Está en la página 1de 9

Revista Colombiana de Psiquiatra

ISSN: 0034-7450
revista@psiquiatria.org.co
Asociacin Colombiana de Psiquiatra
Colombia

Caycedo Bustos, Martha Ligia


La muerte en la cultura occidental: antropologa de la muerte
Revista Colombiana de Psiquiatra, vol. XXXVI, nm. 2, 2007, pp. 332-339
Asociacin Colombiana de Psiquiatra
Bogot, D.C., Colombia

Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=80636212

Cmo citar el artculo


Nmero completo
Sistema de Informacin Cientfica
Ms informacin del artculo Red de Revistas Cientficas de Amrica Latina, el Caribe, Espaa y Portugal
Pgina de la revista en redalyc.org Proyecto acadmico sin fines de lucro, desarrollado bajo la iniciativa de acceso abierto
Epistemologa
Caycedo M.

filosofa de la mente y biotica

La muerte en la cultura occidental:


antropologa de la muerte
Martha Ligia Caycedo Bustos1

El dolor slo tiene un hermano y es la muerte.


Emily Dickinson

Resumen

Introduccin: la muerte parece un ejemplo paradigmtico de lo que puede llamarse un hecho


social. Sabemos que tiene lugar en un contexto social, en funcin de organizaciones, defini-
ciones profesionales de rol social, interaccin y significado social. El significado de la muerte
se define socialmente, y la naturaleza de los rituales funerarios, del duelo y el luto refleja la
influencia del contexto social donde ocurren. As, diferentes culturas manejan el problema de
distinta manera. Objetivos: reflexionar sobre el significado que tiene la muerte en la cultura
occidental contempornea y analizar el proceso de luto expresado en una comunidad rural
en contraste con lo que ocurre en un medio urbano. Mtodo: revisin narrativa de literatura
sobre el tema. Conclusin: es necesario aprovechar todas las capacidades humanas: curar
cuando es posible, consolar y apoyar cuando no se puede curar y encontrar sentido en todas
esas experiencias, reconociendo nuestra dependencia y la necesidad humana de otros.

Palabras clave: muerte, duelo, manejo de la enfermedad.

Title: Death in Western Culture: Anthropology of Death.

Abstract

Background: Death appears to be a paradigmatic example of what could be called a social


fact. We know it takes place in a social context, in function of organizations, professional
definitions of social roles, interactions and social meanings. The meaning of death is defi-
ned socially and the nature of the funeral rituals, of bereavement and mourning reflect the
influence of the social context where they occur. So, different cultures tackle the problem
in different ways. Objective: To reflect on the meaning death has in contemporary western
culture and analyze the process of mourning expressed in a rural community in contrast
to what happens in an urban one. Method: Narrative review of the literature on the subject.
Conclusion: It is necessary to take advantage of all the human capabilities: To cure when
possible, to console and support when it is not, and to find a meaning in all these expe-

1
Psicloga, Universidad Catlica de Colombia. Especialista en Educacin Sexual,
Fundacin Universitaria Monserrate, Colombia. Gestora de Psicologa de la Clnica de
Nuestra Seora de La Paz.

332 Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007


La muerte en la cultura occidental: antropologa de la muerte

riences, recognizing our dependency and y duelo ante el fallecimiento de un


need of others. ser querido. Representa los actos
culturalmente definidos realizados
Keywords: Death, grief, therapy.
despus de la muerte; incluye ritua-
les y comportamientos especficos
Introduccin a cada cultura y religin En los
pases occidentales, esto incluye los
Las diferencias en la vivencia del entierros, la ropa de luto, los sufra-
manejo de la muerte en cada cultura gios, entre otros. El luto se guarda
estn impuestas por el muy personal como seal de respeto, solidaridad
concepto de muerte que cada indivi- u homenaje por grupos concretos,
duo haya construido e introyectado a en circunstancias especiales. Por
travs de su historia, as como por el ejemplo: una comunidad puede
contexto social donde crezca y se de- llevar lazos de colores especiales en
sarrolle, pese a las similitudes de los un da concreto o durante un pero-
procesos expresados en diferentes do particular. Por ejemplo, tras los
culturas (1). Por otra parte, el tipo de atentados del 11 de septiembre de
muerte (buena o mala muerte) se 2001 se llevaron lazos rojos, blan-
corresponde tambin con un estilo cos y azules (colores de la bandera
funerario particular. estadounidense).
La muerte es el inexorable destino Por otra parte, el duelo es el
de todo ser. Una realidad desconocida sentimiento subjetivo provocado por
a la que cada una de las civilizaciones la prdida, generalmente asociado
se ha enfrentado inventando formas con la muerte de un ser querido. En
felices, tristes o indiferentes de coro- las pequeas comunidades rurales,
nar sus vidas. Hay pueblos que miran los grupos indgenas y en los gru-
el fin de sus das con miedo y de sos- pos agrariorrurales marginados, los
layo, como los pases ms civilizados padres y los ancianos ensean a los
de Occidente, que en la actualidad nios desde muy temprano que la
se rehsan a hablar de los muertos, muerte es parte natural e importan-
quizs por la influencia hedonista de te del ciclo de vida. Muchos creen
la publicidad. Sin embargo, tambin firmemente que en los momentos de
existen pueblos que han convertido el enfermedad grave y de muerte, los
da de los difuntos en fiesta nacional, antepasados llaman a la persona a
como es el caso de Mxico. reunirse con ellos.
Cuando no se conoce de forma
Abordaje antropolgico exacta la causa de la enfermedad,
se pide a los ancianos o a los cha-
El luto es la expresin ms o manes que practiquen rituales para
menos formalizada de responder encontrar respuesta. Si todo indica
a la muerte, es decir, la muestra que la persona ha de morir, la fa-
externa de los sentimientos de pena milia y toda la aldea se renen para

Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007

333
Caycedo M.

orar y ayudar a la persona a pre- valorar su pasado y su historia, y


pararse para la muerte. No quedan que han aprendido a aceptar y a
paralizados por lo desconocido o por vivir su presente como un regalo.
el miedo; no dudan de la continui- Muchas personas slo aprenden
dad de la vida, y eso les da seguri- a vivir el presente como un pre-
dad. Si los signos no indican que la sente, cuando descubren que la
persona ha de morir, oran por su muerte pone en tela de juicio su
recuperacin. Si los signos indican forma de vida actual. Los que viven
que la causa de la enfermedad es el presente como un regalo parecen
que los dioses o los espritus estn ser capaces de tener espacio para
ofendidos, entonces llevan a cabo el misterio del incgnito futuro. La
rituales y acciones para apaciguar muerte es misteriosa y verdadera-
a los espritus. mente sagrada. Es probablemente
En circunstancias normales, nuestro mejor maestro para vivir
la familia rodea al enfermo y a la una espiritualidad plena.
persona que se est muriendo. Rara Dado el progresivo proceso de
vez se le deja solo. Se acaricia, se le desacralizacin y medicalizacin de
hacen masajes, se le canta, se habla la muerte, con la negacin del pro-
con l y se ora. Se muestra la soli- ceso en los dolientes, es necesaria
citud y el cario de forma tangible una revolucin cultural para saber
y creativa. En algunas tribus, se enfrentarse con ella. De la postura
da a los pacientes en fase terminal religiosa muero porque no muero
una manta para su viaje, a fin de a la negacin de la muerte a travs
que cuando muera la manta pueda de la trascendencia de las institu-
abrigarlos y darles seguridad des- ciones surgen voces diferentes a las
pus de la muerte. As mismo, se precedentes (2): pensar la muerte
les da comida para el viaje. Existen implica encontrar opciones. Esto,
rituales de respeto y serenidad por teniendo en cuenta que la historia
ese ser querido que se ha ido y ha de las mentalidades no es una histo-
pasado a un estado diferente (1). ria de las ideas ni del pensamiento,
Desde la antigedad, las perso- aunque los tenga en cuenta como
nas que hacen masajes teraputicos contexto.
saben que el cuerpo tiene tanto La revolucin cultural es un
para comunicar al espritu como medio propicio para cultivar la acep-
tiene el espritu para comunicar al tacin de la muerte. Esta ltima
cuerpo. El poder teraputico de los tiene como objetivo fundamental
masajes dados con amor ha sido reconstruir los comportamientos
redescubierto recientemente por de las expresiones que traducen
personas de culturas tecnolgica- una concepcin del mundo. Si bien
mente avanzadas. en pocas recientes se ha prestado
En todas las culturas hay in- atencin al tema de la muerte, de las
dividuos que parecen conocer y creencias, de los rituales, de los mo-

334 Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007


La muerte en la cultura occidental: antropologa de la muerte

delos educativos, etc. hay una gran marginados y excluidos. Las fami-
negacin del tema, incluso Elisabe- lias y los profesionales de la salud
th Kbler-Ross afirma que morir tienen que reconocer que un objeti-
significa, simplemente, mudarse a vo fundamental de una buena aten-
una casa ms bella, hablando me- cin en salud es prestar asistencia
tafricamente, se sobreentiende, para que las personas puedan morir
para afirmar posteriormente que la bien, pues si vivimos, para el Seor
muerte no existe (3-4). vivimos; y si morimos, morimos para
Para descubrir la significacin el Seor (6-7).
de la muerte es necesario recurrir En las culturas conformadas
al trabajo de Philippe Aries (5), El por la industrializacin, en las
hombre ante la muerte. El anlisis grandes ciudades, la enfermedad y
de su contenido ha permitido acla- la muerte se consideran, a menudo,
rar conceptos indispensables para enemigos. Los mdicos tratan de
abordar este tema: debemos rein- atacar las supuestas causas de la
ventar la experiencia de muerte y enfermedad. En caso de condicio-
descubrir que hay formas positivas nes que ponen en peligro la vida,
y negativas de morir. En este sen- como el cncer y el sida, lo ms
tido, no hay matiz alguno entre los importante es sobrevivir. El xito
postulados del capitalismo liberal apunta generalmente a la supervi-
y los del marxismo: qu diferencia vencia y se suele medir en tiempo
objetiva puede establecerse a este cunto tiempo podr an seguir
respecto entre la ley de aborto de viviendo y se deja de lado cmo
Cuba, Estados Unidos, Holanda e seguir viviendo.
Italia? Cul es el contraste entre la Por otra parte, a las personas
educacin sexual dada aqu, en Chi- se las suele considerar objetos: los
na o en la muy civilizada Francia? cuerpos se consideran material de
La verdad es que a lo largo de toda trabajo, los tumores un blanco que
nuestra vida necesitamos de otras hay que combatir y los profesio-
personas: nuestros vecinos, nues- nales pueden sustituirse cuando
tros amigos y nuestros parientes. ya no son capaces de satisfacer
De la misma manera que nece- las necesidades de la comunidad.
sitamos a los otros seres humanos, Cuando los pacientes se encuentran
la vida tiene un sentido que tras- en unidades de cuidados intensivos
ciende la comprensin humana. o estn murindose, sus familias
Las palabras ninguno de nosotros o sus seres queridos no pueden
vive para s y ninguno muere para permanecer junto a ellos, tocarlos
s pueden parecer extraas para o hablar con ellos. Son pocas las
quienes viven una vida solitaria, personas que se atreven a iniciar
para quienes por diferentes razones una conversacin franca que pueda
piensan que se pueden bastar a llevar a las personas que se enfren-
s mismos y para quienes mueren tan con la muerte a hacerse las

Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007

335
Caycedo M.

preguntas realmente importantes: de la vida y la muerte se plasma


Cul es mi situacin real? Podr en numerosos relatos bblicos, y el
recuperarme? Estoy murindome? estudio bblico basado en Romanos
Por ms natural e inevitable que 14, nos ayuda a tomar conciencia
sea la muerte, nuestro instinto de de que tanto la vida como la muer-
preservacin y de supervivencia nos te tienen su origen en Dios y estn
infunde un profundo temor. dirigidos a Dios.
En los pases industrializados de
Occidente, la muerte ha pasado a ser Discusin
una cuestin que deja al individuo
solo frente a su propia realidad. A En nuestro tiempo, la muerte
todos nos cuesta aceptar que somos causa tanto miedo que ya no nos
mortales y que la muerte forma parte atrevemos a decir su nombre (usa-
de la vida de la familia y de la comuni- mos multitud de eufemismos). A su
dad. La mayor parte de las personas vez, este miedo se considera nor-
muere en hospitales, separada de sus mal y necesario. En la actualidad
familias y de sus seres queridos. Y los domina en los pases industriali-
mdicos y el personal de enfermera zados una concepcin de muerte
no tienen la formacin necesaria para que puede designarse como muerte
hacer frente al hecho de que la vida es invisible y que ha llegado tambin
frgil y finita. El que los profesionales a los pases en desarrollo.
de la salud consideren la muerte un A partir de la primera mitad
fracaso de sus esfuerzos profesiona- del siglo XX, la muerte comienza a
les no permite establecer relaciones desa-parecer de la vida pblica en
abiertas y francas con los pacientes Colombia slo queda su parte fea:
que se encuentran en la ltima fase el homicidio o el accidente. El duelo
de su vida (8). tambin desaparece como prctica,
Dethlefsen y Dahlke (9) hacen los funerales se hacen breves y la
un llamado por una nueva cultura cremacin se vuelve cada vez ms
que conciba la muerte como algo frecuente. Las diferentes sociedades
completamente natural y que ayu- tienen diversas formas de conocer la
de a los profesionales de la salud a experiencia de la muerte y de hacerle
asumir un nuevo papel en la cura- frente. Y para la mayora de las perso-
cin y la relacin con los pacientes. nas, los servicios fnebres se reducen
El trabajo de un profesional de la a veinte minutos en un crematorio:
salud se mantiene aun cuando ya
no pueda esperarse la curacin del El nacimiento y la muerte son
enfermo. Preocuparse de las ne- acontecimientos naturales inte-
cesidades de los pacientes en fase rrelacionados, y la sexualidad y
terminal y simplemente estar con la procreacin son el centro de la
ellos es una de sus tareas esenciales. vida. Nosotros, por nuestra parte,
Esta perspectiva de la interrelacin tenemos que dejar la vida para que

336 Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007


La muerte en la cultura occidental: antropologa de la muerte

la prxima generacin pueda, a su rencias al acceso de los cuidados en


vez, explorar el sentido de la vida salud hacen que para los primeros
humana. (10) estas enfermedades sean mortales,
en tanto que para los segundos pue-
La muerte nos afecta a todos den ser crnicas. Todos, al nacer,
independientemente de nuestra obtenemos una doble ciudadana, la
condicin y del lugar donde viva- del reino de los sanos y la del reino
mos. Acarn y cols. (11) refieren que de los enfermos (12).
lo que cambia de un caso a otro es La enfermedad es el lado oscuro
la percepcin que cada uno de no- de la vida, una ciudadana ms cara.
sotros tiene de la muerte, as como Y aunque preferimos usar el pasaporte
los ritos que se practican en relacin bueno, tarde o temprano cada uno de
con la muerte y el significado que nosotros se ve obligado a identificarse,
damos a la ltima fase de la vida. al menos durante un tiempo, como
Aunque la muerte es una cues- ciudadano de aquel otro lugar.
tin delicada que apela a nuestros Sobre la autodestructiva nega-
sentimientos ms profundos, rara- cin de la muerte, Aries (5) afirma:
mente se aborda de forma abierta. como ya no se muestran seales
Antes bien, suele quedar relegada externas de estar de luto, la socie-
a nuestro inconsciente. No es fcil dad no ve a los que lloran la muerte
hacer frente a la muerte, quizs de un ser querido. Esta situacin
porque hemos hecho de ella un puede equipararse a la forma como
tab y de los tabes no se habla, tratamos a las personas de otros
del mismo modo que evitamos en- grupos tnicos, a los que tienen
frentar las verdades fundamentales sida y a los discapacitados. Con-
o las noticias desagradables. trolamos nuestro malestar interno
Creo que debemos superar el organizando en la sociedad grupos
tab, para poder ayudar en muchos que evocan en nosotros ansiedad y
procesos de muerte que como pro- miedo. Al negar la muerte y el dolor
fesionales se nos pueden presentar. que conllevan esas situaciones, ne-
Es nuestra obligacin aprender a gamos la vida y la plenitud a otros,
crecer espiritualmente y a darle un y en ltimo trmino a nosotros mis-
lugar al amor. Mi cultura es una de mos. La autodestructiva negacin
sas que con mayor urgencia nece- de la muerte es ms nefasta que la
sita ese amor restaurador. muerte fsica.
Con la expansin del sida y la Nuestra incapacidad de recono-
propagacin del cncer se aprecia cer y de comprender la muerte in-
que los pobres, al igual que los fluye en nuestras prioridades ticas
ricos, padecen un largo perodo de y en nuestro comportamiento. Las
enfermedad y una fase terminal pro- personas de edad en fase terminal
longada, y las tecnologas, por ms de cncer reciben, como paliativos,
avanzadas y modernas que sean, no radioterapia o quimioterapia sin que
pueden evitar la muerte. Las dife- se les informe que slo el 5% puede

Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007

337
Caycedo M.

beneficiarse de unos meses ms de y encontrar sentido en todas esas


vida, aunque a expensas de graves experiencias, reconociendo nuestra
efectos secundarios que disminuyen dependencia y nuestra necesidad
su calidad de vida. El paternalismo unos de otros. Todas las personas,
de la profesin mdica que conoce ya sean ricas o pobres, necesitan
lo que es mejor no ofrece la opor- instintivamente dar un sentido a su
tunidad de evaluar las opciones. vida. El mayor peligro y sufrimiento
Examinar, poner en tela de juicio o de una persona es perder contacto
incluso rechazar esos tratamientos con el sentido de su vida, experi-
suele ser imposible. mentar el sinsentido. Cuando hay
La especializacin mdica im- sentido, podemos soportar y sobre-
pide tener en cuenta las necesi- llevar el sufrimiento. Sin sentido, no
dades de la persona integral. Una tenemos la energa necesaria para
persona compar su experiencia hacerlo, ni sabemos cmo.
de tratamiento de cncer con la de Cmo encontrarlo? Est tanto
estar sometida a un rgimen poltico en las experiencias de vida como
opresivo que le permite vivir, pero en las de muerte, as como en las
la destruye internamente. Los estu- preguntas que nos planteamos al
dios han demostrado que el miedo vivir esas experiencias. Para algu-
a la muerte se manifiesta con par- nas personas en fase terminal su
ticular intensidad entre los mdicos mejor maestro es su propia lucha
y las enfermeras (13). consciente por discernir sus te-
Las angustias y las expectativas mores, enfrentarse con los que les
de los pacientes y de sus familias, impide entrar ms libremente en
de los cuales ellas esperan una cura los procesos de vida. Al enfrentarse
milagrosa, agravan esta situacin. con los hechos, al igual que con sus
En este contexto, es muy difcil ser temores, abren los ojos y viven ms
franco y atreverse a comunicar una plenamente aprendiendo a morir.
mala noticia. La verdad y la franque- Aprenden a dejar lado sus temores,
za se resienten frente a la muerte. y la muerte se convierte en miste-
riosa y sagrada y, probablemente,
Conclusin en nuestro mejor maestro de una
espiritualidad plena.
Cada uno est solo sobre Lo que somos es todo lo que
el corazn de la tierra tenemos (15). Aun en medio del
Traspasado por un rayo de sol:
y enseguida anochece.
sufrimiento y de la muerte, las re-
laciones de cario, de preocupacin
Salvatore Cuasimodo (14) y de amor nos ayudan a dar senti-
do a la vida. Encontramos sentido
Tenemos que aprovechar todas cuando damos y recibimos amor.
nuestras capacidades humanas: Es necesario venerar la vida, en
curar cuando es posible, consolar todas sus etapas, incluida la fase
y apoyar cuando no podemos curar de la muerte. Es vital aprender a

338 Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007


La muerte en la cultura occidental: antropologa de la muerte

escuchar nuestro corazn y el de los 3. Kbler-Ross E. Sobre la muerte y los mo-


otros. Es imperioso aprender a tener ribundos. Barcelona: Grijalbo; 1975.
4. Kbler-Ross E. La muerte: un amanecer.
compasin y a encontrar razones de Barcelona: Lucirnaga; 1987.
esperanza para nosotros mismos, 5. Aris P, Armio M. El hombre ante la
para nuestros seres queridos que se muerte. Madrid: Taurus; 1987.
mueren y para los que estn solos. 6. Sagrada Biblia. Versin Reina-Valera
1909. Romanos 14:8.
Fonnegra afirma que: 7. Sagrada Biblia. Versin Reina-Valera
1909. Carta a los filipenses 1:20.
El proceso de dejar ocurre a lo largo 8. Aris P. Historia de la muerte en occiden-
de la vida: cuando descubrimos que te. Barcelona: El Acantilidado; 2000.
ya no somos capaces de correr tan 9. Dethlefsen T, Dahlke R. La enfermedad
como camino. 2da. ed. Barcelona: Ran-
rpido como antes, cuando tenemos dom House Mondadori; 2003.
que mudarnos a una nueva casa o 10. Morin E. El hombre y la muerte. Barce-
una nueva comunidad para conseguir lona: Kairs; 1974.
trabajo, cuando ya no podemos tener 11. Acarn N, Argullol R, Cirlot V, Mar A, Mat
C, Pniker S, Hallado D. Seis miradas
hijos o cuando nuestros padres mue- sobre la muerte. Mxico: Paids; 2005.
ren y ya no estn con nosotros. (16) 12. Sontag S. La enfermedad y sus met-
foras: el sida y sus metforas. Madrid:
Es necesario que el grano de Taurus; Grupo Santilln; 1996.
trigo caiga en la tierra y que muera 13. Morris D. La cultura del dolor. Santiago
de Chile: Editorial Andrs Bello; 1993.
para poder dar vida (17). Aferrarse 14. Cuasimodo S. Y enseguida anochece y
inadecuadamente a la vida puede otros poemas. Barcelona: Orbis; 1983.
aumentar la cantidad de vida y no 15. Ferrater Mora J. El ser y la muerte. Ma-
la calidad de la vida. drid: Alianza; 1988.
16. Fonnegra I. De cara a la muerte. Barce-
lona: Andrs Bello; 2001.
Referencias 17. Sagrada Biblia. Versin Reina-Valera
1909. Juan 12:24.
1. Abengzar C. Como vivir la muerte y el
duelo: una perspectiva clnico evolutiva Bibliografa complementaria
de afrontamiento. Valencia: Universidad
de Valencia; 1994. Kng H. Morir con dignidad. Madrid: Temas
2. Savater F. Introduccin. En: Unamuno M de Hoy; 1995.
del. Del sentimiento trgico de la vida. Malinowski B. Magia, ciencia y religin.
Bogot: Altaza; 1998. Bogot: Planeta de Agostini; 1985.

Recibido para evaluacin: 9 de marzo de 2007


Aceptado para publicacin: 2 de mayo de 2007

Correspondencia
Martha Ligia Caycedo Bustos
Clnica de Nuestra Seora de La Paz
Avenida Centenario No. 68F-25
Bogot, Colombia
mcaicedo@cllapaz.com.co

Rev. Colomb. Psiquiat., vol. XXXVI / No. 2 / 2007

339