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Un policial correntino olvidado: El caso de Apolonio


Menndez de Saturnino Muniagurria
Gerardo Pignatiello

La historia del gnero policial argentino ha tenido siempre momentos


de discusin en torno a los problemas de traduccin y adaptacin. En
toda la larga lista de textos sobre el policial que Borges public en El
Hogar, Sur, etc., en las dcadas del 30 y el 40,1 no hay mencin a la
verosimilitud en trminos de adaptacin a un ambiente nacional; pro-
bablemente porque los textos se ocupaban solo del policial de enigma.
En la conocida discusin con Roger Caillois sobre el gnero, Borges se
muestra partidario de un tipo de narracin despreocupada respecto de
ese tema.2 En la escritura del gnero haba que considerar, en cambio,
la psicologa de los personajes, su nmero, la exposicin de los trminos
del problema, la economa del relato, pero sin referencias al contexto
social. Sin embargo, su texto programtico sobre la literatura argen-
tina de 1953 El escritor argentino y la tradicin s se ocupaba de
esta operacin y la desaconsejaba. Las apelaciones al color local y las
referencias a contextos nacionales eran desactivadas en esa conferencia,
recusadas como objeto de indagacin o como parte de programa lite-
rario alguno.
Por otro lado, algunos autores centrales que comenzaron a escribir
policiales en un perodo ms o menos contemporneo a la conferencia

1 Entre los numerosos textos publicados por Borges sobre el policial en estas
dos revistas se pueden citar reseas sobre las obras de Ellery Queen, Dennis
Wheatley, Michael Innes, G.K. Chesterton, Dorothy L. Sayers, Nigel Morland,
Milward Kennedy, Richard Hull, Anthony Berkeley, John Dickson Carr, entre
otros; as como tambin textos con pretensiones prescriptivas como Los
laberintos policiales y Chesterton o Leyes de la narracin policial.
2 Cabe recordar que, en esta polmica comenzada por una resea de Borges en
Sur en ocasin de la publicacin de Le roman policier (1941), Caillois sostena
una lectura sociolgica del policial, mientras que para Borges este gnero no
tena ninguna pretensin realista y se acercaba incluso al fantstico.
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de Borges o inmediatamente posterior tuvieron ese tema como princi-


pal punto de inters para recrear el gnero en el pas. La adaptacin y
la traduccin es una preocupacin constante en Adolfo Prez Zelaschi,
Rodolfo Walsh, Leonardo Castellani y Velmiro Ayala Gauna, por men-
cionar algunos de los autores ms destacados de esa poca. El problema
del verosmil pasa a ser central en la reflexin sobre la ficcin policial
nacional entre las dcadas de 1940 y 1960.
En ese tiempo aparecen series de relatos policiales cuyas historias
se desarrollan en el mbito nacional y se centran en las figuras de co-
misarios: Laborde, de Manuel Peyrou; Laurenzi, de Rodolfo Walsh;
Frutos Gmez, de Ayala Gauna; y Leoni, de Adolfo Prez Zelaschi
Lafforgue-Rivera (1996); Ponce (2000); Braceras-Leytour-Pittella
(2000). Los relatos se presentaban muy conscientes de estar inmersos
en un proceso de adaptacin y traduccin del gnero policial europeo y
norteamericano. En las series de Walsh y Ayala Gauna, adems, sigue
estando presente el imaginario criollista producto cultural del primer
Centenario, segn la tesis de Adolfo Prieto (1988), ahora como forma
de legitimacin de un policial vernculo. La figura del comisario rural
es la solucin argentina a los problemas planteados por la bsqueda de
un verosmil policial nacional. La ambientacin rural de esos relatos
mostraba con qu factores de carcter legal se contaba para poner en
escena una narracin de este gnero. Laurenzi y Frutos Gmez fueron
los encargados no solo de encarnar al detective del policial en el campo
argentino; fueron adems una forma de explorar el despliegue estatal en
territorios alejados de la centralidad de Buenos Aires. En estos relatos,
ese despliegue se articulaba y se agotaba alrededor de las comisaras
rurales de estos dos policas.
En el ao 1951, el autor correntino Saturnino Muniagurria (1875-
1972) publica una nouvelle policial titulada El caso de Apolonio Me-
nndez, incluida en su libro Narraciones correntinas, reeditado por se-
gunda y ltima vez en 1967. La mencin de esta obra apenas sobrepasa
los lmites del prlogo a Los casos de don Frutos Gmez de Ayala Gauna
(1955).3 El dato se repite en pocos lugares ms: un texto de Eugenio
Castelli (Ayala Gauna y la literatura regional) y un artculo de Eduar-

3 Libro que no solo cuenta con varias reediciones y una secuela Don Frutos
Gmez, el comisario de 1960, sino que adems el personaje del comisario Don
Frutos fue llevado al cine en dos oportunidades: Alto Paran (Catrano Catrani,
1958) y Don Frutos Gmez (Rubn W. Cavalloti, 1961).
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do Romano (Origen, trayectoria y crisis de la narrativa regionalista


argentina). Ayala Gauna discuta en aquel prlogo el argumento recu-
rrente en la crtica de la imposibilidad de un policial nacional:

Diversos son los autores que, con acopio de argumentos, sostie-


nen la imposibilidad del florecimiento de un gnero policial con
ambiente y tipos netamente argentinos. Para ellos el detective
slo puede moverse a gusto en las proximidades de Scotland
Yard, de la Suret o del F.B.I., teniendo como campo de accin
principal a Londres, Pars, Nueva York o Chicago. (43)

La mencin del relato de Muniagurria como uno de los pocos casos


de lograda adaptacin del gnero policial al mbito nacional serva, en
los preliminares del libro, como forma de legitimacin de los cuentos
de Frutos Gmez. A la vez intentaba comenzar una serie, una filiacin
o una genealoga dentro del mbito nacional, cuyo inicio Ayala Gauna
vea en el personaje de Calbar, el rastreador de Sarmiento, y que llegaba
hasta l mismo pasando por su colega coprovinciano:

Los cuentos de ficcin policial son perfectamente posibles de


desarrollar dentro de una atmsfera argentina y, entre los ya pu-
blicados, es grato indicar uno que posee originalidad y suspenso,
pero es poco conocido por quienes estn familiarizados con las
aventuras de Ellery Queen, el padre Brown, Hercule Poirot, J.
G. Reeder, Max Carrados, etc., y se trata de El caso de Apolo-
nio Menndez que figura en el libro Narraciones correntinas de
Saturnino Muniagurria. (Ayala Gauna: 45)

El caso de Apolonio Menndez cuenta la historia del asesinato en la pro-


vincia de Corrientes de un inmigrante espaol, Santos Banda, a manos su-
puestamente de su socio, Apolonio Menndez, quien haba contrado una
gran deuda con el muerto. El cuerpo de la vctima es encontrado con el
pual de Apolonio clavado en la espalda por peones rurales en el Mburucu-
yat, una especie de gran pajonal, cerrado y laberntico, escondite de bandidos
y cementerio clandestino de ajusticiados annimos. El juez en lo criminal,4
protagonista del relato, debe encargarse de la investigacin del caso porque

4 Aqu asoma un elemento autobiogrfico, ya que el propio Muniagurria fue Juez


del Crimen en la ciudad de Goya, Corrientes.
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no cree que Apolonio sea el asesino y porque nadie ms quiere seguir inda-
gando. Pues ya se ha capturado a un culpable y la polica de Tey Cu, en el
departamento de Mercedes, no quiere buscar ms pruebas. En consecuencia,
el juez se traslada en un viaje por la selva correntina hasta la estancia de los
Menndez, dedicada a la produccin de madera, y all se propone investigar
lo que la polica ha abandonado. El relato es extenso y el juez curiosamente
sepulta la verdad. La asesina es Alicia, la esposa de Apolonio, quien mata a
Santos Banda tratando de defenderse de sus lances, y, con la complicidad
de su suegro Narciso, lo entierra en medio de la selva. Todo esto al juez se
le presenta como confesin de Alicia y no como efecto de la deduccin. Por
una resolucin ntima y moral, el juez decide no sacar estos hechos a la luz y
el relato termina en silencio.
Muniagurria comparte con los relatos de comisarios la revisin del
sistema legal. Pero en su caso especfico, se centra en el poder judicial
provincial. Walsh y Ayala Gauna recrean las condiciones de designacin,
trabajo, presupuesto y metodologa de la polica rural a la hora de tener
que encarar una investigacin. Muniagurria hace esto y da un paso ms
en ese sentido. El juez que narra en primera persona el relato hace un
estado de situacin de la polica rural correntina en los preliminares del
relato. Precariedad salarial, de instruccin y hasta procedimental, hechos
que se suman a designaciones que no esconden prebendas o favoritismos:

Como juez que he sido, conozco a fondo la organizacin de


nuestra polica rural, y lo que hay derecho a exigir o a esperar de
ella. No es mucho, a fe, si se piensa que se trata de una repar-
ticin cuyo superior jerrquico, el comisario de campaa, goza
de un sueldo apenas de sesenta pesos, corriendo de su cuenta la
adquisicin y el mantenimiento de los caballos indispensables
al servicio de su seccin. Treinta o ms leguas cuadradas de su-
perficie tiene la que menos, y cada comisario no dispone, sino
de dos agentes. Podis pues imaginar cul ser el resultado de
sus pesquisas, la celeridad con que acudir al llamado de los que
imploran su proteccin, y la tranquilidad en que vivirn los ha-
bitantes de tan feliz como dilatada zona. (Muniagurria: 75-76)

Y ms adelante:

Mi deber desde luego era fallar de acuerdo con las pruebas pro-
ducidas. Pero las pruebas, cuando el encargado de producirlas es
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un comisario de campaa de cuya capacidad era ndice el mi-


srrimo sueldo de sesenta pesos de que gozaba, y de cuya im-
parcialidad daba una medida la circunstancia de ser nombrado
directamente por el poder administrador, con absoluta prescin-
dencia de las autoridades legislativas, eran algo tan fantstica-
mente deleznable, como un castillo de naipes. (78-79)

En este relato, estas causas determinan la aparicin de un suple-


mento de la polica. Segn la tesis de D.A. Miller, ante las falencias
policiales o por cuestiones de decoro, la literatura policial desarroll el
personaje del detective, que funciona como suplemento de la polica
debido a que puede ingresar en la vida privada de los involucrados en el
caso criminal (8). Aqu, esta figura est representada por un juez, quien
tambin gracias a su prudencia e investidura logra entrar a la propie-
dad del imputado y alojarse ah (como suceda con Frderic Larsan y
Rouletabille en Le Mystre de la Chambre Jaune de Gaston Leroux, o
con Watson, enviado por Holmes, en The Hound of the Barkervilles de
Conan Doyle, por ejemplo); pero las causas que lo llevaron al lugar
fueron la precariedad salarial de los policas junto con el miedo a seguir
investigando a una familia poderosa. El juez debe dejar sus funciones
normales e institucionales para convertirse en investigador y tambin
en aventurero al adentrarse en la selva correntina para dilucidar un caso
en que, de no operar de este modo, llevara a la condena injusta del
acusado Apolonio Menndez. El juez ser un detective, pero no un
razonador puro. De hecho, no lo vemos haciendo grandes deducciones,
excepto al final, cuando percibe que el padre de Apolonio propici la
entrada de Santos Banda a la habitacin de su nuera dejando opor-
tunamente una escalera apoyada en el balcn para facilitar que esta lo
matara. El hecho principal, la solucin del enigma, es confesado por
Alicia casi sin presin alguna.
El juez es un hombre de escritorio al que la inoperancia del entra-
mado burocrtico policial y las relaciones de poder, unidas a un impe-
rativo tico, arrastran a la aventura y lo convierten en un hombre de
accin aunque un poco pattico que se sumerge en la naturaleza y
descubre un mundo delictivo o dos, si entendemos que adems de los
cuatreros y bandidos de la zona estn los estancieros a los que todos te-
men. El primer grupo, el de los frecuentadores del Mburucuyat, tiene
alguna tradicin en los relatos nacionales sobre crmenes rurales. Hay
un mundo conocido de cazadores furtivos, traficantes y ladrones de
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ganado que son objeto de algunos relatos que rozan el gnero policial
como Los nutrieros de Walsh o algunos pasajes de Tierra de matreros
de Fray Mocho.
Hay, entonces, en la nouvelle de Muniagurria, una muy importante
presencia de la particularidad geogrfica en los delitos que se presentan.
No hay autosuficiencia de la polica rural en la resolucin de casos en su
pueblo, en contraste con lo que sucede con Laurenzi y Frutos Gmez.
Los comisarios de Walsh y Ayala Gauna eran la nica referencia legal
en sus pueblos y los casos se resolvan en los lmites de sus comisaras.
El caso de Apolonio entra en una estructura mayor, la judicial, ape-
nas mencionada en los relatos de aquellos autores. El espacio social
de los pueblos de los dos comisarios, en la narracin de Muniagurria,
se ampla e incluye la descripcin de diferentes instancias econmicas,
polticas, administrativas, delictivas, etc.
Si bien la historia presenta elementos fuertemente reconocibles del
policial ingls e incluso del gtico, por ciertos momentos de terror que
asedian al juez en su viaje por la selva como el asesinato en la gran casa
antigua de campo de una familia adinerada y la posibilidad de un cri-
men de caractersticas casi intrafamiliares; la diferencia radica aqu en
que la casa no aparece ni aislada ni como forma de encierro de un caso
en los lmites discretos de esas paredes. La historia familiar es contada
con lujo de detalles en sus aspectos afectivos, polticos, econmicos,
sociales; y al mismo tiempo la sociedad que la circunda explica el hecho
econmico de la estancia y su dominio productivo y poltico sobre el
lugar; finalmente, tambin hay una extensa explicacin a partir del
descubrimiento del cadver de Santos Banda en el Mburucuyat de
modalidades delictivas especficas de esa geografa selvtica.
Sin embargo, la resolucin del crimen por parte del relato intenta
cerrar en un secreto compartido por un grupo exclusivo el circuito de la
verdad que no llega a la justicia, aunque s al juez. Si bien aqu la casa y
el crimen aparecen en extensa vinculacin con la sociedad circundante
a diferencia de lo que sucede en el policial ingls, el juez se ocupa de
mantener dentro de la casa las verdaderas motivaciones del crimen, evi-
tando la intervencin judicial o la repercusin en la sociedad. La esposa
de Apolonio, que mat a Santos Banda con el cuchillo de su esposo,
confiesa ante el juez y pide discrecin para no recibir el castigo de Apo-
lonio. La resolucin del delito adquiere la forma de una determinacin
racional del juez para preservar el decoro, como la solucin de un caso
de honra del Siglo de Oro espaol.
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El presunto asesino era el caudillo poltico de ms prestigio en


todo el departamento (Muniagurria: 77), y el muerto, uno de sus cola-
boradores. Pero lo que empieza como un crimen entre polticos termina
como crimen sexual y pasional; se trata ahora de salvaguardar la honra
de una mujer casada. Todo el entramado sociopoltico, insoslayable para
el narrador desde el punto de vista judicial, se disuelve en un dilema
moral: qu son las pruebas legales, frente a las morales, en razn de las
cuales el Tribunal de la Conciencia condena o absuelve? (78), sentencia
el juez ni bien comienza el relato.
La narracin se centra, entonces, en salvar a un presunto inocente
de los deficientes procedimientos judiciales, pero termina por ocultar
las verdaderas razones del crimen. La decisin del juez oculta a la vez
razones sociales que el relato parece no poder dejar de lado. Alicia no
puede hacer uso de su derecho a actuar en defensa propia sin perder la
confianza de su marido; pues este sospechara que ella, de algn modo,
consinti y hasta provoc el descaro de Santos Banda al acosarla e in-
tentar violarla. As, la historia sobre la justicia como procedimiento y
aplicacin institucional termina, por una razn de estructura social, gi-
rando en torno a la accin discrecional del juez.

Conclusiones
Peyrou, Ayala Gauna, Walsh y Prez Zelaschi en la adaptacin y tra-
duccin del gnero al mbito nacional se centraban en la figura del
comisario. Muniagurria pone en foco el sistema judicial. Los prime-
ros presentan a policas probos que hacen funcionar la justicia a partir
de sus conocimientos territoriales y de la autoridad ganada con arrojo
o inteligencia o una mezcla de ambas. Muniagurria retrata al sistema
judicial realizando un esfuerzo extra porque los policas, esta vez, no
hacen su trabajo (por una falla principalmente econmica). El aspecto
tico se traslada al juez, que se presenta como un hombre impoluto y de
conducta intachable.
Traducir y adaptar el policial en la literatura argentina desde 1940
y hasta la dcada de 1960 fueron tareas vinculadas a la creacin de un
verosmil. Eso implic revisar la situacin del sistema legal con que el
gnero poda contar para realizar la tarea narrativa de revelar el crimen
y restituir la justicia. El escaso grado de institucionalidad con que se
contaba requera de los protagonistas, policas y jueces, arrojo fsico e
integridad moral. El relato demandaba accin y los protagonistas de-
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ban aventurarse en el terreno, en ciertos casos indmito, donde haba,


sin embargo, un importante despliegue estatal encarnado en la volun-
tad de los componentes humanos del sistema legal. El juez protagonista
de la nouvelle de Muniagurria va en busca de pruebas para armar el
relato estatal que cumpla la funcin de no condenar a un inocente.
Pero en el viaje se encuentra con datos morales y de decoro que juzga
inadmisibles en el relato legal y su tarea como juez se suspende. Pasa
a juzgar un hecho cuya circulacin se restringe a l, la esposa de Apo-
lonio, don Narciso, padre del imputado, un capitn de polica con sus
colaboradores y los que sepultaron a Santos Banda. El ordenamiento
social que determin las condiciones del crimen impide a su vez que
salgan a la luz sus causas verdaderas. El orden establecido fomenta el
crimen sexual y al mismo tiempo lo oculta.
Gerardo Pignatiello 95

Bibliografa

Ayala Gauna, Velmiro. Los casos de don Frutos Gmez. Buenos Aires: Huemul, 1979.
Braceras, Elena, Cristina Leytour y Susana Pittella. Walsh y el gnero policial,
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Lafforgue, Jorge y Jorge B. Rivera. Asesinos de papel. Ensayos sobre narrativa policial.
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Muniagurria, Saturnino. El caso de Apolonio Menndez, en: Narraciones
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Prieto, Adolfo. El discurso criollista en la formacin de la Argentina moderna. Buenos
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