las palabras del padre fray
Bernardino de Sahagn, fraile de mi orden y
uno de los que entraron muy a los principios de
este descubrimiento de la Nueva Espaa, que
fue ao de veinte y nueve, el cual vido ste y
los dems templos y vivi en la conversin de es
tos indios... mas de sesenta aos, y supo sus an
tiguallas muy por menudo y escribi muchsi
mas cosas en su lengua.
El cual, hablando de la hermosura, grandeza
y sumptuosidad de este celebrrimo templo,
aunque malo por ser del demonio, dice estas pa
labras: ... Haba mucho que ver en los edificios
de este templo; la pintura de l tena mucho
que ver, y yo le hice pintar en esta ciudad de
Mxico, y levarnmeU a Espaa por cosa muy
digna de ver y no lo he podido ms haber... Y
aunque en la pintura pareca tan lindo, lo era
mucho ms, y vistoso el edificio... (Monarqua
Indiana, libro VIII, cap. XI).
El hecho de que fray Bernardino se preocupara por
hacer pintar lo que poda an verse del Templo Ma
yor, o sea, verosmilmente poco tiempo despus de su
llegada a Mxico, nos revela ya un rasgo de su carc
ter. Era hombre que desde un principio se interesaba
por comprender las rcaHclades de una cultura tan di
ferente. Y en verdad que grandes eran las diferencias,
con respecto a lo que conoca en Espaa, que de con
tinuo le salan ahora al paso. Tierra de muy acusados
contrastes, antigua grandeza indgena, destruccin y
reedificaciones; opulencia de los nuevos seores y de
algunos antiguos caciques, miseria y sufrimientos muy
hondos del comn de los indios, tal se mostraba el
pas conquistado a los ojos de los recin llegados vein
te jvenes frailes.
Sus hermanos franciscanos llegados pocos aos an
tes trabajaban all sin darse reposo. Dos aftos despus
de la cada de Mxico haban arribado tres de origen
flamenco. Uno de ellos, el clebre Pedro de Gante, se
gn vimos, pariente no muy lejano de Carlos V, ha
bra de sobresalir com o educador y maestro excepcio
nal. Poco despus se cont ya con la presencia de los
clebres doce, de la ya mencionada provincia de San
Gabriel de Extremadura, a cuyo frente estaba fray
Martn de Valencia. Y otros mis haban llegado lue
go, poco antes ya de la venida de los veinte que traa
Fray A ntonio de Ciudad Rodrigo. As, en octubre de
1528 haban desembarcado en Veracruz para pasar de
inmediato a la ciudad de Mxico fray Juan de Zu-
mrraga y fray Andrs de Olmos. El primero ostenta
ba el carcter de obispo electo es decir, an no con
sagrado^ de Mxico. El segundo pronto iba a em
prender la ms temprana investigacin acerca de las
creencias y cultura en general de los indgenas. Su tra
bajo, y el mtodo que sigui en l, iban a ser ante
cedente de la magna empresa que acometera aos
despus Bernardino de Sahagn.
Al llegar ste y sus compaeros mucho fue lo que
escucharon de labios de quienes haban estado ya la
borando en la evangelizacin de los indios. Esos ms
antiguos misioneros los debieron poner al tanto de las
fundaciones de conventos en lugares fuera de la ciu
dad, tales como Tetzoco, Tlaxcala, Huexotzinco y
Tlalmanalco. Y, cosa asombrosa, como lo recordara
mucho despus Sahagn:
Nos fue dicho, como ya se haba dicho a los
padres dominicos [que empezaron a laborar en
Mxico en 15261, que esta gente [los indios] ha
ban venido a la fe tan de veras, y estaban casi
todos baptizados y tan enteros en la fe catlica
de la Iglesia Romana, que no haba necesidad al
guna de predicar contra la idolatra porque la te
nan dejada muy de veras.
Tuvimos esta informacin por muy verdadera
y milagrosa, porque en tan poco tiempo y con
poca lengua y predicacin y, sin milagro algu
no, tanta muchedumbre de gente se haba
convertido...
Al expresar esto Sahagn muchos aos despus de
su llegada a Mxico, tena ya segn veremos opi
nin muy contraria a lo que entonces escuch y recor
d en las palabras citadas. Por el momento, en vez de
entrar en disquisiciones sobre lo que hacia 1529 se ha
ba logrado en materia de conversiones, importa aten
der a otro conjunto de hechos de extrema significa
cin que eran tambin parte de las realidades con que
se toparon Bernardino y sus colegas al llegar a tierras
mexicanas. En tales hechos los franciscanos se halla
ban inmiscuidos, con consecuencias bastante graves.

Las disensiones y bandos entre los espaoles que


estaban en Mxico

Con estas palabras enunci fray Toribio de Bena-


vente Motolina la dcima de las plagas que, en su opi
nin, afligieron a los indgenas en los aos que siguie
ron a la conquista. Comentando lo que quiso signifi
car al referirse a las tales disensiones y bandos,
escribi:
La dcima plaga fue las disensiones y bandos
entre los espaoles que estaban en Mxico, que
no fue la menor, mas la que en mayor peligro
puso la tierra para perderse, si Dios no tuviera
a los indios como ciegos; y estas diferencias y
bandos fueron causa ae [ajjusticiar a muchos es
paoles, unos condenados a muerte, otros afren
tados y destinados; otros fueron heridos cuando
llegaban a atravesarse, e no habiendo quien pu
siese paz ni se metiese enmedio, si no eran los
frailes... (Historia de los Indios de Nueva Espa
a, captulo I).
Para comprender lo as enunciado por Motolina es
necesario recordar lo que haba ocurrido en la Nueva
Espaa una vez consumada la conquista, o sea, du
rante los ocho aos anteriores al de 1529. Todo ello
haba afectado ya de modo muy hondo la labor de los
franciscanos. Las ulteriores consecuencias de esos he
chos vividas por fray Bernardino habran de condicio
nar asimismo su actuacin. Por ello importa detener
se en tales aconteceres.
Tomada la metrpoli indgena el 13 de agosto de
1521, Corts hubo de ponderar lo que pareca ms
conveniente llevar a cabo. Abarcaba ello varios pun
tos: traslado de la ciudad capital a otro sitio o reedi
ficacin de la misma; prosecucin de la conquista de
la tierra; otorgamiento de recompensas a los conquis
tadores; establecimiento de una determinada forma
de gobierno, y cristianizacin de los indgenas.
Respecto del primer punto, decidi que la ciudad
deba reedificarse en el mismo lugar donde haba exis
tido. El smbolo del antiguo poaer perdurara as re
novado. En cuanto a ampliar las conquistas, muy
pronto dispuso Corts el envo de capitanes suyos a va
rias regiones: Michoacn y Colima, por el rumbo del
poniente; Titira caliente hoy Morelos y parte de
Guerrero Oaxaca, Chiapas y Guatemala al sur, as
como, por el mbito del golfo de Mxico desde el P-
nuco hasta la regin de Tabasco, cerca ya de la penn
sula de Yucatn. La expansin hacia el norte se em
prendera ms tarde.
En lo tocante a recompensas a los conquistadores,
stas consistieron en tierras e indios concedidos en el
rgimen de encomienda, es decir, entregados a deter
minada persona para que le sirvieran, con la condi
cin de que el conquistador-encomendero cuidara de
protegerlos y propiciara su cristianizacin. Respecto de
esto ltimo, Corts solicit adems de la Corona el en
vo sobre todo de frailes para que trabajaran en la
evangelizacin de los indios.
La cuestin, ciertamente fundamental, de la orga
nizacin de una determinada forma de gobierno, se
resolvi en principio cuando en octubre de 1522 el
propio don Hernando fue nombrado capitn general
y gobernador de la Nueva Espaa. Ejerciendo este do
ble cargo encamin Corts la nueva vida del pas con
quistado. Podra decirse que todo march a su volun
tad hasta aue, en octubre de 1524, el capitn general
y gobernador decidi ausentarse de la ciudad de Mxi
co para ir a castigar al capitn Cistbal de Olid, que
se le haba rebelado en tierras tan lejanas como eran
las de Honduras.
Corts deleg entonces el gobierno de la Nueva Es-
pafta en tres funcionarios reales: el tesorero Alonso de
Estrada, el contador Rodrigo de Albornoz y el funcio
nario del Ayuntamiento licenciado Alonso Zuazo. Los
dos primeros, al igual que el factor Gonzalo de Sala-
zar y el veedor Peralmndez Chirinos, haban sido
nombrados por la Corona para cuidar de los intereses
reales en materia de impuestos y vigilar la buena mar
cha de la administracin al cargo dfe Corts.
Por ello consider ste que poda dejar en su au
sencia el gobierno en manos de Estrada, Albornoz y
Zuazo. Sin embargo, hallndose en Coatzacoalcos en
el viaje con rumbo a Honduras, cansados ya Gonzalo
de Salazar y PeraJmndez Chirinos, decidieron regre
sar a Mxico. Las instrucciones que les dio Cortes vi
nieron a ser ocasin de que un oculto antagonismo
diera lugar a un primer estallido en las que Motolo-
na calific de disensiones y bandos. Los que regresa
ban deban verificar si el tesorero Estrada y el conta
dor Albornoz ejercan su autoridad en armona. Si tal
era el caso, Salazar y Chirinos deban asociarse sim
plemente a ellos. Si, en cambio, haba disensiones en
tre el tesorero y el contador, Salazar y Chirinos deban
asumir en forma exclusiva el mando.
Llegados a Mxico, determinaron que las circuns
tancias prevalen tes los obligaban a hacerse cargo, ellos
solos, del gobierno. En opinin del licenciado Zuazo
convena, en cambio, que todos gobernasen juntos.
La disensin estall entonces. El tesorero y el conta
dor fueron puestos en prisin. Algn tiempo despus
se propal adems la noticia de que Corts haba
muerto en su expedicin. Muchos de los antiguos con
quistadores, con encomiendas otorgadas por don Her
nando, comenzaron a ser perseguidos por Salazar y
Chirinos. Para protegerse buscaron entonces asilo en
el convento de los franciscanos. Desposedos de
tierras, sus indgenas encomendados pasaron al poder
de otros, partidarios de Salazar y Chirinos. Nuevas for
mas de exaccin se aplicaron entonces a los indios.
Motolina describe, como otras plagas, las nuevas ca
lamidades que los afligieron: esclavitud, trabajo en las
minas, aumentos en los tributos y servicios personales.
Muy difcil resultaba, en tales circunstancias, hacer rea
lidad los ideales que consigo traan los franciscanos de
instaurar entre los indios una cristiandad al modo an
ticuo, inspirados en lo que haba sido su propia doc
trina en la provincia de San Gabriel de Extremadura.
La tempestad lejos estaba de haber concluido. El te
sorero Estrada y el contador Albornoz, que haban si
do depuestos del gobierno, trataron de recuperarlo.
Los enfrentamientos se sucedieron. Dando por muer
to a Corts, se dispuso se le hicieran solemnes honras
fnebres. Enseguida se procedi a vender en almone
da sus propiedades. Rodrigo de Paz, que, adems de
alguacil mayor, era primo de don Hernando y haba
auedado como custodio de sus bienes, fue entonces
detenido y sometido a tormento para que revelara lo
que supiera de los tesoros que, segn se deca, tena
ocultos Corts. El primo del conquistador corri en
tonces parecida suerte a la de Cuauhtmoc, ltimo go
bernante de los mexicanos o aztecas, ejecutado en el
viaje a las Hibueras por Corts. Tras quemarle los pies,
de suerte que, al decir de los cronistas, el fuego le co
mi hasta los tobillos, Rodrigo de Paz fue ahorcado
en la plaza Mayor.
Los franciscanos se vieron envueltos en la contien
da, tanto por actuar frente a Salazar y Chirinos en de
fensa de los indios como por dar asilo a los partida
rios de Corts. En un momento dado Salazar y Chi
rinos con violencia sacaron del convento de San Fran
cisco a algunos de los que en l se haban refugiado.
Fray Martn de Valencia puso entonces a la ciudad en
entredicho y decidi marcharse con los dems frailes
a Tlaxcala. La alarma creci en Mxico y Salazar opt
por devolver a quienes tena presos. Todos estos he
chos fueron el comienzo de las graves perturbaciones
que, acentuadas en extremo, iba a conocer Bernardi
no de Sahagn en 1529.
Por lo pronto, entrado ya el ao de 1526, las di
sensiones naban llegado a tal punto que el licencia
do Alonso Zuazo envi a Corts una misiva en la que
le expresaba la necesidad de su regreso. Don Hernan
do lo apresur y lleg a Mxico en junio de 1526. Su
retorno, lejos de aquietar la situacin, dio lugar a nue
vas perturbaciones. Casi al mismo tiempo apareci,
procedente de Espaa, el licenciado Juan Ponce de
Len, en calidad de juez de residencia de Corts. Los
nombramientos de ste como gobernador y capitn
general quedaron entonces en suspenso, y a pesar de
que poco despus enfermaron y murieron Ponce de
Len y quien lo sucedi como juez de residencia, la
suspensin de los cargos prevaleci. De ello tom oca
sin el tesorero Alonso ae Estrada para enfrentarse a
don Hernando. Este, para evitar una lucha abierta, se
retir a Tlaxcala y estando all decidi luego viajar a
Espaa para hacer personal defensa de sus intereses,
tanto en vista del juicio de residencia como por los
despojos perpetrados en contra suya y de otros con
quistadores. Fue entonces cuando, segn vimos, par
tieron con l dos hijos de Moctezuma y otros varios no
bles indgenas que, en 1529, regresaran a Mxico en
el mismo barco en que viajaron Sahagn y los otros
frailes.
Ahora bien, la ms inmediata disposicin del mo
narca espaol ante los conflictos que por momentos
se agravaban en la Nueva Espaa hizo verdad aquello
de que el remedio fue peor que la enfermedad. A
fines de 1528 la Corona cre la primera Audiencia en
Mxico. A tal cuerpo judicial y administrativo se iba
a confiar el gobierno de la Nueva Espaa.

Bernardino de Sahagn, testigo de acrecentadas


disensiones y violencias

Como presidente de la Audiencia fue nombrado,


aunque suene casi increble, un personaje que duran
te los dos aos anteriores se haba distinguido por sus
acciones siniestras en calidad de gobernador de la nor
tea provincia del Pnuco, uo Beltrn de Guzmn.
Difcil es explicar tal designacin. Quiz sta se expi
diera en su favor porque contaba con el apoyo de no
pocos de los enemigos de Corts, que haban hecho
llegar a la Corona informes tendentes a debilitar su
prestigio y poder.
Otros cuatro oidores fueron tambin nombrados.
Llegados a Veracruz en la misma embarcacin en que
viajaron el primer obispo electo, fray Juan de Zu-
mrraga, y su colaborador, fray Andrs de Olmos, es
tableados ya en la ciudad de Mxico, dos de ellos mu
rieron poco despus de pulmona. Los otros dos, los
licenciados Diego Delgadillo y Martn Ortiz de Ma-
tienzo, iban a rivalizar en sus desmanes con el presi
dente de la Audiencia, uo Beltrn de Guzmn. De
este ltimo eran bien conocidas sus actuaciones en la
gobernacin del Pnuco. Entre otras cosas, haba es
clavizado all a miles de indgenas, que luego enviaba
en barcazas a la isla de Santo Domingo, tan requeri
da de mano de obra barata. Y se refiere que uo lle
g a hacer trueques de veinte indios esclavos por un
caballo.
Cuando el padre Antonio de Ciudad Rodrigo y sus
jvenes misioneros, entre ellos Bernardino de Saha
gn, entraron en la ciudad de Mxico hacia mayo de
1529, la situacin que all reinaba por obra de los
corruptos miembros y presidente de la Audiencia era
en verdad alarmante. Diversos testimonios se conser
van acerca de lo que ocurra, violencia sobre violen
cia, que ponan a la Nueva Espaa en peligro de per
derse. Los enfrentamientos fueron numerosos entre
uo y los partidarios de Corts y, asimismo, de mo
do especial, entre el mismo uo y los franciscanos,
al frente de los cuales estaba el obispo electo fray
Juan de Zumrraga. De tales enfrentamientos habla
una larga carta que, en forma clandestina y casi pin
toresca, logr enviar Zumrraga al soberano. Hay,
asimismo, otras comunicaciones, como la del escri
bano real Jernimo Lpez, y dos informaciones con
testigos juramentados, una promovida por uo
Beltrn de Guzmn y la otra por fray Juan de
Zumrraga.
Las acusaciones, varias de ellas terribles, incluan,
por parte de uo Beltrn de Guzmn, atribuir a los
franciscanos querer alzarse con la tierra propiciando
un movimiento independentista y, asimismo, cargos
variados de corrupcin, como el de que algunos frai
les haban tenido comercio sexual con mujeres indias.
A su vez Zumrraga y los otros que actuaron contra
los desmanes de uo y sus comparsas hicieron de
nuncias tan serias que, a la postre, provocaron su des-
titucin en 1530. De lo mucho que ocurri y se dijo
interesa hacer breve resumen, ya que tales hechos
constituyeron la ms temprana experiencia de fray
Bernardino en la Nueva Espaa.
A pesar de nuevas disposiciones del Consejo de In
dias para delimitar la esclavitud de los indios, uo
continu con su antigua prctica y lleg a autorizar la
compraventa de grandes cantidades de esclavos. En lo
tocante a las encomiendas, la amistad de uo con el
antiguo factor Gonzalo Salazar, lo hizo seguir por el
camino que haba adoptado ste de quitrselas a los
adictos a Corts.
El enfrentamiento del presidente de la Audiencia y
los franciscanos se inici a propsito de las exacciones
de que eran vctimas los indios de Huexotzinco. La en
comienda de ese lugar corresponda a Corts, circuns
tancia que ayuda a comprender por qu uo se fi
jara en ella. Centenares de nativos tenan que cruzar
entre los dos volcanes, Popocatpetl e Iztacchuatl, pa
ra bajar al valle de Mxico con sus cargas de tributos.
Muchos de esos infelices perdan la vida llevando a
cuestas pesadas cargas. Ante tales hechos el obispo
electo Zumrraga habl con franqueza a uo. La res
puesta de ste fiie de rechazo. El obispo no tena por
qu intervenir en asuntos de administracin pblica.
Y, yendo ms all, para amedrentar a Zumrraga le
dijo que se acordara de lo que poco antes haba ocurri
do al obispo de Zamora, que fue ahorcado cuando se
haba inclinado al partido de los comuneros de Cas-
tilia.
Bernardino de Sahagn que, sin duda, hallndose j
en Salamanca conoci cmo haba muerto el dicho i
obispo de Zamora, hubo de enterarse, apenas recin
llegado a Mxico, de la amenaza de uo, el voraz
enemigo de los indios.
Zumrraga, lejos de arredrarse, propici que en una
misa a la que acudieron el presidente y los otros dos
miembros de la Audiencia, el predicador les repren
diera sus desmanes en contra de los naturales de la
tierra. Lo inverosmil ocurri entonces. El oidor Die
go Delgadillo, segn lo refiri el conquisitador Jer-
nimo Lpez como testigo de vista, en una carta al
monarca,
se levant en pie y a voces mand que fuese
echado del pulpito, lo cual as fue hecho, y
derrocaron as dicho fraile del dicho pulpito aba
jo, lo cual hizo un alguacil e un Villaroel e otros
que de su opinin se llegaron, dicindole feas
palabras, en lo cual se tuvo muy gran desacato
a Dios y al templo donde estaban, y fue grande
alboroto a los vecinos de la cibdad de Mxico e
a los naturales que lo vieron. ..
El fraile provisor, acatando rdenes de Zumrraga,
hizo saber a los miembros de la Audiencia que ha
ban incurrido en excomunin. La situacin se agrav
al asilarse el provisor en el convento de San Francisco.
uo orden entonces se impidiera la posibilidad de
cualquier suministro a los frailes que all estaban. La
paz que al fin se logr fue slo transitoria. Levantada
la excomunin, uo suspendi el cerco al convento.
Los atropellos del presidente y sus secuaces siguie
ron en aumento. As, adems de la oposicin a cual
quier intervencin de Zumrraga en favor de los in
dios, se lleg a extremos tales como sacar de una es
cuela para jvenes indgenas a dos de ellas de buen
aspecto para convertirlas en concubinas, y a profanar
sepulturas de indios y espaoles para aduearse de
cualquier ofrenda u objeto valioso que pudiera encon
trarse en ellas. El enfrentamiento tal vez ms serio
ocurri cuando el presidente de la Audiencia dispuso
que, con lujo de merza, se sacara del convento fran
ciscano a dos clrigos seculares que all se encontra
ban en espera de juicio eclesistico por su mala con
ducta. La reaccin de Zumrraga fue ir a exigir se le
devolvieran. Para ello march en procesin acompa
ado del otro nico obispo que haba en la Nueva Es
paa, el dominico fray Julin Garcs, de Tlaxcala, y
de otros varios frailes, entre ellos posiblemente Saha
gn. El oidor Delgadillo, tras un intercambio de vio
lentas palabras, lleg a ofender a Zumrraga con un
tiro de lanza que le atraves el hbito.
Esta vez la reaccin fue aun ms enrgica. Zumrra
ga excomulg a los oidores y, puesta la ciudad en en
tredicho, se retir con los otros frailes a Tetzcoco. Era
entonces urgente informar a la Corona de cuanto es
taba ocurriendo. Tan slo que, com o con grandes por
menores lo refiere Jernimo Lpez, el conquistador es
pontneo informante del rey, uo tom providen
cias para impedir que saliera comunicacin alguna con
destino a Espaa. Debemos al mismo Jernimo Lpez
la descripcin de cm o el obispo pudo hacer llegar al
soberano sus denuncias:
Con esto embarc secretamente [Zumarrga]
otros despachos que dio a un vizcano, los cua
les trujo metidos en un barrilejo de aceite con
cera, e en un tocino...
Las denuncias surtieron efecto. El soberano y su ma
dre la reina Juana tuvieron como cosa urgente depo
ner a los miembros de esa Audiencia y nombrar a otros
de bien probada solvencia moral. As fue como, a fi
nes de 1530, estaban designados, como presidente, el
obispo de Santo Domingo, Sebastin Ramrez de
Fuenleal, y Vasco de Quiroga, Alonso Maldonado,
Juan de Salmern y Francisco Ceynos. Con su llega
da, que casi coincidi con el regreso de Corts proce
dente de Espaa, iban a mejorar las cosas en Mxico.
Segn lapidariamente lo expres el maestro y pol
grafo mexicano Justo Sierra (1842-1912), con Ram- ,
rez de Fuenleal se inici el largo perodo de paz en j
que se fue formando la nacin mexicana. De los j
otros miembros de la Audiencia cabe decir que eran,
todos, varones letrados y justos. Uno de ellos, Vasco
de Quiroga, sobresaldra como realizador de uto
pas. A l se debi la creacin de los clebres pue
blos-hospitales, en los que los aspectos social y eco
nmico de las comunidades indgenas fueron objeto
de particular atencin. De Vasco de Quiroga, que
pocos aos despus fue consagrado obispo de Mi-
choacn, se ha dicho que con sus obras hizo reali
dad la utopa, que tanto admir, del humanista y
santo Toms Moro.
Muy poco antes de la llegada de los integrantes de
la segunda Audiencia haba regresado a Mxico Her
nn Corts con los ttulos de marqus del Valle de
Oaxaca y capitn general de la Nueva Espaa. Ello
ocurri en julio de 1530. La presencia del conquista
dor en Mxico, que se prolongara algo menos de diez
aos, hasta su retorno definitivo a Espaa en enero de
1540, fue muy significativa, pero no ya tanto en el
terreno de la administracin y la poltica cuanto en el
de sus propsitos de explorar la mar del Sur y la gran
isla, situada ai occidente, que result ser California.
Favorecedor siempre de los franciscanos, su permanen
te adversario uo Beltrn de Guzmn en uno de los
varios expedientes que promovi, en este caso contra
el obispo Zumrraga, adujo en l testigos para que de
pusieran en el sentido de que
el dicho fray Juan de Zumrraga... es parcial
a don Hernando Corts e a sus cosas e criados,
e los favorece en cuanto puede, en pblico e en
secreto, e ans lo predica en los plpitos... e an
s lo facen losfrailesfranciscanos, formando ban
do e parcialidad en don Hernando...
En lo que a Sahagn concierne, siendo muy proba
ble que lo conociera en persona, hablar de l en va
rios lugares de su Historia general, sobre todo en el
libro de la conquista y en otras obras suyas, como los
Colloquios y Doctrina Christiana. Y puede afirmarse
que, al referirse a Corts, lo hace con bastante obje
tividad. Reconociendo su valor, seala asimismo que
por obra de la conquista los indios se vieron en extre
mo afligidos, de taJ modo que no les qued sombra
de lo que fueron. La empresa cortesiana de explora
cin en el Pacfico, aunque cont con la participacin
de algunos franciscanos que fueron como misioneros,
qued ya fuera del campo del inters de fray Bernar-
dino. As, lo ltimo que acerca del conquistador es
cribi Sahagn volvi a estar relacionado con la con-
?[uista y con la llegada en 1524 de los doce primeros
ranciscanos a Mxico. Sobre ello versa precisamente
el ltinto captulo de una segunda versin del libro
de la coaquista, elaborado con testimonios indgenas,
siendo ya muy anciano Sahagn, en 1585.

Primeras actividades de Bernardino de Sahagn

Ciertamente que fray Bernardino debi asombrarse


y contristarse ante los hechos que vivi durante su pri
mer lapso de estancia en la Nueva Espaa. Tal vez re
cordando el caos, fruto del desgobierno de la primera
Audiencia, puesto en parangn con las formas de rc-
fjimiento poltico de los antiguos mexicanos, como l
leg a conocerlas, escribi ms tarde que en las cosas
de polica [gobierno] echan el pie delante a otras mu
chas naciones que tienen gran presuncin de polti
cas. .. (Historia general, prlogo al libro 1).
Siendo probable que, al menos en los primeros me
ses, permaneciera fray Bernardino en la ciudad de
Mxico para irse informando de los frailes ms anti
guos acerca de las realidades de la Nueva Espaa,
consta que todava en su juventud fue guardin de
principales conventos (fray Jernimo de Mendieta,
Historia Eclesistica Indiana, V, XLI). De su estancia
en uno de ellos, el de San Luis Obispo de Tlalmanal-
co, en las estribaciones de los dos grandes volcanes, se
conservan algunas noticias. Fue precisamente entre
1532 y 1533 cuando se termin ae edificar una pri
mera iglesia franciscana en dicho pueblo. Hallndose
all, segn lo recuerdan fray Jernimo de Mendieta y
fray Juan de Torquemada,
refiere [fray Bernardino] que, siendo l con
ventual en e l dicho pueblo ae Tlalmanalco, fue
a visitar aquella casa el santo fray Martn [de Va
lencia], que era custodio la segunda vez, y co
mo era pblica voz y fama que se arrobaba en
la oracin, una maana, acabando de rezar las
horas cannicas, viendo que se haba apartado
el varn santo a un rincn que estaba a un lado
del coro, tuvo voluntad de ir a ver cmo estaba.
Y, llegado al lugar de donde le poda acechar,
vio una claridad o cosa semejante (que no pudo
determinar qu fuese), que lo encandil y priv
de la vista, de suerte que no pudo ver cosa al
guna, ni tamtoco al siervo de Dios fray Martn
que all estaba; y as se volvi atrs turbado y
con miedo de lo que, interior y exteriormente,
haba sentido (Monarqua Indiana, libro XX,
cap. XII).
La convivencia con fray Martn, en quien Sahagn
reconoca ejemplo de genuina virtud franciscana, con
tribuira sin duda a reforzar en l los ideales en que
se haba formado desde que fue miembro de la pro
vincia de San Gabriel de Extremadura. Era necesario
aprovechar la oportunidad excepcional que ofrecan
los indgenas mexicanos de ser encaminados hacia un
cristianismo en el que, en lugar de la codicia y la en
vidia, florecieran la pureza de vida y un hondo sen
tido comunitario. Las recientes discordias y violentos
enfrentamientos que se haban producido entre los es-
{>aoles confirmaban la idea de que, para hacer rea-
idad los ideales buscados, era necesario apartar a los
indios de los espaoles que se haban venido a impo
ner sobre ellos. Urga conocer mejor el alma indgena
y su cultura. Slo as podra irse edificando una cris
tiandad verdadera, como la de los primeros tiempos
de la Iglesia.
Fray Bernardino, en tanto que laboraba entre los
nativos de ese pueblo de Tlalmanalco, debi seguir
pensando en esos ideales, preocupado por lograr que
l y sus hermanos de hbito los transformaran, poco
I a poco, en realidad viviente. Las idolatras, que tan-
I tas veces le salan al paso, slo podran ser erradicadas
\cuando se conocieran en verdad las races ms ocultas
del modo de pensar, creer y vivir de los indgenas. Pa
ra ello haba que hacer pesquisas, tarea muchas veces
nada fcil. Los rumores de que cerca de su misin de
Tlalmanalco aunque en lugar muy difcil de alcan
zar perduraban pujantes formas de idolatra, mo
vieron a Bernardino a emprender una ascensin nada
menos que a los dos elevados volcanes que limitan por
el oriente el gran valle de Mxico. De tal subida, por
o decir proeza, l mismo dej noticia:
Hay un monte muy alto, que humea, que es
t cerca de la provincia de Chalco [en la que se
hallaba Tlalmanalco]f que se llama Popocat-
petl, quiere decir 'monte que humea'; es mon
te monstruoso de ver, y yo estuve encima de l.
Hay otra sierra junto a sta, que es la Sierra
Nevada, y llmase Iztactpetl, quiere decir
'Sierra blanca ; es monstruoso de ver lo alto de
ella, donde sola haber mucha idolata. Yo la
vi v estuve sobre ella (Historia general, libro XI,
cap. XII).
Tal ascensin a los dos elevados volcanes confirma
lo dicho acerca del carcter de fray Bernardino, tan in
clinado a investigar las realidades naturales y huma
nas de la tierra a la que haba llegado. Y, asimismo,
subir a esos volcanes de cerca de 5.500 metros de al
tura deja ver cjue era hombre decidido y de buena
constitucin fsica. Estaba emulando la muy pondera
da hazaa del conquistador Diego de Ordaz y sus dos
acompaantes, que en busca de azufre escalaron el Po-
pocatpetl al tiempo de la conquista. Hablando en un
apndice al mismo libro XI de su Historia de varios
sitios en los que supo l se practicaban idolatras, pro
porciona Sahagn otra noticia sobre su tambin tem
prana estancia en Xochimilco, pueblo situado al sur
de la ciudad de Mxico. All descubri l un testimo
nio del culto que se renda al dios Tlloc, seor de la
lluvia:
Hay otra agua o fuente muy clara y muy lin
da en Xochimilco, que ahora se llama Santa
Cruz, en la cual estaba un dolo de piedra de
bajo del agua, donde ofrecan copal. Yo vi el
dolo y entr debajo del agua para sacarle, y pu
se all una cruz ae piedra, que hasta ahora est
all en la misma fuente.
La iglesia que hacia 1535 comenz a edificarse jun
to al convento franciscano de Xochimilco llev a la ad
vocacin precisamente de San Bernardino. Como cosa
probable puede pensarse que Sahagn quisiera as
nonrar a su santo patrono. De hecho, sabemos que l
tena particular devocin al mismo, como lo muestra
el que aos adelante escribiera un opsculo que inti
tul Vida de San Bernardino.
Si el cronista Mendieta expres, segn vimos, que
Sahagn en su juventud estuvo en varios conventos,
consta al menos que se hall en los de Tlalmanalco y
Xochimilco. A principios de 1536 iba a cambiar su
destino. En vez de continuar sus trabajos de misione
ro entre poblaciones indgenas, se le asign entonces
el cargo de maestro en el Colegio de Santa Cruz de
Tlatelolco, que formalmente se inaugur el 6 de ene
ro de 1536.

Sahagn, maestro a partir de la fundacin


del Colegio de Santa Cruz de Tlatelolco

Fecunda, desde varios puntos de vista, fue la larga


vinculacin de fray Bernardino con el colegio que se
estableci en el barrio de Tlatelolco, al norte de la ciu
dad de Mxico. La idea de erigir all un centro de en
seanza para jvenes indgenas, hijos de seores prin
cipales, y escogidos por su talento, se debi origina
riamente al obispo Zumrraga y a Sebastin Ramrez
de Fuenleal, que, como presidente de la segunda Au
diencia, gobernaba la antes tan alterada Nueva Espa
a. Ambos varones, hombres del Renacimiento espa
ol, se haban percatado de la necesidad de contar con
un colegio en el que se propiciara el acercamiento de
culturas la espaola y la indgena y se formara,
con un alto nivel, a jvenes indgenas que ms tarde
haban de influir en sus respectivas comunidades. El
colegio empez a funcionar tentativamente desde
1533. Su inauguracin formal y solemne, con asisten
cia de Zumrraga y Fuenleal, y del recin llrpado pri
mer virrey, Antonio de Mendoza, tuvo lugar, como
se dijo, tres aos despus, en la fiesta de la Epifana
o Da de Reyes, como si se quisiera simbolizar que el
colegio se abra para ilustracin de los gentiles del
Nuevo Mundo.
Al escoger los maestros del colegio se puso particu
lar empeo en que fueran los ms doctos que pudie
ran hallarse. As, adems de que deban ser excelen
tes en el conocimiento de la lengua nhuatl, deban
de gozar de reconocida fama como expertos en algu
na o varias ramas de las humanidades, la teologa y
los estudios bblicos. Maestros de retrica, lgica y fi
losofa fueron fray Juan de Gaona, que haba ensea
do en la Sorbona de Pars, y fray Juan Fucher, a su
vez doctorado en leyes en la antes mencionada uni
versidad. Maestro de gramtica fue fray Andrs de Ol
mos, cjue haba iniciado ya sus investigaciones sobre
las antigedades indgenas y habra de disponer la pri
mera amplia gramtica o arte de la lengua mexicana,
as como trabajos afnes sobre la totonaca, tepehua y
huaxteca. De latinidad, historia y otras materias tam
bin humansticas fueron profesores fray Arnaldo de
Bassacio y fray Bernardino de Sahagn.
Este ltimo, que pas diversos perodos de su vida
en el Colegio de Santa Cruz de Tlatelolco, donde for
m a sus principales colaboradores indgenas, habla
de ese centro de docencia e investigacin en diversos
lugares de sus obras. De m odo particular dedica va
rias pginas al mismo en una Relacin del autor dig
na ae ser notada, que intercal entre los captulos
XXVII y XXVIII del libro X de su Historia general.
All, tras referirse a las habilidades y oficios, as como
a los vicios y virtudes de los indgenas mexicanos en
el tiempo de su gentilidad, discurre luego sobre los
cambios ocurridos desde la llegada de los espaoles.
Al escribir fray Bernardino acerca de esto bastantes
aos ms tarde, lo hizo sobre la base de su larga ex
periencia. Como investigador conoca mejor que na
die lo que haba sido la antigua cultura; como maes
tro y misionero se haba adentrado en el alma de los
indios contemporneos suyos. As, respecto de las ha
bilidades del nombre nhuatl, habla con minucia de
las muchas en que se haba distinguido en los tiem
pos prchispnicos como artista que trabajaba la pie
dra, el barro, la pluma y los metales; como sabio y
maestro en sus escuelas; conocedor de minerales, plan
tas y animales; mdico, comerciante, astrlogo, ora-
dor y poeta. En lo tocante ya a los tiempos de la Nue
va Espaa, nota luego:
Tenemos por experiencia que en los oficios
mecnicos son hbiles para aprenderlos y usar
los... Tambin los oficios de sastres, zapateros,
sederos, impresores, escribanos, lectores, conta
dores, msicos de canto llano y de canto de r
gano, taerflautas, chirimas, sacabuches, trom
petas, rganos; saber gramtica, lgica, retrica,
astrologa y teologa; todo esto tenemos por ex
periencia que tienen habilidad para ello y lo
aprenden y lo saben, y lo ensean, y no hay ar
te ninguna que no tenga habilidad para apren
derla y usarla.
Pasando luego al campo del regimiento de la rep
blica y de las cosas morales y de religin reconoce que
en los tiempos antiguos eran para ms, porque edu
caban a sus hijos muy conforme a la filosofa natural
y moral. Todo ello, sin embargo,
ces por la venida de los espaoles y porque
ellos derrocaron y echaron por tierra todas las
costumbres y maneras de regir que tenan estos
naturales y quisieron regirlos a la manera de vi
vir de Espaa, as en las cosas divinas como en
las humanas; teniendo entendido que eran id
latras y brbaros, perdise todo el regimiento
que tenan...
Hubo, por consiguiente, que poner remedio y, pa
ra ello contina Sahagn se intent implantar va
ria formas de educacin en la juventud indgena. Tras
referirse a ellas, atiende ya de modo directo al Cole
gio de Santa Cruz:
Luego que vinimos a esta tierra a implantar
la fe juntamos a los muchachos en nuestras ca
sas, como est dicho, y les comenzamos a ense
ar a leer y escribir y cantar y, como salieron
bien con esto, procuramos luego de ponerlos en
el estudio de la gramtica, para el cual ejercicio
se hizo un colegio en la ciudad de Mxico, en
la parte de Santiago dei TIatHuleo, en e cual to
dos /os pueblos comarcanos y de todas las pro
vincias se escogieron todos los muchachos ms
habites y que m ejor saban leer y escribir, sin sa
lir fuera sino pocas veces...
Trabajando con ellos dos o tres aos vinieron
a entender todas las materias d el arte de la gra
mtica, a hablar latn y entenderlo, y a escribir
en /afn, y aun a hacer versos heroicos... Yo me
h all en la fundacin d el dicho colegio . ..
Para valorar lo que com enz a ser la vida intelec
tual de maestros y educandos en el colegio podran
aducirse numerosos testimonios, unos de admiracin
y otros de crtica. Los primeros, entre ellos uno sus
crito por Zumrraga y por el tam bin obisp>o Julin
Gatees, reconocen los frutos que se iban logrando en
lo intelectual y moral. Los segundos, de crtica y alar
ma, como el que en seguida veremos del ya con ocido
antiguo conquistador Jernim o Lpez qu e, en carta
dirigida al soberano, del 23 de febrero de 1545, des
cribe los peligros que cree percibir en la adquisicin
de tantos conocim ientos por los jvenes indgenas:
Mucho fa vo r e regalo que se ha hecho a los in
dios, donde se ha encajado en ellos e l refrn que
dice que m ucha conversacin acarrea menos
p recio ...
[Como] en poner los indios en la pulida [cul
tura] de la lengua latina, hacindoles leer cien
cias, donde han venido a saber todo el principio
de nuestra vida por los libros que leen, e de don
de procedemos, e cmo fuimos sojuzgados de
los romanos e convertidos a la fe, de gentiles, e
todo lo dems que se escribi en este caso que
les causa decir que tambin nosotros venimos de
gentiles e fuimos suejtos e ganados e sojuzga
dos, e fuim os sujetos de los romanos e nos alza
mos e rebelamos e fuim os convertidos al bautis
mo, tanto mayor nmero de aos, e an no so
mos buenos cristianos; que qu les pedimos a
ellos de tan poco tiempo que se convirtieron. Es-
tos indios que as han estudiado son muchos; los
frailes la tierra adentro y en Mxico les dan ve
ces de predicar; dicen e predican lo que quieren
destas cosas e otras que se les antoja...
Cieno era que, bajo la gua de maestros en verdad
tan distinguidos como los que se han nombrado, en
tre ellos Bernardino de Sahagn, los jvenes nahuas
pronto hicieron grandes progresos. Y era tambin ver
dad algo que no alcanz a percibir el espontneo in
formador Jernimo Lpez: adems de que en ese co
legio se enseaba a los estudiantes lengua latina, gra
mtica, historia, religin, Sagradas Escrituras y filoso
fa, tambin se haba dado entrada a temas relaciona
dos con la antigua cultura indgena. Para ello se ha
ba buscado la presencia de algunos maestros nativos.
De modo especial fue esto as, al menos por algn
tiempo, en lo tocante a medicina indgena. Fruto de
tal colaboracin lleg a ser con el paso de los aos el
que se conoce como Cdice Bediano, herbario dis
puesto al modo europeo pero de contenido indgena.
Elaborado por el mdico nahua Martn de la Cruz,
fue traducido luego al latn hacia 1552 por otro in
dio, Juan Badiano, con el ttulo de Libelus de Indo-
rum Medicinalibus Herbis. Y tambin el propio Sa
hagn habra de obtener all, segn veremos, nume
rosos textos de materia mdica proporcionados por los
sabios nativos, cuyos nombres preserv del olvido.
De hecho, para fray Bernardino el colegio de Santa
Cruz de Tlatelolco no iba a ser tan slo mbito para
la docencia de materias humansticas, sino tambin es
pacio abieno para las investigaciones a las que dedi
cara buena parte de su vida, con el propsito de ahon
dar en el conocimiento de la antigua cultura indge
na. Y adems de que all iba a contar con la presen
cia de viejos sabios, maestros en sus antigedades, que
se convertiran en informadores suyos, encontrara lue
go, en algunos de sus estudiantes, eficaces colabora
dores en su ulterior empresa. A cuatro de ellos que,
como l lo expres, fueron colegiales y discpulos su
yos, habr de referirse varias veces: uno se llama An
tonio Valeriano, vecino de Azcapotzalco; otro Alonso
Vegerano, vecino de Cuauhtitln; otro Martn Jacobi-
ta, vecino deste Tlatilulco, y Andrs Leonardo, tam
bin de Tlatilulco...

Conquista espiritual y pervivencia de las antiguas


creencias

La que algunos han llamado conquista espiritual de


Mxico estaba por esos aos de 1536 y siguientes en
Eroceso de expansin, ni tan profunda como algunos
an pretendido ni tan superficial como lo han soste
nido otros. Desde 1526 los dominicos haban llegado
para reforzar a los franciscanos, y en 1533 los agusti
nos se sumaron a las tareas de los miembros de esas
dos rdenes. Ya en el virreinato de don Antonio de
Mendoza comenzaron a edificarse no pocos conventos
en territorios de los que hoy son los Estados centrales
de Mxico y en regiones ms apartadas como las de
Oaxaca, Chiapas y Guatemala. Bernardino de Saha
gn mantuvo hondo escepticismo frente a las optimis
tas cifras de conversos dirundidas por hombres como
fray Toribio de Benavente Motolina. As, segn este
ltimo, para el ao de 1539 poda decirse que:
por manera que, a mi juicio y verdaderamen
te, sern bautizados en este tiempo que digo, se
sern [desde 1524] quince aos, ms de nueve
millones de nimas de indios (Historia de los in
dios de Nueva Espaa).
Por su parte, fray Bernardino, que muchos aos
despus, en 1585, se mantena an escptico respecto
de esas conversiones, expres entonces que esta Igle
sia nueva quedo fundada sobre falso. El, en cambio,
quiso desarrollar otra forma de acercamiento al hom
bre y la sociedad indgena. A su parecer el nico ca
mino seguro era a partir de un conocimiento profun
do de su antigua cultura. Como prueba patente de
que era poco lo alcanzado hasta fines de la dcada de
los aos treinta tuvo conocimiento de numerosos ca
sos de idolatras, que continuaban vivas. Ms an, tu
vo que participar en procesos que se abrieron por par
te de Zumrraga en contra de indios tenidos como re
lapsos, ya que convertidos al cristianismo al menos
en apariencia haban vuelto a su religin nativa. El
ms famoso de tales procesos fue el que se sigui en
contra de don Carlos Ometochtzin, seor de Tetzco-
co, nada menos que hijo del afamado Nezahualpilli
y nieto del ms ponderado sabio seor Nezahual-
cyotl.
Zumrraga actu entonces como obispo e inquisi
dor apostlico y tres frailes franciscanos como intr
pretes. Uno fue Antonio de Ciudad Rodrigo, con
quien Bernardino haba viajado a Mxico; otro, Alon
so de Molina, el primer lexicgrafo de la lengua n
huatl, que sac a luz su Vocabulario en 1555, y el
otro, precisamente Sahagn, que, para entonces, de
ba sobresalir ya por su conocimiento del idioma in
dgena. Pudo l enterarse as de modo directo sobre
lo arriesgadas que haban sido las rpidas conversio
nes de los indios. De lo mucho que segn declara
ron los acusadores y testigos haba expresado don
Carlos Ometochtzin correspondi a Sahagn traducir,
al menos una parte, al castellano. As, entre otras co
sas, se deca que Ometochtzin haba manifestado:
Mira, oye, que' mi agelo Nezahualcyotl y
mi padre Nezahualpilli ninguna cosa nos dixe-
ron cuando murieron, ni nombraron a ningunos
ni quines haban de venir; entiende, hermano,
que mi agelo y mi padre miraban a todas par
tes, atrs y delante... y saban lo que se haba
de hacer en largos tiempos y lo que se hizo, co
mo dicen los padres e nombraron los profetas,
que de verdad te digo que profetas fueron mi
agelo y mi padre que saban lo que se haba
ae hacer y lo que estaba hecho. Por tanto, her
mano, entindeme, y ninguno ponga su cora
zn en esta ley de Dios e divinidad. . Qu es
esta divinidad, cmo es, de dnde vino ?
Si los ms sabios de entre los antepasados nada ha
ban dicho acerca de la nueva ley y la nueva divini-
dad, por mucho que insistieran los frailes acerca de
ellas en sus escuelas y en sus cartillas, no haba razn
para cambiar la forma de pensar.
Otra manera, bastante sutil, de crtica consisti en
destacar que, aun entre los mismos frailes, haba dis
tintas maneras de religin, de lo cual se segua que
tambin las creencias y las prcticas prehispnicas de
ban tener su propio lugar y validez.
Mira que los frayles y clrigos cada uno tiene
su manera de penitencia; mira que los frayles de
San Francisco tienen una manera de doctrina y
una manera de vida y una manera de vestido y
una manera de oracin, y los de San Agustn tie
nen otra manera, y los de Santo Domingo tie
nen de otra, y los clrigos de otra, como todos
lo veemos, y as mismo era entre los que goar-
daban a los dioses nuestros, que los de Mxico
tenan una manera de vestido y una manera de
orar e ofrescer y ayunar; y en otros pueblos de
otra; en cada pueblo tenan su manera de sacri
ficios, y su manera de orar y de ofrescer, y as lo
hacen los frayles y clrigos, que ninguno con
cierta con otros...
A todo esto aada tambin don Carlos, segn los
declarantes, la idea de que la nueva doctrina interfe
ra de m odo directo con lo que cada uno, para su con
tento y solaz, poda hacer en su vida personal. As, en
tre otras cosas, deca:
Qu hacen la mujer y el vino a los hombres ?
Por ventura los cristianos no tienen muchas
mujeres y se emborrachan sin que les puedan
impedir los padres religiosos? Pues qu es esto
que a nosotros nos hacen los padres? Que no es
nuestro oficio ni nuestra ley impedir a nadie lo
aue quisiere hacer. Dejmoslo y echmoslo por
tas espaldas lo que nos dicen . ..
Tales fueron segn el testimonio coincidente de
varios declarantes las principales formas de argu
mentar de don Carlos Ometochtzin, expresiones que
fray Bernardino hubo de traducir del nhuatl al cas
tellano. Actuar en procesos como ste que termin
con la condenacin de Ometochtzin a la hoguera y
en otros, como el de un Pochtecatl Tlailotlaqui, an
tiguo jefe de mercaderes, acusado de encubrir las im
genes de los dioses adorados en el Templo Mayor de
Mxico-Tenochtitlan, debi ser revelador para Saha
gn. Cmo podra alcanzarse la conversin de hom
bres cuya cultura y creencias se desconocan? Podra
seguirse pensando que as iban a implantarse entre los
indgenas una fe y una caridad como las de los tiem
pos de la primitiva cristiandad? Revelador y doloroso
a la vez debi ser para Bernardino ese proceso inqui
sitorial en el que, como intrprete, tuvo que partici
par. Y bien pudo consolarse un poco algunos aos
despus, cuando los indgenas, como cristianos tier
nos en la fe , quedaron fuera de la jurisdiccin del lla
mado Santo Oficio.
Otras formas de acercamiento a las comunidades
nativas eran necesarias. Sahagn tuvo ocasin de con
vencerse an ms de ello al interrumpir en 1540 su
primera estancia en el colegio de Santa Cruz de Tla
telolco. Entonces volvi a trabajar, por cerca de cinco
aos, entre indgenas del valle de Puebla. A tal ex
periencia seguira luego la puesta en marcha de su ori
ginal proyecto de evangilizacin sobre la base del res
cate y conocimiento de la palabra y cultura indgenas.
PUESTA EN MARCHA DE UN ORIGINAL
PROYECTO DE EVANGELIZACION Y RESCATE
DE LA PALABRA INDIGENA (1540-1558)

Por el mismo fray Bernardino sabemos que en 1540


concluy su primera estancia en Santa Cruz de Tlate
lolco. Yo fu i escribi al hablar del colegio el que
los primeros cuatro aos de 1536 a 1540 con
ellos trabaj y los puse en todas las materias de la la
tinidad. Su vida de maestro se interrumpi para vol
ver a la de misionero. Su nuevo destino fue el valle
de Puebla, con sede en el convento de Huexotzin-
co, una de las primeras fundaciones franciscanas en
la Nueva Espaa. Desde Huexotzinco visitara luga
res tan importantes en la historia y en la cultura na-
huas como Cholula, Tepeaca, Tecamachalco, Tehua-
cn, Calpan y otros, donde en fechas cercanas los
franciscanos edificaron asimismo iglesias y conven
tos.
Del ao de 1540 data la primera obra que escribi
Sahagn y que hasta hoy se conserva indita, aunque
de ella se hicieron varias copias en el siglo XVI. Es un
sermonario en nhuatl de todas las dominicas y algu
nas fiestas de santos a lo largo del ao litrgico. El pro
pio Sahagn, al revisar y corregir, aos adelante, este
temprano trabajo suyo, lo describe as:
Sgnense unos sermones de dominicas y de
santos en lengua mexicana. No traducidos de
sermonario alguno sino compuestos nuevamen
te a la medida de la capacidad de los indios:
breves en materia, y en lenguaje congruo, ve
nusto y llano, fcil de entender para todos los
que lo oyeren, altos y bajos, principales se
ores y caciques y macehuales gente del
pueblo---, hombres y mujeres. Compusironse
el ao de 1540...
Una copia temprana de dicho sermonario se conser
va hasta ahora en la Coleccin Ayer, Ms. 1485, de la
Biblioteca Newberry, en Chicago. Consta de 202 p
ginas, en papel indgena, es decir, hecho de la corte
za del rbol amate, del gnero de los ficus.
Respetando el testimonio de fray Bernardino, es ne
cesario reconocer que escribi este sermonario en
1540, hallndose ya en el convento de Huexotzinco.
Sin embargo, atendiendo al trabajo que supone pre
parar 52 sermones en nhuatl, de todas las domini
cas, desde elprimer domingo de Adviento hasta el de
cimonono despus de Pentecosts, as como otros en
honor de varios santos, parece verosmil pensar que,
desde antes, todava en Tlatelolco, haba iniciado es
ta obra. Para valorar su importancia conviene verla,
no como algo aislado, sino en funcin del gran con
junto de lo que fueron luego las aportaciones sa-
hagunenses.
Lo primero que importa destacar es que la escribi
en lengua nhuatl. Siendo cierto que ya otros frailes
predicaban en esc idioma, lo realizado por fray Ber
nardino tuvo un nuevo propsito. Estaba l persuadi
do de que no tendra sentido hacer meras improvisa
ciones o intentar traducir sermonarios ya existentes en
latn o castellano. Por ello subraya que sus sermones
los ofrece no traducidos de sermonario alguno, sino
compuestos nuevamente a la medida de la capacidad
de tos indios... Y aade que los ha dispuesto breves
en materia y valindose de un lenguaje congruo, ve
nusto y llano, lo que equivale a expresin congruen
te, oportuna (congrua), hermosa, agraciada (venusta)
y claro, sin complicaciones (llano).
Dicho sermonario, dispuesto con tales atributos, era
la primera dentro de una larga serie de aportaciones
de Sahagn, concebidas en consonancia con un crite
rio que, probablemente desde que empez a ensear
en el colegio de Tlatelolco, se fue gestando en su pen
samiento. Haba que partir de un conocimiento de las
realidades culturales ae aquellos entre quienes iba a
trabajar y a los que se quera evangelizar. Necesaria
mente eJ acercamiento a ellos deba hacerse en la que
era su lengua. Slo as se lograra una presentacin
del cristianismo adaptada a la mentalidad indgena:
de todos los que lo oyeren, altos y bajos, principales
y macehuales, hombres y mujeres...
En 1540 Sahagn pensaba que tal propsito poda
alcanzarse por medio de obras que, como sa, haran
posible una comunicacin adecuada con los indios.
Con el paso del tiempo su criterio se afinara hasta per
catarse de que eso en modo alguno era suficiente.
Siendo necesario que los misioneros supieran con pro
fundidad la lengua, era tambin imprescindible que
penetraran de verdad en el conocimiento de la anti
gua cultura. Esto explica que fray Bernardino se satis
ficiera con el sermonario que haba elaborado hacia
1540 y lo revisara, corrigiera y aadiera despus con
esmerada atencin. Y tambin de ello se deriv que,
unos siete aos despus, iniciara sus trabajos encami
nados a recopilar un conjunto de textos clsicos en n
huatl, tanto para estudiar mejor la lengua a travs de
ellos, como para acercarse ms hondamente al pensa
miento indgena. No parece, por consiguiente, mera
suposicin admitir que, a la par que volva a sus que
haceres de misionero en la regin de Huexotzinco,
afloraba ya en su pensamiento la necesidad de pro
gramar y poner en marcha un original proyecto de
evangelizacin y rescate de la palabra indgena.

Huexotzinco, su regin y vestigios culturales

Varias son las noticias que proporciona Sahagn so


bre sus experiencias en el valle de Puebla. Por una par
te, all tena l ante sus ojos tres formas distintas de
realidades: la de numerosos pueblos indgenas apenas
tocados por la accin misionera; la de algunas cabe
ceras, como Huexotzinco, donde se haba implantado
ya un centro de irradiacin evanglica y no muy le
jos la de un establecimiento netamente espaol, la
Puebla de los Angeles, ciudad fundada el 16 de abril
de 153* Pr *os micm bros de la Segunda Audiencia.
En lo que toca a Huexotzinco, situado en las lade
ras orientales del Iztacchuatl, a una altura de cerca
de 2.300 metros sobre el nivel del mar, cabe recordar
que fue cabecera de un importante seoro prehisp-
nico, aliado unas veces a Tlaxcala y otras inclinado a
la esfera de poder de Mxico-Tenochtidan. All haba
gobernado, poco antes de la venida de los espaoles,
el seor Tecayehuatzin, que se distingui adems co
mo forjador de cantos. Sahagn tuvo noticia de que
en dicho lugar haba florecido el arte de la poesa y
el canto e hizo referencia a las composiciones desig
nadas como Huexotzincyotl, o sea, obra y pertenen
cia de las gentes de Huexotzinco.
Segn vimos, consumada la conquista, la primera
encomienda establecida en ese lugar se la adjudic a
s mismo Corts. Hacia 1532 se haba nombrado all
un corregidor y, poco despus, la jurisdiccin de ste
abarc los pueblos de San Salvador y San Martn Tex-
melucan (al norte) y Calpan, Acapetlahuacan y Hua-
quechula (al sur). Los franciscanos se establecieron all
hacia marzo de 1525. Como primer guardin de un
conventillo que se edific fue nombrado uno de los
doce primeros frailes, Juan Jurez. A l le sucedi en
1529 el ao en que lleg Sahagn a Mxico fray
Toribio de Benavente Motolina. Fue entonces cuan
do tuvieron lugar las exacciones de uo Beltrn de
Guzmn en contra de los indios de Huexotzinco que
motivaron, segn vimos, la airada intervencin de
Zumrraga.
Tambin por ese tiempo se cambi de lugar el pue
blo y convento. Al parecer en las barrancas cercanas
se haban refugiado muchos miles de indgenas hu
yendo de las violencias que trajo consigo la conquis
ta. El traslado signific la reubicacin de cerca de cua
renta mil vecinos, al decir del cronista fray Jernimo
de Mendieta. Correspondi ocuparse de tan dificulto
sa empresa a fray Juan de Alameda, a quien se atri
buye adems haber dado comienzo al gran convento
que hasta el da de hoy all se yergue.
Cuando fray Bernardino lleg a Huexotzinco se pro-
segua trabajando en la fbrica del convento e iglesia,
los cjue no se terminaron sino hasta 1570. De las ac
tuaciones religiosas en Huexotzinco, describe una Sa
hagn que lleva a pensar, una vez ms, en los ideales
cuya implantacin buscaban los franciscanos. Para lo
grar un reflorecimiento del cristianismo al modo an
tiguo, en el que las cosas materiales no fueran sino
medios para hacer posible la dedicacin a la vida del
espritu, era necesario ofrecer a los indgenas un am
biente propicio para ello. Nuevas formas de organiza
cin comunitaria deban crearse y precisamente en
vinculacin estrecha con quienes eran portadores del
mensaje evanglico. He aqu lo que al respecto des
cribe Sahagn:
Hzose tambin a los principios una diligen
cia en algunos pueblos de esta Nueva Espaa
donde residen los religiosos, como fue en Cbo-
lula y en Huexotzinco, que los que se casaban
los poblaban por s\ junto a los monasterios, y
all moraban, y de all venan todos a misa cada
da al monasterio, y les predicaban el cristianis
mo, y el modo de la cohabitacin matrimonial,
y era muy buen medio ste para sacarlos de la
infeccin de la idolatra y otras malas costum
bres. .. (Historia General, libro X , Relacin del
autor).
Casi seguro es que en tales predicaciones se valiera
de su sermonario en nhuatl. Al igual que en el co
legio de Santa Cruz de Tlatelolco, tambin en
Huexotzinco buscaba l sobre todo el acercamiento
con los jvenes. En ellos, mucho ms que en los por
tantos aos arraigados en sus antiguas creencias, de
ba florecer de manera ms fcil el cristianismo. En
tregado a labores misioneras, recorriendo lugares cer
canos, experiment como antes frente al Templo
Mayor de Mxico-Tenochtitlan muy honda admira
cin ante otros impresionantes vestigios de la antigua
religiosidad indgena. En dos sitios de su Historia ge
neral pondera la grandeza extraordinaria de Cholula.
En el prlogo al libro VIII dice:
Los que de esta ciudad huyeron /alude a To~
lian- Teotihuacn], edificaron otra muy prspe
ra, que se llama Cholula, la cual por su grande
za y edificios los espaoles en vindola le pusie
ron Roma por nombre...
Y, describiendo la gran pirmide, que cabe repe
tirlo, es la mayor que en el mundo se conoce, para ex
plicarse cmo pudo ser hecha acude a la vieja y uni
versal persuasin de una remota existencia de gi
gantes:
aun parece ser cosa indecible asegurar que son
edificados a mano [los edificios] , y no lo
son ciertamente, porque los que los hicieron en
tonces eran gigantes, y aun esto se ve claro en
el cerro o monte de Cnolula, pues manifiesta es
tar hecho a mano, porque tiene adobes y enca
lado (Historia general, libro X , cap. XXIX).
Y as como los monumentos de la antigua cultura
tanto lo admiraron, tambin las realidades naturales
fueron objeto de su atencin. Se refiere, por ejemplo,
a un ro que se llama Nxatl, que quiere de
cir 1lefia o agua pasada por ceniza de esta ca
lidad est un ro entre Huexotzinco y Acapetla-
huacan que desciende de la sierra que humea,
que es el volcn, que comienza desde lo alto de
l; es agua, se derrite en la nieve, y pasa por la
ceniza que echa el volcn; smese bien cerca de
l, y toma a salir abajo por entre Huexotzinco y
Acapetlahuacan. Yo vi el origen y lugar donae
se sume que es junto a la nieve y el lugar donde
torna a salir (Historia general, libro XI,
cap. XII).
El ya notado sentido de observacin de fray Bernar-
dino vuelve a quedar aqu al descubierto. Describe la
naturaleza del agua que forma ese ro. Es nieve derre
tida que, al pasar por entre cenizas arrojadas por el
volcn, adquiere una calidad muy especial, como de
leja, en opinin suya. Y l, que cada vez se intere
saba ms por lo lingstico y cultural, nota tambin
que por tal circunstancia el ro se llamaba Nxatl, agua
pasada por ceniza (de atl, agua y nex [tli], ceniza).
Y, asimismo, de sus correras por esa regin, pro
porciona otras noticias. Una de ellas se refiere igual
mente a corrientes de agua:
Yo vi dos arroyos, uno entre Huexotzinco y
San Salvador Texmelucan , y otro entre
Huexotzinco y Calpan, que manan y corren el
tiempo que llueve, y cesan de correr y manar en
el tiempo de secas...
Esta que a primera vista parecera consideracin bas
tante simple la formula Sahagn en un contexto en
el que quiere recoger algo de la clasificacin que ha
can los pueblos nahuas de los diversos gneros de
corrientes de agua. Segn las noticias que alleg, las
fuentes que brotan en tierra llana se nombran ame-
yalli (de a[tl], agua, y meya, manar). Las corrientes
que unas veces corren y otras no, sin que tenga ello
relacin con la poca del ao, se designan pinahui-
zatl (de a[ti], agua, y pinahuiz[tli], vergenza), por
que segn dice la vergenza de los que pasan,
las contiene. Y respecto de los ros o arroyos, como
los que ha descrito, cuyas corrientes se rigen por la
temporada de lluvias, nota que a veces las llaman tezt-
zuatl (a[tl], agua y tetzuh[tli], portento), porque
corriendo tan slo en ciertos tiempos, sus avenidas
pueden alarmar a las gentes.
Volviendo la atencin a los montes, tres son las re
ferencias que hace de su estancia en Huexotzinco. Una
es al ya mencionado Poyauhtcatl, Seor de la niebla,
el pico ms alto en territorio mexicano (5.747 m.):
Hay un monte que se llama Poyauhtcatl, es
t cerca de Ahuilizapan Orizaba, Veracruz .
Ha pocos aos comenz a arder la cumbre de l\
y yo le vi muchos aos que tena la cumbre cu
bierta de nieve, y despus vi cuando comenz a
arder, y las llamas aparecan de noche y de da,
de ms de veinte leguas distancia aproximada
desde Huexotzinco , y ahora, como el fuego
ha gastado mucha parte de lo interior delmon-
te, ya no se aparece elfuego , aunque siempre es
t ardiendo (Historia general, libro X I,
cap. XII).
Hechas estas observaciones sobre la actividad volc
nica del que hoy se conoce como Pico de Orizaba, alu
de luego brevemente a otra montaa, menos elevada,
pero que tena connotaciones religiosas para los nahuas:
Hay otro gran monte cerca de Tlaxcala, que
llaman Matlalcueye, quiere decir mujer que tie
ne las naguas azules.
Tal nombre, bien lo saba l, era uno de los ttulos
de la diosa Madre en su relacin con las aguas que fe
cundan a la tierra. Y cabe aadir, de paso, que al Mat
lalcueye se le cambi luego el nombre para adjudicar
le otro, tambin de mujer, La Malinche, es decir, el
de la clebre indgena que actu como intrprete y
compaera de Hernn Corts.
Una referencia ms al Popocatpetl llev a fray Ber
nardino a hacer denuncia de lo que haba descubierto
en un pueblo situado en su falda. Tal recordacin del
tiempo de su estancia en Huexotzinco, ya que dicho
pueblo caa en la jurisdiccin, la hizo en una Nota en
su Historia general, en la que conden varias prcti
cas religiosas que, a su juicio, no eran sino encubier
tas formas de idolatra. He aqu lo que refiere:
A la raz del volcn, en un pueblo que se lla
ma Tianquizmanalco, San Juan; hacan en ese
lugar gran fiesta a honra del dios que llamaban
Telpochtli el joven , que es Tezcatlipoca
espejo humeante , y como los predicadores
oyeron decir que San Juan Evangelista fue vir
gen, y el tal en su lengua se llama Telpochtli,
tomaron ocasin de hacer aquella fiesta como la
solan hacer antiguamente, paliada debajo del
nombre de SanJuan Telpochtli, como suena por
fuera, pero a honra del Telpochdi antiguo que
es TeTxatlipoca, porque San Juan all ningunos
milagros ha hecho... (Historiageneral, libro XI,
nota).
El comentario sahagunense sobre lo que ocurra en
Tianquizmanalco, al pie del volcn cerca de Huexot
zinco, como habremos de verlo, se integr en una ms
amplia denuncia que hara hacia 1576 de lo que
ocurra en otros lugares, donde nuevas formas de cul
to se haban superpuesto a las practicadas antes en ho
nor de los dioses prehispnicos. Y, por cierto, al decir
de fray Bernardino, otro de esos sitios se hallaba en
un montecillo, el Tepeycac, en la nariz del monte,
donde el culto a la Virgen de Guadalupe sustitua o
paliaba al antiguo de Tonantzin, Nuestra Madre, la
suprema deidad femenina.

Retomo a un Tlatelolco muy cambiado

En 1545, probablemente obedeciendo una orden


de sus superiores, volvi Sahagn al Colegio de Santa
Cruz de Tlatelolco. En cinco aos no eran pocos los
cambios que all se haban producido. Acerca de la si
tuacin que prevaleca, nos dice Sahagn:
Ensearon los frailes a los colegiales y estuvie
ron con ellos ms de diez aos [desde enero
de 1536 y aun desde antes de la apertura for
mal] , ensendoles toda la disciplina y cos
tumbres que en el colegio se haban de guardar
y ya que haba entre ellos quienes leyesen die
ran clases y quienes al parecer fuesen hbiles
para regir el colegio, y dejronlos que leyesen y
se rigiesen ellos a sus solas... (Historia general,
libro X , Relacin del autor digna de ser notada).
Fue as como el colegio, cuando volvi a l fray Ber
nardino en 1545, se haba transformado en una ins
titucin que, si bien continuaba bajo la supervisin
de los frailes, contaba ya con un personal acadmico
indgena. Aunque no consta quines eran el rector y
los maestros nahuas en ese ao, sabemos por el Cdi
ce de Tlatelolco que seis despus, en 1551 cuando
el virrey Mendoza muy poco antes de marcharse al Pe
r hizo una donacin al colegio se encontraba co
mo rector Pablo Nazareo, natural de Xahocan, que
desde su niez se haba criado con los doce primeros
franciscanos. Al decir del oidor Alonso de Zorita, fue
muy buen atino y retrico, y lgico y filsofo, y no
mm poeta en todo gnero de versos. Eran tambin en
tonces maestros del colegio Martn Espiridin y Anto
nio Valeriano de Azcapotzalco. Este ltimo ser lue
go el mejor de los colaboradores de Sahagn y llegar
a ocupar el cargo de gobernador indgena de Mxico.
Lo que as se presentaba como una primera culmi
nacin del proyecto hubo de verse afectado, como la
ciudad toda y buena pane del pas, por una gravsi
ma epidemia de matlazdhuatl, enfermedad del gne
ro del tifus, que en ese ao estall. De ello habla
Sahagn:
El ao de 1545 hubo una pestilencia grand
sima y universal\ donde en toda esta Nueva Es
paa muri la mayor parte de la gente que en
ella haba. Yo me hall en el tiempo de esta pes
tilencia en la parte de Tlatelolco y enterr ms
de diez mil cuerpos y al cabo de la pestilencia
diome a m la enfermedad y estuve muy al cabo
(Historia general, libro XI, cap. XI).
La aseveracin de fray Bernardino de haber sepul
tado ms de diez mil cuerpos debe entenderse obvia
mente en el sentido de haber participado, dirigiendo
o colaborando, en los entierros en masa de los afecta
dos por la peste. Es muy probable que se ocuparan
en ello no pocos de sus estudiantes. Quiz a esto mis
mo se debi que muchos de ellos murieran contagia
dos y que el propio Sahagn cayera tan gravemente
enfermo que, segn lo expresa, estuvo tan al cabo, o
sea, aue poco le falt para morir.
Volviendo sobre esta misma epidemia, recordaba
fray Bernardino en 1576 que la pestilencia que hubo
ahora treinta y un aos ha, dio gran baque golpe
al colegio... Tanto se haba extendido la epidemia que
las cifras de muertos dadas por distintos cronistas cau
san en verdad pavor. As el agustino fray Juan Grijal*
va, en su Crnica agustiniana de Michoacn, tras con
signar que, como prenuncio de dicha poestilencia, se
vieron llamaradas en el volcn Popocatpetl y hubo
otra serie de malos augurios, llega a afirmar que cin
co sextas partes de los indios perecieron. El ya citado
espontneo informante del emperador, el antiguo
conquistador Jernimo Lpez, en una carta del 10 de
septiembre de 1545, escribi al monarca que tan slo
en diez leguas a la redonda de la capital haban muer
to cerca de cuatrocientos mil ndiviauos. Segn el cro
nista Torquemada, el nmero se dobl en lo que en
tonces era la Nueva Espaa.
Nada extrao fue, como lo not Sahagn, que di
cha pestilencia diera tan gran baque o golpe al cole
gio. Para remediar en cuanto se pudo la disminucin
ae los estudiantes, entre ellos algunos de los ms aven
tajados, al decir del virrey Mendoza, se abrieron en
tonces las puertas a jvenes, no ya slo de la antigua
nobleza indgena, sino de cualquier extraccin social.
Unica condicin para ser admitidos y retenidos era la
de mostrar una adecuada capacidad intelectual. Vol
vi as a ponerse en marcha el antiguo proyecto de
educacin superior en el que habran de converger va
liosos elementos culturales del Viejo y Nuevo Mundos.

La primera investigacin de fray Bernardino


en torno a la antigua cultura

La idea que, segn vimos, se iba forjando fray Ber


nardino, de conocer a fondo la cultura indgena co
mo condicin necesaria para poder llevar a cabo una
labor evanglica sobre base firme, le movi durante
estos aos a dar un primer paso, antecedente de lo
que seran luego sus investigaciones con un enfoque
integral. Si acerca del tiempo en que emprendi este
trabajo, l mismo proporciona informacin, en cam
bio, sobre el lugar en que la llev a cabo, la cosa est
menos clara. Quienes se han ocupado de su persona
y obra han expresado as diferentes opiniones al res
pecto. En tanto que unos piensan que ello ocurri en
el mbito del colegio de Santa Cruz de Tlatelolco,
otros se han inclinado por el pueblo de Tepepulco,
hoy Tepeapulco, al sur del actual estado de Hidalgo,
cerca del moderno centro industrial que atinadamen
te fue bautizado con el nombre de Ciudad Sahagn.
No hay duda alguna ya que el mismo investiga
dor lo escribi que cuando en 1558 su superior fran
ciscano le hizo encargo formal de inquirir acerca de
las antigedades indgenas, Sahagn se traslad, para
iniciarlas, al referido pueblo de Tepepulco. En cam
bio, es acerca de su primer trabajo, asimismo de in
vestigacin sobre la cultura nhuatl, emprendido en
1547, donde ha surgido la diferencia ae pareceres.
Respecto de la fecha, proporciona l una noticia que
permite fijarlo con certeza en 1547. Tal noticia apa
rece al final del libro VI del Cdice Florentino, que
incluye la postrera elaboracin de su Historia General
en nhuatl y castellano. Dicho libro VI est integrado
por una coleccin de textos, muestras de la Antigua
palabra, discursos que se pronunciaban en momentos
y circunstancias muy significativas en la vida del hom
bre y la sociedad indgenas. Esos textos, muestras ex
traordinarias de la literatura de tradicin prehispni-
ca, se conocen como Huehuehtlahtolli, Antigua pala
bra. Pues bien, al final del libro en que se transcri
ben esos testimonios dispuso nuestro fraile se incluye
ra la siguiente nota:
Fue traducido en lengua espaola por el di
cho padre fray Bernardino de Sahagn, despus
de treinta aos que se escribi en lengua mexi
cana, este ao de 1577.
Restando treinta aos al de 1577, nos encontramos
con el de 1547, que fue cuando Sahagn recopil sus
39 huehuehtlahtolli en lengua nhuad. La pregunta
que, en cambio, queda por resolver es dnde llev a
cabo tal investigacin. Para responder es necesario
atender a los datos que Bernardino y otros proporcio
nan acerca de este lapso de su vida. El examen de las
referencias que se conservan nos muestran que perma
neci l desde 1545 hasta 1558, salvo breves salidas,
en el Colegio de Tlatelolco. Adems, respecto de otro
muy importante texto del que luego trataremos
que tambin recogi e hizo transcribir en nhuatl ha
cia 1553, consta que la correspondiente investigacin
la llev a cabo hallndose en Tlatelolco.
Estos hechos parecen dar fundamento a la idea de
que el inicio de las investigaciones sahagunenses so
bre la antigua cultura ocurri en 1547 en el contexto
del Colegio de Santa Cruz de Tlatelolco, en el que,
por ese tiempo, se emprendan adems otros trabajos
tambin de rescate cultural en materia de medicina in
dgena y de elaboracin de documentos, como uno de
carcter cartogrfico y otros relacionados con cdices o
libros al modo antiguo. Cosa probable fue que fray
Bernardino, que conoca los trabajos de otro francis
cano, Andrs de Olmos, que haba transcrito otros
huehuehtlahtolli, testimonios de la antigua palabra,
inquiriera entre los ancianos indgenas que solan acer
carse al convento y al colegio de Tlatelolco. Sus pri
meras bsquedas cristalizaron al fin cuando pudo es
cuchar ya de labios nahuas los textos extraordinarios
en los que, como lo expres, se contena el meollo de
la retrica y filosofa moraly teologa de la gente mexi
cana, donde hay cosas muy curiosas tocantes a los pri
mores de su lengua y cosas muy delicadas tocante a
las virtudes morales.
Abundando en su apreciacin del significado espi
ritual y valor literario de estos huehuehtlahtolli, Sa
hagn no dud en hacer comparacin con testimonios
que consider afines de otros pueblos de la antige
dad clsica, as como de los tiempos modernos. Todas
las naciones, nos dice, han puesto los ojos en los sa
bios y poderosos para persuadir, y tambin en los
hombres eminentes en tas virtudes morales... Y, acto
seguido, compara y dice: Hay de esto tantos ejemplos
entre los griegos, latinos, franceses, espaoles e italia
nos, que estn los libros llenos de esta materia. Tal
aprecio por la retrica, filosofa moral y teologa flo
recidas en la propia cultura, se usaba tambin en esta
nacin indiana y ms principalmente entre los mexi
canos, entre los cuales los sabios, retricos, virtuosos
y esforzados eran tenidos en mucho.
Son en verdad estos testimonios de la antigua /ta
labra muestra de lo ms elevado en la sabidura del
Mxico prehispnico. Hay entre ellos varias oraciones
al Dios supremo, Tloqueh Nahuaque, Dueo de la
cercana y de la proximidad; discursos a propsito de
la muerte del principal gobernante, y eleccin y en
tronizacin de otro; consejos de los padres a hijos c
hijas, mostrndoles lo que es bueno y lo que es malo
en la tierra y, en suma, otro conjunto de exhortacio
nes y reflexiones que se expresaban en los principales
momentos del ciclo vital, desde el nacer, ingresar a la
escuela, salir de ella ya formado, contraer matrimo
nio, noticia del embarazo de la joven esposa, hasta la
enfermedad y la muerte.
Fray Bernardino, al recoger estos textos, incremen
t no poco su admiracin por lo que se le presentaba
como un espiritualismo insospechado en el pueblo
vencido. Y como, al parecer, cuando tales huehueht
lahtolli fueron conocindose entre los espaoles, so
bre todo frailes, hubo algunos que dudaron de su au
tenticidad, y supusieron que era atribucin hecha por
Bernardino, hombre en verdad sabio, ste, disgusta
do, escribi:
En este libro se ver muy claro que lo que al
gunos mulos han afirmado que todo lo escrip
to... son ficciones y mentiras, hablan como apa
sionados y mentirosos; porque lo que en este li
bro est escripto no cabe en entendimiento de
hombre humano el fingirlo ni hombre viviente
pudiera fingir el lenguaje que en l est. Y to
dos los indios entendidos, si fueran pregunta
dos, afirmarn que este lenguaje es el propio de
sus antepasados y obras que ellos hacan (Misto
ria general libro VI, prlogo).
Esta cosecha de testimonios en el lenguaje propio
de los sabios antiguos vino a ser valiosa aportacin y
asimismo poderoso incentivo de continuar en la inves
tigacin. Comenzaba a cristalizar el empeo por
ahondar en el conocimiento del alma del hombre in
dgena como condicin imprescindible para poderlo
encaminar luego hacia un cristianismo puro y verda
dero, como el de la Iglesia de los tiempos apostlicos.

Docencia, ms investigaciones y otros quehaceres,


en Tlatelolco

Fray Bernardino continu su estancia en el Colegio


de Santa Cruz, que haba de prolongarse esta vez has
ta 1558. Adems de seguir actuando, al lado ya de
los nuevos profesores indgenas, como maestro de gra
mtica y latinidad, tuvo ocasin entonces de estrechar
ms su relacin con algunos de sus antiguos estudian
tes, los trilinges hablaban nhuatl, latn y caste
llano que aos despus seran colaboradores en su
magna investigacin.
El virrey Antonio de Mendoza, que tantos trabajos
haba promovido y realizado, desde fundar nuevos
pueblos y ciudades, organizar expediciones al norte
del pas, someter grupos rebeldes, como el muy cle
bre que dio lugar a la llamada guerra del Mixtn en
1542 en territorio de Jalisco y Zacatecas, a la que alu
de Sahagn en el captulo II del libro VIII de su His
toria general\ haba prestado su apoyo a proyectos en
el campo del desarrollo de la cultura espiritual. Entre
stos sobresalen el establecimiento de la imprenta en
1539, la creacin de nuevas escuelas como el colegio
de San Juan de Letrn para jvenes mestizos, as co
mo la obtencin de la cdula de Carlos V, de 22 de
septiembre de 1551, en virtud de la cual se cre la
Universidad de Mxico con los mismos estatutos y pri
vilegios que la de Salamanca.
En lo concerniente al conocimiento de las culturas
indgenas para informar acerca de ellas al emperador,
pueae recordarse que fue Mendoza quien dispuso se
elaborara el cdice que hasta hoy lleva su nombre. En
las tres partes de que consta dicho manuscrito se re
presenta al modo prehispnico la secuencia en la ex
pansin de los antiguos mexicanos, durante el pero
do de cada uno de los gobernantes supremos; se des
criben luego, cualitativa y cuantitativamente, los tri-
butos que reciban de diversas provincias y, finalmen
te, se ofrece un cuadro, bastante preciso y completo,
de lo que hoy podra describirse como la etnografa
prehispnica: formas de gobierno, educacin, alimen
tos, atavos, etctera.
Al virrey, que haba demostrado considerable inte
rs por lo tocante a las manifestaciones superiores de
la cultura, tanto la indgena como la hispnica, corres
pondi encargar al colegio de Santa Cruz hacia 1548
1549 la elaboracin ae un mapa de la ciudad de
Mxico y sus contornos. Dado que es muy probable
que en tal trabajo participaran Sahagn y sus ms cer
canos colaboradores, conviene recordar cmo fue que
se llev a cabo dicho trabajo. En abril de 1546 el prn
cipe Felipe, regente en ausencia del emperador Car
los, haba pedido a Mendoza que se realizaran traba
jos de ndole cartogrfica para disponer mejor la ad
ministracin del virreinato. Igualmente l y su padre
haban manifestado su deseo de conocer cmo era la
tan renombrada ciudad de Mxico. El virrey, al ente
rarse de tal inters, consider que, dado que en el co
legio inaugurado por l en Tlatelolco se desarrollaban
importantes trabatos que incluan la copia de antiguos
caices, bien poda encargarse all la elaboracin del
deseado mapa. A su debiao momento, hacia 1550, el
virrey enviara el resultado de su encargo al cosmgra
fo real Alonso de Santa Cruz, con quien mantena fre
cuente correspondencia, para que lo revisara y, si lo
consideraba digno, lo hiciera llegar a Carlos V.
El mapa, concebido al modo renacentista, con la
idea de recrear el paisaje en el que exista la ciudad
novohispana, efectivamente, se elabor pintado sobre
dos trozos de piel unidos, con una superficie de 1,14
metros de ancho por 78 centmetros de alto. En este
mapa, de gran colorido, convergieron de hechos dos
tradiciones cartogrficas: la del Mxico antiguo y la cs-
)aola renacentista. En l se representa la isla sobre
f a que se ergua Mxico-Tenochtitlan y, al norte, Tla-
telolco, con el convento y el colegio, en un tamao
mucho ms grande que rompe la escala del conjunto.
Los lagos circundan la isla y, ms all de stos, apa
recen las regiones ribereas en la gran cuenca de Mxi
co. El mapa, que puede designarse como de Mxico-
Tenochtitlan y sus contornos hacia 1550, incluye ade
ms cerca de 200 glifos topnimos al modo indgena,
as como muchas escenas en las que se reflejan la vida
y los quehaceres en la isla y en la regin de los lagos.
Como produccin que fue de indgenas nahuas guia
dos por el fraile, maestro en el colegio de Santa Cruz,
el mapa pone de relieve los mritos de quienes all se
oc upa Dan en trabajos de alta cul tura .
Tambin por esc mismo tiempo qued terminado
el Libellus de Medicinalibus lndorum Herbis, conoci
do como Cdice Badiano y del cual ya se hizo men
cin. En dicho herbario, dedicado en 1552 por los m
dicos indgenas de Tlatelolco a don Francisco de Men
doza, hijo del virrey, se hizo rescate de no poco de lo
mejor en la farmacologa indgena. Todas estas for
mas de relacin del colegio con don Antonio, el virrev,
ayudan a comprender por qu ste, como lo record
fray Bernardino bastantes aos despus, hablando de
la situacin econmica del colegio, lo haba provedo
de cierto apoyo.
Si el seor don Antonio de Mendoza, que en
gloria sea, virrey que fue de esta Nueva Espaa,
no los hubiera provedo de su hacienda y de una
poca rentilla que tienen, con que se sustentan
pocos y mal, ya no hubiera memoria del colegio
y del colegial.. (Historia general, libro X, Re
lacin defautor digna de ser notada).
Grande fue la estimacin en que tuvo Bernardino
al virrey Mendoza, aJ que conoci el da 6 de enero
de 1536 cuando se inaugur solemnemente el colegio
de Santa Cruz. Por diversas razones, a lo largo de su
vida se vera l en relacin con varios de los virreyes.
As, despus de la partida de Mendoza con rumbo al
Per, gobernando ya don Luis de Velasco, el prime
ro, encontramos que Sahagn y otros franciscanos, en
tre ellos el provincial fray Juan de San Francisco, el co
misario general Francisco de Bustamante, el guardin
de Mxico, Diego de Olarte, Antonio de Ciudad Ro-
drigo y Toribio de Benaventc Motolina, reunidos, co
mo dicen, en nuestra congregacin capitular, escriben
una carta al emperador don Carlos, de fecha 20 de o c
tubre de 1552.
En tal misiva piden al soberano deslinde la autori
dad del virrey de la que compete a la Audiencia, de
suerte que el primero, que tiene muy gran deseo y vo
luntad de favorecer y aefender a estos pobres natura
les, pueda gobernar ms libremente. Del hecho de
que fray Bernardino aparezca firmando esta carta, se
confirma adems lo que el cronista Jernimo de Men
dieta haba expresado de l, que a veces fu e definidor
de esta provincia del Santo Evangelio. Ejercer tal car
go significaba participar en el definitorio, consulta y
gobierno franciscanos, al lado del padre superior o
provincial y de otros com o el comisario y algunos de
tos principales guardianes o superiores de conventos
Tal cargo, aunque requera tiem po y atencin, no
apartaba en realidad a Sahagn de sus ocupaciones en
Tlatelolco.

El libro de la conquista: la visin de los vencidos

Justamente por esc tiempo fray Bernardino, en su


empeo por comprender los sentimientos y formas de
pensar del hombre indgena, acometi otra tarea de
muy grande inters: recopilar testimonios de labios de
quienes haban presenciado o participado en los he
chos de la conquista. Sabemos por el mismo investi
gador que tal empresa la llev a cabo en Tlatelolco ha
cia 1553-1555. Revisando lo que conservaba de sus pa
peles en 1585, quiso Sahagn corregir y enriquecer sus
antiguos testimonios nahuas acerca ae la conquista.
Al comienzo de lo que fue su nueva versin not lo
siguiente:
Cuando esta escriptura acerca de la conquis
ta se escribi, que ya ha ms de treinta aos,
toda se escribi en lengua mexicana. Los que me
ayudaron en esta escriptura fueron viejos prin
cipales y muy entendidos... que se hallaron pre
sentes en la guerra cuando se conquist esta
ciudad.
fin el libro, donde se trata de esta Conquista,
se hicieron varios defectos, y fue que algunas co
sas se pusieron en la narracin de esta Conquis
ta que fueron mal puestas, y otras se callaron,
que fueron mal calladas. Por esta causa, este ao
de mil quinientos y ochenta y cinco, enmend
este libro...
Si restamos algo ms de treinta aos al de 1585,
nos encontramos en 1553-1555, que fue el lapso du
rante el cual el fraile investigador obtuvo sus testimo
nios de esos viejos que se hallaron presentes en la
guerra cuando se conquist esta ciudad. Tales testi
monios, en los que claramente se ve que son tlatelol-
cas los que hablan, los incorporara ms tarde, como
libro XII, en la Historia general en nhuatl y en cas
tellano. En un breve prlogo Al lector indica Bernar
dino, con ciertas reticencias y aparente vacilacin, cul
haba sido su propsito. Por una parte expresa que:
Aunque muchos han escrito en romance la
conquista de esta Nueva Espaa, segn la rela
cin de los que la conquistaron, qusela yo es
cribir en lengua mexicana, no tanto por sacar al
gunas verdades de la relacin de los mismos in
dios que se hallaron en la conquista, sino por po
ner el lenguaje de las cosas de la guerra y de las
armas que en ella usan los naturales, para que
de all se puedan sacar vocablos y maneras de de
cir, proptas para hablar en lengua mexicana acer
ca ae esta materia.
Pretende Bernardino que su propsito fue bsica
mente lingstico, ya que afirma que as se podrn sa
car voces y maneras de decir en nhuatl sobre la
fjuerra. De esto parecera desprenderse que la guerra
e parecera tema de particular inters, cosa que l mis
mo contradice en varios lugares de su obra, pues la tie
ne como tirnica y destructora. Bn cambio, prosi
guiendo en su mismo prlogo, no puede ocultar la
que ha sido en realidad su idea rectora: conocer lo que
signific en la conciencia indgena el drama de la
conquista.
Los que fueron conquistados y supieron y die
ron relacin de muchas cosas que pasaron entre
ellos durante la guerra, las cuales ignoraron los
que los conquistaron, por las cuales razones me
parece que no ha sido trabajo superfino el ha
ber escrito esta historia, la cual se escribi al
tiempo en que eran vivos los que se hallaron en
la misma Conquista y ellos dieron esta relacin,
y personas principales y de buen juicio, y que se
tiene por cierto que dijeron toda la verdad.
El relato en nhuatl de los vencidos se inicia con la
evocacin de las seales y pronsticos que aparecieron
antes de que vinieran los hombres de Castilla, y con
cluye con la rendicin de los mexicanos despus de
ochenta das de asedio a su ciudad, la prisin del prn
cipe Cuauhtmoc y una amonestacin de Corts a los
seores de Mxico, Tetzcoco y Tlacopan (los de la Tri
ple Alianza), requirindoles la entrega del oro que,
se deca, tenan oculto. No es ste ciertamente el tes
timonio indgena ms antiguo del mismo Tlatelolco,
y que ostenta la fecha de 1528. S es, en cambio, el
texto ms amplio y de mayor fuerza, en el que los ven
cidos hablan por s mismos y dan a conocer lo que fue
para ellos su enfrentamiento y derrota ante los hom
bres de Castilla.
Este relato, dramtico testimonio derivado de las
pesquisas de Sahagn, despert enorme inters desde
el siglo XVI. Fray Juan de Torquemada en su Monar
qua indiana lo cita y proclama que nadie podr en
tender lo que fue la conquista si no toma tambin en
cuenta el parecer de los indgenas. Por mi parte dir
que, con el ttulo de Visin de los vendaos, he di
fundido este testimonio que sigue cautivando la aten
cin en tal grado que son muchas las impresiones que
de l se han hecho, as como traducciones a catorce
lenguas. Ciertamente que fray Bernardino, al recopi
lar estos textos, hizo extraordinaria aportacin.
De sus otras actividades anteriores a 1558, cuando,
ampliados sus propsitos, inici la investigacin inte
gral de la antigua cultura, importa recordar tres de
particular significacin. Una fue la prosecucin de su
acercamiento, cada vez ms penetrante, al nhuatl.
Indicio de que era bien conocido y apreciado tal in
ters suyo fue que, al publicar frav Alonso de Molina
su Vocabulario en lengua castellana y mexicana en
1555, segn se hace constar en el colofn:
Fue vista y examinada esta obra por el reve
rendo padre fray Francisco de Lintorne, guardin
del monasterio de Sant Francisco de Mxico, y
por el reverendo padre fray Bernardina de Sa
hagn, de la dicha orden, a quien el examen de
ella fue cometido.
El segundo gnero de actividad consisti en conti
nuar con la tarea cjue dentro de su plan de acerca
miento al hombre indgena se haba echado a cues
tas: la traduccin al nnuad de textos bblicos. Pen
saba l como luego lo erores formalmente en su
prlogo al libro de Tos Colloquios y Doctrina Chris-
tiana , que la palabra de las Sagradas Escrituras de
ba hacerse llegar al pueblo nativo. De hecho, segn
veremos, en 1561 dio por concluida su traduccin al
nhuatl de todas las epstolas y evangelios que de
ben leerse en los domingos y principales fiestas del
aflo.
La ltima actuacin suya, anterior al inicio de su
ms amplia investigacin, parece haber tenido lugar
poco antes de 1558. Fue entonces cuando se traslad
a Michoacn en calidad de padre visitador de los frai
les que all laboraban y que integraban an una Cus
todia, es decir, un conjunto menor en rango al de una
provincia franciscana. Acerca de los habitantes ind
genas de Michoacn habra de inquirir ms tarde,
cuando, recopilando textos para su Historia general,
fue transcribiendo noticias en nhuatl sobre los prin
cipales grupos nativos de la Nueva Espaa. All re
unira los testimonios de sus ancianos informantes
acerca de los seoros y reinos que haban florecido en
la antigedad, como Teotihuacn, Cholula, Tula y
otros, as como de lo que los mexicanos pensaban so
bre gentes de lenguas y culturas diferentes. Tales tes
timonios fueron, segn vamos a verlo, una parte tan
slo en el gran conjunto de textos que pasaron a in
tegrar su magna Historia general.
LA MAGNA EMPRESA DE INVESTIGACION
CON APORTACIONES LINGISTICAS,
HISTORICAS Y EN LO QUE SE LLAMA
ANTROPOLOGIA CULTURAL (1558-1580)

Convergencia de dos empeos fue el inicio de la lar


ga etapa ae investigacin integral emprendida por Sa
hagn. De una parte estaba su ya antiguo inters de
ahondar en el conocimiento de la cultura indgena pa
ra poder edificar sobre base firme la nueva cristian
dad. De otra, en 1558, recibi un mandato muy par
ticular del recin nombrado dcimo provincial del
Santo Evangelio, fray Francisco de Toral.
A m me fu e mandado por sancta obediencia
escribe fray Bernardino de mi prelado ma
yor que escribiese en lengua mexicana lo que me
pareciese ser til para la doctrina, cultura y ma-
nutenencia de la cristiandad destos naturales
desta Nueva Espaa, y para ayuda de los obre
ros y ministros que los doctrinan. .. (Historia ge
neral, libro II, prlogo).
Y en otro lugar, puntualizando ms cul era el sen
tido del mandato recibido, expresa que:
por mandato del muy reverendo padre, fray
Francisco de Toral, provincial desta provincia del
Santo Evangelio, y despus obispo de Campe
che y Yucatn, escrib doce libros de las cosas di
vinas o, por mejor decir, idoltricas, y humanas,
y naturales desta Nueva Espaa. .. (Historia ge
neral, libro I, prlogo).
Acerca de la vida y obra del padre Francisco de To
ral proporciona noticias el cronista Mendieta. Sabe
mos que haba nacido en Ubeda, Andaluca. Aos
d e (hMIfUtlI ti l O fflft'l ttttIU M WjtM, pH*
Menm Alt! Hif *1 primero rn noremln I** IrngUM*
y tiihuatl, hblnliw uninHii tn l irgmn Ir
ir tuuth*Uo, rn rl *t mui rutado de IHlthlw (-.omn
u>m probable purdr pro*ar*r tpr dummr rw rinpM
dr %u yii pudo htihrt nuudo mft* dr t rit a w(rwy h**i
iturditu, qur* emir 1140 1145 laboraba tomo miMo
neto ri llurtuti*imo, no muy irioi Ir Trtamathalto
t iiiMH irndt y lompatNrmlo rt mrr* Ir Mr pu lu
lengua nhuatl y (mr ahondar rn rl tonoilmirmo dr
la tultura indgena, al *rr rlrgido ptoviiu iu! t>miw rl
utrmo dr I11N a 116i, y de tomn aturrdo <on Su
hagtin, Ir hiio ernome formal rnttimirnda por anta
okedtemt dr cmprriulct la invrMgm in tjur a Un
ntrdmo tanto mtrrenaba

tm de Sahagn
A n t e tlr ver c m o inic i * t r m t r a b a j o , r s n r t r
* * n o in q u irir m * a t r r t a t lr l a * m o t i v a r i o n r * q u r lo m
d u je ro ri ti l Ful mi terfa, t o m o a l g u n o * p a r r t r n p i r
t e n d e r l o , p o s t u l a r q u e S a h a g n t r a b a j m o v i d o r n r*
| * 4 til p o r m e m e * q u r h o y t a l i i t a r a m o f * <ir i i r m i
tk m Y , m e m b a r g o , t a m b i n rutarla a l e j a d o tlr Im
v e r d a d a f i r m a r q u r m e n t r e g ti mu o b r a g u i a d o por
u n t e l o e a d u i r v a m e m e m i i o n a l * Parrt r t ie rto q u r mi
rm m vuciii o r i g i n a l t u r ce turto t r r r e l i g i o s o S in am-
b a g c * lo d r t l a r a l r n i u p r l o g o ni li b r o I tlr u H i t
t o n a g e n e r a l , A ll, i o m p a r a H l o al r v a n g r l i / a d o i ton
rl m e d i t o , r n t i b r

Rl mdm no puede acertadamente aplicar las


mediana* al enfermo un que primero mmmit
de qu humor o de qu cama procede la enfer
medad De manera que el huen mdtto umw*
ne tea docto en el conocimiento de lm media
nat y en el de Im enfermedades para api ar uw
vemblemenie a tada enfermedad la medmm
contraria, t<oi predicadores y ionfesores, mm
tot ton de lm mmmpara t urar la\ enfemeda
dei etptrttualet; vonvtene tengan evpenHa de m
m dium ** y de k * enjeriHeUades ettn tualei ftt
ftfa d m d w de / * vkUH de k H efb tk * fwnt $n-
derem r (im tw ellm w dtHiTiM* y e l o n fem r
ftnw saber ft reju n ta r lo que m nptene y enten
der tu fup dijeren otante a su ojh iu , lonvtene
m m ho que sepan h netessano f*w a efem tm sm
uffii tin, N i ionviene se desm iden los m im aros
desta um versin itm detir que enire e.*t* gente
no hay m\ petados que d horrailtera, hurto y
(am alid ad Porque otrrn mm.hos m ead o s hay
entre ellos muy ms graves y que tienen gran n *
esxidad de rem edia , Los peaadin de k idolatra
y ritos id ok trh (t\t y super\tuu>ne\ idottraa* y
ageros t y abusiones y t enmontas iduliim m no
,w an perdido* del todo,
Para hreduar contra estas totas aun para ta
her \i tas hay, menester *\ de saber tmo las
y
usaban en tiempo de \u idolatra que, por ( 0 !
,
t de no saber esto en nuestra pre\emia hm-en
mmhas iota* idoltmas *$* que lo ent*n
damos .
De lo dicho por fray Hermudino qued* tltio qoe
obr motivado por u 1 ortdu6ft de mMonrro que h#
de tonocef la tintiguti i altura, con todo* *u* ti ton e ido
laida*, pata denterrarlai y poder ptamai el fmtinni
mo, Ahora bien, mi# adelante, m e*e mimo pilo
uo, pone ! mUmo ni drw tderu otra* ratone qoe l
n*n movido, Una de ella* m el iiuer** litijjifttko, li
|*do tintam ente I motivo anterior (propiciar ta rvatv
jiclmiti) pero ya t on vino de tnier*e como arrayen
te por t rnmoi
Hitti abra tomo aa r*d hrrpttr#para \m*
alu%todas buvtntthtmdp\t* hnguattm*o fm
pas ymethafrhm#i tumftisnontx ytodat *vt
manemt d* hablar ylmmi d* w*
kuenas y malm fmmr*d*mtr mil mnm(tur
#1
f U f(Wharto m*nmtr*b*p* d* loqum
0 qu i m*
VU0 *t* p a d r n , tas y 940 qm tkitrtn, ir4#r 0* f*m o
titmpo mttm dw w* antigu tan y todo 0 I I**
X* 0/0 d**ta X0 n$0 m*ma**
0
Conocer los vocablos ion sus significa* iones me
tafrkas, todas sus maneras de hablar, lenguaje y un
tiguallas, son objetivos que parecen atraer por s so
los, aunque desde luego alcanzarlos ser de gran uyu
da a todo misionero. Abundando en esto, casi al
nal de este prlogo en una nota Al sincero lector,
aade:
Cuando esta obra se comenz, comenzse a
decir, de los que lo supieron, que se haca un
Calepino; y an hasta agora, no cesan muchos,
de me preguntar, que en qu trminos anda el
Calepino? Ciertamente fuera harto provechoso
hacer una obra tan til para los que quieren de
prender esta lengua mexicana como Ambrosio
Calepino la hizo para los que quieren depender
la lengua latina y la significacin de sus voca
blos. rero ciertamente no ha habido oportuni
dad, porque Calepino sac los vocablos, y las sig
ntcaciones dellos, y sus equivocaciones y me
thphoras de la lectin de los poetas, y orado
res, y de los otros authores de la lengua latina,
autorizando todo lo que dice con los dichos de
los authores; el aual fundamento me ha faltado
a m; por no haber letras, ni escriptura entre es
ta gente y ans me fue impossible hacer Calef
no. Pero ech los fundamentos para quien qui
siere, con facilidad le pueda hacer porque por
mi industria se han escripto doce libros de len
guaje propio y natural, desta lengua mexicana,
donde allende de ser muy gustosa y provechosa
escriptura, hallarse han tambin en ella todas las
maneras de hablar, v todos los vocablos que es
ta lengua usa: tambin authorizados y ciertos,
como lo que escribi Vergilio y Cicern, y los de
ms au inores de la lengua latina.
Y as como mucho signific para Sahagn el inte
rs lingstico, tambin, a meaida que se adentraba
en su invcstigiadn, fue creciendo en l la atraccin
por conocer, por s misma, la antigua cultura. De ello
habla muchas veces en su Historia general y tambin
en <**tc prlogo que venimos citando del libro l. As
expresa que
afmwevhar mucho toda esta obra para cono
ver el allate desta gente mexicana, el cual an
no se ha conocido... Ans estn tenidos por br
baros, y por gentes de ba/simo quilate, como se
gn verdad en las cosas de poltica (cultura, re
finamiento) echan el pie delante a muchas otras
naciones que gran presuncin tienen de po
lticas. ..
Y en el contexto en que escribi esto ofrece luego
una breve sntesis de la historia p rehispnica, que oe
be calificarse de extraordinaria. Habla all de (a anti
gedad de los pobladores y aduce el testimonio de las
pinturas o cdices indgenas. Pondera los monumen
tos dejados por los distintos habitantes creadores de
reinos y seoros que se fueron sucediendo, desde Tu-
a-Teotihuacn (lu la en el sentido de ciudad), Cho-
lula, Xochicalco, Tula-Xkocotitlan, hasta Mxico *Te*
nochtitlan. Metido ya en el tema de la historia y la t ul
tura, no oculta su admiracin y escribe:
Hay grandes seales de las antiguallas de estas
gentes, como hoy da parece en Tula y en Tulant
zico, y en un edificio llamado Xochicalco, que es
ti en los trminos de Cuauhnhuac Cucrnava*
ca . Y casi en toda esta tierra hay seales y ras
tro de edificios y alhajas antiqusimos...
D el saber o sabidura desta gente hay fama
que fue mucha, como parece en el libro dct
mo, donde en el captulo 29 se habla de los pn
meros pobladores desta tierra, donde se afirma
que fueron perfectos filsofos y astrlogos y muy
diestros en todas las artes mecnicas. .. En lo que
toca a la religin y cultura de sus dioses, no creo
que ha habido en el mundo idlatras tan reve
renciadores de sus dioses, ni tan a su costa como
stos desta Nueva Espaa. ..
Al descubierto quedan as, desde el prlogo al li*
bro I de la Htoria general, las tres motivaciones ca*
ves en la empresa de investigacin que realiz fray
Bernardino: de ndole religiosa, lingstica e histri
co-antropolgica o cultural. Corresponde ahora ver c
mo ech a andar su proyecto.

La minuta o esquema de las materias que deban


investigarse

A fray Bernardino debemos la descripcin del mo


do como organiz su trabajo. As en el prlogo al II
libro de la Historia general, explica:
Rescebido este mandamiento el que le ha
ba hecho el provincial fray Francisco de Toral,
hice en lengua castellana una minuta o memo
ria de todas las materias de que haba de tratar,
que fue lo que est escripto en los doce libros y
la postilla y los cnticos. ..
Estas breves palabras requieren ciertamente comen
tario. Deseable es reconstruir, hasta donde sea dado,
la minuta o memoria, es decir, el esquema y estruc
tura de aquello que se propuso abarcar en su trabajo.
Aade luego Sahagn que lo abarcado fue precisa
mente el contenido de los doce libros en que al fin
qued dividida su Historia general y adems la pos
tilla y los cnticos. En realidad fray Bernardino, al es
cribir esto en la dcada de los aos setenta, a modo
de resumen alude a la mayor parte de lo que haba
llevado a cabo a partir de 1558. Lo que a lo largo de
esos aos fue recopilando en materia de textos indge
nas, as como el ordenamiento que hizo de los mismos,
y lo que de cuenta propia fue escribiendo en nhuatl
y en castellano, todo ello haba sido objeto de sucesivas
revisiones y reelaboraciones. De tal afn perfeccionista,
en su empeo de reestructurar cada vez mejor el con
junto de su trabajos, se deriva, tanto la riqueza como
la complejidad que todos los especialistas en historia an
tigua de Mxico reconocen en su obra.
El examen de la documentacin ms antigua que
se conserva como parte de los textos en nhuatl reco
gidos por Sahagn sobre cultura indgena es sin duda
el mejor camino para enterarnos de cmo estructur
l su minuta o memoria. Los folios que pertenecen a
esa ms antigua documentacin que, como veremos,la
obtuvo en el pueblo de Tepepulco, tienen la caracte
rstica de incluir numerosas pinturas al modo indge
na y textos que son la declaracin o lectura de las mis
mas. El propio Sahagn distribuy esos Primeros me
moriales como los design el mexicano don Fran
cisco del Paso y Troncoso al reproducirlos en facsmile
en 1906 en cinco grandes captulos. Aunque de
ellos slo se conservan cuatro, de su examen se des
prende qu es lo que originalmente quiso abarcar al
buscar tal informacin sobre la cultura indgena. Los
dos primeros captulos en nhuatl versan sobre cosas
divinas, uno acerca de los dioses y el otro sobre lo
que hay en el cielo y en el inframundo. Los siguien
tes dos captulos abarcan cosas humanas, el tercero las
tocantes al Seoro y el cuarto a otras realidades per
tenecientes a los seres humanos. Hubo un quinto ca
ptulo, del cual se sabe que inclua textos sobre las co
sas naturales o de la tierra. Hay incluso noticia de que
los folios correspondientes estuvieron en posesin de
un impresor madrileo de apellido San2. Se dice que
en dicho manuscrito haba pinturas de plantas y ani
males, o sea, que su contenido guardaba relacin con
las cosas naturales. La pista de dichos folios, por des
gracia, se ha perdido.
Si se compara esta distribucin de materiales, en los
que constituyen los textos ms antiguos recopilados y
organizados por fray Bernardino, con lo que l mis
mo, en su prlogo al libro I, ha descrito como el ob
jetivo de su investigacin, veremos que hay coinciden
cia plena. All expres que su intencin fue escribir so
bre las cosas divinas, o, por mejor decir, idoltricas y
humanas, y naturales, desta Nueva Espaa.
Algunos estudiosos de la gran aportacin sahagu-
nense se han preguntado de dnde pudo haber deri
vado nuestro fraile la concepcin y organizacin de su
obra. Dado su carcter de acercamiento integral a una
cultura, se ha pensado en que pudo haber tomado co-
roo modelo la tlistona Na/uro/, de Plinto, o, al decir
de otros, la obra de San Isidoro de Sevilla, ms rn< i
cloptdivas Etimologas, o de Bartholomeus Anglicus,
que en el siglo XIII escribi Pe Propetatibux Kerum
(De las propiedades de las cosas) y abarc mucho <lr
los mismos temas que atrajeron el inters de Sahagn.
No siendo posible dar una respuesta tajante a esta
cuestin sobre posibles obras que, ledas por fray Ber
nardino, hayan sido para l fuente de inspiracin, pa
rece suficiente recordar que en el contexto renacen l is
ta en que se haba formado, en la Universidad de Sa
lamanca, se respiraba un inters, de alcances univer
salisitas, por acercarse al conocimiento de las real ida
des culturales y naturales de los pueblos de la anti
gedad clsica y, en muchos casos, tambin de los
tiempos modernos.

El mtodo de la investigacin
Llevando consigo su minuta o memoria, se trasla
d Bernardino hacia fines de 1558 o principios del
aflo siguiente al pueblo de Tepepulco hoy lepepul-
co. al sur del estado de Hidalgo y entonces perte
neciente a la provincia de Aculhuacan o Tetzcoco.
Respecto del dicho pueblo conviene recordar que pre
cisamente en 1558 dieron principio los franciscanos a
su actividad misional en ese lugar. All habran de edi
ficar, pocos artos despus, el imponente convento que
hasta hoy perdura.
Si bien el inters evangelizador podra explicar que
se trasladara Sahagn a Tepepulco, no debe perderse
de vista que su intencin en esc momento no era tan
to actuar como misionero sino cumplir el encargo de
su superior, inquirir acerca de las cosas divinas, o por
mejor decir idoltricas, y humanas, y naturales, desta
Nueva Espaa- A la luz de tal proposito cabe pregun
tarse por qu precisamente escogi el pueblo de Tc-
pepulco. El muy distinguido bibligrafo y editor de
crnicas, don Joaqun Garca Icazbalceta (1825-1849)*
en su valioso ensayo acerca de Sahagn, alude con
buen muerdo a la circunstancia de que el irftor indi*
grita de Tcpepulco era a la sazn un personaje casado
con una hila del antiguo soberano ce Tetzcoco, Jxt-
lilxihhl el Segundo. Dicha princesa haba llevado
consigo a varios distinguidos tetzcocanos, alguno de
ellos nombres muy versados en su historia y tradicio
nes. El mismo seor del pueblo, mencionado tambin
en algunas crnicas tet/cotanas, fue quien facilit a
Bernardino el inicio de sus pesquisas.
En el dicho pueblo esc ribi ste - hice jun
tar todos los principales, con el seor del pue
blo, don Diego de Mendoza ~ [conocido ya, con
tal nombre castellano, pero llamado antes Ta*
tcntzin]- ' , hombre anciano, de gran marco y
habilidad\ muy experimentado en todas las co
sas curiales, blicas y polticas, y aun idoltricas.
Habindolos juntado, propseles lo que preten
da hacer y p ediles me diesen personas hbiles y
experimentadas con quien pudiese platicar, y
me pudiesen dar razn de lo que les pregunta
se. Ellos me respondieron que se hablaran cer
ca de lo propuesto y que otro da me responde
Han. Y ans se despidieron de m (Historia ge
neral, libro II, prlogo).
De don Diego de Mendoza Tlatentzin nos dice el
cronista tetzcocano Fernando de Alva IxtJilxchitl,
que m is tarde lo conoci, que fue principal y natural
de Tepepulco, de edad de casi noventa aos, hombre
muy ledo... que tambin tiene historias y relaciones,
que alcanz a ver la ciudad de Tetzcuco, y los hijos
del rey Nezahualpiltzintli se lo declararon, Pues bien,
este seftor Tlatentzin acept colaborar con Sahagn:
Otro da vinieron, el seor, con los principa
les; y hecho un muy solemne parlamento, como
ellos entonces lo usaban hacer, sealronme has
ta diez o doce principales ancianos , y dijronme
que con aquellos poda comunicar, y que ellos
me daran razn de todo lo que les preguntase.
Estaban tambin all hasta cuatro latinos, a los
cuales yo pocos aos antes haba enseado la gra
mtica, en el colegio de Santa Cruz, en el Tla
tilulco. Con estos principales y gramticos, tam
bin principales, platiqu muchos das cerca de
dos anos, siguiendo la orden de la minuta que
yo tena hecha.
Todas las cosas que conferimos me las dieron
por pinturas, que aquella era la escriptura que
ellos antiguamente usaban. Y los gramticos las
declararon en su lengua, escribiendo la declara
cin al pie de la pintura. Tengo an agora estos
originales.
Estas palabras de Bernardino, tan escuetas, consti
tuyen la mejor descripcin del mtodo concebido y
adoptado por l. A partir de un esquema y cuestio
nario la minuta, se dirigi en busca de sus fuen
tes de informacin. Estas fueron el testimonio oral de
los conocedores de la cultura indgena y de su histo
ria, y, asimismo, los cdices o pinturas. Como hoy di
ramos, concibi su investigacin con un enfoque et-
nohistrico. Al modo de los modernos antroplogos
culturales busc sus informantes. Pero no por ello des
de las fuentes escritas: las pinturas indgenas. Y,
para llevar a cabo su tarea, trabaj en equipo con sus
gramticos o estudiantes trilinges, antiguos discpu
los suyos en el colegio de Tlatelolco. Los nombres de
stos ya nos son conocidos. En varios lugares de sus
obras los reitera.
As, inquiriendo en nhuatl, con esos largos parla
mentos o dilogos, a los que los nahuas son tan incli
nados, Sahagn fue adentrndose en un mundo de
cultura que Te era desconocido. Y la cosecha fue co
piosa y en extremo interesante, como vamos a verlo al
describirla. Pero, al igual que recoga Bernardino ta
les testimonios sobre creencias y tradiciones indgenas,
hizo l tambin siembra de la semilla cristiana que,
no debe olvidarse, era la que, por encima de todo, le
interesaba plantar. A ello se refiere cuando, despus
de hablar ae los textos y pinturas que hizo copiar en
Tepepulco, aade: en ese tiempo dict la postilla y
los cantares: escribindolos los latinos sus estudian
tes en el mismo pueblo de Tepepulco.
La postilla, muchas veces mencionada en sus escri
tos, no era otra cosa sino el conjunto de comentarios
sobre los evangelios y epstolas expresados a modo de
sermones. Con tal sentido se usaba el vocablo posti
lla, segn lo muestra una cita, incluida en el Diccio
nario de Autoridades, de la Real Academia Espaola,
a propsito de la obra de fray Damin Cornejo: Es
cribi postillas sobre la Sagrada Escritura..., coment
los cuatro evangelios y las epstolas de San Pablo...
De hecho, segn ya vimos, hacia 1540 haba termina
do una primera redaccin de sus sermones para todas
las dominicas y principales fiestas de santos a lo largo
del ao. Ahora, hallndose en Tepepulco, revis y
ampli, con su criterio perfeccionista, su antiguo tra
bajo. Hay referencias que permiten afirmar que a la
revisin de los sermones acompa entonces la ver
sin cuidadosa de los fragmentos bblicos del Nuevo
Testamento que corresponden a las lecturas domini
cales en la celebracin de la misa.
Respecto a los que llama cantares y tambin psalmos,
inspirndose en las formas de expresin, incluso giros y
metforas, de los antiguos cantos indgenas, los com
puso durante su estancia en Tepepulco para que los en
tonaran los indios y sustituyeran a aquellos otros idol
tricos de sus tiempos antiguos. Dictando lo que era su
propia inspiracin, escribironlos sus estudiantes ind
genas. Lo elaborado as en Tepepulco se difundi lue
go en diversas comunidades con autorizacin del virrey
don Luis de Velasco, segn lo hace notar Sahagn en
el prlogo al lector, al imprimirse, hasta 1583, esos can
tares bajo el ttulo de Psalmodia Christiana, nico libro
suyo que Bernardino vio salir de las prensas.
Trabaj Bernardino en Tepepulco hasta que termi
n su hebdmada, es decir, su semana o perodo de
tres aos que fray Fancisco de Toral, el provincial,
le haba hecho el encargo de investigar. Refiere l en
tonces lo que hacia principios de 1561 ocurri:
Me mudaron de Tepepulco; llevando todas
mis escripturas, fu i a morar a Santiago del Tla-
tilulco es decir, al convento vecino al colegio
de Santa Cruz.
All iba a ponerse a trabajar sobre los testimonios
que haba reunido. Importa desde luego que nos en
teremos ya del contenido de sas que llam sus
escripturas.

Los testimonios recogidos en Tepepulco


Aunque no se conservan los ms antiguos papeles
con las pinturas y su declaracin en nhuatl al pie, o
sea, los originales que menciona Sahagn como fruto
de su pesquisa en Tepepulco, existe una transcripcin
de ellos, hecha en el siglo XVI bajo la mirada del frai
le precursor de la moderna antropologa cultural. Di
cha copia se elabor en Tlatelolco. Bernardino nos da
incluso los nombres de quienes la dispusieron para l,
tambin antiguos estudiantes del Colegio de Santa
Cruz.
Los escribanos que sacaron de buena letra to
das las obras son Diego de Grado, vecino del
Tlatitulco, del barrio de la Concepcin; Bonifa
cio Maximiliano, vecino del Tlatilulco, del
barrio de San Martn; Matheo Severino, vecino
de Suchimilco, de la parte de Ullac (Historia ge
neral, libro II, prlogo).
La antigua copia de los textos recogidos en Tepe
pulco en los que est como germen la obra que con
tinu luego creciendo se conserva hoy, encuaderna
da sin su orden original, en dos volmenes, cada uno
de los cuales se halla en diferente biblioteca de Ma
drid. Esos dos volmenes se conocen entre los espe
cialistas como Cdices matritenses (de la Historia ge
neral de las cosas de Nueva Espaa, de fray Bernardi
no de Sahagn). Abarcan estos cdices buena parte
de la documentacin en nhuatl que l reuni y tan
slo una pequea parte de sus versiones al castellano.
Ms adelante veremos en qu circunstancias fueron
llevados a Espaa tales manuscritos. Por el momento
baste recordar que, encuadernados en desorden esos
papeles sahagunenses, quedaron unos en la Bibliote-
ca del Palacio Real y otros en la de la Real Academia
de la Historia.
El infatigable rastreador de documentos, Francisco
del Paso v Troncoso 1842-1916 , hacia fines del si
glo pasado dedic bastante tiempo a estos Cdices ma
tritenses de Sahagn. Su intencin era publicarlos,
traducido su texto del nhuatl. Pero la vida no le al
canz para tan magna empresa. Estudindolos, se dio
cuenta del desorden con que haban sido encuader
nados los manuscritos que correspondan a distintas
etapas en la investigacin de Bernardino. Dispuso al
menos una reproduccin facsimilar de los mismos y,
con muy buen tino y sentido crtico, en su edicin
reorden los textos atendiendo a las que le parecieron
ser las varias etapas de su elaboracin. A cada conjun
to documental, en la edicin facsimilar que sac a la
luz en tres grandes tomos, en Madrid (1905-1907),le
adjudic la designacin que, a su juicio, mejor le
cuadraba.
Los manuscritos ms antiguos, es decir, los corres
pondientes a Tepepulco, recibieron el ttulo de Pri
meros memoriales. De los otros textos y sus designa
ciones nos ocuparemos en su lugar correspondiente.
Los dichos Primeros memoriales son as junto con
los ya descritos huehuehtlahtolli, testimonios de la
Antigua palabra y el libro de la conquista los tes
timonios ms antiguos recogidos por el fraile antro
plogo cultural. Teniendo a la vista el manuscrito de
estos Primeros memoriales, vemos qu es lo que, en
tre 1558 y 1561, pudo allegar Bernardino en Tepe-
pulco. Ante todo debe reiterarse que su temtica
corresponde a lo que se propona indagar, de acuerdo
con su minuta o cuestionario: cosas divinas, humanas
y naturales. Por desgracia los textos y pinturas que se
conservan slo comprenden los dos primeros temas.
Del tercero, o sea, el referente a las cosas naturales,
ya se dijo que hay indicios de que lo tena en su po
der, hacia fines del siglo XVIII, un impresor madri
leo de nombre Antonio Sanz. Hasta ahora se tiene
perdida la pista de su paradero. Por lo menos, el te
ma de las cosas naturales volvera a ser objeto de la
atencin de Bernardino en etapas siguientes de su in
vestigacin y as, acerca del mismo, se conserva am
plia documentacin en lengua indgena.
El conjunto de textos de los Primeros memoriales
comprende 88 folios por ambos lados (numerados, co
mo pginas, del 1 al 176). Todos los textos incluidos
estn en nhuatl. Hay, asimismo, numerosas pinturas
de estilo que tira al de carcter prehispnico. En cas
tellano tan slo existen algunas glosas y anotaciones
del propio Sahagn que se propuso distribuir sus ma
teriales en captulos y prrafos.
Los testimonios que versan sobre las cosas divinas
abarcan 112 pginas (o sea, 56 folios por ambos la
dos). Se inician con una relacin de las fiestas a lo lar
go de cada una de las dieciocho veintenas del ao
(18 x 20 = 360 ms 5 das tenidos como aciagos al fi
nal). A cada fiesta acompaa una pintura en color.
Aunque Sahagn enriqueci luego su informacin so
bre estas celebraciones, hay ya en estos textos infor
macin muy estimable. La vida religiosa indgena se
vuelve presente en ellos con sus sacrificios y otros
rituales.
A modo de manual litrgico aparece en seguida
otro conjunto de textos sobre las formas de servicios
o ceremonias a los dioses, tales como ofrendas, encen
dido del fuego sagrado, accin ritual de barrer, comer
tierra, es decir, tocarla con la boca para hacer jura
mento, sacrificios de aves y, por supuesto, tambin de
seres humanos. En la mayora de los casos los textos
estn acompaados de pinturas a color. Otras dos sec
ciones guardan asimismo relacin con la liturgia: el
elenco de los diversos gneros o clases de sacerdotes y
la descripcin de los atavos de los principales dioses.
Se incluye en esta seccin una pintura esquemtica del
Templo Mayor de Mxico-Tenochtitlan.
Aparecen a continuacin algunos textos menores,
residuos de la ms antigua documentacin, la trans
crita en el mismo Tepepulco. Tratan de las ofensas a
los dioses, las funciones o atributos de ellos, ritos dia
rios a horas fijas, ejercicios en el templo y votos y
juramentos.
Apartado de sumo inters es la transcripcin de
veinte himnos sacros, con sus correspondientes glosas
explicativas en nhuatl. Tuvo fray Bernardino a estos
himnos como textos exotricos y nunca intent tradu
cirlos al castellano. En ellos, en verdad, estaba no po
co del meollo de la vieja idolatra.
Secciones, ya muy diferentes, pero relacionadas en
el pensamiento indgena con el universo de los dio
ses, son las referentes a lo que est sobre nosotros, las
realidades celestes, y tambin, bajo la tierra, el infra-
mundo. Encontramos as, en primer lugar, un apar
tado sobre el sol, la luna, la gran estrella Quetzal -
catl, es decir, Venus , algunos conjuntos de estre
llas, cometas, y eclipses.
Relacionadas tambin con los ciclos de fiestas, los
sacrificios y otros rituales, as como con los destinos
del hombre, vinculado siempre a los dioses, ocupan
luego amplio espacio las cuentas del tiempo, es decir,
los cmputos calendricos. Por una parte, hizo transcri
bir Sahagn una xiuhmolpilli, atadura de aos, ciclo de
52 aos solares, que aparecen con sus antiguos signos
jeroglficos con transcripcin alfabtica. Por otra, varios
folios se dedican, asimismo, a la presentacin del to-
nalpohualli, la cuenta de los das y los destinos. Fun
damental importancia tena este sistema que funciona
ba a base de veinte signos y numerales, del uno al tre
ce. Con base en l reciban su nombre todos los das
del ao y los aos mismos. Consultando el tonalpobua-
lli, se predecan los destinos favorables o adversos de
cuanto era importante en la vida humana. Transcribien
do a continuacin algunos textos acerca de ageros y sig
nificados de los sueos, concluy Sahagn lo que tuvo
como primer captulo, por cierto muy largo.
Dentro de la misma seccin sobre las cosas divinas,
dio en seguida entrada a otro captulo que, en cam
bio, result muy breve. Vers ste acerca del infra-
mundo, la regin de los muertos y otros lugares del
ms all, destinos y moradas de los muertos. Con este
segundo captulo termin la primera parte de los que
llam don Francisco del Paso y Troncoso Primeros
memoriales.
Este primer acercamiento de Bernardino al mundo
espiritual de los antiguos mexicanos pona ante sus
ojos a un pueblo paradjico que practicaba repugnan
tes sacrificios de seres humanos y a la vez daba mues
tras de profunda y elevada espiritualidad. Era necesa
rio seguir ahondando en el alma indgena, liberarla
del demonio, para implantar en ella la religin ver
dadera, un cristianismo como el de los tiempos
apostlicos.
La segunda parte, de las cosas humanas, est distri
buida tambin en dos captulos. El primero se inicia
con tres listas de gobernantes, acompaadas de bre
ves comentarios en nhuatl, as como de efigies de los
soberanos: los de Mxico-Tenochtitlan, Tetzcoco y
Huexotla. Al hablar acerca de los de la metrpoli
mexicana, hay una anotacin en nhuatl a propsito
del seor indgena que los espaoles mantenan para
que rigiera a los nahuas que vivan en la isla: In ipan
xihuitl ticate, in motenehuaya orne acatl\ es decir,
que dicho seor gobernaba hasta el momento mismo
en que se escriban esos textos, en el ao en que es
tamos, se que nombra 2-Caa, correspondiente al de
1559- En tal ao, segn lo vimos, Sahagn recolecta
ba sus testimonios en Tepepulco.
Referentes al estatus de los seores son tambin las
secciones acerca de los que los asistan, las ocupacio
nes de los nobles, sus manjares y bebidas. Incluy va
rias pinturas a color de los vestidos propios de los se
ores y las seoras. Siguen varias nminas o elencos
complementarios de utensilios, muebles, enseres y
edificaciones. Don Francisco del Paso y Troncoso, que
reorden los textos de estos Primeros memoriales, ya
que segn notamos se hallan encuadernados en
arbitraria secuencia en los Cdices matritenses, inclu
y luego otros materiales, fruto asimismo del afn de
saber que mostr Bernardino en Tepepulco. Tales ma
teriales, siempre en nhuatl, son dos nminas de
hombres y de mujeres, buenos y malos. Aunque sin
duda tales textos y otros que aparecen luego provie
nen todos de Tepepulco, su reordenamiento debi ser
difcil de llevarse a cabo. El propio fray Bernardino no
se senta an seguro del lugar que les corresponda en
el conjunto de su obra que habra de reorganizar y am
pliar varias veces.
Los dichos textos versan sobre la educacin, el ori
gen de los chichimecas gentes seminmadas del
norte, que, fusionadas con los toltecas, creadores de
alta cultura, eran tenidas como ancestros de los na-
huas y el podero de los seores. El captulo se acer
ca a su fin con varias muestras de huenuehtlahtolli,
testimonios de la Antigua palabra, amonestaciones al
pueblo y enunciacin de las causas principales del eno
jo y la tristeza que puedan afligir a los que gobiernan.
El captulo segundo de esta parte sobre las cosas hu
manas rebasa los lmites de lo que concierne a los que
gobiernan y da cabida a numerosos, aunque breves,
testimonios sobre trminos de parentesco, nombres de
las partes del cuerpo, enfermedades y remedios. Dos
secciones se incluyen que vuelven a tener relacin pre-
ferencial con los gobernantes y nobles. Una, acompa
ada de numerosas pinturas a color, proporciona las
designaciones de las armas e insignias tales como toca
dos, penachos y escudos; otra, al final de lo que se con
serva de los Primeros memoriales, recoge algunos mo
dos de cortesa y de vituperio, tanto los propios de los
seores, como los que usaban las gentes del pueblo.
De la tercera parte, acerca de las cosas naturales, na
da podemos decir fuera de la vaga referencia, ya alu
dida, de que inclua pinturas de plantas y animales.
Cualquier estudioso, historiador antroplogo, o bien
persona entendida que haya ledo la Historia general
de las cosas de Nueva Espaa, de fray Bernardino, tal
como se ha publicado varias veces en castellano, reco
nocer en lo hasta aqu descrito que los textos en n
huatl de los llamados Primeros memoriales constitu
yen algo as como un germen o ncleo, muy valioso
en s mismo, de lo que fue luego la obra reestructu
rada v grandemente enriquecida. A las siguientes eta
pas ae trabajo de Sahagn se debieron sus varias re-
elaboraciones, llevadas a cabo siempre con un sentido
perfeccionista. De tales empeos hablaremos a con
tinuacin .
Instalado en el convento de Santiago Tlatelolco,
muy cerca del colegio de Santa Cruz, Bernardino pro
sigui sus trabajos, en los que cabe llamar sus tres
frentes, de ndole doctrinal, lingstica e histrico-cul-
tural. De lo que, recin llegado a Tepepulco, empez
a acometer, l mismo da cuenta:
Fui a morar a Santiago del Tlatelulco. Don
de, juntando los principales, los propuse el ne
gocio de mis escripturas y los mand me seala
sen algunos principales hbiles con quien exa
minase y platicase las escripturas, que de Tepe
pulco traa escripias. El gobernador, con los al
caldes, me sealaron hasta ocho o diez princi
pales, escogidos entre todos, muy hbiles en su
lengua y en las cosas de las antiguallas; con los
cuales y con cuatro o cinco colegiales, todos tri
linges, por espacio de un ao y algo ms, en
cerrados en el colegio, se enmend, declar y
aadi todo lo que de Tepepulco truxe escrip-
to. Y todo se tom a escribir de nuevo, de ruin
letra, porque se escribi con mucha priesa. En
este escutrinio o examen el que ms trabaj de
todos los colegiales fue Martn Jacobita, que en
tonces era rector del colegio, vecino del Tlatilul-
co, del barrio de Sanctana.
Volvi a aplicar Sahagn el mismo mtodo que en
Tepepulco. Busc, como all lo haba hecho, sus in
formantes, tambin en este caso muy hbiles en su
lengua y en las cosas de sus antiguallas. Cont otra
vez con el auxilio de sus colegiales trilinges, y, de
modo especial, con el de quien entonces era rector del
Colegio de Santa Cruz,Martn Jacobita. A su pesqui
sa dedic algo ms de un ao. El resultado nos lo des
cribe: se enmend, declar y aadi todo lo que de
Tepepulco truxe escripto. Los ancianos de Tlatelolco,
al aportar sus testimonios, permitieron que Sahagn
enmendara o corrigiera algunos puntos. Con sus estu
diantes hizo declaracin de las nuevas aportaciones, es
decir, las coment hasta entenderlas cabalmente, ya
que en esta etapa no procedi an a preparar traduc
cin alguna al castellano. En suma, nos dice el fraile
incansable investigador que se aadi, es decir, se hi
zo un primer enriquecimiento de materiales. Tan s
lo que, como se escribi con mucha priesa, el manus
crito result de ruin letra.
Rebuscando en los ya descritos Cdices matritenses,
los modernos estudiosos de la obra sahagunense han
querido identificar, si es que all se incluyen, esos tex
tos escritos de ruin letra. Probable parece que se con
serven, encuadernados tambin en desorden, algunos
folios que corresponden a esa etapa de primera revi
sin y aadidos. De hecho, en el conjunto de textos
ya descritos y que integran los Primeros memoriales,
puede hacerse un distingo. La mayor parte, con sus
pinturas a color, estn muy bien escritos. Tal vez ya
venan as de Tepepulco, donde verosmilmente se hizo
copia a partir de las primeras notas o borradores. Hay,
sin embargo, algunas pginas de ruin letra, que po
dran coincidir con lo que refiere Bernardino. Se inclu
yen adems en los Cdices matritenses otros folios, tam
bin de pobre grafa, que difieren del modo de presen
tacin de todos los restantes que, segn veremos, se dis
tribuyen en columnas. Estos otros folios, siempre en n-
huad, abarcan todo el ancho de la pgina. Versan so
bre la diosa Tlazoltod, fomentadora de la lujuria, y el
ritual de confesin que se le haca; adagios sobre el sol
y la luna y tradiciones sobre su restauracin en la quin
ta edad csmica; gobernadores mexicas hasta Diego
Huitznahuadailtlac, que gobern en Tlatelolco al
dempo en que all trabajaba Sahagn. Don Francisco
del Paso y Troncoso, el editor del facsmil de los Cdi
ces matritenses y ordenador de su contenido, design a
estos textos con el nombre de Segundos memoriales.
Como puede verse, los modernos sahagunistas, pa
ra acercarse a la magna aportacin de fray Bernardi
no, han tenido que realizar en ocasiones labor casi de-
tectivesca. Los problemas distan de ser pocos y salen
al paso en los dos volmenes, con folios en desorden,
de los Cdices matritenses.
Otros muchos textos, fruto de la revisin y reelabo
racin que continu Bernardino en el Colegio de San
ta Cruz, se incluyen en dichos cdices. Sobresale un
conjunto muy grande de folios, con numerosas ano
taciones de Sahagn para distribuirlos y ordenarlos de
diversas formas. Tal conjunto aparece en tres colum
nas en cada folio, aunque slo la del centro incluye
texto, el que est escrito en nhuatl. Las otras dos las
reserv Sahagn para su versin castellana columna
derecha. Unicamente hay en los mismos Cdices
matritenses algunos folios en los que las tres colum
nas se llegaron a completar.
Dado que Bernardino alarg esta nueva estancia en
Tlatelolco hasta 1565, el perspicaz escudriador de
documentos, Francisco del Paso y Troncoso, llam a
ese gran conjunto de textos en tres columnas, con s
lo la del centro escrita, Memoriales en tres columnas.
Sobre tal cuerpo documental iba a proseguir trabajan
do Sahagn en una nueva etapa que importa descri
bir. El caudal de informaciones era cada vez ms gran
de. El mundo de los antiguos dioses comenzaba a co
nocerse mejor. Las sutilezas del calendario, la astrolo-
ga, las fiestas y ageros, se tornaban un poco menos
misteriosas. Y tambin lo tocante a las cosas naturales
empezaba a ser percibido con sus complejidades y ri
quezas. De modo especial las enfermedades y sus re
medios haban sido objeto de detenida investigacin
en Tlatelolco. Fray Bernardino mismo, consciente de
la importancia de su recopilacin de materia mdica,
conserv los nombres de los titicih, mdicos nativos,
que le hicieron entrega de su antiguo saber. Lo sobre
dicho escribi fue examinado por los mdicos
mexicanos cuyos nombres se siguen: Juan Prez de
Sanct Pablo, Pedro Prez de Sanct Juan, Pedro Her
nndez de San Joan , Joseph Hernndez de San Joan ,
Miguel Garca de San Sebastin, Francisco de la Cruz
de Xiuitenco, Balthasar Jurez de San Sebastin ,
Antonio Martnez de San Joan. (Historia general, li
bro X, cap. XXVIII en Cdice matritense de la Real
Academia). Y, en otro lugar, al concluir su trans
cripcin de textos acerca de los remedios de las en-
fermedades, aade a Ja lista de nombres de mdicos
lo siguiente:
Esta relacin, arriba puesta, de las hierbas me
dicinales... dieron los mdicos del Tlatilulco
Santiago, viejos y muy experimentados en todas
sus cosas de la medicina y que todos ellos curan
pblicamente... Gaspar Martn, vecino de la
Concepcin; Pedro ae Santiago, vecino de San
ta Ins; Francisco Simn y Miguel Damin, ve
cinos de Santo Toribio; Felipe Hernndez, veci
no de Santa Ana; Pedro de Requena, vecino de
la Concepcin; Miguel Garca, vecino de Santo
Toribio y Miguel Garca, vecino de Santa Ins
(Historia general, libro XI, cap. VII, prrafo 6).
La actitud de Bernardino ante estos mdicos ind
genas fue la de quien desea aprender. Aos adelante,
cuando en 1576 otra grave pestilencia azot a la Nue
va Espaa, se doler de que ya no haba mdicos in
dgenas en el colegio, dando a entender as que esti
maba sus remedios y formas de proceder.
Inmerso como estaba en la transcripcin de lo que
le hacan saber los mdicos nativos y los ancianos ver
sados en sus antigedades, todava encontr tiempo
para acometer en 1564 otra empresa tambin muy im
portante. Refiere Bernadino que
Har a el propsito... saber que esta doctri
na, con que aquellos doce apostlicos predica
dores los frailes llegados en 1524 a esta gen
te desta Nueva Espaa comenzarona convertir,
ha estado en papeles y memorias hasta este ao
de mil y quinientos y sesenta y cuatro, porque
antes no hubo oportunidad de ponerse en orden
ni de convertirse en lengua mexicana bien con
grua y limada; la cual se volvi y lim en este co
legio de Santa Cruz del Tlatilulco este sobredicho
ao con los colegiales ms hbiles y entendidos
en lengua mexicana y en la lengua latina que has
ta agora se han en el dicho colegio criado; de los
cuales uno se llama Antonio Valeriano, vecino de
Azcapotzalco; otro Alonso Vegerano, vecino de
Cuauhttfin; otro Martn Jacobita, vecino deste
Tlatilulco y Andrs Leonardo, tambin de Tlati
lulco. Limse asimismo con cuatro viejos muy pl
ticas, entendidos ans en su lengua como en to
das sus antigedades (Colloquios y Doctrina
Cbristiana, At prudente lectorj.
La obra a la que alude aqu Sahagn abarc varias
panes. La primera, las plticas y confabulaciones que
hubo entre los doce religiosos y los principales y .se
ores y strapas de los dolos sacerdotes indge
nas... Dicha primera parte, en nhuatl y en versin
resumida al castellano, es de enorme inters. En ella
se reconstruyen los coloquios o dilogos que, en con
frontacin de creencias, haban tenido lugar poco des
pus de la llegada de los doce primeros franciscanos a
Mxico. En las respuestas de los sacerdotes indgenas
hay palabras de hondo dramatismo. Entre otras cosas
exclamaron stos ante la condenacin que haban he
cho los frailes de sus creencias:
Que no muramos, que no perezcamos, aun
que nuestros dioses hayan m uerto...! Y ahora
nosotros, destruiremos la antigua regla de vi
da? La regla de vida de los chichimecas, los tol-
tecas, los colhuacas, los tecpanecas? Porque as
en nuestro corazn entendemos a quin se debe
la vida, nacer; crecer, desarrollarse. Por esto los
dioses son invocados, suplicados...
No podemos estar tranquilos y ciertamente no
lo tenemos por verdad, lo que decs, aun cuan
do nos ofendamos...
Es ya bastante que hayamos dejado, que ha
yamos perdido, que se nos haya quitado, impe
dido, la estera, el sitial el mando . Si en el
mismo lugar permaneceremos provocaremos que
a los seores los pongan en prisin (Colo
quios. .., captulo VII).
Acompaaban al texto de estos dilogos o confabu
laciones otras dos partes: una doctrina cristiana y la fa
mosa postilla, de todas las epstolas y evangelios de
las dominicas de todo el ao (que es la predicacin
que hasta agora se ha usado), muy apropiada en len
gua y materias a la capacidad de los inaios, la cual se
est limando y ser otro volumen por s, por que ste
no sea muy grande.
En tanto que se han conservado una parte de los Co
loquios y la postilla, o sea, el sermonario de las do
minicas con los comentarios a las versiones de evan
gelios y epstolas, la Doctrina Christiana no ha llega
do hasta nosotros. Sahagn logr obtener licencia pa
ra publicar su transcripcin de los dilogos o Colo
quios, pero, de hecho, nunca pudo ver tal obra im
presa. unaue tal vez sea pecado de vanidad, dir
que he tenido el privilegio ae sacar a luz en facsmile
el manuscrito de esos Coloquios, con la paleografa y
versin castellana del texto en nhuatl de los mismos.
Dicho trabajo apareci en 1986, es decir, cuatrocien
tos veintids aos despus de <jue lo dej dispuesto
nuestro amigo, el gran Bernardino.

Una estancia de tres aos en el convento


de San Francisco de la ciudad de Mxico
Como casi siempre, es el mismo Sahagn quien nos
proporciona la consiguiente informacin acerca de su
nuevo traslado:
Habiendo hecho lo dicho en el Tlatilulco, vi
ne a morar a Sanct Francisco de Mxico con to
das mis escripturas; donde, por espacio de tres
aos, pas y repas a mis sotas todas mis escrip
turas, y las tom a enmendar; y dividlas por li
bros, en doce libros, y cada libro, en captulos;
y algunos libros por captulos y prrafos... (His
toria general, libro II, prlogo).
As, dicho en pocas palabras, tenemos la historia de
lo que fue el quehacer principal de Bernardino entre
1565 y 1568. Sus escripturas en nhuatl incluan ya
un impresionante tesoro de testimonios. Tantos y tan
fundamentales para conocer la cultura prehistrica de
Mxico, como ningunos otros de los muchos que, por
diversos caminos, han llegado tambin hasta nosotros.
El buen fraile debi sentirse ms que impresionado
con tal cmulo de textos. En tanto que no haba de
jado de atender a su postilla, versiones de evangelios
y epstolas, y doctrina cristiana, tampoco haba ceja
do en sus pesquisas en torno a las cosas divinas, hu
manas y naturales de los pueblos antiguos desta Nue
va Espaa. Y cabe pensar que quiz lleg Bernardino
a preguntarse alguna vez si no era excesivo continuar
penetrando en estas creencias y tradiciones, hacindo
las transcribir en nhuatl, dando posible pie a su pre
servacin con funestas consecuencias idoltricas. Si es
to no lo acept Sahagn, pronto habra otros, herma
nos suyos de hbito, que s tuvieron como en extre
mo peligroso lo que era el gran trabajo de su vida.
El hecho es que en el convento de San Francisco,
Bernardino, a sus solas, siempre perfeccionista, tom
a repasar y enmendar sus escripturas. De ese proceso,
que dur tres aos, el mejor testimonio son los cen
tenares de anotaciones que incluy sobre todo en los
textos a tres columnas que integran la mayor parte de
los Cdices matritenses. Tales anotaciones son a veces
difciles de leer, precisamente porque ya desde enton
ces sufra Bernardino de un temblor de manos, que
tanto se le recrudeci pocos aos despus, que, ha
ciendo referencia al de 1570, expresar que, por tem
blor de la mano, no puede escribir nada.
El examen de sus anotaciones y reordenamientos
hechos por Sahagn en sus escripturas pone de mani
fiesto que concibi por lo menos cuatro formas dife
rentes de organizacin, aunque guiado siempre por la
misma idea de abarcar los temas de carcter religioso,
humano y tocantes a las cosas naturales. As, por ejem
plo, en una de sus etapas de trabajo introdujo anota
ciones en sus textos para distribuirlos en nueve libros.
A la postre decidi incorporar a sus escripturas los ms
antiguos materiales, recopilados a partir de 1547, es
decir, los huehuehtlahtotli, testimonios de la Antigua
palabra y el libro acerca de la conquista. La magna
obra qued formada por doce libros y, como dato in
teresante, debe notarse que al final ae cada uno qui
so l estampar su firma, de rasgos que denotan tem
blor de mano, como para dejar plena constancia de
que as quera que auedara dispuesta.
La temtica de cada libro es la siguiente: I. Los dio
ses adorados por los mexicanos; II. De las fiestas y sa
crificios a los dioses en cada veintena de das con la
transcripcin de veinte antiguos himnos sacros;
III. Relaciones acerca del origen de los dioses y en par
ticular acerca de Tezcatlipoca y Quetzalcatl, con
apndices sobre los destinos despus de la muerte y,
menos estructurados, sobre la educacin; IV. Libro
del tonalpohualli o cuenta de 260 das; V. Augurios
y abusiones; VI. Libro de los huehuehtlahtolli, testi
monios de la Antigua palabra; VII. El sol, la luna, las
estrellas y la atadura de los aos; VIII. De los reyes y
nobles y de las formas de su gobierno, elecciones y ma
neras de vivir; IX. De los mercaderes, oficiales de oro
y piedras preciosas y de trabajos de arte plumario;
X. De los vicios y virtudes de la gente y de las partes
del cuerpo humano, sus enfermedades y medicinas,
con un ltimo captulo acerca de las naciones que a
esta tierra han venido a poblar. XI. De las cosas na
turales, animales, rboles, plantas, metales y diversas
piedras; XII. El libro de la conquista de Mxico.
En el contenido de esos doce libros pueden estable
cerse algunas distinciones desde el punto de vista del
origen de los textos nahuas que all se incluyen, no ya
slo en cuanto que fueron recogidos en Tepepulco o
en Tlatelolco, sino con respecto a su antigedad y ca
rcter de testimonios culturales. Una parte son, en
sentido estricto, expresiones de la tradicin prehisp-
nica. Se trata de textos que, conservados en forma sis
temtica, se entonaban o pronunciaban en circunstan
cias particulares. Tal es el caso, por ejemplo, de los
veinte himnos sacros a los dioses, tambin los hue
huehtlahtolli o testimonio de la Antigua palabra y al
gunos relatos, con ritmo, como los que pertenecen a
los orgenes del quinto sol o Teotihuacn o acerca de
la vida y portentos de Quetzalcatl.Dichos textos
constituyen muestras relevantes de la literatura pre-
hispnica en nhuatl.
Otra parte de los materiales incluidos por Sahagn
en su obra representa las respuestas ms o menos es
pontneas que, tambin en nhuatl, le dieron sus in
formantes. Dichos textos, aunque no son en sentido
estricto muestra de literatura prehispnica, puede te
nerse como reflejo de las tradiciones y formas de pen
sar que prevalecan en el contexto cultural de los pue
blos nahuas. A esta categora pertenecen las descrip
ciones de algunas fiestas, Tas recordaciones de los age
ros que se hacan en determinadas circunstancias y las
referencias a los atavos y alimentos de los seores.
Hay, asismismo, otro gnero de expresiones compi
ladas por Bernardino, que constituyen respuestas a cues
tinanos que haba l propuesto a sus informantes. Di
chas respuestas siguen una pauta que corresponde, con
vanantes, a la estructura de los cuestionarios. Ejemplos
de este gnero son los referentes a las condiciones, bue
nas y malas, de diversas personas y profesiones, as co
mo los que versan acerca de lo que pensaban los na
huas sobre otros grupos tnicos. Como puede verse, en
la magna aportacin de este gran invesdgador hay una
gama de testimonios, cuya comprensin ms plena exi
ge varias formas de anlisis, tomando en consideracin
su procedencia. Sahagn, como los modernos etnlo
gos, al reunir sus testimonios, dio entrada a expresiones
que no slo provenan de diversos lugares, sino tenan
tambin orgenes culturales diferentes entre s.
Concluida la revisin y reordenamiento de sus es
cripturas, todas ellas en nhuatl, nuestro fraile iba a
dar varios nuevos pasos en firme relacionados con su
misma Historia general y con los otros trabajos que te
na entre manos y someta tambin a revisiones y en
riquecimientos. Para llevar a cabo todo esto, volvi de
nuevo a su Colegio de Santa Cruz.

Cuarta yms larga estancia en Tlatelolco


De lo que hacia 1568 llev consigo a su colegio de
Santa Cruz y lo que all fue objeto directo de su aten
cin, el mismo Bernardino nos informa:
Despus desto, siendo provincial, el padre
fray Miguel Navarro y guardin del convento de
Mxico el padre fray Diego de Mendoza, con su
favor se sacaron en blanco, de buena letra, to
dos los doce libros. Y se enmend y sac en
blanco la postilla y los cantares y se hizo un arte
de la lengua mexicana, con un vocabulario apn
dice y los mexicanos enmendaron, y aadieron
muchas cosas, a los doce libros, cuando se iban
sacando en blanco.
De manera que el primer cedazo, por donde
mis obras se cernieron, fueron los de Tepepul
co; el secundo, los del Tlatilulco; el tercero, los
de Mxico. Y en todos estos escrutinios hubo
gramticos colegiales...
Frutos de los primeros aos de su nueva estancia en
Tlatelolco fueron las revisadas copias de la Postilla y
de los cantares (con el texto que publicara en 1583
de la Psalmodia christiana), y ae un Arte y vocabula
rio de la lengua mexicana. De este ltimo trabajo, va-
ras veces mencionado por Sahagn, tan slo se con
servan, segn veremos, algunos fragmentos. Copia en
blanco, logro de suma importancia fue tambin la
transcripcin, concluida al parecer en 1569, de los do*
ce libros en nhuatl de la Historia general. Dicho ma
nuscrito, ahora perdido, probablemente sirvi de ori
ginal para preparar, pocos aos despus, una o auiz
dos nuevas transcripciones de los textos en nhuatl con
versin al castellano. Con cierto gracejo coment Sa
hagn que en la tarca de sacar en blanco el dicho ma
nuscrito se gastaron hartos tomines, monedas enton
ces usadas en Mxico.
Lapso propicio para l fue ste en que cont con el
favor del provincial, Miguel Navarro, y del guardin
del convento de Mxico, Diego de Mendoza. Nos lo
confirma una Relacin y descripcin de la provincia
del Santo Evangelio de Mxico, dirigida en 1569, por
los visitadores de la misma, al visitador real, licencia
do Juan de Ovando. En su escrito, entre otras muchas
cosas, manifiestan lo siguiente:
este atcno rettgtoso, fray momo ae moima
el lexicgrafo vy oiro que se Uama fray Ber
nardina de Sahagn son los que pueden volver
cualquiera cosa en la lengua mexicana y escribir
en ella, como lo han hecho de muchos aos ac
y lo hacen al da de hoy sin cansarse. Sera gran
servicio de Dios y de Su Majestad, y bien ae los
naturales, mandar al virrey y a los prelados de
la Orden que, mientras viven estos dos religio
sos que son ya viejos, les den todo el favor y ca
lor posible para que se ocupen en escribir en la
dicha lengua mexicana, porque ser dejar mu
cha lumbre para los que adelante hubieren de
entender en predicar y administrar los sacramen
tos a ios naturales de la Nueva Espaa; que en
tiendo ninguno de ellos calar tanto los secretos
y propiedad de la dicha lengua como estos dos
que la sacaron del natural hablar de los viejos...
,
Pero a los tiem pos y circunstancias favorables no es
taro que sigan aconteceres adversos. As, no obstante
recomendacin tan positiva com o la que se haca al vi
sitador Ovando, pronto iba a iniciarse una larga se
cuencia de contrariedades que afligieron a Eiemardi-
no. Todo parece haber comenzado con el cam bio de
provincial, cargo para el que fue elegido fray Alonso
de Escalona. Este, lejos estuvo ya de querer proteger
y auxiliar a Sahagn. Las envidias, que suelen corroer
los nimos de los mediocres, se haban despertado ya
en contra de nuestro fraile investigador. Este tena
conciencia de ello y as se refiere varias veces a algu
nos mulos y envidiosos que haba entre sus mismos
hermanos de hbito religioso.
Un primer intento de preventiva defensa promovi
el mismo Sahagn, que, teniendo ya sacadas en blan
co sus escripturas,
el autor deltas dem and a l padre com issario .. ,
que se viesen de tres o cuatro religiosos para que
ellos dijesen lo que les pareca dellas en el cap
tulo provincial que estaba propincuo cerca
no . (Historia general, libro II, prlogo).
La respuesta y juicio fueron favorables, ya que dte
ron relacin dellas al denitorio -junta ae los supe
riores franciscanos , diciendo lo que les pareca y di
jeron en el definitorio que eran escripturas de mucha
estima y que deban ser favorecidas para que se aca
basen... Mas, a pesar de ello, fue en esc mismo defi-
nitorio donde la tempestad comenz a formarse en
contra de Bernardino:
A algunos de los definidores les pareci que
era contra la bobreza gastar dineros en aue es
cribiese aquellas escripturas, y ans mandaron al
autor que despidiese a los escribanos y que l s
lo escribiese de su mano lo que quisiese en
ellas...
La privacin de auxilio tan contraria a lo que se
recomendaba al visitador Juan de Ovando result
fatal para Sahagn. El mismo nos lo dice: como era
mayor de setenta aos y, por temblor de mano, no
puede escribir, ni se pudo alcanzar dispensacin des
te mandamiento, estuvironse las escrituras, sin hacer
nada en ellas, ms de cinco aos.

Apelaciones al Consejo de Indias y al Papa


en medio de las adversidades
El superior provincial, Alonso de Escalona, incita
do tal vez por otros frailes, orden entonces a Saha
gn le entregara todos sus libros y stos se esparcieron
por toda la provincia... La intencin era tal vez doble.
Por una parte, se buscaban nuevos juicios que podran
esperarse seran adversos en contra de esos libros en los
que se preservaban tantas cosas idoltricas. Por otra, ca
ba pensar en que, al dispersarlos, sera difcil que su
autor volviera a recobrarlos en su totalidad y, en con
secuencia, desistiera ya de ponerlos en castellano.
Sahagn, obedeciendo, hizo entrega de sus cscrip-
turas en nhuatl, pero adems quiso hacer llegar al
Consejo de Indias y al Papa informacin acerca de lo
que estaba investigando:
En este tiempo hacia 1570 el autor hizo
un sumario de todos los libros, y de todos los ca
ptulos de cada libro, y los prlogos, donde en
brevedad se deca todo lo que se contena en los
libros. Este sumario llev a Espaa el padre Mi
guel Navarro antiguo provincial favorable a
Bernardino y su compaero, el padre fray Ge
rnimo de Mendieta, y ans se supo en Espaa
lo que estaba escripto cerca de las cosas desta
tierra.
Tal vez conoca fray Bernardino la recomendacin
que de el haban hecho sus anteriores superiores en el
Informe de 1569, que ya se cit, y <jue iba dirigido
al mismo Ovando en su calidad de visitador. Al me
nos Bernardino nos dir que supo que Ovando, pre
sidente ya del Consejo de Indias, se content del Su
mario que le entregaron los padres Navarro y Mendie
ta. Y quiso adems hacer llegar su propia voz hasta
Roma para conocimiento del Pontfice. Sabiendo que
iba a celebrarse en tierra italiana un prximo captulo
o reunin general de la Orden franciscana, entreg
tambin a los dichos padres Navarro y Mendieta otro
opsculo, con la splica de que fuera entregado al Pa
pa. El ttulo de tal escrito es: Para Nuestro Sanctssi-
mo Padre Po Quinto, Papa, un Breve Compendio de
los Ritos idoltricos que tos Indios desta Nueva Espa
a usaban en el Tiempo de su Gentilidad.
En tanto que el Sumario, dirigido a don Juan de
Ovando, est hoy desaparecido, el Compendio desti
nado a Po V se conserva hasta el presente en el Ar
chivo Secreto Vaticano. Podemos as enterarnos de
aue en dicho Compendio incluy Sahagn, adems
de un prefacio dirigido al Papa, una parte del primer
libro efe su Historia general, es decir, el referente a
los dioses de los pueblos nahuas, as como varias sec
ciones o captulos del segundo libro, acerca del Ka-
lendario de las fiestas destos naturales. El opsculo lo
fech el mismo Bernardino a 25 de diciembre de
1570. Y si, como ya lo seal el propio Sahagn, su
Sumario le traera favorable atencin de Juan de
Ovando, en cambio, del Compendio no se sabe qu
i lo que expres Po V, si es que algo lleg a mani
festar sobre tal trabajo.
Corrieron varios aos y, al decir de nuestro amigo
incansable investigador, en este tiempo de 1571 a
1575 ninguna cosa se hizo en ellos en sus escri
tos . Seguan stos dispersos, en grave riesgo de per
derse para siempre. Fue por ese tiempo cuando, ha
llndose en la Nueva Espaa el clebre protomdico
de Felipe II, el doctor Francisco Hernndez
1517-1587 conoci algunos de esos manuscritos
y se aprovech de ellos. Haba llegado al Mxico en
1571 y en l permanecera hasta 1577 con la misin
de estudiar la historia natural del pas y de modo es
pecial su farmacologa. De hecho, con base en lo que
investig, prepar luego en Espaa su magna Histo
ria natural de Nueva Espaa. En ella, y sobre todo en
otras obras como sus Antigedades y Conquista de la
Nueva Espaa, hizo suyas no pocas de las noticias alle-
radas por Sahagn. Dado que Hernndez conoca s-
o un poco de nhuatl, cont para ello y para toda su
investigacin con el auxilio de intrpretes.
Fray Bernardino, aun privado de sus papeles y de
todo auxilio, algo alcanz a hacer durantes estos aos
hasta el de 1575, segn consta por las fechas que apa
recen en varios lugares de su Historia general. Radi
cando en el colegio de Santa Cruz de Tlatelolco hizo
por entonces algunas salidas a pueblos que le eran ya
conocidos. Consta, por ejemplo, que hacia febrero de
1573 pas algn tiempo en su antigua misin de Tal-
manalco, cerca de los volcanes. De tal estancia habla
en una carta fray Cristbal de Briviesca, dada a cono
cer por don Alfonso Toro, otro estudioso de la vida y
obra de Bernardino.

La recuperacin de las escripturas y ia venida del


padre comisario fray Rodrigo de Sequera
Providencial fue para Bernardino la llegada a Mxi
co en 1577 del comisario general de los franciscanos,
fray Rodrigo de Sequera. Esc mismo ao muri el pre-
sidente del Consejo de Indias Juan de Ovando. Y tam
bin, poco antes, regresado ya el antiguo protector de
Sahagn, el padre Miguel Navarro, se logr recuperar
las dispersas escripturas:
Despus de algunos aos, volviendo del cap
tulo general celebrado, como vimos, en Ro
ma, aonde entreg el Compendio a Po V el
padre Miguel Navarro... en censuras (imponien
do penas caso de no ser obedecido), tom a re
cogerlos dichos libros a peticin del autor y, des
que estuvieron recocidos, de ah a un ao poco
ms o menos, vinieron al poder del autor...
En el lapso, tal vez de un ao, desde la recupera
cin de sus papeles hasta la llegada de fray Rodrigo
de Sequera en 1575, Sahagn pudo hacer algo con
sus escripturas. Por mi pane me inclino a pensar que
fue por entonces cuando inici ya la traduccin al cas
tellano de sus textos y empez tambin a disponer
una paite al menos de su ODra, segn el plan que te
na, en tres columnas, con el texto nhuatl al centro,
la versin castellana a la izquierda y las glosas lings
ticas a la derecha.
Se conservan en el conjunto documental de los C
dices matritenses dos secciones que dan testimonio de
esto. Una que incluye la versin castellana de los que
fueron luego los libros I acerca de los dioses y V
sobre ageros y abusiones de la Historia general.
A estos textos design don Francisco del Paso y Tron-
coso en su facsmile de dichos cdices con el ttulo de
Memoriales en espaol. A la otra seccin, que, por
cierto, el mismo don Francisco no lleg a abarcar del
todo como un conjunto, la nombr Memoriales con
escolios, o sea, con los comentarios lingsticos. Di
chos memoriales comprenden tan slo algunos cap
tulos de los libros VII sobre el sol, la luna, su res
tauracin en Tcotihuacn, eclipses y otros fenmenos
celestes y X acerca de parentescos y personas de
diferentes edades y condiciones . Es de muy grande
inters citar aqu las palabras que con su mano tem
blorosa escribi Sahagn al principio del folio 160,
donde comienzan estos Memoriales con escolios: Des
ta manera que est este cuaderno h a de ir toda
la obra. Significa ello obviamente que los llamados
Memoriales con escolios son muestra de la forma co
mo Bernardino haba concebido presentar su Historia
general En ella las anotaciones lingsticas las glo
sas puestas en la columna derecha deban tener un
lugar destacado.
Y cabe aadir que hay en los Cdices matritenses
otras dos secciones en las que tambin se adopta esta
misma presentacin, aunque no estn tan bien saca
das en limpio como las antes mencionadas. Esas otras
dos secciones versan sobre rituales y ageros, relacio
nados con las horas del da y la noche, los astros y
otros fenmenos celestes, as como acerca de parentes
cos. Tales folios parecen ser, en parte, borradores de
los mejor elaborados Memoriales con escolios. Una vez
ms el perfeccionismo de Sahagn qued all al
descubierto.
Hallndose Bernardino en posesin ya de sus recu
peradas escripturas e intentando aplicar la forma de
presentacin que tena l concebida, tuvo lugar, co
mo ya vimos, la llegada, en septiembre de 1575, del
comisario general ae la Orden, fray Rodrigo de Se
quera. Como providencial pudo tenerse su venida,
aunque, muy pronto, a los buenos augurios se suma
ron nuevas calamitosas realidades. He aqu el testimo
nio de Sahagn:
El padre comisario general, fray Rodrigo de
Sequera, vino a estas partes y los vio los libros
de la Historia general, y se content mucho
de ellos y mand al dicho autor que los tradu
jese en romance...
Respecto de esto ltimo, el mismo Bernardino ha
ba escrito poco antes que no hubo quien favoreciese
para acabarse de traducir en romance, lo que implica,
como lo dijimos antes, que ya l haba empezado di
cha traduccin, de la que son muestra los Memoriales
en espaol y Memoriales con escolios. Ahora el padre
Sequera
provey de todo lo necesario para que se es
cribiesen de nuevo la lengua mexicana en una
columna y el romance en Ta otra, para los enviar
a Espaa, porque los procur el ilustrsimo se
or don Juan de Ovando, presidente del Con
sejo de Indias, por razn del Sumario que el di
cho padre fray Miguel Navarro haba llevado a
Espaa...
Lo que Sahagn ignoraba era que, a pesar de tan
buenos augurios, la muerte de Ovando y las quejas
de otros frailes haban hecho llegar a Espaa de
nunciando su obra como portadora de creencias ido
ltricas iba a atraerle otra adversidad. Y tambin se
ran parte en todo esto las disposiciones del Concilio
de Trento, cuyo cumplimiento ms estricto iba enton
ces a exigir el Santo Oficio de la Inquisicin.

La elaboracin de un nuevo manuscrito


de la Historia en medio de grandes calamidades

Fue en el mes de agosto de 1576 cuando comenz


a afligir, sobre todo a la poblacin indgena de la Nue
va Espaa, una nueva y terrible pestilencia, conocida
como hueycocoliztli, gran enfermedad. El ya conoci
do protomdico, doctor Francisco Hernndez, descri
be as los sntomas que aparecan en los afectados por
dicha peste:
Las fiebres eran contagiosas, abrasadoras y
continuas, ms todas pestilentes y en gran parte
letales. La lengua seca y negra. Sed intensa, ori
nas de color verde marino, verde y negro, mas
de cuando en cuando pasando de la coloracin
verdosa a la plida. Pulsos frecuentes y rpidos,
ms pequeos y dbiles; ae vez en cuando has
ta nulos. Los ojos y todo el cuerpo, amarillos. Se
gua delirio y convulsin, postemas detrs de
una o ambas orejas, y tumor duro y doloroso,
dolor de corazn, pecho y vientre, temblor y
gran angustia y disenteras. La sangre, que sala
al cortar una vena, era de color verde o muy p
lido, seca y sin ninguna serosidad. Algunos gan
grenas y esfacelos invadan los labios, las partes
pudendas y otras regiones del cuerpo con miem
bros putrefactos, y Jes manaban sangre de los o
dos; a muchos en verdad fluales la sangre de la
nariz; de los que recaan casi ninguno se salva
ba. Con el flujo de la sangre de la nariz muchos
se salvaban, los dems perecan... Atacaba espe
cialmente a los jovenes y rara vez a los viejos,
auienes, aun invlidos bor ella, frecuentemente
lograban vencerla y salvarse... Aunque al pare
cer esto fue al inicio, ya que poco a poco fue
afectando a todos los grupos de poblacin sin di
ferencia de edad y sexo...
Por su parte, fray Bernardino, que se encontraba en
el colegio de Santa Cruz y trabajaba ya en la elabo
racin de su nuevo manuscrito de la Historia general\
gracias al apoyo que haba recibido del padre fray Ro
drigo de Sequera, escribe tambin acerca de la huey-
cocoliztli, de 1576, aludiendo de paso a aquella otra
de 1545 en la que l mismo cay enfermo:
La pestilencia que hubo agora ha treinta y
un aos dio gran baque golpe al colegio,
y no le ha dado menor esta pestilencia de este
ao de 1576, que casi no est ya nadie en el co*
' muertos y enfermos casi todos son sa-
Yo he visto con mis ojos... que en la pesti
lencia de ahora ha treinta aos que, por no ha
ber quien supiese sangrar ni administrar las me
dicinas como conviene, murieron los ms que
murieron y de hambre, y en esta pestilencia pre
sente acontece lo mismo, y en todas las que se
ofrecieren ser lo mismo hasta aue se acaben...
(Historia general, libro X, Relacin del autor
digna de ser notada).
El azote de la peste sigui afligiendo a la poblacin
hasta casi fines de 1577. Para Sahagn, que se encon
traba inmerso en sus trabajos de transcripcin de la
Historia general, adems de ver con sus ojos cmo mo
ran tantos miles de personas, se senta afectado, con
templando muy de cerca cmo perecan tambin mu
chos de sus estudiantes en el colegio. Este, al cumplir
en 1576 justamente cuarenta aos de su formal inau
guracin, se hallaba en crisis desde los puntos de vis
ta econmico, acadmico y demogrfico. En lo econ
mico haba decado, al decir de Bernardino, por la ma
la administracin del mayordomo que tena a su car
go el colegio, que era espaol. En lo tocante al aspec
to econmico haba habido negligencia y descuido del
rector y conciliarios que eran ya indgenas y tam
bin, por descuido de los frailes que no cuidaban de
mirar cmo iban las cosas, hasta que todo dio en
tierra. En lo demogrfico, adems de una disminu
cin natural de alumnos, la pestilencia se haba ceba
do entre quienes an permanecan all. Percatarse de
esto fue muy doloroso para Bernardino y los que ha
ban dedicado tantos esfuerzos a este colegio. En l
vean un semillero del que saldran jvenes indgenas,
cristianos genuinos, humanistas, guas para su pue
blo. Slo con hombres as formados sera posible la
implantacin de un cristianismo verdadero. Y ahora
la realidad pareca desvanecer tales propsitos. En Sa
hagn fue creciendo el pesimismo. Sin embargo, no
se resign a dejar al colegio en abandono. As, al de
cir del cronista fray Juan de Torquemada, las paredes
del colegio, que buenas y recias estn y muy buenas
aulas y piezas fueron aumentadas por el padre
fray Bernardino de Sahagn, que hasta la muerte lo
fue sustentando y ampliando cuanto pudo... (Monar
qua Indiana, libro XV, cap. XLIII).
En medio de estos quehaceres y pesadumbres, Sa
hagn distraa un poco de su tiempo en perfeccionar
otro conjunto de escritos en nhuatl de tema religio
so. Eran stos los que llam Adiciones y apndices a
la postilla. Entre otras cosas abarcaban unos Exercicios
quotidianos en lengua mexicana, una Declaracin
breve de las virtudes teologales y otros textos, conce
bidos como opsculos aparte, entre ellos un Manual
del cristiano.
Ocupado as en revisar y enriquecer dichos manus
critos y sobre todo en la tarea principal de copiar en
limpio su Historia general auxiliando a los afligidos
por la pestilencia, recibi Bernardino en el mismo
1577 dos noticias que inevitablemente hubieron de
perturbarlo. La primera fue la publicacin de un edic
to con el que el Santo Oficio de la Inquisicin prohi
ba se imprimiera, copiara o difundiera cualquier es
criptura sagrada en lengua de los indios o en otra vul
gar. Consecuencia de tal edicto fue que se hiciera re
quisicin de cualquier texto de epstolas y evangelios,
e incluso de un libro del Eclesiasts, que se encontra
se en nhuatl o en otros idiomas nativos. En relacin
con esto fray Bernardino hubo de recordar que cinco
aos antes, en 1572, el mismo Santo Oficio de la In
quisicin le haba solicitado, al igual que a fray Alon
so de Molina, a fray Juan de la Cruz y al dominico
fray Domingo de la Anunciacin, que manifestara
qu libros de la Escritura conoca estaban en lengua
indgena; si la prohibicin de los mismos sera nega
tiva para la doctrina de los indios y si convena que al
menos los ministros del Evangelio dispusieran de ellos
o si sera necesario prohibir dichas traducciones en for
ma total.
Fray Bernardino haba respondido que saba exis
tan traducidos al nhuad algunos captulos del libro
de los Proverbios y que tambin haba odo que el
Eclesiasts se haba vertido a dicha lengua de modo
{>arafrstico. En lo referente a la necesidad que tenan
os sacerdotes de disponer, tanto de los textos de eps
tolas y evangelios para las dominicas del ao, como
de comentarios acerca de los mismos, su opinin fue
en el sentido de que ambas cosas eran necesarias. Tex
tualmente expres entonces lo siguiente:
Me parece que an hay mucha falta de ayuda
para tos predicadores; por tanto, me parece que
una Postilla con sus sermones que se ha hecho
de pocos aos ac, la pueden tener los predica
dores, porque les dar grande ayuda; es sobre to
dos los evangelios y epstolas ae los domingos y
principales fiestas del ao.
Obviamente haba aludido a sus propios trabajos,
su clebre Postilla v sus versiones al nhuatl de los
evangelios y epstolas para todas las dominicas del
aflo. Y ahora, en 1577, el edicto expedido por el San
to Oficio mostraba que su parecer no se tomaba en
cuenta y que las traducciones que l mismo haba he
cho venan a ser materia peligrosa que deba ser en
tregada de inmediato a los ministros de la Inquisicin
que seguramente iban a proceder a su confiscacin y
eventual destruccin. No se sabe si esto ocurri con al
guna copia de las versiones al nhuatl de partes de la
Biblia preparadas por Sahagn. Consta, al menos, que
si de algo tuvo que hacer entrega al Santo Oficio de
la Inquisicin, perduraron otras varias copias de esc
trabajo suyo y que son las que hasta hoy se conservan
en varias bibliotecas, entre ellas en la Nacional de
Mxico.
La otra noticia, que Sahagn no alcanz a conocer
en su sentido verdadero, fue que el virrey don Martn
Enrquez haba recibido una real cdula, de fecha 22
de abril de ese ao, en la que Felipe II le ordenaba
el envo de todos los textos que en nhuatl y caste
llano haba dispuesto Bernardino en relacin con la
cultura indgena. Cuando Sahagn se enter de di
cha solicitud real, la interpret con ingenuidad en
el sentido de que el monarca y sus servidores del
Consejo de Indias estaban muy interesados en aden
trarse en el conocimiento de las antigedades de los
pueblos de la Nueva Espaa. Desconociendo el con
tenido mismo de la real cdula, puso pronto en ma
nos del virrey lo cjue le pareci ms conveniente. Por
desgracia la significacin de la real cdula era muy
distinta. En efla se traslucan las viejas envidias de
esos otros frailes que lo haban acusado de propiciar
la preservacin de idolatras y que, eso s lo saba Ber*
nardino, lo venan molestando desde mucho tiem
po antes. El texto de la real cdula, que no conoci
Sahagn, es el siguiente:
El Rey. Don Martn Enrquez, nuestro Viso-
rey Gobernador y Capitn General de la Nueva
Espaa, y presidente de la nuestra Audiencia
Real de ella . Por algunas cartas que nos han es
cripta de esas provincias, habernos entendido
que fray Bernardina de Sahagn, de la Orden
de San Francisca, ha com puesto una H istona
Universal de las cosas ms sealadas de esa Nue
va Espaa, la cual es una computacin muy co
piosa de todos los ritos, ceremonias e idolatras
que los indios usaban en su infidelidad, repar
tida en doce libros y en lengua mexicana; y aun
que se entiende que el celo del dicho fray Ber
nardino haba sido bueno, y con deseo que su
trabajo sea de fruto, ha parecido que no convie
ne que este libro se imprima ni ande de ntngu
na manera en esas partes, por algunas causas de
consideracin; y as os mandamos que luego que
recibis esta nuestra cdula, con mucho cuidado
y diligencia procuris haber estos libros, y sin
que ae ellos quede original ni traslado alguno,
los enviis a buen recaudo en la primera ocasin
a nuestro Consejo de las Indias para que en l
se vean; y estaris advertido de no consentir que,
por ninguna manera, persona alguna escriba co
sas que toquen a supersticiones y manera de vt
vir que estos indios tenan , en ninguna lengua,
porque as conviene al servicio de Dios Nuestro
Seor y nuestro. Fecha en Madrid, a veinte y dos
de abril de mil quinientos setenta y siete. Yo el
Rey. Por mandado de S. M. , Antonio de Eraso.
Consecuencia inm ediata de esta orden fue que el
franciscano investigador incansable hiciera entrega
de un m anuscrito a u e fue luego remitido a Espaa.
Los m odernos estudiosos sahagnistas se devanan los
sesos preguntndose cul fue precisamente el m a
nuscrito ael que hizo entrega Sahagn. Es cierto que
estaba l trabajando, con el apoyo del padre Seque
ra, en sacar en lim pio los doce libros de su H isto ria ,
el texto nhuatl en una columna y la versin caste
llana en otra, con hermosas ilustraciones. Pero no
fue ese manuscrito el que se entreg al virrey Enri
ques. La razn de esto es obvia. La elaboracin del
mismo no se concluy sino hasta fines de 1579- Ade
ms fue el propio Sequera quien lo llev consigo a
Espaa.
En tanto que algunos investigadores han supuesto
que Sahagn haba estado elaborando por ese tiempo
otra copia en limpio, que sera la que se entreg al
virrey, por mi pane manifestar que tengo tal hip
tesis como poco aceptable. Si los escribanos de Sana-
gn tardaron desde 1576 hasta fines de 1579 en dis
poner la otra copia con el apoyo del padre Sequera,
no parece posible que en un lapso mucho menor, cir
cunscrito casi a unos meses de 1577, pudiera haberse
concluido otra transcripcin de la Historia. A mi pa
recer, lo que entreg Sahagn al virrey fue una parte
de los manuscritos que l mismo tena y que aesde
luego no le eran indispensables en la copia que esta
ba entonces preparando de la totalidad de su obra. Po
dra pensarse que dichos manuscritos fueron una par
te al menos de los que hoy se conocen como Cdices
matritenses.
La irona de lo que signific este envo para fray Ber
nardino podr valorarse mejor si se recuerda que, al
no tener ste noticia alguna de una posible opinin
del rey o de su Consejo de Indias acerca del manus
crito que le haba enviado, decidi escribir por su
cuenta una carta, indicando que, si no se haba reci
bido el envo hecho por el virrey, podra l mismo re
mitir otros manuscritos. La contestacin del monarca
no tard en llegar. Nuevamente se conmin al virrey,
puesto que al decir del fraile tena l todava en su po
der otros textos, se le exigiera su inmediata entrega.
Sahagn, aunque privado de buena parte de sus
textos, y en medio de las referidas desventuras des
de la pestilencia hasta la intervencin del Santo Ofi
cio de la Inquisicin prosigui con su trabajo de
transcripcin cjue tanto le interesaba. La proteccin
del paore comisario general iba a lograr lo que, en ta
les circunstancias, debi parecer imposible. Conser
vando los materiales necesarios para disponer la copia
completa de los doce libros de su Historia general,
convertira al fin en realidad su propsito.
El llamado hoy Cdice Florentino: su terminacin
y afortunada preservacin

La lectura de los diversos prlogos, noticias, relacio


nes y otras muchas referencias que se incluyen en el
nuevo manuscrito que, por conservarse actualmente
en la biblioteca Meaicco-Laurenziana de Florencia, se
conoce como Cdice Florentino de Sahagn, nos per
mite hacer varias precisiones respecto a su elaboracin.
Esta, segn ya lo dijimos, se inici en 1576 y se con
cluy en 1579. El trabajo se llev a cabo en el colegio
de Santa Cruz de Tlatelolco; para ello cont Sahagn
con el auxilio de sus escribanos indgenas. En reali
dad mucho fue lo que entonces se hizo. Entre otras
cosas, se tradujo, por vez primera, la mayor pane de
los textos que haban permanecido slo en nhuatl.
Cabe recordar, por ejemplo, que, segn lo hizo cons
tar Sahagn, los huehuehtlahtolli, testimonios de la
Antigua palabra, que pasaron a integrar el libro VI
de la Historia, se vertieron al castellano en 1577, es
decir, a la mitad de ese proceso de transcripcin. En
la obra participaron tambin artistas nativos, entre
ellos casi seguramente uno llamado Agustn de la
Fuente, natural de Tlatelolco, del que otro fraile, Juan
Baptista, en el prlogo a un Sermonario, impreso en
1606, asienta que toda su vida no ha entendido en
otra cosa sino en escribir a para los padres fray
Bernardino de Sahagn y fray Pedro de Oroz. Del di
cho Agustn consta que era, adems de escribano e im
presor, excelente dibujante y pintor.
La obra abarc los doce libros de la Historia gene
ral, con los temas que han sido descritos anteriormen
te. En la columna izquierda se incluy el texto en n
huatl, dividido en libros, captulos y, algunas veces
tambin, en prrafos. En la columna derecha apare
ce la versin castellana. Esta no es literal, sino que
en ocasiones resume lo expresado en el texto indge
na y a veces tambin lo comenta. En la obra se in
cluyen varios centenares de ilustraciones, la mayor
parte a color. El estilo de estas ilustraciones refleja
muy grande influencia europea renacentista. Podra
decirse que en las dichas pinturas, como sucedi an
tes con el mapa de Mxico-Tenochtitlan, que, segn
vimos, se elabor tambin en el colegio hacia 1550,
la influencia del encuentro del Viejo y Nuevo Mun
dos se torna patente. Las pinturas son de influencia
europea, pero aquello que representan es en alto gra
do indgena.
La obra terminada se encuadern en cuatro vol
menes. Fueron stos los que, seguramente con pro
funda complacencia y dando gracias a Dios, puso Sa
hagn en manos de su protector, el padre Rodrigo de
Sequera. A l dedic la obra en una bella inscripcin
latina. El padre Sequera parti con rumbo a Espaa
a principios de 1580. Bernardino poda pensar que su
obra en cieno modo quedaba concluida y sera pre
servada en alguna gran biblioteca europea para que
all fuera ampliamente conocida y estudiada. .No obs
tante, en su cabeza revoloteaba an la idea de perfec
cionarla y enriquecerla todava ms. Nada tiene de ex
trao que en los aos siguientes volviera a ocuparse
de su magna Historia. En cambio, como lo escribi ha
cia mediados de 1585, quien haba llevado consigo sus
cuatro volmenes, fray Rodrigo de Sequera, nunca
me ha escripto en qu pararon aquellos libros... y no
s en cuyo poder estn agora...
De hecho, Bernardino nunca volvi a saber acerca
del paradero de esos cuatro libros suyos que l descri
be como muy historiados. Ello sin duda debi serle
causa de inquietud y pesadumbre, pero no de des
aliento, ya que, con ms de ochenta aos de edad,
quiso an enriquecer, segn veremos, algunas de las
partes de su Historia. Hoy, al menos, conocemos que
los libros que se llev el padre Sequera, lejos de per
derse, se conservan con esmero encuadernados, de
nuevo, ahora en tres volmenes en la ya referida Bi
blioteca Medicea Laurenziana de Florencia. Y puede
aadirse que, justo cuatro siglos despus de ese ao
de 1579 en que se concluyeron de transcribir, los di
chos volmenes de algn modo han regresado a Mxi
co y estn adems presentes en muchos otros lugares
del mundo. En 1979 el Archivo General de la Nacin
de Mxico sac a luz una en verdad fiel y preciosa edi
cin facsimilar de los mismos, en tiraje de dos mil
ejemplares.
De lo que sucedi a partir de 1580 cuando par
ti para Espaa Sequera con los libros de la Histo
ria, hasta diez aos despus, en 1590, cuando fray
Bernardino emprendi a su vez el viaje definitivo, tra
taremos a continuacin.
HASTA EL FIN, CON MAS TRABAJOS,
SINSABORES Y ESPERANZAS (1580-1590).
EL LEGADO DE FRAY BERNARDINO

Partido para Espaa el padre Rodrigo de Sequera,


continu laborando Bernardino en su colegio de San
ta Cruz de Tlatelolco. Conservaba, ya lo vimos, parte
importante de sus escripturas, aquellas que le haban
servido de originales para la transcripcin que hizo
gracias al apoyo del padre comisario general. Algunos
de esos papeles, despus de muerto Sahagn, habran
de volver a dispersarse, segn lo confirman las noti
cias que ofrecen varios cronistas y otras personas que
los tuvieron en su poder y los aprovecharon de dife
rentes formas. Entre ellos estuvieron fray Juan de Tor-
quemada, Chimalpahin Cuauhtlehuanitzin y Juan
Surez de Peralta, todos ellos autores de importantes
trabajos histricos. Por su parte, nuestro fraile, que
nunca pens haber concluido del todo el conjunto de
obras en las que por tantos aos se mantuvo ocupa
do, iba a hacer todava valiosas aportaciones estrecha
mente relacionadas con su Historia general y con otros
escritos que tena antre manos.
En lo que concierne a estos ltimos, l, que nunca
haba logrado la impresin de ninguno de sus traba
jos en tanto que otros, como fray Alonso de Moli
na, haba visto publicadas muchas de sus obras, sin
desesperar sigui gestionando la publicacin de los
cantares que desde mucho antes haba compuesto en
nhuatl. Desde julio de 1578 haba alcanzado que el
arzobispo Pedro Moya de Contreras dispusiera que
esos cantares fueran examinados. El fallo que se dio
fue que se trataba de un libro limpio de toda sospe
cha ae error o hereja, muy necesario y provechoso pa
ra la erudicin destos naturales. Un paso ms, defini
tivo para la publicacin de esa fecha, fue la licencia
concedida por el virrey, conde de La Corufta, muy po
co antes de morir, el 19 de junio de 1583.

Publicacin de la Psalmodia ebristiana


En medio de tantas incenidumbres y sinsabores, ya
que continuaba ignorando qu haba pasado con los
volmenes de su Historia general\ considerable satis
faccin fue para Sahagn, ms que octogenario, ver
al menos publicada una de sus obras, compuesta por
l muchos aos antes. As, en 1583, con pie de im
prenta, En Casa de Pedro Ocharte, apareci la Psal
modia ebristiana y Sermonario de los Sanctos del ao,
en lengua mexicana: compuesta por el Muy Reveren
do Padre Fray Bernardino de Sahagn, de la Orden
de Sant Francisco. Ordenada en Cantares o Psalmos
para que Canten los Indios en los Areytos que Hacen
en las Iglesias.
En su breve Prlogo al Lector comienza Sahagn re
cordando la importancia que tenan en la antigua cul
tura indgena los cantares que entonaban a honra de
sus dioses, y para recordar las hazaas de los guerre
ros y otros relevantes aconteceres. Dulese en seguida
de que, a pesar de los ya muchos aos de evangeliza-
cin, porpan de volver a cantar sus cantares antiguos
en sus casas o en sus teepas [teepantli, casas comuna
les o palacios]... Y a manera de comentario, expresa
algo que vuelve a poner al descubierto una arraigada
preocupacin suya. El que perduren tales cantos pone
harta sospecha en la sinceridad de su fe ebristiana,
porque en los antiguos cantos, por la mayor parte, se
cantan cosas idoltricas, en un estilo tan oscuro que
no hay quien bien los pueda entender... As, con la
misma intencin con que se puso a trabajar desde que
lleg a la Nueva Espaa en 1529, que fue la de cono
cer la cultura indgena lo mejor posible para curar a
lo indgenas de los que consideraba gravsimos dolen
cia de idolatra, hasta lograr su plena conversin al
cristianismo, ahora se ufana de haber logrado la im
presin de su Psalmodia para que del todo cesen los
cantares antiguos... y para que alaben a Dios y sus
sanctos con loores christianos y catlicos. Por todo eso
agradece, primero al virrey don Martn Enrauez y lue
go al conde de La Corua, haberle concedido licen
cias para publicar su obra. Concluyendo ya su Prlo
go , suplica a las autoridades seculares den su consen
timiento y favor para que esta obra se divulgue entre
los naturales, mandndoles so graves penas no canten
jam s los cantos antiguos sino solamente los de Dios
y de sus sanctos.
La Psalmodia de Sahagn incluye composiciones en
nhuatl para muchas de las fiestas a lo largo del ao.
Se distribuyen stas, a modo de captulos, en los doce
meses. Entre las fiestas principales para las que hay
all varios cantares, sobresalen la de la Circuncisin del
Seor, Epifana, Purificacin de Mara, Santo Toms
de Aquino, San Gabriel, San Jos, la Anunciacin, la
Resurreccin del Seor, la Ascensin, Pentecosts,
Corpus, Apstoles Pedro y Pablo, y otras muchas ms,
entre ellas una que vale mencionar, la de San Bernar
dino. Cabe recordar en este contexto que el propio Sa
hagn, segn el testimonio del cronista Torquemada
(Monarqua Indiana, libro XIX, cap. XXXIII), haba
escrito algunos aos antes, a peticin de los indios de
Xochimilco, una vida de San Bernardino, patrono del
convento de ese lugar y tambin de nuestro fraile.
Los salmos o cantares compuestos por Sahagn, en
los que campea muchas veces la inspiracin de las an
tiguas producciones indgenas, incluso con sus giros y
metforas, merecieron luego una especial recomenda
cin del Tercer Concilio Mexicano que se reuni en la
metrpoli del pas en 1585. Irnico resulta, a la luz
de todo esto, que mucho tiempo despus, mediado
ya el siglo XVIII, otro franciscano interesado tambin
en temas histricos, fray Francisco de la Rosa Figue-
roa creyera descubrir conceptos peligrosos en la Psal
modia christiana. Su aberrante celo lo llev entonces
a denunciar dicha obra ante el Santo Oficio de la In
quisicin y a actuar por cuenta propia, quemando to-
dos los ejemplares cjue pudo haber a su alcance. De
este modo Bernardino lleg a ser objeto de persecu
ciones aun despus de muerto!

Bernardino prosigue su actuacin con sus discpulos


en Tlatelolco y recoge all nuevos testimonios
Un curioso episodio tuvo lugar en el colegio de San
ta Cruz con motivo de la visita del nuevo comisario
franciscano, Alonso Ponce, a mediados de octubre de
1584. Haba llegado ste a la Nueva Espaa un mes
antes y haba empezado por la regin central. Su mi
sin, que deba prolongarse por varios aos, termina
ra pronto en una violenta confrontacin en el seno
mismo de su Orden. En tal conflicto el ya muy an
ciano fray Bernardino iba a verse seriamente involu
crado. Sin imaginar que tal cosa iba a ocurrirle, Sa
hagn particip en la bienvenida que se dio a fray
Alonso Ponce en el colegio de Santa Cruz. Se organi
z con tal fin una especie de representacin o sainete
que, por el tema sobre el cual vers, muestra clara
mente la intervencin de Sahagn. Este, en esa Rela
cin del autor digna de ser notada que hemos citado
varias veces y que l incluy en el libro X de su His
toria general, haba denunciado las contradicciones y
ataques que varios espaoles, seglares y eclesisticos,
haban hecho en agravio del colegio de Santa Cruz.
Primero se haba burlado diciendo que nadie sera po
deroso para ensear gramtica a gente tan inhbil co
mo esos jvenes indgenas. Mas cuando vieron los
grandes progresos de los colegiales,
espantronse mucho... y comenzaron a con
tradecirlo y a poner muchas objeciones contra l
para impedirle... Decan que, pues stos no ha
ban de ser sacerdotes, de qu serva ensearles
la gramtica, que era ponerlos en peligro de que
hereticasen, y tambin que, viendo la Sagrada
Escritura, entenderan en ella cmo los patriar
cas antiguos tenan juntamente muchas muje
res, que era conforme a lo que ellos usaban, y
que no querran creer lo que ahora les predic
semos, que no puede nadie tener ms que una
mujer... Muchas otras altercaciones se tuvieron
acerca de este negocio, las cuales sera cosa pro
lija ponerlas aqu.
Lo que pareci a Bernardino cosa prolija de escri
bir, se transform ante el padre Ponce en asunto de
la actuacin cmica. La representacin ante al padre
comisario dio comienzo con interlocutores que se ex
presaban en latn y en castellano. Uno de los que ac
tuaron, reconociendo su condicin de colegial, irrum
pi hablando en latn y dijo en tono irnico que era
verdad que todos cuantos all estudiaban no eran sino
urracas y papagayos que pronto olvidaran lo que se
les enseaba.
Prosigui el sainete con la aparicin de otro mucha
cho indgena de buenas proporciones ataviado como
espaol. Este ya no habl en latn, sino tan slo en
castellano, nica lengua que el supuesto espaol sa
ba, y comenz a hacer crtica de lo que era, a su jui
cio, el colegio de Santa Cruz. Educar a esos indgenas
servira tan slo para lograr que se criasen otros mu
chos borrachos ms y desgraciados. A modo de desen
lace entr luego otro colegial disfrazado de maestro.
Haciendo frente al que representaba al espaol, lo in
crep y le dijo:
Miente el bellaco, que por cierto que son bue
nos hijos y cuidadosos de la virtud y de su estu
dio; sino que vosotros nunca sabis abrir la boca
sino para decir mal de ellos, y cualquiera cosa
que les es prspera os llega a l corazn, que no
querades sino que siempre anduviesen con la
carga a cuestas, ocupaaos en vuestro servicio.
La burla iba dirigida, como es obvio, a poner ante
los ojos del visitador Ponce realidades que interesaba
conociera. Al acompaante de fray Alonso, fray An
tonio de Ciudad Real, le impresion tanto lo all re
presentado que recogi por escrito el episodio en la
crnica que escribi sobre el viaje del comisario gene
ral. Sahagn, muy probable inspirador de la farsa, de-
bi solazarse no poco con ella y con la leccin que as
se daba al padre Ponce. Concluida la visita del mis
mo, pudo Bernardino retornar a las nuevas investiga
ciones en que entonces se ocupaba. Versaban stas so
bre cuatro asuntos diferentes, cosa ms que extraordi
naria si se toma en cuenta su edad, ms de ochenta
y cuatro aos. Los cuatro temas de trabajos eran un
nuevo Kalendario mexicano, latino y castellano; una
revisada exposicin del Arte adivinatoria que usaban
los mexicanos en tiempo de su ydolatra, llamada to-
nalmatl que quiere decir libro en que trata de las
venturas y fortunas de los que nacen, segn los signos
o caracteres en que nacen; una nueva relacin de la
conquista espaola, y su ya antiguo proyecto de un
Arte gramtica y vocabulario trilinge, nhuatl,
latn y castellano.

1 nuevo Tratado acerca del calendario

Respecto del calendario, conservado en una copia


en la Biblioteca Nacional de Mxico, importa sealar
que lo elabor teniendo presente ya la reforma grego
riana (1582), que entr en vigor en Mxico en 1584.
El propsito me presentar un calendario indgena
tambin reformado, de suerte que en vez de las 18
veintenas de das, ms los cinco das aciagos al final
18 x 20 + 5 = 365, distribuy tales das adversos
en cinco de las veintenas. De modo un tanto extrao
alter tambin la fecha que haba fijado en su Histo
ria general para el comienzo del ao, del 2 al 1 de fe
brero. Por lo dems incluy asimismo una distribu
cin sumaria de los ritos y sacrificios a lo largo de ca
da veintena de das.
A continuacin dio cabida a una serie de veinte ta
blas con los signos jeroglficos propios de los das de
cada veintena y la representacin de un smbolo
correspondiente al nombre del mes o veintena. Ob
viamente el propsito ltimo de fray Bernardino era
conferir una aplicacin prctica a lo que haba l in-
querido sobre materia calendrica al preparar su His
toria general. Pensaba ahora gue, reformado as el ca
lendario indgena y correlacionado con el existente
despus de la reforma gregoriana, sera de utilidad a
los misioneros para estar prevenidos e identificar, a lo
largo de las fiestas del ao, posibles superviviencias
idoltricas. De hecho, otro fraile, un agustino, fray
Martn de Len, copi lo expuesto por Sahagn en lo
tocante al calendario indgena y lo incluy en una obra
que, titulada Camino del Cielo, public en Mxico
en 1611.

El Arte adivinatoria
Esa misma preocupacin por poner al descubierto
idolatras, que al parecer se exarceb en fray Bernar
dino con el paso ae los aos, lo llev a disponer una
nueva versin de lo llamado por l Arte adivinatoria.
En ella, trabajando verosmilmente sobre un texto en
nhuatl, ya que habla de ponerla en romance, ofre
ci un texto muy semejante al de los primeros treinta
y un captulos del libro IV de su Historia general. Lo
ms interesante de este trabajo es su Prlogo. All, co
mo se mencion al hablar ae sus primeras impresio
nes recin llegado a Mxico, es donde hace acerba cr
tica del mtodo que se haba seguido en la evangeli-
zacin de los indios y de los frutos obtenidos. El, que
desde su vinculacin con los franciscanos de la provin
cia de San Gabriel, haba participado en las ideas que
animaban a varones como fray Martn de Valencia,
senta ahora ms que nunca, en 1585, profunda de
cepcin. Los ideales de implantar entre los indios la
semilla cjue deba nacer y desarrollarse, vigorosa, de
una cristiandad al modo ae la primitiva Iglesia, no se
haban convertido en realidad. Entre otras muchas co
sas escribe en su prlogo:
Hallse despus de pocos aos muy evidente
mente la falta que efe la prudencia serpentina
hubo en la fundacin de esta Iglesia consejo
evanglico sed prudentes como las serpien
tes , porque se ignoraba la conspiracin que
haban hecho entre s los principales y strapas,
de recibir a Jesucristo entre sus dioses como uno
de ellos... De esta manera se inclinaron a tomar
por dios al Dios de los espaoles, pero no para
que dejasen los suyos antiguos y esto ocultaron
en el catecismo cuando se baptizaron. .. Y as es
ta Iglesia nueva qued fundada sobre falso, y
aun con haberle puesto algunos estribos, est to
dava bien lastimada y arruinada...
Y en seguida expresa que a propsito de que este
avieso perversidad se haya enmendado, se ha es
crito el Calendario y ahora se escribe este tratado del
Arte adivinatoria. Entre los indgenas, al decir de fray
Bernardino, han ocurrido, como entre los seguidores
de Mahoma, muchas falsas conversiones. Es, por tan
to, indispensable estar enterado de las creencias anti
guas para desenmascararlas. Tras hacer un breve elen
co de los atributos de varios de los dioses adorados por
los antiguos mexicanos, llega a decir que el tratado
que ha escrio sobre arte adivinatoria bien se puede lla
mar breve confutacin de la idolatra. A la luz de to
do esto podr comprenderse mejor lo que menos de
diez aos antes haba escrito sobre esa aevocin tam
bin sospechosa de Nuestra Seora de Guadalupe en
el monteciilo Tepeycac, donde tenan un templo de
dicado a la madre de los dioses, que llaman Tonant-
zin, que quiere decir Nuestra Madre... (Historia ge
neral, libro XI, Adicin sobre supersticiones).

El nuevo libro de la conquista, el arte


y el vocabulario
Como lo haba hecho muchos aos antes, hacia
1553 1554 as lo asent Sahagn, ha ya ms de
treinta aos, tambin ahora volvi a realizar pes
quisas con algunos ancianos que vinieron a conversar
con l all en el colegio de Santa Cruz, para escuchar
de ellos sus recuerdos acerca de la conquista. Al decir
de Bernardino emprendi esta nueva investigacin
porque en el antiguo libro de su Historia general
donde se trata de esta conquista, se hicieron
varios defectos, y fue aue algunas cosas se pu
sieron en la narracin ae esta conquista que fue
ron mal calladas. Por esta causa, este ao de mil
quinientos ochenta y cinco enmend este libro...
A continuacin se seala la nueva forma como ha
decidido presentarlo. La arraigada idea suya de ofre
cer en columnas sus textos reaparece aqu. Y otro tan
to puede decirse del inters no slo histrico sino tam
bin lingstico. Fray Bernardino segua siendo el mis
mo, incansable, perfeccionista y digmoslo de una
vez un tanto ambivalente: senta que deba descu
brir y perseguir idolatras, pero se interesaba tambin
muy hondamente por las antigedades indgenas, sus
cosas divinas, humanas y naturales. La conquista que,
como l lo expres varias veces, haba alterado todo
tan de raz, era tambin asunto de vital inters. Este
libro, nos dice:
va escripto en tres columnas. La primera es el
lenguaje indiano, ans tosco, como ellos lo pro
nunciaron y se escribi entre los otros libros de
la Historia general. La segunda columna es
enmienda de la primera, ans en vocablos como
en sentencias. La tercera columna est en roman
ce, sacado segn las enmiendas de la segunda
columna...
Si estuvo en lenguaje tosco la primera relacin acer
ca de la conquista, sta nueva implic enmiendas, tan
to lingsticas de vocablos, como de contenido
de sentencias. Como no es creble que en tales
enmiendas procediera en forma arbitraria, a su solo
antojo, hemos insinuado que en su tarea volvi a es
cuchar los testimonios de ancianos informantes. La in
tencin de Bernardino queda en seguida enunciada:
Los que tienen este tractado en la lengua mexi
cana solamente como fray Juan de Torquema-
da que lo tuvo y otros varios, segn Sahagn
sepan que estn enmendadas muchas cosas en s
te que va en tres columnas en cada plana...
Infortunada cosa es que del tractado en tres colum
nas no haya llegado hasta nosotros ni el original ni co
pia alguna. Slo se conoce el texto en romance, es de
cir. la versin castellana segn las enmiendas. Y aun
que parezca cosa rara, existe una sola edicin comple
ta de dicha versin castellana del nuevo libro que acer
ca de la conquista ofreci Sahagn. Esa nica edicin
la sac a la luz el poltico mexicano y prolfico editor
de antiguos textos, Carlos Mara de Bustamante en
1840. Dado que en la Biblioteca de la Universidad de
Boston se conserva una antigua copia del mismo tex
to (slo en castellano), cabe esperar nueva publicacin
crtica de este trabajo de Sahagn uno de los lti
mos que acometi tomando en cuenta dicha copia
y el texto de la no muy cuidada y curiosa edicin de
Bustamante. Tan curiosa, por no decir extravagante,
fue la tal publicacin que, por razones que a fray
Bernardino lo hubieran dejado perplejo, apareci
precedida del extrao ttulo de Aparicin de Nues
tra Seora de Guadalupe de Mxicocomprobada
con la refutacin del argumento negativo que pre
senta don Juan Bautista Muoz cronista espaol
del siglo XVIII , fundndose en el testimonio del
padre fray Bernardino de Sahagn, o sea, la Histo
ria original de ese escritor, que altera la publicada
en 1829-
Bustamante haba tenido el mrito de ser el prime
ro en rescatar y editar, en 1829, las Historia general.
Poco despus cay, en cambio, en la pintoresca idea
de valerse de la nueva versin de la conquista para de
mostrar que el texto antes publicado por l donde
Sahagn califica de sospechoso el culto a la Virgen de
Guadalupe en el Tepeycac debi ser transcripcin
errnea o que, por lo menos, como en el libro de la
conquista, existira otra redaccin que enmendaba lo
all mal puesto. As, tantos aos despus de la muer
te de Sahagn, por motivaciones nacionalistas ya
que la Virgen de Guadalupe fue smbolo que hicie
ron suyo los insurgentes en la guerra de independen
cia de Mxico su obra fue, si no ya objeto de per
secuciones, s de manipulaciones.
Pero, volviendo a lo quehaceres de mtemo fraile
nos encontramos con que, en tu pensamiento, la nue
va versin del libro de Ja conquista cuaba concebida
como complemento de ju proyecto* <ie cofripremn
y eme fianza lingstica*:
Tam bin me nv/vt a enmendar este tractado
porque tengo propsito que, en acabaa'o el ar
te y vocabularj de la lengua mexicana, en que
agora voy entendiendo, leer a nuestros religio
sos e l arte de este lengua mexicana y tambin el
vocabulario, y esta conquista, leyendo la lengua
propia mexicana, como a ll est escrita...
El tema del arte y gramtica y el del vocabulario,
que sabemos deba ser trilinge nhuatl, latn y cas
tellano tantas veces mencionado a lo largo de su vi'
da por Sahagn, reaparece aqu. A los ochenta y cin
co aos o poco ms, est entendiendo en l, bien ocu
pado por cierto. Y su propsito en todo esto es leer
a nuestros religiosos, es decir, enseados, capacitar
los, para que con el arte, vocabulario y nuevos textos
acerca de la conquista, penetren ms en los secretos
de la lengua nhuatl y tambin en la cultura indge
na que tan golpeada qued por el triunfo de las ar
mas de Hernn Corts.
Desenmascarar idolatras, implantar el cristianis
mo, hacerlo a fondo conociendo los secretos de la
lengua en que haba que predicar, y valorando Jo
que era la antigua cultura, esto segua integrando el
meollo mismo de las motivaciones de Bemardino. A
convertir en realidad sus propsitos haba dedicado
ya cerca de cincuenta y seis aos de su vida, desde
1529 hasta 1585-

PoWreu tempestad en que fray Bemanno


te vio envuelto

Vimos ya cmo, desde septiembre de 1584, se ha


llaba en Mxico el comisario general fitay Pedro Pon-
ce. Sahagn lo haba conocido durante la referida vi-
sita que hizo al colegio de Santa Cruz. La actuacin
del padre Ponce poco tiempo pudo desarrollarse en
forma sosegada.. Una primera alteracin se sinti en
tre no pocos miembros de la provincia franciscana del
Santo Evangelio de Mxico, cuando stos se percata
ron de la condescendencia de fray Pedro Ponce ante
la actitud del arzobispo Moya de Contreras, muy in
clinado a entregar a clrigos seculares las parroquias
que, en forma de misiones y doctrinas, hasta enton
ces continuaban teniendo a su cargo los franciscanos.
En tales circunstancias lleg la noticia de que haba si
do elegido un ministro general de la Orden francisca
na en Roma. Tal hecho fue aducido como argumento
por el provincial del Santo Evangelio, fray Pedro de
San Sebastin. A su juicio, el cambio de ministro ge
neral anulaba la autoridad con que actuaba el padre
Ponce. Este, por su parte, apoy la vigencia de su
nombramiento como comisario general en un Breve
de Po V y en otras disposiciones legales de la Orden.
El conflicto se agrav hasta convertirse en abierta
tempestad entre los franciscanos del Santo Evangelio.
El provincial, fray Pedro de San Sebastin, se enfren
t entonces abiertamente al padre Ponce y obtuvo en
ello el respaldo del virrey, don Alvaro Manrquez de
Ziga, marqus de Villamanrique. En el episodio in
tervino asimismo su esposa, doa Blanca Velasco, de
vota del provincial franciscano. Gravsima fue la de
terminacin tomada por el virrey. Hizo ste detener
al padre comisario y dispuso luego su expulsin. As,
emprendi ste el viaje con rumbo a Guatemala ha
cia principios de 1586.
Para desgracia de fray Bernardino, la tormenta muy
pronto lo afect en forma muy directa. En tanto que
se encontraba inmerso en sus trabajos de revisin y en
riquecimiento del Arte adivinatoria y de la nueva ver
sin del Libro de la conquista, haba recado en l ocu
par el cargo de primer definidor, en virtud de la elec
cin de que fue objeto al celebrarse el captulo pro
vincial del Santo Evangelio, el 20 de junio de 1585.
Ahora bien, fray Pedro Ponce, al salir de la ciudad de
Mxico en calidad de deportador con rumbo a Gua-
tmala, manifest que corresponda a fray Bernardi-
no de Sahagn, precisamente en su calidad de primer
definidor, ser acatado como comisario general de la
provincia del Santo Evangelio. Bernardino, de ms de
ochenta y cinco aos de edad, que debi sentirse ya
muy incmodo con la eleccin como primer defini
dor, se vio entonces en extremo perturbado con la na
da fcil carga de actuar como comisario general en ta
les circunstancias. Ello podra acarrearle un enfrenta
miento con el provincial Pedro de San Sebastin y con
otros miembros de la provincia.
El padre Ponce, dando muestras de muy escasa ca
pacidad conciliatoria, encomend adems a dos fran
ciscanos que hicieran una especie de registro, para ave
riguar quines aceptaban y quines rechazaban a fray
Bernardino como comisario general. Como es obvio,
tal disposicin muy lejos estuvo de propiciar que se
aquietara el conflicto. Dado que hubo varios frailes
que declararon daban obediencia a lo dispuesto por
el antiguo comisario, el virrey, que, como hemos vis
to, era partidario del provincial Pedro de San Sebas
tin, hizo aprehender a los tales. Los detenidos fue
ron enviados al fuerte de San Juan de Ula, en Vera-
cruz, para que embarcaran con rumbo a Espaa. En
tanto que aguardaban all su deportacin, hicieron
una serie de acusaciones y denuncias, de suma grave
dad, ante representantes del Santo Oficio de la Inqui
sicin. Al decir de dos de dichos franciscanos, rray
Juan Cancino y fray Andrs Vlez, se les haba apre
sado injustamente, siendo la nica razn que no se ha
ban plegado a la actitud del provincial. Segn su de
claracin, ste y otros frailes se haban mofado de lo
dispuesto por el padre Ponce, que haba refrendado
sus rdenes bajo pena de excomunin. Adems, de
clararon que el provincial y sus seguidores haban di
cho que por encima de todo deba acatarse al virrey
como cabeza de estos reinos, en lo temporal y en lo
espiritual. Esto, al decir de los quejosos, no era otra
cosa sino una hereja luterana, como la que exista en
tonces en Inglaterra. Cuanto ocurra debi dejar per
plejo a fray Bernardino, que se vea as obligado a
apartarse de su estudio para atender a cuestin tan es
pinosa que tan de sbito le haba cado con ocasin
de su reciente cargo de primer definidor de la pro
vincia.
Pocos son los investigadores que se han ocupado cu
esclarecer en qu estuvo el meollo de esta tempestad
que tanto afect a los franciscanos de Mxico en 1585
y los aAos siguientes. Ms reducido es el nmero de
los que han tratado de explicar la que se convirti lue
go en tajante actitud de fray Bernardino en tales cir
cunstancias. Un estudioso espaol, transterrado en
Mxico, Luis Nicolau D'Olwer, en la biografa que es
cribi de Bernardino de Sahagn, interpret los acon
tecimientos en trminos de un enfrentamiento ntre
los franciscanos de origen peninsular y aquellos otros
nacidos ya en la Nueva Espaa. Segn esto, Ponce re
presentara a los peninsulares, en tanto que el provin
cial, Pedro de San Sebastin, sentaba banderas con los
hijos de la tierra. Sahagn haba quedado en un prin
cipio del bando de los peninsulares al recibir la orden
de Ponce de hacerse cargo del oficio del comisario ge
neral. Sin embarro, la cuestin se complic cuando
en abril de 1586 Sahagn manifest que el verdadero
superior segua siendo el provincial Pedro de San Se
bastin. El nombramiento que tena l de comisario
general lo entreg entonces al virrey. Declar asimis
mo que la pena de excomunin que pretenda impo
ner el padre Ponce era nula, pues ste careca ya de
autoridad. Afirmndose en esta postura, con su auto
ridad de primer definidor y con la participacin de los
otros, tambin definidores superiores de la pro
vincia del Santo Evangelio, suscribi una carta el 16
de mayo de 1587, dirigida al padre Ponce, en la que
se le haca saber que se daba por finiquitado su anti-
guo nombramiento de comisario general. Como res
puesta, fulmin ste, el 19 de diciembre del mismo
ao, excomunin en contra de Sahagn y los otros de
finidores. El cambio de actitud de fray Bernardino,
gue se adhiri al bando del provincial, Pedro de San
Sebastin, ha sido visto, en dicha forma de interpre
tacin, como un indicio de senilidad.
En cambio, en relacin asimismo con toda esta se
rie de hechos, que mucho debieron afectar a Bernar-
dio, de ms de ochenta y siete aflos de edad, se ha
elaborado otra, probablemente ms adecuada, inter
pretacin. Se debe ella al profesor francs Georges
Baudot , Tomando ste en cuenta varias comunicacio
nes firmadas por los cuatro definidores de la provin
cia, entre ellos Bernardino de Sahagn, y tambin por
el provincial Pedro de San Sebastin y el clebre cro
nista Pedro Oroz, dirigidas nada menos que a Feli
pe 11, llega a conclusin muy diferente. En dichas co
municaciones, que haban permanecido olvidadas en
el Archivo General de Indias de Sevilla, quienes las
suscriben aluden a s mismos como defensores decidi
dos de los indgenas. Insisten ante el rey en que han
vivido en estrecha observancia religiosa sin poseer pro
piedad alguna, y que su nico propsito ha sido im
pedir las desviadas intenciones c^ue tena el comisario
ronce. El, por razn de su amistad con el arzobispo
Moya de Contreras, pretenda que los franciscanos del
Santo Evangelio entregaran sus conventos y doctrinas
al clero secular. En opinin de Sahagn y quienes con
l suscribieron dichas cartas, tal medida, de haberse
implantado, hubiera afectado de modo negativo y
muy seriamente a la gran empresa de cvangelizacin
de los naturales de la Nueva Esparta. Acuden, por tan
to, al rey para que l Jos libere de los peligros a que
ha dado lugar la presencia del padre Ponce.
Tomando en cuenta esta documentacin, cabe in
terpretar de modo muy distinto lo que ocurra. La
oposicin de los franciscanos, encabezados por el pro
vincial Pedro de San Sebastin en contra de las medi
das que pretenda tomar el padre Ponce, y la actitud
que pronto asumi con plena resolucin rray Bernar-
aino no son sino refrendo de los antiguos ideales que,
desde sus comienzos, haban florecido en la custodia
y luego provincia del Santo Evangelio. El proyecto del
padre Ponce implicaba incorporar a los indgenas al
sistema de las parroquias seculares, hacindolos as
participar en las mismas formas de vida de los espa
oles y mestizos. De triunfar tal propsito, desapare
cera para siempre la posibilidad de instaurar en el
Nuevo Mundo los ideales de un cristianismo ms pu
ro, a la manera antigua, aquel con que soaron quie
nes haban dado origen a la provincia de San Gabriel
de Extremadura.. Muchas amenazas se haban cerni
do ya en contra de dichos ideales, pero sta, en caso
de triunfar, constituira la ruina total de todo aquello
por lo que haban trabajado los doce primeros, enca
bezados por fray Martn de Valencia. Fray Bernardino
de Sahagn debi sentirse agobiado y tambin, en de
terminados momentos, perplejo.
Precisamente hacia 1585, en las ltimas pginas de
su segunda versin del Libro de la conquista, haba l
vuelto a recapacitar sobre lo que haba sido y segua
siendo el proceso de cristianizacin de los indgenas
mexicanos. Record all cmo la tarea de la evangeli-
zacin de los muchos pueblos indgenas que vivan en
la gran extensin de la Nueva Espaa haba sido en
comendada desde un principio a los franciscanos.
El capitn don Hernando Corts se qued por
gobernador desta tierra al conquistar a los az
tecas o mexicas, y luego l y todos los dems
capitanes y personas principales delias escribie
ron al invictsimo emperador Carlos V... en que
suplicaban que se enviasen a estas partes predi
cadores de la fe catlica y frailes de Sant Fran
cisco recoletos, para que predicasen a esta gente
indiana e idlatra, la ley de Dios... Lo cual el
emperador escribi al Sumo Pontfice... El Papa
Adriano VI, el cual haba sido ayo del empera
dor, provey este negocio de manera que envi
a esta tierra doce frailes de San Francisco, reco
letos, espaoles, de la provincia de San Gabriel
de Extremadura, con toda su autoridad, para
fundar y regir a todos los que destos indios se
convirtiesen...
Recordar esto reforzaba en el nimo de fray Bernar
dino la decisin que haba adoptado en el conflicto.
Los franciscanos, herederos de los ideales de la pro
vincia de San Gabriel de Extremadura, no podran ha
cer entrega de las almas de tantos indgenas oue te
nan a su cargo desde que el emperador v el Papa
Adriano VI se las haban confiado. Pero, a la vez que
se vendran a su mente tales recuerdos, es muy pro
bable que siguiera meditando en lo que, tambin ha
cia 1585, haba escrito sobre los grandes riesgos que
existan de que la nueva Iglesia estuviera fundada en
falso. Con frecuencia los mismos franciscanos haban
actuado muy poco prudentes, desconociendo las ra
ces de la antigua cultura indgena y bautizando indios
en forma precipitada.
Esto era an ms grave aue el intento del padre
Ponce de condescender con el arzobispo Moya de Con-
treras en sus propsitos de secularizacin de las misio
nes y doctrinas. Como lo haba escrito en 1576, al es
tar pasando en limpio su Historia general, se corra el
peligro de que en la Nueva Espaa se repitiera una
vieja historia. Fray Bernardino, por la forma en que
alude a ella, se nos revela hondamente preocupado y,
en cierto modo, pesimista. Agobios de esta ndole ti
eron la trama de sus ltimos aos de vida. Un in
tento al menos de acercamiento haremos a ese postre
ro lapso de su existir sobre la tierra.

En la ltima vejez
Lo que escribi hacia 1585, tanto en su prefacio del
Arte adivinatoria como en varios lugares de su nuevo
libro acerca de la conquista, nos deja percibir un Sa
hagn que reflexiona, preocupado, sobre lo que ha
ba sido el afanarse de su vida, ante realidades que
no le resultaban halageas. Asunto capital era el de
la implantacin de la fe cristiana. All estaba la expli
cacin de su ida a tierras mexicanas. Pero la historia
ofreca una leccin sombra. Los intentos de arraigar
el cristianismo haban terminado en fracaso en no po
cos lugares del mundo. As lo pensaba l y lo haoa
incluso escrito:
La Iglesia militante comenz en Palestina y
all camin por diversas partes del mundo...
Partise -a le j le h Iglea de Palasitna,
y ya en Palestina vtven y reinan y uaran tn
fie le si de all fu e al Asta, en la cual ya no hay
tino turcos y moros; fu e tambin al Africa,
donde ya no hay cristianos; fu* a Al manta
donde ya no hay uno herejes; fue a la Murofia,
donde en la mayar pare de tila no se obedece
a la iglesia,
Donde ahora tiene tu 11lia mIr quietamente
es en Italia y Espaa, de donde, pasando el mar
ocano ha venido a estas partes de la India (h
cidental, donde haba diversidades de vente y
de lengua, de las cuales ya muchas se han aca
hado y as fue restan van en camino de acabar
se: lo mis poblado y ms hien horado en todas
estas Indias Occidentales ha sido y es esta Nue
va Espaa,,.
Parceme que poco tiempo podr perserverar
la fe catlica en estas partes, lo uno es porque
las gentes se van acabando con gran p r i e s a , y
todo se va ya acabando, que el pan vale muy ca
ro y no se puede haber, y los religiosos se van
enfermando y cansando..,
Y, como si en medio de tanta amarga toma de con
ciencia buscara alguna esperanza, alude fray Bcrnar-
di no a lo que ha odo acerca del Reyno de la China,
donde, segn se dice, hay gente habilsima, de gran
polica y iaber. Quien haba trabajado durante tamos
artos en la Nueva Esparta, y reunido tan valioso# tes
timn ios, debi *in duda sentirse afligido por la* con
tradicciones de que tantas veces fue objeto. jSc le ha
ba negado ayuda para disponer de escribanos, adqui
rir papel y tima! Sus escripturas haban sido dispersa
das'y, desde que se las llev el padre Rodrigo ele Se
quera, no volvi a saber acerca de ella*. Y luego, ya
en su ltima vejez, haba tenido que afrontar la tem
pestad provocada por el padre Ponce, Si los indios <Jc
la Nueva Esparta toan a acabarse y si la fe cristiana no
haba echado races, para qu se haba l afanado en
reunir testimonios y ahondar en lm cosas divinas, hu
manas y naturales de euas gentes?
Un un iv e rti de incertidumbre* y pesares debi ago
biar s* fray Bernardino, El, sin embargo, tambin ha
ba zurito hacia I57 una frase que suena m i a sen*
teiiti lapidaria, Y ella era portadora de un prenun
cio muy distinto: Tingo para m que siempre habr
<anitdaU de indios d i * sias tierras (Hit tona general,
libro XI, Adicin),
Muy difcil tona es penetrar en el sec reto de una ton*
ciencia. Hilo se torna imposible cuando se trata de la
conciencia de alguien que* se ha marchado para tem-
prc. Para opinar de lo que, en estos sus ltimos aos,
vivi fray Bernardino en su conciencia acerca sobre
todo (Ir n mismo, su obra de investigador y misione
ro y el destino que entrevea como sino de los indios
no queda al menos un camino, Ix> ofrecen quienes
Jo conocieron, trataron muy de cerca y dejaron su tes
timonio acer<a de l y sus postrero* aos, En esto so
bresale con creces lo que dej dicho fray Jernimo de
Mendicta. Pone ste tic relieve la perseveran* a de Ber-
nardino en cumplir hasta el fin con lo que crea era
su obligacin: con toda su vejez, nunca se hall que
faltase de Maitines y de las dems horas la oracin
eri comunidad . De su carcter aade que sigui
siendo manso, humilde, pobre, y, en su conversacin,
avisado y afable a todos.
Y f corno si quisiera el padre Mendicta explicarnos
a qu pudo deberse que, trabajando tanto y con tran
grandes contradicciones, fray Bernardino pudiera al
cancar tan avanzada edad, aade: En su vida fue muy
reblado y concertado, y as vivt ms tiempo que
ninguno de los antiguos, porque lleno de buanas
obras, fue el ltimo que muri de ellos, acabando su
das en venerable ve/ex, de edad de ms de noventa
aos,
De la muerte de fray Bernardino hablan el mismo
padre Mendicta y tambin vano* cronistas indgenas.
Segn Mendicta, en 1590 se vio afectado por un ca
tarro que a muchos atac por ese tiempo temiendo
los otros frailes que con l moraban en Tlatelolco que
se les fuese de las manos, insistan en llevarlo a la en*
fermerfa del convento de San Francisco de Mxico, A
esto responda Bernardino: Callad\ bobillos, dejadme
que an no es llegada mi hora.
Tanto lo importunaron que al final acept ser tras
ladado a la enfermera. All, segn las palabras suyas,
recosidas por Mendicta, dijo l al hermano enferme
ro: Aqu me hacen venir aquellos bobillos de mis her
manos sin ser menester. Pudo an regresar por poco
tiempo a su querido Tlatclolco, hasta que
al cabo de algunos das volvi a recaer y en
tonces dijo: Agora s que es llegada la hora. Y
mand traer ante s a sus hijos, los indios que
criaba en el colegio, y despidindose de ellos,
fue llevado a Mxico donde, acabados de recibir
devotamente los sacramentos en el convento de
San Francisco de la dicha ciudad, muri bien
aventuradamente en el Seor y est all enterra
do (Mendieta, Historia eclesistica indiana, libro
V, pane I, cap. XLI).
De los varios testimonios indgenas en nhuatl acer
ca de su muerte, de slo dos har recordacin. Uno
procede del manuscrito conocido como Anales mexi
canos, nmero 4, que, inditos, se conservaban en el
archivo adjunto al Museo Nacional de Antropologa
de la ciudad de Mxico. He aqu sus palabras:
A cinco das del mes de febrero, 1590, fue
cuando muri nuestro querido padre fray Ber
nardino de Sahagn. Haba estado en Ttatefal
co y aqu fue enterrado en San Francisco. Vinie
ron a su entierro los seores de Tlatefalco.
El otro testimonio, ms amplio y sentido, lo de
bemos al cronista indgena, antiguo alumno del co
legio de Santa Cruz de Tlatelolco, Domingo Chi-
malpahin Cuauhtlehuanitzin. Por una parte, en su
Memorial breve acerca de la fundacin de Culhua-
cn recuerda lo que fue el meollo de la obra de
Sahagn:
Escribi, segn lo que interrog a fas que eran
ancianos en ttembos antiguos, a los que conser
vaban los libros ae pinturas, segn lo tenan pin
tado en ellas; as all, en tiempos antiguos, los
que eran ancianos.
Gracias a ellos habl de todas las cosas que su
cedieron en la antigedad...
Por otra parte, adems de esta sucinta descripcin
de lo que fue el trabajo al que dedic su vida fray Ber
nardino, consign tambin el mismo cronista indge
na, en la primera pgina de su Diario, la noticia de
su muerte con palabras casi idnticas a las de los ya
citados Anales mexicanos:
Y el 3 de febrero muri nuestro muy auerido
padre fray bernardino de Sahagn. Haba resi
dido en Tlatelolco. Aqu fue enterrado en San
Francisco...
Como en el caso de otros benemritos franciscanos
entre ellos fray Pedro de Gante, Toribio de Bena-
vente Montolona y Alonso de Molina, el recuerdo
de la vida y la muerte de fray Bernardino se conserv
no slo en las crnicas de su Orden, sino tambin en
los anales de los indios. Bien conocan stos a los frai
les que haban venido a su tierra para luchar en su de
fensa y dar a conocer al mundo el testimonio de su
Antigua palabra y su cultura.

El legado de Sahagn
Nos hemos acercado, a lo largo de este relato, a la
vida y obra de este franciscano que labor en Mxico
{>or ms de sesenta aos. Nos hemos enterado as de
o que fue su magna empresa de investigador de las
cosas humanas, divinas y naturales de las gentes de la
que se llam Nueva Espaa. Traa l en su propio ba
gaje espiritual una rica formacin humanista adquiri
da sobre todo en Salamanca. Sus ideales apostlicos
se nutran en la doctrina y forma de concebir el mun
do de ese grupo de frailes que haba dado origen a la
provincia franciscana de San Gabriel de Extremadura.
Como ellos, haba credo Bernardino que en el Nue
vo Mundo podra recrearse una cristiandad, pura y
santa, como la de la primitiva Iglesia. Para lograrlo
condicin indispensable era conocer el alma y la cul
tura de esos hombres entre quienes iba a implantarse
la cristiandad. Sahagn, como otros de sus hermanos
de hbito, experiment adversidades, vio cmo dis
minuan los indgenas, se vio privado de auxilio en
sus trabajos, despojado de sus escripturas y, ya en su
ltima vejez, estuvo envuelto en un triste conflicto en
tre los mismos franciscanos. Parece cosa cierta que una
recia amargura y un cmulo de dudas llegaron a aden
trarse en su alma. Mas el hecho de que, casi hasta el
final, volviera siempre a lo que haba sido la trama
de su vida perfeccionista empedernido que enrique
ca una y otra vez sus varios trabajos nos muestra,
por encima de todo, un Sahagn plenamente conven
cido de la significacin trascendente de su obra. Esta,
creo que as lo pens l, habra de perdurar como an
torcha que alumbra y se pasa de unas manos a otras
para mostrar el camino a muchos.
El legado de Sahagn abarca el gran conjunto de fo
lios en los que se conserva su obra escrita. Tanto la
que fue creacin suya personal, como la que, fruto de
sus investigaciones, recoge los testimonios de los an
cianos y sabios indgenas. De la mayor parte de sus
textos hemos hablado ya y no tendra sentido volver
a enumerarlos. En pocas palabras cabe decir de ellos
que integran el ms rico caudal de testimonios, en la
que fue lengua franca del Mxico antiguo, para pene
trar en los secretos de su cultura. Gracias a Bernardi
no conocemos muestras muy valiosas de la literatura
de tradicin prehispnica, como los huehuehtlahtolli,
antigua palabra, y los himnos sacros de los dioses. Y
tambin debemos a l haber recogido los relatos de
quienes vivieron el choque violento de la invasin y
conquista de los hombres de Castilla. Por obra de Sa
hagn se mostr la posibilidad de rescatar el punto
de vista de los otros, la que llamamos Visin de los
vencidos.
Tan importante como la recopilacin de ese caudal
de textos ru el mtodo mismo, ideado y aplicado por
Bernardino durante sus muchos aos de investigador.
Ya lo hemos descrito y hemos visto cmo, adelantn
dose a su tiempo, sent las bases de la etnologa y la
ms moderna an etnohistoria. Con razn ha sido lla
mado l, no slo por mexicanos y espaoles, sino tam
bin por otros estudiosos europeos y de Norteamri
ca, padre de la antropologa del Nuevo Mundo.
Otro mrito, que debe subrayarse asimismo al ha
blar del legado de Sahagn, es su capacidad de maes
tro, tanto en el colegio de Santa Cruz de Tlatelolco
donde fructific de modo extraordinario el encuen
tro de los dos Mundos como al actuar en sus inves
tigaciones, adiestrando en ellas a jvenes nativos. Su
po l motivar a diversos grupos de colaboradores, tra
bajando en equipo con ellos y haciendo converger in
tereses de personas con orgenes culturales muy dis
tintos entre s. Por una parte, tuvo siempre consigo a
sus trilinges, los antiguos estudiantes suyos, en cali
dad de consultores y comentaristas y, asimismo, a
otros, formados tambin en el mismo colegio de San
ta Cruz, que actuaban como escribanos y copistas de
glifos y pinturas. Por otra parte, logr interesar a an
cianos, seores principales, sabios y grupos de mdi
cos indgenas, para que le proporcionaran, a lo largo
de varios aos,textos de la antigedad prehistrica y
otros valiosos testimonios e informes.
Con respecto a sus trilinges, cuyos nombres repite
en varias ocasiones, debe aadirse que fray Bemardi-
no se propuso hacer de ellos nuevos investigadores que
pudieran actuar luego por s mismos. Como se dira
hoy, supo formar escuela. A ese grupo de antiguos es
tudiantes suyos debemos la recopilacin de otros tes
timonios de la tradiccin prehispnica, tales como
conjuntos de antiguos cantares y poemas, viejos ana
les e incluso otro gnero de obras, casi siempre en len
gua nhuatl, fruto de la propia inventiva o de la in
dagacin histrica. La lista de los trabajos que as se
produjeron y han llegado hasta nosotros es bastante
larga. Sobresalen las transcripciones de cantares mexi
canos, de diversos anales, como los de Cuauhtitln,
as como varias obras personales, entre ellas las que es
cribieron Pablo Nazareo de Xalocan, Antonio Vale-
riano, Martn Jacobita, Hernando Alvarado Tezoz-
moc y Chimalpahin Cuauhtiehuanitzin.
De las obras mismas de fray Bernardino, aportacin
rica y compleja segn hemos visto, mucho falta an
por estudiar y dar a conocer. En tal sentido es cierto
que estamos lejos de habernos beneficiado con su le
gado en plenitud. Por extrao que parezca, las edi
ciones que se han difundido de la versin castellana
de su Historia general de las cosas de Nueva Espaa
proceden de una copia con mutilaciones y otras ma
neras de alteracin, necha al parecer sobre la base de
la transcripcin que llev consigo a Espaa el padre
Rodrigo de Sequera. Dicha transcripcin, con el texto
nhuatl y castellano en dos columnas, es la que se co
noce como Cdice florentino. A todas luces este c
dice, elaborado bajo la mirada de Sahagn, es fuente
de fiar y no as la copia defectuosa que, por haberse
conservado mucho tiempo en el convento franciscano
de Tolosa, se nombra Manuscrito tolosano. Y al igual
que no se dispone de ediciones de fcil adquisicin
en las que pueda leerse el texto castellano de fray Ber
nardino, transcrito con fidelidad al modo de las edi
ciones crticas, tampoco puede decirse que se hayan es
tudiado y publicado todos los materiales en nhuatl
recogidos por l.
Cieno es que varios volmenes han sido sacados a
la luz por investigadores alemanes, como Eduard Se-
lcr y Leonhard Scnultze Jena, y mexicanos como An
gel Mara Garbay K. y quien esto escribe, con textos
en nhuatl de los Cdices matritenses pero, para dar
un solo ejemplo, los Primeros memoriales, los ms
tempranos testimonios que recogi Sahagn, slo en
parte han sido publicados. Y a irona puede sonar que
de los testimonios en nhuatl del Catce florentino s
lo haya una versin completa en lengua inglesa, de
bida a los benemritos estudiosos Charles Dibble y
Arthur Andcrson. Finalmente, de la mayor parte de
las obras de tema religioso que escribi nuestro fraile,
muy poco es io hasta ahora editado.
Teniendo esto a la vista debemos repetir que, hasta
hoy, slo en parte ha sido aprovechado el gran con-
junto de aportaciones que integran el legado de fray
Bernardino. La conclusin, que como cosa obvia se
impone, es que hace falta ampliar los estudios e in
vestigaciones sobre el gran corpus sahagunense. Tan
slo cuando se tenga ai alcance, en ediciones crticas,
la totalidad de lo aportado por fray Bernardino, ser
en verdad posible aprovecharlo como fuente para la
elaboracin de otros trabajos sobre una gran variedad
de temas relacionados con las cosas divinas, humanas
y naturales de los antiguos mexicanos.
Maestro, infatigable investigador, pobre en bienes
materiales, de natural manso y humilde, pero que ms
de una vez hizo suyo el clamor de los profetas para
defender a los indios, Bernardino de Sanagtin dej a
Mxico y al mundo un rico legado de cultura. Su pre
sencia y su trabajo en tierras mexicanas son perenne
testimonio de lo mejor del humanismo espaol rena
centista. A travs de l, y por las vidas y las obras de
otros grandes varones como Toribio Motolina, Sebas
tin Ramrez de Fuenleal, Vasco de Quiroga y Barto
lom de las Casas y no por las armas y conquistas,
Mxico y Espaa se acercan y se hermanan. Bernardi
no es en verdad uno de los protagonistas en la histo
ria del Nuevo Mundo, que para siempre vincula a
mexicanos y espaoles. Su legado, sienao nuestro, es
tambin universal.
1500 Nace en Gante, Blgica, el que sera Carlos I de Espaa.

1518 Juan de Gnjalva navega hasta las costas de Veracruz.

1519 Luceto rompe con la Iglesia catlica.

1519- Conquista de Mxico por Hernn Corts.


1521

1528- Hernn Corts en Espaa. Recibe ttulo de marqus del Valle


1529 de Guaca.

1542 Carlos I promulga las Leyes Nuevas de Indias.


Los portugueses entran en contacto con Japn.

1545 Se mida d Concilio de Tremo.

1555 Carlos V abdica. Le sucede Felipe II.

1564- Miguel de Legazpi conquista las Filipinas.


1565

1566 Los turcos penetran en Hungra.

1569 Don Juan de Austria dirige la lucha contra los moriscos.

1571 Batalla de Lepanto.

1580 Felipe II incorpora Portugal a su corona.


CRONOLOGIA
EL MUNDO

Hacia Nace Bernardino en la villa de Sahagn, Len.


1500

Hacia Estudia en la Universidad de Salamanca.


1518-
1523

Hacia Ingresa en la Orden franciscana.


1523

Hacia Se ordena de sacerdote.


1528

1529 Embarca con rumbo a la Nueva Espaa.

1536- Profesor en Tlatelolco. Inicia su Sermonario en n h u a tl


1540

1541- En Huexotzinco y otros lugares de la regin poblana.


1545

1545 Gran pestilencia. Sahagn vuelve a Tlatelolco.

1553- Obtiene testimonios indgenas sobre la conquista.


1555
1564 Termina la traduccin al nhuatl de evangelios y epstolas y
el Libro de los coloquios.

1565- Revisa sus manuscritos en el convento de San Francisco en


1568 Mxico.

1569 Copia en limpio de la Historia general.

1571 Vuelve Sahagn a Tlateloko.

1576 Con apoyo de fray Rodrigo prepara una nueva transcripcin


de la Historia general, en nhuatl y castellano.

1579 Concluye Sahagn la copia bilinge de su obra (Cdice flo


rentino), la Postilla y otros apndices.
1580 El padre Sequera lleva consigo a Espafta la dicha copia
1583 Fundacin de una primera colonia inglesa en Terranova.

1585 Miguel de Cervantes escobe La Galatea.

1590 El jesuta Jos de Acosta publica su Historia natural y moral


de las Indias y Garcilaso de la Vega su traduccin de los Di
logos del amor.
CRONOLOGIA
EL MUNDO

1583 Se imprime en Mxico la Psalmodia christiana.

1585 Elabora Bernardino un nuevo Calendario mexicano, Arte adi


vinatoria y otra versin del libro de la conquista.
1585- Definidor en la provincia franciscana.
1589

1590 Muere en el convento de San Francisco de Mxico.


BIBLIOGRAFIA

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huatl, estudios y notas de Miguel Len-Portilla,
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