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Boletn IIE

enero-marzo-2011
Artculo de investigacin
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La basura como recurso energtico.


Situacin actual y prospectiva en Mxico
Jos Luis Arvizu Fernndez

Artculo publicado originalmente en la revista de


Ingeniera Civil, edicin 496, agosto 2010.

Resumen
El objetivo de este artculo es describir los factores involucrados en el aprovechamiento
energtico de la basura municipal, as como estimar el potencial para la generacin de electri-
cidad en nuestro pas, mediante la conversin de la basura por medios biolgicos en rellenos
sanitarios y por incineracin en plantas trmicas. Asimismo se describen los aspectos rela-
cionados con la consideracin de la basura como combustible o fuente de energa para la
generacin de electricidad. Existen dos procesos para este propsito, el biolgico, efectuado
en rellenos sanitarios, y el trmico en sus diferentes versiones. Tambin existen nichos de
oportunidad, sobre todo en las propias ciudades donde se genera la basura, ya que la energa
se puede aprovechar para alumbrado pblico, bombeo de agua y transporte masivo, entre
otros usos ms especficos. Paralelamente estos procesos y tecnologas son sustentables y
amigables con el medio ambiente, ya que son en s mismos un tratamiento de la basura. Sin
duda el potencial energtico y los beneficios ambientales estn a la vista, slo falta la difu-
sin y conocimiento real de las tecnologas, que se describen de manera general en este
artculo, y que sin duda son el camino probado para aprovechar el potencial energtico de
la basura.
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Introduccin
Ante la actual situacin energtica del pas, caracterizada por una baja sensible en las
reservas y produccin de hidrocarburos, reviste mayor importancia considerar el poten-
cial energtico de la basura municipal. En este sentido se debe considerar la situacin
actual de este recurso energtico, as como los procesos existentes para su conversin a
energa y las tecnologas disponibles y probadas comercialmente en la actualidad.

Caractersticas de la basura
Para considerar a la basura como una fuente de energa, se deben tomar en cuenta dos La composicin anterior da por resultado
aspectos bsicos: la cantidad que se genera y su contenido energtico. que existan diferentes contenidos energ-
ticos, de tal manera que el valor mximo
De acuerdo con cifras oficiales en 2008 se generaron en nuestro pas 103 mil toneladas al de este parmetro se tiene en la basura
da de basura municipal, de las cuales se dispuso el 58.1% en rellenos sanitarios, el 9.4 % generada en el Distrito Federal, Mxico,
en sitios controlados y el restante 32.5% en tiraderos a cielo abierto. En trminos prc- con un valor de 14.9 MJ/kg, y el menor
ticos se genera 1 kg/hab/da. La disposicin y manejo que se le da a la basura en nuestro en la basura generada en la regin Sur con
pas se basa en el reciclamiento informal y su disposicin en 128 rellenos sanitarios, los poder calorfico de 12.7 MJ/kg. En todos
cuales estn distribuidos en 12 rellenos ubicados en zonas metropolitanas, 61 en ciudades los casos, el poder calorfico se encuentra
medianas, 43 en ciudades pequeas y 12 en comunidades rurales o semiurbanas (Sedesol, dentro de los valores necesarios para su
2008). conversin a energa.

En la tabla 1 se resume la composicin promedio de la basura por regin en nuestro pas.


El contenido de materia orgnica es del 43%, en tanto que la suma de los porcentajes de
papel, cartn, textiles y plsticos da un valor del 30%.

Tabla 1. Composicin de la basura en Mxico 2006. (1)


Frontera
Subproducto Norte Centro Sur D.F.
norte
Papel y cartn 16% 15% 16% 14% 20%
Textiles 2% 2% 1% 2% 1%
Plsticos 8% 8% 4% 3% 11%
Vidrios 7% 6% 9% 4% 11%
Metales ferrosos 2% 2% 1% 1% 2%
No ferrosos y
3% 2% 3% 5% 2%
aluminio
Orgnicos 43% 42% 46% 44% 40%
Otros 19% 23% 20% 27% 13%
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Procesos de conversin
Existen bsicamente dos procesos de Los procesos trmicos como la incineracin, la pirlisis, la gasificacin a baja tempera-
conversin de la basura a energa, estos tura y la gasificacin en arco de plasma, se caracterizan por la conversin del carbono
son los de tipo biolgico y los de tipo contenido en la basura bajo diferentes condiciones de temperatura y aire principalmente.
trmico. Los primeros son efectuados por En la incineracin el carbono es convertido a altas temperaturas en bixido de carbono
bacterias mediante el proceso de diges- para liberar energa en forma de calor, que a su vez puede generar vapor y electricidad en
tin anaerobia, donde descomponen de una turbina. La pirlisis, es una etapa intermedia de la incineracin, donde se restringe
manera natural la parte orgnica de la la presencia de oxgeno, y el mismo carbono de la basura es convertido a combustibles
basura en ausencia de aire. Este proceso slidos, lquidos y gaseosos, como carbn vegetal, monxido de carbono, metano e hidr-
ocurre en los rellenos sanitarios y sitios geno, y el alquitrn, este proceso se ha empleado tradicionalmente para la produccin de
no controlados, as como en tanques o carbn vegetal, se le conoce comnmente como destilacin seca de la madera.
reactores donde se acelera el proceso ante-
rior, en el que se genera una mezcla de En la gasificacin se pueden distinguir dos procesos, dependiendo de la temperatura de
gases mejor conocida como biogs, cuyo operacin, el primero ocurre a baja temperatura a 500C, y el segundo en arco de plasma,
componente principal es el metano (CH4), donde el carbono es convertido mediante aire o gas ionizado a temperaturas de 5000C
tambin encontrado en el gas natural, a 7000C. En los dos casos se genera monxido de carbono, hidrgeno y metano, que
y el segundo gas de efecto invernadero pueden ser empleados como combustible para la generacin de electricidad en motores
ms importante, equivalente a 21 veces el de combustin interna, y recientemente en celdas de combustible.
bixido de carbono.
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Tecnologas de conversin
Conversin biolgica

Histrica y globalmente, el relleno sanitario se ha empleado como el mtodo ms acep- En algunos de los proyectos a nivel
tado desde el punto de vista econmico. An con la disminucin de la generacin de mundial de rellenos sanitarios, sobre todo
residuos por el reciclaje o los sistemas de procesamiento, el relleno sanitario prevalece de proyectos desarrollados en el marco del
como un componente imprescindible de los sistemas de manejo de la basura municipal. Mecanismo de Desarrollo Limpio (MDL),
El relleno sanitario, como toda obra de ingeniera, tiene que ser planeado y diseado las emisiones de metano y por lo tanto de
previamente para asegurar su correcta construccin y operacin. biogs han sido sobrestimadas. En la tabla
2 se resumen algunos proyectos MDL en
El relleno sanitario est formado por una trinchera natural o artificial que debe ser rellenos sanitarios, donde se muestra el
preparada mediante compactacin, impermeabilizacin y nivelacin, de tal manera que porcentaje de recuperacin de metano real
se puedan instalar los sistemas de drenaje, bombeo de lixiviados, extraccin y captura con respecto al esperado.
de biogs. Una vez depositada la basura, deber cubrirse con material que permita, por
un lado, la mayor recuperacin posible de biogs y evite su fuga hacia los costados y la El incumplimiento del diseo y plan de
atmsfera, como se aprecia en la figura 1, y por el otro, que evite la entrada de aire y agua construccin y operacin de los rellenos
de lluvia al relleno. sanitarios, ha conducido en muchos casos
a una menor recuperacin de metano de
El biogs generado en los rellenos sanitarios es una mezcla de gases que contiene un 50% la esperada, por lo que la preparacin del
de metano, 45% de bixido de carbono y en menores cantidades: oxgeno, nitrgeno, sitio, la impermeabilizacin, la instalacin
vapor de agua y cido sulfhdrico, as como una gran variedad de gases en cantidades
traza. Este biogs es conducido hacia la central elctrica, compuesta generalmente por
mdulos de 1 MW de capacidad, a travs de tuberas que son conectadas a sopladores
que extraen el biogs de los pozos construidos en el relleno sanitario.
Tabla 2. Proyectos MDL de rellenos
sanitarios.
% de recupe-
Proyecto
racin de gas
Liepaja, Latvia 68
Nanjing, China 16
Bandeirantes, Brasil 48
Dominico, Argentina 12
Baha, Brasil 33
Guangdong, China 18
Aguascalientes, 59
Mxico
San Salvador, 102
El Salvador
Simeprodeso, Mxico 204
Maldonado, Uruguay 76
Figura 1. Esquema de un relleno sanitario.(3) Olavarra, Argentina 20
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del sistema de extraccin de lixiviados y


la compactacin de las coberturas inter-
medias y finales, han conducido a reducir
la viabilidad de estos proyectos por la
presencia de lixiviados y grietas en las
cubiertas, provocado por asentamientos
acelerados a consecuencia de una pobre
compactacin de la basura durante la
operacin del relleno sanitario.

Algunas de las razones por la que existen


estas sobrestimaciones son: limitaciones
de las pruebas de bombeo, no se cubre
diariamente la basura en el relleno, manejo
inadecuado de los lixiviados, no se desvan
las aguas pluviales, uso de constantes del Figura 2. Captacin y manejo de lixiviados.(4)
modelo inadecuadas, pozos de extraccin
mal construidos, entre otros. Para dar un
tratamiento adecuado a los lixiviados, es biogs extrado en 2008 fue de 7,800 m3/h, en 100 hectreas del sitio donde se deposi-
necesario tener un sistema de drenaje y taron 15 millones de toneladas de basura y se perforaron 465 pozos para la captura del
manejo como el mostrado en la figura 2, biogs.
de tal manera que se evite su acumula-
cin excesiva que impida la extraccin del Conversin trmica
biogs.
El proceso de combustin con recuperacin de energa conocido como basura a energa
En Mxico existe un caso exitoso de (WTE, por sus siglas en ingls), es una de las alternativas existentes para el manejo de la
esta tecnologa, situado en el municipio basura, ya que reduce la cantidad de materiales enviados a los rellenos sanitarios, previene
de Salinas Victoria, Nuevo Len. Este la contaminacin de agua y aire, permite mejorar los programas de reciclamiento, requiere
proyecto se puso en operacin en mayo menos espacio y disminuye la dependencia de los combustibles fsiles para la generacin
de 2003, con una capacidad de genera- de energa.
cin inicial de 7.4 MW, en 2008 se amplio
a 12.7 MW y actualmente se encuentra La incineracin puede llevarse a cabo con tecnologas sin clasificacin de la basura (Mass
en proceso de una nueva ampliacin a Burn), o con clasificacin de la basura (RDF, por sus siglas en ingls). El trmino RDF
16.9MW, y se espera llegar a 25 30 MW (Combustible Derivado de la Basura), se refiere a la basura que es procesada para incre-
en los prximos aos. mentar su poder calorfico y quemarse tanto en plantas WTE, como en plantas termo-
elctricas convencionales. Los mayores problemas enfrentados por esta tecnologa son
La energa que produce esta planta se sus mayores costos de inversin y operacin.
suministra a los municipios de la zona
metropolitana de Monterrey, para uso En 2005 existan en el mundo alrededor de 760 plantas de incineracin de basura en
en alumbrado pblico, en el Sistema de operacin. En Estados Unidos exista una capacidad de incineracin de 29 millones de
Transporte Colectivo Metrorrey, para el toneladas anuales equivalentes al 8% de los 369 millones anuales de toneladas de basura
DIF de Nuevo Len, las oficinas de Agua que generan, 7% se converta a composta, 20% era reciclada y 65% se deposit en
y Drenaje de Monterrey, as como para el rellenos sanitarios. En tanto que en Europa, en 2002, existan 340 plantas con una capa-
Gobierno de Nuevo Len. El volumen de cidad de incineracin de 50 millones de toneladas anuales. Los pases que se destacan por
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Figura 3. Esquema de planta de incineracin de basura.

incinerar su basura son: Dinamarca (55%), Suecia (55%), Suiza (45%), Holanda (48%),
Francia (35%) y Alemania (42%). Dichos valores indican el porciento de basura que inci-
nera cada pas de la que produce.

Los incineradores de lecho fluidizado se usan ampliamente en Japn. Esta tecnologa


tiene mayor eficiencia, debido a que las temperaturas de incineracin son ms altas,
permitiendo una mayor recuperacin de energa, menores cantidades de materiales no
oxidados y menos exceso de aire que las plantas tradicionales.

La tecnologa de la gasificacin a baja temperatura (500C), convierte la basura a


una mezcla de gases, con un poder calorfico comprendido entre 6 y 12 MJ/m3. Existen
ms de 100 plantas de gasificacin alrededor del mundo en operacin y construccin
actualmente, algunas han estado en operacin comercial por ms de cinco aos. La gasi-
ficacin tiene varias ventajas sobre la incineracin convencional, ya que se lleva a cabo
en ambientes con bajo contenido de oxgeno, lo que limita la formacin de dioxinas y
grandes cantidades de xidos de azufre y nitrgeno. Como resultado de estos requeri-
mientos, el volumen de los gases de combustin producidos es menor, por lo que se
requieren equipos de tratamiento ms pequeos y menos costosos.

La tecnologa de arco de plasma se efecta en un medio de gas ionizado con nmero


igual de cargas positivas y negativas, las cuales pueden conducir la electricidad. Se genera
por descargas de corriente con alto voltaje entre dos electrodos, los resultados son la
produccin de luz y calor. A diferencia de los metales que estn limitados por sus tempe-
raturas de fusin, el gas no tiene limitaciones de temperatura que alcanzan de los 3,000 a
los 8,500C, suficientes para suministrar la energa de activacin necesaria para promover
los cambios fsicos y qumicos de la materia, los cuales no pueden ocurrir cuando se
calienta con la baja temperatura de combustin convencional. El gas de sntesis gene-
rado por esta tecnologa compuesto por CO, H2 y CH4, se puede emplear en turbinas, o
convertirlo a metanol, etanol o gasolinas. Por sus ventajas, la tecnologa de arco de plasma
se considera la tecnologa del futuro en el campo del tratamiento de la basura. Actual-
mente existen 4 5 plantas demostrativas de esta tecnologa en el mundo.
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Potencial energtico de la basura


Para determinar el potencial de la basura como combustible, se recurri a fuentes directas Tabla 3. Capacidad elctrica de la
de informacin sobre la cantidad de basura generada en nuestro pas, como la Secretara biomasa.
de Desarrollo Social, que se encarga de generar la informacin relativa a la cantidad de
basura generada en nuestro pas por entidades y municipios. A partir de esta informacin Capacidad Capacidad
Tecnologa
y con metodologas propias que permiten estimar la produccin de biogs y electricidad MW MW
de los rellenos sanitarios y basureros existentes en nuestro pas, se determin la capacidad Biogs 165 0
elctrica de esta fuente de biomasa resumida en la tabla 3. Por cada tonelada de basura
Incineracin 0 2,415
dispuesta en un relleno sanitario se pueden generar de 150 a 175 kWh, en tanto que por
cada tonelada de basura incinerada se puede generar un promedio de 550 kWh. Subtotal 165 2,415

Con biogs existe un potencial estimado en 165 MW provenientes de la basura ya depo-


sitada en rellenos sanitarios. En tanto que si se genera electricidad mediante incineracin
de la basura existe un potencial de 2,415 MW, distribuido por regiones en la Repblica
Mexicana (figuras 4 y 5).

Figura 4. Potencial regional de generacin de electri-


cidad con biogs de residuos slidos depositados en Figura 5. Potencial regional de generacin de electricidad
rellenos sanitarios en Mxico.(1) con incineracin de basura municipal en Mxico. (1)
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Conclusiones
En un pas tradicionalmente petrolero parrilla inclinada con tratamiento inten- electricidad por incineracin o procesos
resulta difcil concebir la basura municipal sivo de los gases de combustin. trmicos se aplicara a basura que se est
como una fuente de energa. Sin embargo, generando da a da y en el futuro.
la actual situacin energtica motiva a la Hay gran cantidad de proyectos de
bsqueda de fuentes alternas de energa biogs con generacin de electricidad Los rellenos sanitarios han tenido acep-
que se caractericen por ser renovables, en los pases desarrollados, en Mxico tacin en nuestro pas debido a que son
sustentables y compatibles con el medio slo existe un caso exitoso desde 2003, menores los costos de inversin, opera-
ambiente. Dentro de este contexto la que puede referirse como ejemplo para cin y mantenimiento, sin embargo, en
basura municipal, cumple con estos atri- otros proyectos similares en nuestro pas. California, Estados Unidos, y en Europa
butos, ya que por un lado se genera en Asimismo existen desde hace dcadas desparecern en los prximos aos, por lo
cantidades suficientes y con el contenido cientos de plantas en los propios pases que los procesos trmicos que requieren
energtico necesario para su conversin a desarrollados, en nuestro pas no existe mayores costos de inversin, operacin y
energa, al mismo tiempo de proteger al ninguna, por lo que el campo de aplica- mantenimiento junto con el reciclamiento,
medio ambiente. cin es nuevo y amplio. sustituirn a los rellenos sanitarios como
mtodos para el tratamiento de la basura
Existen bsicamente dos procesos para En estos trminos hay en Mxico un gran municipal.
convertir la basura a energa, estos son potencial de aprovechamiento energ-
el biolgico y el trmico. Las tecnologas tico de la basura, la cual se genera diaria- Sin duda el potencial energtico y los
derivadas de estos procesos fundamen- mente del orden de 100 mil toneladas, de beneficios ambientales estn a la vista,
talmente son dos, los rellenos sanitarios las cuales la mayor parte se deposita en slo falta la difusin y conocimiento real
con captura del biogs que genera para rellenos sanitarios. Las dos tecnologas no de las tecnologas, que se han descrito de
ser convertido a electricidad y calor, y la se contraponen, ya que la generacin de manera general en este artculo y que sin
incineracin en sus diferentes variantes, electricidad en rellenos sanitarios proviene duda son el camino probado para aprove-
siendo la ms usada la de calderas de de basura ya existente, y la generacin de char el potencial energtico de la basura.
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Bibliografa
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JOS LUIS ARVIZU FERNNDEZ


[jlarvizu@iie.org.mx]

Ingeniero Qumico por la UNAM en 1980. Investigador desde 1983 de la Gerencia de Energas No Conven-
cionales del IIE. Autor de metodologas, procesos y sistemas para la evaluacin y transformacin energtica
de los residuos slidos, aguas residuales y residuos agropecuarios va procesos trmicos y biolgicos. Jefe de
los proyectos: Evaluacin de la factibilidad de generacin elctrica con el biogs generado en los rellenos de
desechos slidos urbanos en 1991, y Estudio de evaluacin de las emisiones de biogs y caracterizacin de la
potencia energtica que se puede obtener del relleno prados de la montaa del DDF en 1995. Autor del Inven-
tario Nacional de Emisiones de metano como gas de efecto invernadero sector desechos en 1995, 2000 y 2006.
Organizador del primer y segundo coloquios sobre la conversin del metano generado en los rellenos sanitarios,
efectuados en los ITESM Campus Aguascalientes en 2002 y Campus Monterrey en 2004. Actualmente es inves-
tigador y Jefe de los Proyectos: Conversin de residuos a energa va procesos biolgicos y termoqumicos;
Evaluacin para la produccin de metano del relleno sanitario de bordo poniente para el GDF, y Pruebas
de bombeo en el relleno sanitario de Los Laureles, El Salto, Jalisco, entre otros. Recientemente fue autor del
Inventario Estatal de GEI 2005-2005 del sector desechos para el Estado de Puebla. Coautor de los libros: La
Bioenerga en Mxico y Cambio climtico: una visin desde Mxico, con el tema: registro histrico de los
principales pases emisores, as como del Libro del Maz (2010), con el captulo: biocombustibles derivados
del maz. Coautor y coordinador asociado del libro: La Bioenerga en Mxico (2005).