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Unguenta, los perfumes entre los antiguos romanos

Los ungentos y aceites perfumados se utilizaron originalmente


en la Antigedad para conservar la salud y la elasticidad de la
piel, pero posteriormente se emplearon como artculos de lujo
para proporcionar al cuerpo la mejor de las fragancias, no solo
despus del bao, sino en cualquier ocasin, pues oler bien era
supuestamente signo de buena salud.
Un olor corporal desagradable se consideraba rstico y poco
sofisticado. La limpieza y el uso de productos de belleza como
aceites aromatizados y polvos desodorantes eran elementos que
formaban parte de una cultura, la romana, en la que la visita
diaria a los baos era casi una obligacin.
Rociarse con perfume de nardo aleja el olor del sudor. (Dioscrides
De Materia Medica, 1. 6)
El perfume se ha utilizado desde la antigedad y es conocido que
en la antigua Mesopotamia y en Egipto se elaboraban perfumes
que se utilizaban como ofrendas a los dioses, para embalsamar a
los difuntos y para disfrute de los sentidos en celebraciones.
En Siria, en los symposia reales, cuando se distribuyen coronas
entre los comensales, ciertos asistentes entran con pequeos
sacos de perfumes babilonios de los cuales, a medida que circulan,
salpican con perfume, desde una distancia, las coronas de los
invitados reclinados, pero no derraman otra cosa sobre ellos.
(Ateneo, El Banquete de los Eruditos, VII)
Los romanos quemaban incienso y perfumes en sus ritos
domsticos durante las celebraciones privadas como bodas y
funerales, pero tambin para solicitar favores o dar las gracias a
los dioses.
Madre cruel de los amores dulces:
Evita mi suplicio
Diez lustros ya me tienen
Duro para atender tiernos caprichos.
Djame en paz, y acude
Donde la juventud suea contigo.

All nubes de incienso


Aspirars, y halagarn tu odo
Sones de lira y flautas Berecintias
Y alegres caramillos. (Horacio, Odas, IV, 1)
Productos como el incienso, la mirra y otras especias provenan
de tierras lejanas y eran transportadas por caravanas comerciales
que atravesaban las tierras de los rabes y que los fenicios y
luego los griegos se encargaban de distribuir por el
Mediterrneo. Durante la dinasta de los Ptolomeos, Egipto
domin Palestina y Fenicia, lo que les proporcion el libre acceso
a las rutas comerciales rabes. Los romanos accedieron a los
perfumes por el contacto con los territorios conquistados y la
influencia de sus costumbres. En un principio el carcter austero
del pueblo romano pareci rechazar el uso de los perfumes por
ser un lujo innecesario y creer que era muestra de debilidad. A
pesar de ciertas prohibiciones para que no fuesen usados, nada se
pudo hacer para evitar que tanto hombres como mujeres usaran e
incluso abusaran de ellos tanto en su vida privada como pblica.
Se sabe que cuando El rey Antioco fue vencido y el Asia Menor
fue conquistada, se public un edicto durante el mandato de los
censores P. Licinio Craso y L. Julio Csar prohibiendo la venta
de ungentos exticos. Pero, por Hrcules, actualmente, hay
quien incluso lo pone en sus bebidasHay un hecho conocido
sobre L. Plotio, el hermano de l. Planco, que fue dos veces cnsul
y censor, que, tras ser proscrito por los triunviros, fue delatado
en su escondite en Salerno por el olor de sus perfumes. (Plinio,
Historia, Natural, XIII, 5)
En la poca imperial el uso del perfume se extendi por las
distintas clases sociales, aunque las ms bajas lo consideraban
signo de superioridad y los ms conservadores pensaban que era
muestra de lujo excesivo o inmoralidad.
Porque, siempre negro de canela y de cinamomo y del nido del
ave maravillosa, hueles a los botes de plomo de Niceros, te res de
m, Coracino, porque no huelo a nada. Yo prefiero no oler a nada
que oler bien. (Marcial, Epigramas,VI, 55)
Los ciudadanos del imperio lo
perfumaban prcticamente
todo. Los perfumes se rociaban
en espectculos pblicos donde
su uso poda enmascarar el olor
de las masas de gente; en
desfiles y en funerales.
En los banquetes se impuso la
utilizacin de perfumes y
coronas de flores sobre la
cabeza durante la comissatio o
momento para beber y disfrutar
de los entretenimientos para
ocultar el olor procedente de
los aromas culinarios y de la
sudoracin provocada por la proximidad de los cuerpos en los
lechos. En los triclinia se quemaban perfumes en trpodes durante
las cenas y se repartan frascos de perfume entre los comensales.
Suetonio escribe de Nern al hablar de la Domus Aurea:
El techo de los comedores estaba formado de tablillas de marfil
movibles, por algunas aberturas de las cuales brotaban flores y
perfumes. (Nern, XXXI)
El perfume se consideraba por parte de los romanos como un
smbolo de auto-complacencia que las mujeres y los afeminados
usaban en exceso.
Ya que, por donde quiera que vas, pensamos que es Cosmo el
que pasa y que fluye el cinamomo derramndose por haberse roto
el frasco, no quiero que te deleites, Gelia, con esas frusleras
exticas. T sabes, supongo, que, de esa guisa, puede oler bien mi
perro. (Marcial, Epigramas, III, 55)
Los perfumes se llevaban en el
pelo, pecho, y a veces en las
piernas y los pies. En ocasiones
utilizaban distintos aromas para
diferentes partes del cuerpo y
como critica Sneca, algunos
renovaban el perfume varias veces
al da.
Actualmente no es suficiente usar
ungentos, a menos que se
apliquen dos o tres veces al da,
para evitar que se evaporen del
cuerpo. Pero, por qu debera un
hombre presumir de este perfume
como si fuera el suyo propio?
(Sneca, Epstolas, 86)
Las mujeres solan recibir perfume
como regalo y lo empleaban para
aumentar su atractivo, y para
seducir a sus amantes. No faltaban las crticas a una conducta en
la que la mujer usaba su cuerpo para provocar y conquistar a los
hombres desde la poca de Plauto, incluyendo a los poetas del
siglo I d. C. que preferan a sus amantes sin adorno y con su olor
natural, y terminando en los filsofos y escritores del final del
Imperio que arremetieron contra el uso de afeites por parte de
hombres y mujeres cristianos.
FILEMATIO. No crees que me debo perfumar?
ESCAFA. De ninguna manera.
FILEMATIO. Por qu?
ESCAFA. Porque a fe ma que una mujer huele bien cuando no
huele a nada; esas viejas que se untan de perfumes, todas
recompuestas, esos vejestorios sin dientes que pretenden tapar
sus defectos a fuerza de afeites, cuando el sudor se combina con
los perfumes, huelen exactamente igual que un batiburrillo de
salsas de un cocinero; no puedes saber a lo que huelen, lo nico
de que te das cuenta es que huelen mal. (Plauto, Mostellaria)
Una mujer poda esperar que su amante le proporcionase un
perfume a cambio de sus favores sexuales.

La hermosa Filis se me entreg por toda la noche con


generosidad perfecta a todas luces: Estaba pensando, llegada la
maana, qu obsequio poda ofrecerle; sera una libra de
perfumes de Cosmos o de Niceros, un buen surtido de lana btica
o diez monedas con la seal de Csar? Pero se ech a mi cuello y
dndome un beso tan largo como son los esponsales de las
palomas, Filis empez a rogarme que le diera un nfora de vino.
(Marcial, Epigramas XII, 65)
Se recomendaba que el hombre cuidase su limpieza corporal y en
algunos casos se admita que utilizase un aceite perfumado como
el novio en su boda o los convidados en los banquetes. Pero
muchos criticaban su uso como muestra de falta de virilidad y de
vida poco activa.
No creis que el perfume, que no es ms que un aceite
suavizado, puede muy bien afeminar los hbitos viriles?... El
simple aceite sirve para engrasar la piel, relajar los nervios y
eliminar del cuerpo el olor desagradable, si realmente
necesitramos para ello el aceite. Mas el uso de los perfumes es
un cebo para la molicie, que nos arrastra de lejos hacia el deseo
goloso. (Clemente de Alejandra, El Pedagogo, II)
Sin embargo, ya en la poca de la Repblica parece que los
hombres se rociaban de perfume para resultar ms atractivos a
las mujeres. En la obra Casina de Plauto (II, 3) el protagonista,
ya mayor, se jacta de utilizar los mejores perfumes para agradar a
la joven de la que est enamorado, pero es delatado por el olor
ante su mujer, que lo interroga por ello.
Desde que estoy enamorado de Csina, me encuentro ms
flamante, me dejo atrs en elegancia a la elegancia en persona:
pongo en movimiento a todos los perfumeros, me doy con las
lociones ms finas que encuentro, todo para agradarla a ella, y
tengo la impresin que de hecho le agrado.
chame una miradita, encanto. (A su esposa)
CL. Encanto? Estamos a la recproca. Dime, de dnde salen
esos olores a perfume?
LI. Oh, muerto soy! Me ha cogido infraganti hale, deprisa,
a limpiarme la cabeza con la
capa. Que el buen Mercurio te confunda, perfumero, por
haberme endosado tales zarandajas.
(Hace ademn de irse.)
CL. Eh, t, pelanas, moscn canoso, apenas me puedo
contener de decirte todo lo que te
mereces, ir por las calles a tu edad apestando a perfume, viejo
calavera!
LI. Te juro que es que he estado con un amigo que estaba
comprndolos.
CL. Mira, qu ligero para inventar mentiras! No te da
vergenza?
Algunos perfumes y aromas se consideraban ms apropiados para
las mujeres, pero otros podan recomendarse para uso de los
hombres.
Me gustan los blsamos: stos son los perfumes de los hombres.
Oled a los aromas de Cosmo vosotras, matronas. (Marcial,
Epigramas, XIV, 59)

La elaboracin artesanal consista en macerar flores, hierbas o


especias, machacadas en un mortero, en aceite, sobre todo, el que
se obtena de las olivas verdes durante la primera prensada, el
denominado omphacium, que se empleaba como vehculo fijador o
disolvente de las esencias aromticas, y a la mezcla se aada un
estabilizante hecho de alguna resina, especialmente de conferas o
de alguna especie ms extica como la mirra. Otros aditivos eran
el vino perfumado, agua o miel.
Los componentes bsicos para la elaboracin de un perfume son
dos: el lquido (sucus) y la parte slida (corpus): al primero
pertenecen diferentes tipos de aceite, (stymmata) y al segundo, las
esencias (hedysmata). Entre estos dos componentes existe un
tercero, despreciado por muchos, que es el colorante. Para dar
color se emplean el cinabrio y la ancusa. La sal aadida mantiene
las propiedades del aceite. Pero cuando se aade ancusa, no se
aade sal. La resina o las gomorresinas se aaden para mantener
el aroma en el cuerpo; pues ste se evapora rpidamente y
desaparece, si no estn presentes estos conservantes. (Plinio,
Historia Natural, XIII, 2, 7)
Los perfumes ms lquidos elaborados con aceite de oliva,
almendra o ssamo, entre otros, se utilizaban para dar masajes
corporales y perfumar el cabello o las ropas mediante esptulas.
Los ms espesos, llamados ungentos, servan para untar y
perfumar el cuerpo. Una tercera forma de realizarlos era con
polvos (diapasmata), que se aplicaban en el cuerpo y en el rostro
con plumas de cisne.
Se proporcionaban a los perfumes colores diferentes a partir de
productos naturales como el cinabrio, la ancusa o la henna.
Deban emplearse con precaucin para no manchar la piel o la
ropa.
La mirra por s sola hace un perfume sin necesidad de aceite, es
aceite de mirra; adems es demasiada amarga. El ciprinum es de
color verde, el susinum es grasiento, el mendesium de color negro,
el rhodinum blanco y la mirra amarillenta. (Plinio, Historia
Natural XIII, 2, 17)
De entre todas las esencias la que se aada la ltima era la que
permaneca de forma ms potente y proporcionaba el aroma por
el que se conocera.
El Mendesium era uno de los perfumes egipcios ms famosos y se
elaboraba en la ciudad de Mendes, en el delta del Nilo, desde
donde luego se exportaba a Roma. Consista en aceite de
moringa, mirra y resina. Dioscrides le aada casia. Era
sumamente importante el orden en el que se agregaban los
ingredientes al aceite ya que el ltimo le imparta el aroma ms
dominante. Teofrastus menciona como ejemplo que se agregaba
una libra de mirra a media pinta de aceite y en una etapa
posterior se aada un tercio de onza de canela, dominaba el
aroma de canela. El secreto de los fabricantes de ungentos
egipcios era, obviamente, el momento en el cual aadir los
distintos ingredientes y a qu temperatura hacerlo. El perfume
de Mendes era conocido como El Egipcio por excelencia.

La produccin de perfumes en Roma no era un monopolio


estatal, aunque en el siglo III d. C. se aplic una tasa comercial.
Los perfumistas eran artesanos que transmitan los secretos de la
creacin aromtica y su comercializacin a sus descendientes.
Cuando los clientes llegaban a sus establecimientos les ponan un
poco del perfume en sus muecas para que olieran su fragancia.
El thurarius era el comerciante que venda sustancias para
quemar, especialmente incienso para los sacrificios. El
unguentarius fabricaba y venda ungentos de grasa vegetal y
animal aromatizados con esencias, adems de cosmticos y
medicinas. El seplasarius venda medicamentos. Los fabricantes y
vendedores de perfumes solan concentrarse juntos en una calle o
zona de la ciudad. Los negocios solan llevarlos esclavos o
libertos a los que sus patronos, procedentes de familias nobles,
solan proporcionar una inversin con capital a cambio de un
beneficio. Los perfumistas podan llegar a ser muy conocidos por
sus productos, como el Cosmos citado por Marcial y otros
autores latinos, aunque no posean gran consideracin social.

Los perfumes tenan en su origen un altsimo coste debido a


varias razones, entre ellas la dificultad de su obtencin y su
traslado hasta las rutas comerciales, los ataques a las caravanas,
los naufragios de los barcos por las tormentas y los ataques de
piratas y el encarecimiento de los recipientes que contenan los
perfumes.
El conocimiento de las pocas precisas
de los monzones en el Ocano Indico en
el siglo I a.C. gracias al navegante
griego Ippalo implic la mejora del
transporte martimo. Los persas
tambin incrementaron el comercio de
productos de lujo procedentes de
Oriente por la Ruta de la Seda, y la
posterior invencin del vidrio soplado
abarat el coste de los envases para
conservar los perfumes, por lo que el
precio final de los perfumes acab
reducindose.
El alto coste de algunos perfumes impeda a algunos anfitriones
ofrecer los ms codiciados ungentos que los comensales solan
ponerse en el cabello durante las celebraciones conviviales.
Horacio llega a pedir a su invitado Virgilio que sea l mismo
quien traiga a la cena el preciado ungento ante la imposibilidad
de proporcionarlo l debido a su
modesta economa.
El tiempo trae la sed. Mas si
calmarla
Te apetece, Virgilio,
Con los zumos en Cales
cosechados,
oh cliente de jvenes
dignsimos!,
Por nardos del Oriente
Has de cambiar mi vino.
Vea yo de su esencia
Un solo botecillo,
Y un barril t vers
que duerme ahora
en las frescas bodegas de Sulpicio-;
De los que hacen hervir las esperanzas
Y dar tristes cuidados al olvido.
Si estos goces anhelas,
Rpido ven, y el nardo trae contigo;
No pudo yo baarte, sin condicin, en generoso lquido,
Como si dueo fuera de un palacio
En opulencia rico. (Horacio, Odas, IV, 12)
El nardinum compuesto de nardo, amomo, mirra, el aceite de
olivas sin madurar, aceite de balano, clamo, costo y blsamo se
traa a Roma y dems parte del Imperio de bolas slidas de
distintos tamaos. Segn los evangelios, se us para lavar los
pies de Cristo. En Roma se emple para ungir el cabello. A
principios del siglo I a.C. el precio de este ungento era 300
denarios el litro, pero varias dcadas despus su precio haba
bajado hasta 100 denarios por la misma cantidad, gracias al
abaratamiento del transporte y de los ungentarios.
Por qu no bebemos, mientras podamos, bajo el pino o el alto
pltano, perfumando nuestros canosos cabellos con perfume de
rosa y ungiendo (nuestros cuerpos) con perfume de nardo de
Siria? (Horacio, Odas, IV, 11)

De todas formas, algunos perfumes seguan teniendo un gasto


tan elevado que se producan falsificaciones utilizando aceites de
peor calidad y sustituyendo algunos ingredientes por otros ms
baratos, cuyo aroma desapareca ms rpidamente. Ciertos
aceites de la Campania eran codiciados por sus cualidades como
excipientes en la elaboracin de los perfumes, por lo que tambin
obtenan buen rendimiento los que dedicaban sus cosechas de
aceite, como el del Velafro, y sus cultivos de rosas en la
Campania a la produccin local de perfumes y ungentos.
Marcial menciona en uno de sus epigramas cmo se puede
reconocer el caracterstico
aroma del aceite Venafro en un
perfume:
Esto te lo sudar la baya del
campano Venafro: cada vez que
te das ungento tambin a esto
huele. (Marcial, Epigramas,
XIII, 101)
Los perfumistas podan sacar
gran beneficio por utilizar un
aceite de menor calidad y ms
barato que el indicado en las
mezclas de sus mejores
perfumes. Para sacar al
mercado perfumes ms baratos
que cubrieran las necesidades
de los menos favorecidos econmicamente, como las prostitutas,
se utilizaban aceites como el de ricino o ssamo.
Tambin obtenan buen rendimiento los que dedicaban sus
cosechas de aceites y rosas en la Campania a la produccin local
de perfumes y ungentos.
Clemente de Alejandra cita ciertas esencias utilizadas por las
mujeres de su tiempo y critica su avidez por hacerse con todas las
fragancias posibles para elaborar los distintos tipos de perfumes.
Usan tambin la esencia de lirio y de ciprs; el nardo goza de
renombrada fama entre ellos, como tambin el ungento de rosas
y otros, que an emplean las mujeres: perfumes secos y lquidos,
en polvo y para quemar. Porque cada da se inventan, para
colmar sus deseos insaciables, perfumes inagotables, razn por la
cual hacen gala de una total falta de gusto. (Clemente, El
Pedagogo, II)
Las esencias ms utilizadas eran flores como la rosa, el nardo, o
el lirio, hierbas como el romero, tomillo, o lavanda, especias como
el azafrn, canela, o cardamomo, resinas como el incienso, la
mirra, o la de ciprs y frutos como el membrillo.
Receta de Dioscrides para elaborar aceite de membrillo:
El aceite de membrillo se prepara de esta forma: mezcla seis
sextarios de aceite con diez sextarios de agua, aade tres onzas
de romaza triturada y una onza de esquemanto, djalo durante un
da y cucelo. Luego, tras colar el aceite, chalo en una vasija de
boca ancha, coloca encima zarzos de caa o una esterilla antigua
y sobre ellos los membrillos. Envulvelo todo con paos y djalo
reposar suficientes das, hasta que el aceite atraiga la virtud de
los frutos.

Muchos ingredientes de los perfumes apreciados en Roma tenan


que ser importados de lugares exticos, aunque algunos
empezaron a cultivarse en Italia con el tiempo, pero otros podan
encontrarse en los jardines domsticos, y adems eran
renombrados por su buena calidad, como parecen demostrar los
restos hallados en algunas casas de Pompeya.
Que Tmolo (Lidia, Asia Menor) y Crico (Cilicia, Asia Menor)
deben su celebridad a la flor del azafrn, como Judea y Arabia a
sus preciados perfumes, pero tampoco se ve privada de tales
plantas nuestra ciudadana, pues en varios sitios de la Urbe
podemos ver ya el follaje de la canela, tan prontamente
desarrollado, y huertos en los que florecen el rbol de la mirra y
el azafrn. (Columela, De Agricultura, III, 8)
En los huertos y jardines de las casas romanas se cultivaban
hierbas y plantas con fines medicinales y culinarios, adems de
proveer en casos de los ms extensos a los fabricantes de
perfumes y ungentos con los ingredientes necesarios.
En medio hay un patio rico en fragante turba que difunde su
perfume, all crece el nardo y la madura casia, la flor de la canela
y ramilletes de hmeda melisa, mientras el blsamo se arrastra
lentamente en un rezumante fluido. (Claudiano, Epithalamion)

Algunas ciudades o regiones tenan fama por las flores o


productos que se cultivaban para elaborar los ms renombrados
ungentos, como el rhodinum, perfume de rosas, que podan
proceder de la Campania, donde las rosas de Paestum eran muy
famosas por su fragancia. Esta frtil zona parece haber albergado
algunas instalaciones especializadas en la elaboracin de
perfumes y ungentos. Segn cita Plinio: Egipto es uno de los
pases mejor adaptados para la produccin de ungentos, pero
Campania le sigue de cerca. (H.N. XIII, 26)
Capua, donde exista una calle entera llamada Seplasia, destinada
a la venta de perfumes y Alejandra eran ciudades clave y rivales
en la produccin de perfumes.
Su pelo tan basto que en Capua, en la que l, a causa de
comprometerse con tener una imagen de s mismo, estaba
ejerciendo la autoridad de decenviro, pareca como si requiriera
la Seplasia entera. (Cicern, descripcin de Pisn, En defensa de
Publio Sestio)
Alejandra era el centro de produccin del olibanum (hecho con
incienso), un producto lo suficientemente valioso como para que
los trabajadores que lo elaboraban eran vigilados para evitar que
se lo llevaran al salir de su lugar de trabajo.
En Alejandra donde se trabaja con el olbano para su venta,
ninguna vigilancia sobra para proteger las factoras (officinae). Se
pone un sello en los delantales de los trabajadores y tienen que
llevar una mascarilla y una redecilla en la cabeza, y antes de que
puedan dejar su lugar de trabajo, tienen que quitarse todas sus
ropas. (Plinio, Historia Natural)
Los romanos atribuyeron el nombre de Arabia felix a la zona sur
de la pennsula arbiga, donde se encuentra actualmente Yemen,
porque crean que todos los productos exticos y de lujo que
llegaban desde ese lugar eran producidos all, sin conocer su
verdadera procedencia, que poda ser la India o China. El
historiador griego Herodoto en el siglo V a. C. afirmaba que la
Arabia feliz era la nica regin productora de incienso, mirra,
casia y canela.
Las que estn satisfechas con sus rizos oscuros gastan la fortuna
de sus maridos en ungir su pelo con casi todos los perfumes de
Arabia. (Luciano, Amores)
Algunas otras regiones eran famosas por proveer a diversos
pases con sus productos cosmticos, como la zona de Oriente
Prximo. El renombrado opobalsamum o blsamo de Judea, citado
por Plinio como uno de los mejores ungentos, se caracterizaba
por su alto coste, ya que haba pocos lugares en los que poda
cultivarse la planta de la que se extraa, ahora extinta, adems se
poda conseguir poca cantidad y el gasto de transporte lo
encareca an ms. Las autoridades romanas vendan el blsamo
a 300 denarios el sextario, pero una vez que se haba convertido
en el preciado ungento su precio alcanzaba los 1000 denarios.
Los bosques que proporcionaban tan apreciada esencia eran muy
cuidados en la provincia de Judea. En los enfrentamientos contra
los romanos algunos bosques fueron arrasados para que no
cayeran en poder del Imperio, pero, posteriormente, Roma se
hizo con el control total de la produccin a la que sac gran
beneficio. El comercio de este blsamo se mantuvo por lo menos
hasta el siglo VI d. C.
En medio de Judea se encuentra la ciudad de Jerusaln, que es
como el ombligo de toda la regin. Es una tierra prspera en los
ms variados bienes, frtil por sus frutos, famosa por sus aguas,
abundante en perfumes (San Isidoro, Etimologas, XIV, 3, 21)
Las especias procedentes de lugares lejanos y exticos podan
comprarse en el mercado de especias de Vespasiano en Roma.
Los perfumes podan denominarse segn la esencia que era su
principal componente, la regin o pas del que provenan, o con el
nombre de su creador.
Otros, en cambio, detentan el nombre del inventor, como el
amaracino. Cuentan que un cierto principito llamado Amaraco,
mientras transportaba una serie de muy diferentes ungentos,
resbal, y en su cada, al mezclarse los ungentos, result un
perfume mucho ms oloroso. De ah que hoy da a los mejores
perfumes se les denomine amaracinos. (San Isidoro,
Etimologas, IV)
Plauto enumera unos cuantos aromas de los perfumes de su
tiempo en su obra Epidicus, cuando uno de sus personajes alaba
el vino y lo compara con ellos:

Te saludo, (al vino) alma


ma, alegra del querido
Baco; cun enamorada estoy
de tu antigedad. Porque en
comparacin con el tuyo el
aroma de todos los
ungentos son mera
tontera; t eres mi mirra
(stacta), mi canela
(cinnamum), mi rosa, mi
azafrn (crocinum), y mi
casia, t eres mi telinum.
El Telinum se hace con aceite de oliva, miel, mejorana... Este
ltimo fue el perfume ms de moda en los tiempos del poeta
cmico Menandro. (Plinio, Historia Natural. XXVIII)
El Megalium, creacin del perfumista romano Megallus, se
compona de blsamo, junco, clamo, aceite de blano, casia y
resina.
Un tiempo despus el conocido como Megaleion tom su
puesto, llamado as por ser de los mejores; se compona de aceite
de balano, blsamo, clamo, junco, casia y resina. Una peculiar
caracterstica de este ungento es que requiere que se remueva
constantemente mientras hierve, hasta que ha perdido todo el
olor; cuando se enfra, recobra su fragancia. (Plinio, Historia
Natural, XXVIII, 2).
Luego, una vez que hayas adorado con incienso las aras
coronadas, y haya brillado una llama propicia en toda la casa, que
se prepare la mesa y que transcurra la noche entre copas, y que
refresque el olfato perfume de azafrn en un vaso de rubio nix.
(Propercio, Elegas, 3, 10, 11-22)
Otros perfumes que gozaron de cierta fama fueron el crocimus,
compuesto de azafrn. Se empleaba para perfumar ambientes y se
consideraba un lujo por su alto precio. Rociado con agua era el
ambientador de los espectculos pblicos en la antigedad.
Solamente nadaba en piscinas rociadas con nobles perfumes o
con azafrn. (Historia Augusta, Heliogbalo, 19,5)
El de canela lo describe Plinio como el ms espeso y uno de los
ms caros. El de rosas, tambin en su opinin, era el ms
universal por ser el ms simple y cultivarse la flor en casi todas
partes. Se apreciaba en los banquetes.
Mecenas, hace tiempo que guardo para tus cabellos perfume de
rosa, hecho con aceite de blano y esencia de rosas. (Horacio,
Odas, 3, 29, 3-5)
Clemente de Alejandra enumera los perfumes ms usados en su
poca y cita las propiedades que tenan y el uso que se poda dar a
tales productos, diferenciando entre perfumarse y untarse con
perfumes, y, exigiendo moderacin en su uso, para evitar la
lascivia y el afeminamiento de los hbitos viriles. Clemente
recomienda restringir su uso a fines realmente necesarios, como
los medicinales, entre los que cita su empleo en masajes o para
alivio de catarros y nuseas y proporciona una interesante
informacin acerca de dichos usos teraputicos.
El placer derivado de las flores, y el beneficio derivado de los
ungentos y perfumes no debe pasarse por alto. Y de algn
modo, qu placer hay, entonces, en las flores para aquellos que
no las usan? Demos a conocer, pues, qu ungentos se preparan
con ellas y son ms tiles. El Susinum se hace con varias clases de
lirios, y es clido, laxante, hidratante, sutil, antibilioso, emoliente.
El Narcisinium se hace de narciso, y es tan beneficioso como el
Susinum. El Mirsinium, de mirto y sus frutos, es astringente y
detiene las efusiones del cuerpo y el de rosas es refrigerante.
(Clemente de Alejandra, Pedagogo, Cap. VIII)
Muchos otros autores grecorromanos mencionan los efectos
medicinales y teraputicos de los ungentos que aliviaban
algunas enfermedades e indisposiciones, adems de reducir los
efectos del alcohol.
El malabatron es ms diurtico y mejor para el estmago.
Machacado y cocido en vino se frota en los ojos para aliviar la
inflamacin. Refresca el aliento si se pone debajo de la lengua y
entre las ropas les da olor y mantiene alejadas a las polillas.
(Dioscrides, De Materia Medica)
Los perfumistas almacenaban sus productos en frascos de plomo
o de otros materiales como el alabastro y el nice, e incluso
arcilla para evitar que se evaporaran los aromas y los guardaban
en los altillos de sus tiendas, a la sombra, para que el sol y el
calor no los daara.
Esta piedra se llama alabastro, y se trabaja para hacer
recipientes para ungentos, porque tiene fama de evitar que se
estropeen ms que ningn otro material. (Plinio, Historia
Natural, XXXVI, 12)
Pero con la invencin del vidrio soplado en Siria en el siglo I. d.
C., las ampullae (botellitas para aceites o perfumes) comenzaron a
elaborarse con ese material, ya que eran envases que reunan
cualidades para preservar el aroma de los perfumes durante aos.
Adems de poder ofrecer una gran variacin decorativa, la
reduccin del precio de estos recipientes favoreci la ampliacin
de su uso debido tambin al abaratamiento del precio final del
perfume o ungento. Otro material ms barato era la arcilla.
Actualmente se conservan muchos recipientes tanto de vidrio
como de arcilla y otros materiales, hechos en distintos tamaos y
formas, en los museos.
Ya sabris disculpar lo que voy a deciros: prefiero los objetos de
vidrio, al menos no huelen. Y si no se rompiesen, hasta los
preferira al oro. Pero hoy los apreciamos poco. (Petronio,
Satiricn, 50)

Los envases para perfumes mantuvieron en Roma los nombres


que tenan en Grecia. Uno de los nombres ms usados fue el de
alabastron, cuya forma original proceda de Egipto, donde el
material original era el alabastro, vidrio o fayenza
principalmente.
Zenn fue el administrador de un dominio que el rey Ptolomeo II
Filadelfo concedi a su tesorero Apolonio. Se conservan papiros
que informan sobre trmites burocrticos que l llevaba. En una
carta datada en el ao 257 a.C. uno de los agentes de Zenn en
Menfis le informa acerca de la recepcin de un nmero de
alabastra de plomo conteniendo ungento mendesiano.
He recibido de Zenn veintiocho alabastra de plomo conteniendo
cada uno una cotila (cerca de cuarto litro) de ungento aromtico
mendesiano, uno de dos cotilas y cinco de media cotila.
Los alabastrones Corintios y ticos fueron muy populares entre
los siglos VII y IV a. C. se caracterizaban por una delicada y
compleja decoracin los ms lujosos y para los ms baratos un
material corriente y una forma sencilla. Todos deban ser
manejables y fciles de usar, podan ser de un solo uso, pero
tambin podan reutilizarse. Algunos podan llevarse colgados
con un cordel o cadena para ser transportados fcilmente.
Y hete aqu que desde el artesonado baja de improviso un aro
ingente, sin duda extrado de un gran tonel. De todo su alrededor
pendan coronas de oro y frascos de alabastro con perfume.
Los tpicos alabastrones eran recipientes ms o menos cilndricos
con la parte inferior redondeada, y un cuello ms estrecho con
una boca que permitiera dispensar el lquido en pequeas
cantidades o incluso gota a gota.
Los anforiscos (amphoriskoi) son nforas en miniatura con dos
asas, cuerpo ancho y un cuello ms estrecho. Los arbalos
(aryballoi) tenan un cuerpo redondeado u ovalado, cuello ms
corto, con una o dos asas y a veces con una base. La ampulla tena
un cuerpo redondo y plano con un cuello estrecho y ms largo.
El tipo askos sola tener un cuerpo ms abultado, y un asa para su
transporte.
Algunos de estos envases podan tener diseos en forma vegetal,
imitando frutas o animal, imitando pjaros u otras especies.
Algunos ungentarios se fabricaban en otros materiales y
formas, como el cuerno de rinoceronte.
Ese es el final de Tongilio, que lleva a los baos un enorme
cuerno de rinoceronte (Juvenal, stiraVII)
Otros eran alargados en forma de huso. Para evitar la prdida de
producto se poda utilizar una pieza de cuero como tapn.
Los perfumes se utilizaban en los ritos funerarios como ofrendas
a los dioses y se dejaban en las tumbas para acompaar a los
difuntos en el ms all.
Oh dioses, haya para las nimas de nuestros antepasados tierra
liviana y sin peso, fragancias de azafrn y eterna primavera junto
a su tumba (Juvenal, stira VII)
Cuanto ms elaborado era su diseo y ms costoso el material,
ms evidencia haba del poder econmico del difunto y sus
familiares.
Y ahora, Estico, treme la mortaja en que quiero me lleven
envuelto a la tumba. Trae tambin el perfume y un poco de
ungento de aquella nfora con el que mando que laven mis
huesos. (Petronio, Satiricn, 77)

Tcito relata que el cuerpo de Popea, esposa de Nern, fue


embalsamado con perfumes. Egipcios, griegos y romanos,
quemaban incienso en sus casas y en sus templos y lo empleaban
en sus ceremonias funerarias, en la creencia de que el alma
ascenda junto con el humo. Plinio escribi que el emperador
Nern mand quemar la cosecha de incienso de Arabia de todo
un ao durante los funerales de su esposa Popea en el ao 65.
Los romanos disfrutaban de un buen masaje tras el bao en el
que algunos expertos esclavos (unctores) untaban el cuerpo con
aceites perfumados en unas salas acondicionadas para ello.
Algunos ciudadanos romanos llevaban sus propios aceites en un
balsamario o en una pequea botellita (ampulla olearia) que a
veces eran aplicados por sus propios esclavos.
El calor nos hizo sudar y al cabo de un rato nos cambiamos al
agua fra. Mientras tanto a Trimalcin, perfumado de ungentos,
le secaban no con paos de lino corriente, sino con toallas de lana
finsima. (Petronio, Satiricn, 28)

Con respecto al uso del perfume por los emperadores:


Vespasiano cancel la cita que tena con un noble que vena a
agradecerle haberle concedido una prefectura y que ola a
perfume. Vespasiano torci el gesto y le dijo que prefera que
hubiera apestado a ajo. (Suetonio, VIII,3)
Para rivalizar en quin haca mayor ostentacin sirve de muestra
una ancdota contada por Plutarco.
"Se dice que Nern us un da uno de los mejores perfumes y
roci con l un poco a Otn, por lo que al da siguiente ste que
reciba a Nern en su casa dispuso en todas partes que por
tuberas de oro y plata arrojasen ungento que se esparca como
el agua." (Plutarco, Galba, 19)
Plinio se asombra de ciertas rarezas que mostraban algunos
personajes, de nuevo Nern y Otn:
"Sabemos que incluso se rocan de perfume las mismas plantas de
los pies; una sofisticacin que ense Otn al emperador Nern.
Cmo, me gustara saber, puede ser perceptible, o, incluso,
producir cualquier placer en esa parte del cuerpo? Sabemos de
algunos que han ordenado esparcir ungentos por las paredes de
sus baos, y el emperador Calgula hizo lo mismo con su inodoro,
aunque esto no se puede decir que sea privilegio de los prncipes,
ya que tambin lo hizo un esclavo que perteneci a Nern."
(Plinio, Historia Natural, XIII, 4)

El emperador Heliogbalo gustaba de arrojar ptalos sobre sus


convidados en los banquetes en tal cantidad que alguna vez
provoc la asfixia de un comensal y tambin derrochaba en
perfumes:
Solamente nadaba en piscinas rociadas con nobles perfumes o
con azafrn. (Historia Augusta, Heliogbalo, 19, 5)
Bibliografa:
Cosmetics & Perfumes in the Roman World, Susan Stewart
http://www.sarasuati.com/wp-content/uploads/2009/04/el_perfume_en_roma.pdf;
El Perfume en Roma, Victoria Bescs
Studies in ancient technology - R. J. Forbes - Google Libros
Relaciones de intercambio entre Egipto y el Mediterrneo Oriental (IV-I ... - Alicia
Daneri de Rodrigo - Google Libros
Aroma: The Cultural History of Smell, Constance Classen, David Howes, Anthony
Synnott; ed Routledge
La Casa Romana, Pedro ngel Fernndez Vega, ed. Akal

Autor: Columba Romana, 2015

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