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Algunos postulados bsicos del conductismo de B.F.

Skinner1,2
Dennos J. Delprato. Eastern Michigan University
Bryan D. Midgley. University of Kansas.

A pesar de la importancia de B.F. Skinner, de su


impresionante obra escrita y la autoridad que se
concede a su aproximacin dentro de la psicologa, los
aspectos centrales de su psicologa nunca se han
presentado de una manera integrada. En este artculo,
los autores tratan de cubrir esta necesidad sintetizando
doce puntos bsicos de la obra escrita de Skinner que
caracterizan su conductismo.

El impacto del conductismo tanto dentro de la fundamentales de su trabajo, incluyendo los


Psicologa como fuera de ella, queda ilustrado por supuestos bsicos de su aproximacin a la
el destacado papel que jug B.F. Skinner durante psicologa (ver tambin Nye, 1979; Skinner, 1974;
gran parte del siglo XX por su condicin de Verplanck, 1954, como algunos intentos
liderazgo y principal exponente de esta visin de la preliminares). Dada la inteligencia e influencia de
psicologa (Tilden, 1982; Heyduk & Fenigstein, Skinner, llama la atencin este descuido. En un
1984). La versin del conductismo de Skinner intento de llenar esta carencia, presentamos lo que
contina ejerciendo una influencia significativa en consideramos los 12 puntos fundamentales del
la psicologa y en la cultura en general. Algunos conductismo de Skinner.
revisores que han llevado a cabo evaluaciones
cuantitativas (Wyatt, Hawkins, & Davis, 1986) y En el presente trabajo seguiremos un formato donde
cualitativas de su obra (Leahey, 1987) estn de se incluyan aseveraciones concisas relativas a cada
acuerdo en que la psicologa de Skinner est viva y suposicin fundamental, acompaadas cuando
vigente. Una muestra aleatoria de miembros de la menos por dos citas donde se aprecien las ideas
American Psychological Association, ubicaron a correspondientes; y enseguida una discusin de
Skinner en primer lugar como uno de los personajes cada una de ellas. Las citas usadas se derivan de un
ms importantes dentro de la psicologa americana cuidadoso anlisis de los trabajos publicados por
en el periodo posterior a la segunda guerra mundial Skinner que se consideran la mejor representacin
(Gilgen, 1982). Y tambin lo colocaron en primer de su postura ante diferentes aspectos particulares.
lugar en cuanto los acontecimientos e influencias Aunque intentamos reducir al mnimo la traduccin
ms importantes para la psicologa durante el e interpretacin de estas citas, no podemos
mismo periodo, seguido por la llamada garantizar que hayamos tomado en cuenta el
modificacin de conducta (ampliamente asociada contexto suficiente cuando planteamos las
con Skinner), y en un cuarto lugar ubicaron el conclusiones derivadas del material escrito. Es
desarrollo de la psicologa conductual (Gilden posible que variaciones en el contexto nos
1982). En razn de lo anterior resulta comprensible conduciran a modificaciones, cuando menos en
concluir que la figura de Skinner es ampliamente algunas de las caractersticas, pues no podemos
conocida y ha tenido una gran influencia. descartar que las citas usadas no sean muestras
representativas. Pero argumentar sobre su validez es
A pesar de esta importante influencia de Skinner y lo que otorga un grado relativamente alto de
su obra, as como la de muchos trabajos de consistencia interna en el sistema integral de
destacadas autoridades en la materia (ej. Catania, Skinner, tal y como lo presentamos.
1980; Michael, 1985; Reese, 1986), nadie ha
planteado explcitamente las caractersticas

* Traduccin al espaol: Mtro. Luis G. Zarzosa Escobedo. UNAM, campus Iztacala.

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Los supuestos fundamentales que identificamos postular una teora a priori y luego probarla a travs
estn organizadas en un orden cuasi lgico de tal de la evidencia emprica. Skinner obtuvo los datos
manera que los que se presentan al final se apoyan empricos primero y luego, por induccin, deriv
en aquellos que se presentaron primero. Este los principios generales de las relaciones
esquema de organizacin refleja nuestro propio funcionales entre los eventos. Para asegurar que las
sistema para sintetizar la psicologa de Skinner en relaciones funcionales entonces descritas, en
un todo coherente. No evaluamos las caractersticas realidad pertenecen a los eventos investigados,
de manera aislada ni como un todo. Nuestra meta ha sugiri que los cientficos las usaran para hacer
sido sintetizar el sistema del psiclogo ms predicciones y controlar los eventos subsecuentes.
destacado de la segunda parte del siglo XX. Los Una vez que los eventos son satisfactoriamente
puntos que analizamos se refieren al propsito de la predichos y controlados, se comprueban las
ciencia, la metodologa, el determinismo, el locus relaciones descubiertas previamente.
de control comportamental, el modelo de causalidad
por las consecuencias, el materialismo, el El nfasis de Skinner en la prediccin y el control
comportamiento como materia de conocimiento, el por encima de la teora y la comprobacin de
reduccionismo, el organismo como el locus de hiptesis, se relaciona directamente con un aspecto
cambio biolgico, la clasificacin de la conducta en muy malinterpretado de los planteamientos de su
respondiente y operante, el control de estmulos del sistema. Aunque releg la comprobacin de la
comportamiento operante y la generalidad de los teora respecto de la prediccin y el control, en
principios comportamentales. realidad solo estaba en contra del modo
convencional de teorizar que se daba en la
Propsito de la Ciencia: El principal psicologa. En su artculo Son necesarias las
propsito de la ciencia es la prediccin y teoras del aprendizaje? Skinner (1950) describi
las clases de teoras que l rechazaba como
el control cualquier explicacin de un hecho observado, que
se base en acontecimientos que se den en otra parte,
Asumimos que se puede predecir y controlar el a otro nivel de observacin, descritos en otros
comportamiento del organismo individual. (Skinner,
trminos, y medidos, si lo son, en diferentes
1953, p. 35)
dimensiones. (p. 193). De cualquier modo,
El objeto (de mi investigacin) ha sido descubrir las Skinnner resalt la importancia de una teora del
relaciones funcionales que prevalecen entre los aspectos comportamiento:
mensurables de la conducta y las variadas condiciones y
eventos en la vida del organismo. El xito de tal empresa El comportamiento slo puede ser comprendido
estar dado en la medida en que la conducta pueda satisfactoriamente yendo ms all de los actos en s
predecirse y controlarse como resultado de las relaciones mismos. Lo que se necesita es una teora del
descubiertas. (Skinner, 1972, pp. 257-258) comportamiento. Pero el trmino teora tiene tan mala
reputacin, que me apresurara a explicar [que lo que no
Si hemos alcanzado un adecuado entendimiento necesitamos son las teoras de tipo convencional] (1947,
cientfico del hombre, deberamos ser capaces de probar pp. 27-28)
esto en el control y prediccin de su conducta. (Skinner,
1972, p. 259) Independientemente de que a los psiclogos
experimentales les guste o no, la psicologa experimental
Las tcnicas de laboratorio... y sus aplicaciones est inevitablemente destinada a la construccin de una
tecnolgicas, enfatizan la prediccin y el control va la teora del comportamiento. Una teora es esencial para la
manipulacin de las variables. El xito que se logre en el comprensin cientfica del comportamiento como asunto
control de este objeto de conocimiento ser su principal de conocimiento. (1947, pp. 28-29)
fuente de validez. (Skinner, 1972, p. 41)
Ms all de la coleccin de las relaciones uniformes
Skinner plante la prediccin y el control como subyace la necesidad de una representacin formal de los
metas principales de la ciencia en lugar de las datos reducida a un nmero mnimo de trminos. Una
hiptesis o la comprobacin de teoras. l se opona construccin terica puede aportar ms generalidad que
a los mtodos deductivos, los cuales llevan a cualquier ensamblaje de hechos (1950, pp. 215-216)

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Skinner (1947) deline los tres pasos bsicos para la El conocimiento capacita al individuo para reaccionar
construccin de una teora: (a) decidir sobre los adecuadamente ante el mundo que le rodea justamente
datos bsicos con los que se trabajar (los eventos porque lo hace con su misma conducta. (Skinner, 1953,
que buscamos entender), (b) recabar los datos p. 409)
(relaciones funcionales, hechos) y (c) desarrollar
(El conocimiento cientfico) es un cuerpo de reglas para
conceptos explicatorios (tericos) de manera la accin efectiva y hay un sentido especial en el que
inductiva. La suma de los hechos permite la podra ser verdadero, cuando produce la accin ms
emergencia de colecciones de conceptos (p. e. efectiva posible. (Skinner, 1974, p. 235)
Teoras). Los siguientes enunciados muestran las
afirmaciones de Skinner (1947) acerca de la Una proposicin es cierta en la medida en que ayuda al
importancia de teorizar y el rol central de la que escucha a responder ms efectivamente a la situacin
prediccin y el control en este proceso: que se le describe. (Skinner, 1974, p. 235)

Necesitamos llegar a una teora del comportamiento La epistemologa pragmtica de Skinner tambin
humano que no slo sea plausible, que no slo sea lo abordaba las relaciones entre la ciencia y la
suficientemente convincente para vendrsela a un gran tecnologa y su relacin con la cultura, en el sentido
pblico, sino una teora que haya probado su valor dentro amplio de la palabra. Su idea era que la tecnologa
de la productividad cientfica. Debemos prepararnos, no necesitaba basarse en principios slidos para que su
slo para hablar acerca de los problemas del mundo, sino accin fuera efectiva, y de manera semejante
para hacer algo al respecto de ello, para lograr la clase de
plantea que la sobrevivencia en una cultura depende
control que es el objetivo de la investigacin en la ciencia
del comportamiento. La superioridad de tal teora ser del control exitoso que se tenga sobre las
entonces clara y no tendremos que preocuparnos por su condiciones que la amenazan (Skinner, 1971, 1978,
aceptacin. (p. 46) 1978a, 1989). Skinner frecuentemente deca que la
ciencia preocupada por la prediccin y el control era
La perspectiva de Skinner de que la esencia del preferible a aquella que se ocupaba de probar
comportamiento cientfico es la prediccin y el teoras cuando buscamos atender los problemas
control, concordaban con su posicin respecto a la aplicados (fuera de laboratorio). Adems, la
pregunta epistemolgica de la naturaleza del posicin de Skinner en cuanto al propsito de la
conocimiento cientfico. En medio de las ciencia y su epistemologa pragmtica se relacionan
discusiones del operacionismo en psicologa, con sus estrategias de diseo experimental donde
Skinner (1945a) argumentaba en contra del acuerdo slo se estudian organismos individuales. El
intersubjetivo como el principal criterio de afirmaba que nadie va al circo a ver un perro
aceptacin para el conocimiento cientfico. Sugiri promedio saltar por un aro de modo
que el acuerdo de todos los corazones en la significativamente ms rpido de lo que lo hara un
definicin de los trminos psicolgicos produce perro sin entrenamiento en las mismas
satisfaccin, pero no progreso (1945b, p. 293). Tal circunstancias (Skinner, 1956, p. 228).
como lo seal:
Metodologa: La metodologa es el
El criterio ltimo para la validez de un concepto no es si anlisis funcional, en el que se relacionan
dos personas estn de acuerdo en su significado, sino si
los cientficos que emplean el concepto pueden operar las variables independientes ambientales
exitosamente sobre su materia. Lo que importaba a con las variables dependientes de tipo
Robinson Crusoe no era si estaba de acuerdo consigo conductual.
mismo, sino si estaba logrando algo en el control sobre la
naturaleza /1945b, p. 293)
[La experimentacin significa] que manipulamos ciertas
variables independientes y observamos el efecto sobre
De esta manera, la preocupacin de Crusoe era la la variable dependiente. En psicologa la variable
prediccin y el control. Skinner plante en dependiente, en la cual buscamos producir un efecto, es
numerosas ocasiones su teora pragmtica de la la conducta. Adquirimos control sobre ella a travs de las
verdad (Zuriff, 1980); por ejemplo: variables independientes. En ltima instancia, las
variables que manipulamos las encontramos en el
ambiente. (Skinner, 1947, p.20)

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las variables ambientales que controlan la conducta
Nos aventuramos a predecir y controlar la conducta de un se ve truncada cuando, por ejemplo, planteamos que
organismo. Esta es nuestra variable dependiente el una persona sud y tartamude a causa de la
efecto para el que debemos encontrar su causa. Nuestras ansiedad, en vez de buscar las variables ambientales
variables independientes las causas de la conducta-
que controlaron la sudoracin excesiva y el discurso
son las condiciones externas de las cuales la conducta es
una funcin. Las relaciones que se establecen entre las no fluido.
dos... son las leyes de una ciencia (Skinner, 1953, p.35)
Las aplicaciones clsicas de la metodologa
El inters de Skinner estaba en la psicologa como experimental se basan en la suposicin de que
una ciencia experimental. La experimentacin permiten la identificacin de relaciones causa-
permite al investigador identificar relaciones efecto; sin embargo Skinner se aparta de una
confiables entre una clase de variables la clase adhesin estricta a este aspecto de la
relativa a la manipulacin ambiental- y la clase experimentacin:
conductual. Skinner llam relaciones funcionales a
aquellas relaciones que ocurren cuando un cambio Una causa significa un cambio en la variable
en una variable independiente genera un cambio en independiente y el efecto un cambio en la variable
la variable dependiente. El proceso de investigacin dependiente. La antigua conexin de causa-efecto se
que lleva a la identificacin de las relaciones convierte en una relacin funcional. Los nuevos
trminos no indican cmo una causa genera su efecto,
funcionales se le llam anlisis funcional. El
simplemente afirman que los diferentes eventos tienden a
anlisis funcional establece las relaciones que son ocurrir juntos en cierto orden. Esto es importante pero no
los hechos bsicos de una ciencia de la conducta. crucial. No hay mayor problema en usar los trminos
causa y efecto en una discusin informal siempre
El punto clave de la metodologa de Skinner es la que estemos dispuestos a sustituirlos por sus contrapartes
conexin entre un anlisis funcional de tipo ms adecuadas (p.23).
experimental, las relaciones funcionales y aquello
que l llam control de variables (sinnimo de las Un aspecto sutil de la metodologa de Skinner es
condiciones bajo las cuales ocurre la conducta y las que las variables independientes que ms interesan
condiciones o variables de las cuales la conducta es son las contingencias selectivas a las que estuvo
una funcin). Las variables independientes de las expuesto el individuo antes de la ocurrencia del
relaciones funcionales son las variables segmento de conducta a explicar. (ver la seccin de
manipulables que permiten al cientfico predecir y "Causalidad por las consecuencias") Esta
controlar la conducta. Skinner (1953, pp. 32-33) perspectiva de las variables independientes como
ilustr este proceso usando el ejemplo de la remotas en el pasado del individuo, se desva del
prediccin y control del beber un vaso de agua. habitual modelo experimental en el cual se requiere
Podemos controlar el beber manipulando variables que las relaciones causales sean antecedentes
tales como la privacin, la temperatura de la inmediatos del efecto, razn por la cual algunas
habitacin, el ejercicio y la cantidad de sal o urea en veces se postulan causas mentales hipotetizadas.
la comida ingerida antes del experimento. Para Una metodologa experimental donde los efectos de
predecir si el individuo beber o no, debemos tener las variables independientes (causales) se detectan
control sobre cada una de estas condiciones que despus de determinados periodos de tiempo,
pueden manipularse, as como de las variables contrasta con la visin conductual convencional en
extraas. En cambio, si apelamos a condiciones o la que las variables independientes y dependientes
estados hipotticos (p.e. motivacin, impulsos, sed, hacen referencia a condiciones de estmulos y
sentimientos) como variables causales que son respuestas temporalmente contiguas.
inducidos por nuestras variables independientes,
entonces estamos proponiendo ficciones Determinismo: La conducta est
explicativas que impiden una verdadera determinada y obedece a leyes o
comprensin cientfica porque slo son un principios.
calmante de la curiosidad pues propician que la
inquietud por saber tenga un fin prematuro. [La Ciencia] es ms que la mera descripcin de eventos
(Skinner, 1957, p. 6). Es decir, que la bsqueda de tal y como ocurren. Es un intento de descubrir que los

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eventos tienen un orden; que ciertos hechos muestran conducta humana algo accesible al conocimiento
relaciones legtimas con otros acontecimientos... si cientfico y (b) para lo que Skinner vea como la
vamos a emplear mtodos cientficos en el campo de los principal meta de la ciencia: la prediccin y el
asuntos humanos, debemos asumir que el control. De cualquier manera esta concepcin, no
comportamiento est sujeto a leyes y est determinado.
implica la clase de determinismo mecnico en el
(Skinner, 1953, p.6)
que se pueda afirmar que un estmulo y una
Para tener una ciencia psicolgica plena, debemos respuesta que ocurren contiguamente, por esa sola
adoptar el postulado fundamental de que el razn el primero provoque la segunda. (ver
comportamiento es un dato legtimo, que no es Causalidad por las consecuencias). De hecho, en
modificado por los aspectos caprichosos de cualquier los primeros trabajos de Skinner (1935) describi
agente libre en otras palabras, que es algo una relacin conductual como la correlacin entre
completamente determinado. (Skinner, 1947. p.23). una clase de estmulos y una clase de respuestas, o
lo que hoy se describira como una perspectiva
Trabajar asumiendo el supuesto bsico de que hay un molar.
orden en el comportamiento slo si puedo descubrirlo-
no debe confundirse con las hiptesis de las teoras
deductivas. (Skinner, 1956, p. 227). Sostener que la conducta est determinada (es decir,
que no es fortuita) es aceptar que est controlada,
El ser humano no est hecho como si fuera una mquina independientemente de que reconozcamos
donde pueda analizarse su conducta en trminos correctamente o no las fuentes de control. Un punto
mecnicos. En las viejas teoras de la conducta... se importante de su libro Ms all de la libertad y la
representaba al hombre como un autmata; visin dignidad (Skinner, 1971) es que seala cmo
influida por la nocin de mquina que prevaleca en el muchas formas de control nocivas no son evidentes
siglo XIX, pero las cosas han cambiado. Si se tratara de y permiten que el individuo alimente la sensacin
una mquina slo lo sera en el sentido de un sistema de libertad. Skinner argument que los individuos
muy complejo que se comporta de acuerdo a ciertos
se sienten mejor si se hacen a la idea de que estn
principios, pero que es de una complejidad
extraordinaria. (Skinner, 1971, p. 202) ms all de la influencia de los factores de control.
El recomendaba que deberamos identificar las
[En relacin al planteamiento de eventos y condiciones fuentes que controlan nuestro comportamiento y de
determinantes que fcilmente se pasan por alto] ese modo ejercer un mayor control sobre nuestras
Resulta muy fcil creer que contamos con la libre vidas en vez de dejar su destino en manos de otros
voluntad y que las personas tienen libertad de eleccin. que quiz no tengan como prioridad el bienestar del
Esta especie de generacin espontnea de la conducta, se individuo. Este punto de la libertad y el control,
parece mucho a la poca de Pasteur, donde se crea en la parece haber sido ignorado de manera uniforme por
generacin espontnea de gusanos y microorganismos los crticos de Skinner.
(Skinner, 1974, pp. 53-54).

Skinner sigui la postura comnmente aceptada de Locus de control conductual: las causas
que el mtodo cientfico comienza con una de la conducta se localizan en el
concepcin determinista en vez de una no ambiente.
determinista. El cientfico asume que hay legalidad
en los eventos y por lo tanto acepta el El anlisis experimental de la conducta busca
determinismo, de ah que proceda a buscar directamente las causas antecedentes en el medio
relaciones sistemticas entre eventos. En este ambiente. (Skinner, 1974 p. 30).
sentido Skinner no fue distinto de otros pioneros,
tales como Freud, quin intent llevar la conducta El ambiente hizo su primera gran contribucin durante la
humana al campo de la ciencia adoptando la postura evolucin de las especies, pero ejerce un tipo diferente de
de que sta es ordenada y que pueden descubrirse efecto durante la vida del individuo. La combinacin de
ambos efectos da como resultado el comportamiento que
sus regularidades por medio de mtodos apropiados.
observamos en cualquier momento dado. (Skinner, 1974,
p. 17).
En el enfoque de Skinner, esta concepcin
determinista es fundamental para (a) hacer de la

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Todo lo que hemos aprendido del anlisis experimental ambientales crticos asociados a un segmento de
de la conducta indica que el medio ambiente es el comportamiento.
responsable de todas las funciones que anteriormente se
le adjudicaban a los sentimientos y a estados internos del Skinner critic las afirmaciones de que los eventos
organismo observados introspectivamente. (Skinner,
privados podan usarse para explicar la conducta:
1974, p. 248).
Aunque las especulaciones acerca de lo que sucede
dentro del organismo parecen sugerir que se
La principal diferencia entre Skinner y muchos
completa una cadena causal de acontecimientos, en
psiclogos que objetan el punto de vista de que la
la prctica produce el efecto contrario. La cadena
conducta est determinada, que puede estar sujeta a
causal queda incompleta. (Skinner, 1972, p. 268).
leyes y que puede controlarse, gira en torno del
La cadena est incompleta porque la ocurrencia del
origen de las variables que gobiernan o determinan
evento interno sigue sin explicarse. En ltima
la conducta. Skinner rechaza la idea de que las
instancia para completar la cadena causal se acaba
variables crticas se encuentren en el interior del
remitindo nuevamente a las causas ambientales. Se
individuo. l plantea que pueden considerarse dos
dice que un anlisis conductual rastrea la cadena
posiciones respecto al origen del control de la
causal hacia atrs y no agregando elementos
conducta. La del individuo autnomo, que
adicionales.
habitualmente nos lleva a buscar estructuras y
procesos mentales adentro del organismo. Y la otra
El punto crtico en el que puede tomarse una accin
alternativa es el examen del medio ambiente del efectiva (prediccin y control), no puede encontrarse en
individuo. Skinner (1947) encontr que la primera la psique. La fuerza explicativa de la vida mental ha ido
opcin no conduca a una aproximacin cientfica, declinado claramente conforme vamos entendiendo con
en contraste con la segunda opcin que se inspiraba mayor claridad el papel que juegan las condiciones
en la perspectiva ambientalista. ambientales (Skinner, 1974, p.210).

La insistencia de Skinner en el determinismo no Al ubicar las causas de la conducta en el ambiente


mental sino ambiental, fue consistente con muchos Skinner mantuvo consistencia con los supuestos de
otros aspectos de su sistema. En cuanto a la una concepcin materialista (ver discusin
prediccin y control, siempre sostuvo que los posterior) pues deposita la confianza en el mundo
intentos de predecir y controlar la conducta basadas fsico en oposicin a un mundo no fsico como el de
en las causas centradas en el organismo haban las estructuras y procesos mentales. Al ubicar los
fallado y que slo las variables ambientales factores de control en el ambiente, la fuente de
permitan alcanzar la meta fundamental del legitimidad en la explicacin de la conducta resulta
cientfico de la psicologa. Localizar en el medio consistente con el sistema en su totalidad.
ambiente las variables que controlan la conducta,
implica situar formalmente dichas variables dentro Finalmente, el intento de Skinner de poner el locus
de un anlisis funcional. de control conductual en los eventos ambientales no
significaba una negacin de que las variables
La confianza en el ambiente posibilita que el independientes podan aislarse dentro del
psiclogo se mantenga alejado de los intentos organismo, como cuando se inyecta un agente
explicativos no conductuales (p.e., mentales). De farmacolgico que acaba siendo una variable
ah que en la definicin de conducta se incluya la manipulable dentro del organismo. Lo que l
idea de un intercambio con el mundo exterior rechazaba era el invento de estructuras internas,
(Skinner, 1938, p. 6). De esta manera, el mundo estados y procesos que pretendan explicar la
exterior o medio ambiente es siempre un variabilidad en la conducta. De manera equivocada
componente inherente en la definicin de la se consider que este ambientalismo exclua los
conducta, y esta especificacin nos permite factores genticos. Para Skinner lo incompatible
determinar lo que el organismo est haciendo. La con lo ambiental no eran los factores hereditarios,
conducta no puede separarse del contexto ambiental sino el mentalismo y la suposicin de un ser
en el cual ocurre. La conducta queda definida humano autnomo. La visin de Skinner acerca de
nicamente cuando se han identificado los factores la causalidad, que enseguida se considera, refleja el

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punto de partida de las versiones iniciales de un En esta visin se enfatiza una causalidad por las
conductismo ambientalista. consecuencias, que resulta ms aplicable a la
psicologa, en contraste con la causalidad mecnica
Causalidad por las consecuencias: La donde se requieren causas antecedentes. Skinner
seleccin por las consecuencias es el defenda la causalidad por las consecuencias en el
caso de la psicologa. De acuerdo a este principio
principal modo causal a travs del cual el (Skinner lo llamara hecho) de la seleccin por las
ambiente determina las respuestas en los consecuencias ambientales, la conducta ocurre
organismos vivos. como resultado de las condiciones ambientales
concretas. Habitualmente los efectos (cambios en la
En algunos aspectos el reforzamiento operante guarda conducta) son demorados, algunas veces
semejanzas con la teora evolutiva de la seleccin demasiado, lo cual hace difcil que el observador
natural. As como algunas mutaciones genticas detecte todo el proceso selectivo.
sobreviven o se extinguen por las consecuencias que
tienen para la supervivencia, del mismo modo nuevas El condicionamiento operante de Skinner se basa en
formas de conducta son seleccionadas o eliminadas a
este novedoso modelo causal. En el estudio y
travs del reforzamiento. (Skinner, 1953, p. 430)
aplicacin del condicionamiento operante en su
La seleccin por las consecuencias es un modo de forma ms elemental, se programan ciertos
causalidad que nicamente se encuentra en organismos acontecimientos despus de las respuestas. Con el
vivientes, o en dispositivos donde intervienen seres paso del tiempo, Skinner y sus colegas construyeron
vivos. (Skinner, 1981, p. 501) sobre este procedimiento un cuerpo de datos
suficientemente grande para justificar el principio
Como un modo de causalidad, la seleccin por las en el que se basaron: La conducta est en funcin de
consecuencias se descubri muy tardamente en la sus consecuencias ambientales (pasadas). La
historia de la ciencia... Se forzaban los hechos para que seleccin por las consecuencias es una
ajustaran con el patrn causal de la mecnica clsica.
generalizacin de este principio. Desde su trabajo
(Skinner, 1983. P. 502).
inicial, Skinner replante el modelo de causalidad
La ciencia se adhiri durante mucho tiempo a de un estmulo antecedente -> y su respuesta, a un
explicaciones que involucran una u otra versin de modelo operante donde se invierten los trminos:
causalidad mecnica. Skinner sealaba que estos respuesta -> medio ambiente. De este modo no le
modelos de causalidad involucraban mecanismos result difcil ajustarse a los supuestos bsicos del
clsicos donde se requiere de un agente que inicie la modelo de causalidad por las consecuencias.
accin, como un estmulo, a la manera como lo
plantean los modelos estmulo respuesta. En el caso La postura de Skinner con respecto a la causalidad
de los primeros modelos conductuales estmulo- tambin lo llev a un segundo punto de la hiptesis
respuesta, el agente que iniciaba se encontraba en el ambientalista. Su modelo causal de seleccin por las
medio ambiente externo del individuo. No haba consecuencias, se aplica tanto a la ontogenia como a
diferencias fundamentales entre estos modelos la filogenia de la conducta, es decir, tanto a los
estmulo respuesta y los de naturaleza Freudiana o individuos como a la especie (Skinner, 1966b). De
internalista, cuyos mecanismos de funcionamiento este modo se despejan las dudas respecto a un
ubicaban dichos agentes iniciales adentro del prejuicio asociado frecuentemente a las teoras
organismo. ambientalistas (p.e. la supuesta negacin o rechazo
de la influencia de los factores genticos en la
Inicialmente Skinner parti de nociones cercanas a conducta). Las contingencias filogenticas o las
la causalidad mecnica, derivada en parte del contingencias asociadas a la supervivencia, son
estudio de los sistemas del mundo inanimado, pero relaciones de tipo conducta-consecuencia que van
despus se ajust a un tipo de causalidad ms seleccionando lo que parece ser conducta heredada.
acorde con los sistemas vivos. l argumentaba que Y las contingencias ontogenticas, o contingencias
la seleccin natural darwiniana (ambiental) de reforzamiento, tambin son relaciones conducta-
representaba un tipo de causalidad ms aplicable a consecuencia que seleccionan el comportamiento
la biologa, la psicologa y otras ciencias de la vida. que se va dando durante la vida del individuo. Dado

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que las contingencias responsables del cuando una comunidad verbal arregla las contingencias
comportamiento heredado pueden ocurrir en la necesarias para que lo haga. (Skinner, 1974, p. 220)
historia evolutiva de la especie, son ms difciles de
verificar que las contingencias de reforzamiento que Los conductistas anteriores a Skinner trataron de
un experimentador puede manipular. deshacerse del dualismo. El dualismo sostiene que
el mundo consiste de dos reinos fundamentales: el
Con la extensin del modelo de causalidad de la fsico (el cuerpo o materia) y el no fsico (la mente
filogenia de la conducta a la ontogenia de la o espritu). La materia existe en el espacio y el
conducta, Skinner neutraliz cualquier crtica de tiempo, mientras que la mente existe fuera de
que su conductismo fuera una forma de coordenadas espacio-temporales. La mayora de los
ambientalismo que negara los aspectos hereditarios. dualistas contemporneos sostienen que el reino
Existe, claramente, un rol de la participacin fsico puede influenciar al reino no fsico, y
gentica en la conducta a travs de las contingencias viceversa (p.e., Eccles,1989). En cambio Skinner
asociadas a la supervivencia. De cualquier manera, sostena que su anlisis proporcionaba una
sera una sobre simplificacin tomar a los genes explicacin completa de la conducta sin hacer
como determinantes de la conducta. La postura de referencia a esas relaciones entre los mundos fsico
Skinner era que la conducta per se no es heredada. y no fsico, la postura inicial de la dicotoma
Esto se aclara posteriormente en su nocin del dualista resultaba innecesaria e impeda un anlisis
organismo como locus de cambio (ver ms efectivo. Su alternativa era entonces el
adelante: El organismo como locus de cambio materialismo.
biolgico). En cambio, lo que puede ser heredado
es la susceptibilidad a las contingencias El materialismo sostiene que el mundo est
ontognicas; de este modo, la gentica tiene que ver compuesto de cosas materiales o fsicas, que varan
con toda la conducta tal como lo hacen aquellos en sus estados y relaciones, pero nada ms. Este
factores considerados como ambientales. monismo lo expres claramente Skinner (1945b):
Lo que le hace falta (a los anlisis dualistas) son
las audaces y excitantes hiptesis conductistas de
Materialismo: el dualismo es falso, el que aquello que uno observa y habla pertenece
nico mundo es el mundo fsico. siempre al mundo real o fsico (o al menos a un
solo mundo) (p.293). De esta manera, los eventos
Los eventos pblicos y privados tienen la misma clase de privados se refieren a los eventos reales, y su
dimensiones fsicas. (Skinner, 1963,p. 953) estatus ontolgico es idntico a cualquier otro
aspecto del mundo fsico.
La tarea del anlisis cientfico es explicar como la
conducta de las personas como sistema fsico se relaciona
con las condiciones bajo las cuales evolucion la especie La conducta como objeto de
humana y las condiciones bajo las cuales viven los conocimiento: el objeto de la ciencia
individuos. (Skinner, 1971, p. 149)
psicolgica es la conducta y nada ms
[Mi] posicin puede establecerse de esta manera: lo que que eso.
se siente u observa introspectivamente no es un mundo
de naturaleza no-fsica de la conciencia, la mente o la Si la Psicologa es la ciencia de la vida mental o de la
vida mental, sino el propio cuerpo del observador. mente o la experiencia consciente- entonces debera
(Skinner, 1974, p. 17) desarrollar y defender una metodologa especial, lo cual
todava no se ha realizado exitosamente. Por otro lado, si
Una pequea parte del universo est contenida dentro de se trata ms bien de la ciencia que estudia la conducta de
la piel de cada uno de nosotros. No hay ninguna razn los organismos, ya sean humanos o de otro tipo, entonces
por la cual esto debiera tener un estatus fsico especial es parte de la biologa, una ciencia natural cuyos mtodos
nicamente porque est dentro de este lmite. (Skinner, estn probados, son efectivos y estn disponibles.
1974, p. 21) (Skinner, 1963, p. 951)

No se asume ninguna clase especial de mente. Un mundo Qu le ha sucedido a la psicologa como ciencia del
fsico genera tanto acciones fsicas como las condiciones comportamiento? (Skinner, 1987, p.780)
fsicas dentro del cuerpo a las cuales responde la persona

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de ambas ciencias, cada una con sus propios
La Psicologa debera delimitar su objeto de instrumentos y mtodos (Skinner, 1989, p. 130).
conocimiento a algo accesible [e.j. la conducta].
(Skinner, 1987b p.785) Existen dos subtemas principales que se deben
considerar cuando se discute el nfasis conductual
Para Skinner, el primer paso para desarrollar una
en Skinner. El primero tiene que ver con la
teora til para el entendimiento cientfico es la
definicin de conducta, lo cual es ms bien
identificacin la naturaleza de los eventos
abstracto. Por ejemplo, la conducta es la accin del
fundamentales. La psicologa tena que comenzar
organismo completo y no partes de l: lo que se
con la idea inequvoca de que estos eventos son de
comporta es el organismo como un todo (Skinner,
naturaleza conductual. Esto colocaba a Skinner
1975, p. 44); y por otro lado, considera que para
dentro del movimiento conductista que se gest a
describir un episodio de conducta, uno no puede
principios del siglo XX. Junto con la visin
restringirse nicamente al organismo que se est
pragmtica de que la prediccin y control son los
comportando. La conducta es lo que un organismo
propsitos de la ciencia, el valor y el xito de
est haciendo (Skinner, 1938, p.6) lo cual podemos
cualquier conocimiento est determinado por el
determinarlo observndolo pero en relacin con su
grado en el cual ste conocimiento es til para
ambiente, es decir, la accin del organismo sobre
predecir y controlar la conducta. La otra alternativa
el mundo exterior (Skinner,1938, p. 6). El rechazo
a la conducta como materia de conocimiento,
de Skinner a la actividad de los msculos y rganos
implica optar por la mente o la vida mental, lo cual
per se como la esencia de la conducta psicolgica,
nos lleva a las explicaciones mentalistas de la se abordar ms adelante en la seccin sobre: La
conducta. Skinner (1963) consider que dar un
clasificacin de la conducta como respondiente y
nfasis bsico a la mente no era algo deseable
operante.
porque esta estrategia no contribuye a la prediccin
y control de la conducta.
El segundo punto importante que surge de la
posicin conductista de Skinner se refiere a su
Todos en algn momento hemos escuchado que la
aparente rechazo a todo lo mental. La historia del
psicologa contempornea es al menos en parte
movimiento conductista est lleno de
conductista, en el sentido de que, en una forma u
confrontaciones entre lo mentalista y lo conductual,
otra, se da algn tipo de medicin como resultado
tanto en los intentos de explicacin como en la
de la observacin de la conducta de los individuos,
investigacin. Skinner consideraba que el enfoque
ya sean sus expresiones verbales, su escritura en un
conductista estaba mal orientado pues (a) se ignoran
papel, o algo ms. Skinner (1974) objet esta visin
los eventos que sirven como variables manipulables
metodolgica de conductismo porque ve a la
y que han dado lugar para hablar de la mente y la
conducta como una simple variable dependiente que
conciencia, (b) plantean los auto reportes para
es un indicador de algo ms aparte de la propia
referirse a los eventos de tipo mental, y (c) usan la
conducta (p.e., la mente, la cognicin, la actividad
conducta como un indicador de la actividad mental
cerebral), y por lo tanto alienta la idea de que la a la que consideran como algo fundamentalmente
psicologa es la ciencia de la conducta y de la vida
diferente de la conducta. l distingui los eventos
mental. El resultado es que la conducta acaba
privados de los pblicos, aunque no consideraba
subordinndose a los aspectos mentales o al sistema
que fueran diferentes en cuanto a la materia de la
nervioso. La posicin de Skinner (1938), reiterada
que estaban hechos (ver la seccin sobre El
frecuentemente, era que la conducta deba ser
Materialismo). Los eventos pblicos son aquellos
tratada como materia de conocimiento por derecho
que son accesibles a otros observadores, mientras
propio (p.440) sin que esto significara cuestionar la
que los eventos privados se caracterizan por su
importancia de las neurociencias del
accesibilidad limitada. Esto es, los eventos privados
comportamiento (Skinner, 1989, p.130). l sostena
(p.e un dolor de muelas) son observables slo para
que podemos predecir y controlar la conducta sin el individuo en cuyo cuerpo est ocurriendo dicho
saber nada de lo que est pasando dentro [aunque]
evento. Dado que otros no pueden observar
un anlisis completo requerira la accin conjunta
directamente ciertos eventos psicolgicos, los
eventos observables de tipo conductual (pblicos)

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se separan de los llamados eventos mentales Reduccionismo: el objeto de estudio de la
(privados), de este modo se mantiene una posicin psicologa es reductible (al menos en cuanto a
completamente conductual respecto a los aspectos la biologa)
psicolgicos. Por supuesto que con esto Skinner no
estaba incluyendo como materia de estudio los Eventualmente debemos asumir, que los hechos y
eventos mentales per se, sino simplemente se principios de la psicologa podrn ser reductibles no solo
ocupaba del anlisis de aquellos eventos a la fisiologa, sino a la bioqumica y de la qumica a la
conductuales que se describen en la psicologa fsica subatmica. (Skinner, 1947, p. 31)
convencional y en el sentido comn como de
naturaleza mental. Skinner sealaba que el El organismo que se comporta, eventualmente podr
problema de lo privado se puede abordar desde una describirlo y explicarlo el anatomista y el fisilogo.
perspectiva ms prometedora tomando como punto Hasta donde tenga que ver con la conducta, ellos nos
darn informacin de la dotacin gentica de las especies
de partida la conducta ms que la experiencia
y explicarn cmo esta dotacin cambia durante la vida
inmediata (p.953) y que del individuo, y por qu, como resultado de esto, el
individuo responde de una determinada manera en ciertas
Es particularmente importante que una ciencia del ocasiones. (Skinner, 1975 p.42)
comportamiento enfrente el problema de la privacidad. Y
esto puede hacerse sin abandonar la postura bsica del El fisilogo del futuro nos dir todo lo que se puede
conductismo. Dentro de la ciencia se habla conocer sobre lo que est pasando en el interior del
frecuentemente de cosas que no se pueden ver ni medir. organismo que se comporta. Su explicacin constituir
Cuando alguien lanza una moneda al aire y esta cae, un importante avance sobre el anlisis comportamental
debemos asumir que tambin hay una sacudida de la porque ste ltimo es necesariamente histrico -es
tierra. Est fuera de discusin si se debe ver y medir el decir, reducido a relaciones funcionales que poseen
efecto sobre la tierra, pero se debe asumir dicho efecto lagunas temporales-. Hoy se hace algo que maana afecta
simplemente por el asunto de la consistencia de los datos. el comportamiento de un organismo. Al margen de la
Una adecuada ciencia de la conducta debe contemplar los claridad con que pueda establecerse el hecho, se pierde
eventos que tienen lugar debajo de la piel, no como un paso y debemos esperar a que el fisilogo lo
mediadores fisiolgicos de la conducta, sino como parte suministre. Podr mostrar como se cambia un organismo
de la conducta misma. Esto puede ayudar a lidiar con cuando se le expone a las contingencias de refuerzo, y
estos eventos sin tener que asumir que tienen una por qu el organismo cambiado se comporta de una
naturaleza especial o que deben ser estudiados de manera manera diferente, posiblemente en un momento muy
especial. La frontera de la piel no es un lmite tan posterior. Lo que l descubra no puede invalidar las leyes
importante. Los eventos privados y pblicos tienen la de una ciencia del comportamiento, pero ayudar a tener
misma clase de dimensiones fsicas. (p. 953) un cuadro de la accin humana ms completo. (Skinner,
1974, p.215)
De esta manera, Skinner, alent las investigaciones
de las llamadas sensaciones, percepciones, No reduccionismo: la conducta no puede ser
imgenes, pensamiento, conciencia y cosas explicada completamente en trminos de la
similares, pero no trat estos eventos privados como biologa o cualquier otra disciplina de niveles
fundamentalmente diferentes de cualquier evento
ms bsicos.
pblico organsmico y ambiental de los que fueron
la clase original de eventos que se estudiaron en el
[Este trabajo] no es necesariamente mecanicista en el
conductismo. sentido de que en ltima instancia no se reduce el
fenmeno de la conducta al movimiento de partculas,
Reduccionismo y no reduccionismo puesto que no es algo que se haga ni algo que se
considere esencial. (Skinner, 1938, p.433)
La postura de Skinner parece ser ms ambigua en el
tema del reduccionismo, tanto as, que presentamos La conducta es una materia de conocimiento por derecho
propio, y se le puede estudiar con mtodos aceptables
dos concepciones divergentes.
sin detenerse en explicaciones reduccionistas. (Skinner,
1961, p 64)

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No necesitamos una descripcin explcita, sea anatmica
o fisiolgica de la dotacin gentica para describirla En la posicin aparentemente anti reduccionista de
conductaNi necesitamos considerar la anatoma ni la Skinner se introduce cierta ambigedad, cuando
fisiologa para observar cmo la conducta del individuo hace referencia a la fisiologa del futuro, pues l
cambia por su exposicin a las contingencias de
afirma que Su explicacin constituir un
reforzamiento durante su vida, y cmo, resultado de ello,
acabe comportndose de cierta manera en determinadas importante avance para el anlisis conductual,
circunstancias. (Skinner, 1975, p.42-43) porque este ltimo es necesariamente histrico es
decir, reducido a relaciones funcionales que poseen
Una ciencia de la conducta es necesaria tanto para lagunas temporales-. (Skinner, 1974, p. 215). Esto
propsitos tericos como prcticos aun cuando en otro implica que algn da la psicologa se ver reducida
nivel se entienda completamente al organismo que se a la fisiologa? Parece que hay afirmaciones del
comporta. (Skinner, 1975,p.43) autor que apoyan esta idea:

Discusin En general rechazo cualquier apelacin a la fisiologa


para explicar el comportamiento, sobretodo en los
La concepcin reduccionista establece que un terrenos en donde la fisiologa est [en el momento
evento de un nivel se puede explicar en trminos de actual] menos avanzada que el anlisis de la conducta y
otro que se supone ms simple o de un nivel ms no ha abordado los procesos [lo podr hacer algn da?]
bsico. Sin embargo, la posicin no reduccionista responsables de la conducta que se atribuye a las
contingencias de reforzamiento. (Skinner, 1982, p.190)
argumenta en contra de estos supuestos que remiten
la explicacin del evento psicolgico a los eventos
de la biologa o cualquier otra disciplina, alegando Parece que la clave para entender la posicin de
que la conducta puede y debe tratarse como un Skinner en cuanto al reduccionismo, es que apoya el
objeto de estudio vlido por derecho propio sin anlisis fisiolgico en la medida que demuestre ser
apelar a otro nivel de explicacin. til para llenar las lagunas temporales en el anlisis
funcional de las relaciones que se dan entre la
Si la postura de Skinner fuera inequvocamente exposicin individual a las contingencias
reduccionista, entonces estara de acuerdo con el ambientales y la conducta resultante. En la medida
materialismo cientfico convencional, de acuerdo en que el propsito del anlisis de la conducta es la
con el cual, la ciencia trata con el mundo material, prediccin y el control de la conducta, (ver el
en contraste con el mundo espiritual o idealista, y inciso: Propsito de la ciencia.), un anlisis
donde es posible y deseable intentar explicar los funcional definitivamente tiene una prioridad ms
eventos en trminos de conceptos materialistas que alta que el anlisis fisiolgico. Aunque esto ltimo
estn en los niveles ms bsicos. De acuerdo a esta slo es una posibilidad, no puede excluirse.
visin, una forma extrema de reduccionismo
materialista considerara a la fsica subatmica El organismo como el centro del cambio
como la base explicativa de los eventos biolgico: el organismo cambia a travs de la
psicolgicos. historia ambiental y evolutiva, y los cambios
son biolgicos
Skinner mostr un lado no reduccionista de su
conductismo, tal como lo ilustramos en el apartado Las historias evolutiva y ambiental cambian al organismo
sobre No reduccionismo:... En un punto del libro (Skinner, 1971, pp. 195-196)
Sobre el conductismo, explcitamente desaprobaba
[El fisilogo del futuro] ser capaz de mostrar cmo
el reduccionismo, alegando que en su aproximacin cambi un organismo cuando se le expuso a las
de ninguna manera se reduca ningn aspecto contingencias de reforzamiento y por qu el organismo
humano y subrayaba que, por ejemplo, el cambiado se comporta de una manera diferente,
conductismo no reduce los sentimientos a estados posiblemente en un momento muy posterior. Lo que l
corporales... no reduce a comportamiento los descubra no puede invalidar las leyes de una ciencia de la
procesos de pensamiento... o reduce la moralidad a conducta, pero ayudar a tener una imagen ms clara y
ciertos rasgos del ambiente social (Skinner, 1974, completa de la accin humana. (Skinner, 1974, p. 215)
p. 241).

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Ambas clases de contingencias [filogenticas y consecuentes con los supuestos bsicos de una
ontogenticas] cambian al organismo de tal manera que posicin materialista (ver la discusin previa),
ste se ajusta a su ambiente en el sentido de comportarse tambin consideraba igualmente equivocadas las
de manera ms efectiva. (Skinner, 1966b, pp. 1211-1212) explicaciones no fsicas (ej. mentalistas). l rechaz
la nocin de un organismo que internaliza
La gente cambia por las contingencias de reforzamiento,
pero no almacenan informacin acerca de ello. (Skinner, cognoscitivamente las contingencias de
1988e, p. 53) reforzamiento, ya sea en forma de informacin,
conocimientos o expectativas que requieren de un
Las contingencias de reforzamiento cambian al mecanismo de almacenamiento desconocido el cual
individuo; como resultado, ahora ste se comporta de se puede activar posteriormente cuando ocurre de
manera diferente. (Skinner, 1988d, p. 409) nuevo la conducta. La alternativa a estos procesos y
estructuras mentales modificadas por las
La relacin entre la historia ambiental y el contingencias de reforzamiento, es un organismo
comportamiento actual es tan importante que afectado biolgicamente. Negar la alteracin de
abordaremos este punto a la luz de otra suposicin. condiciones mentales, no significa negar que las
Esta tiene que ver con el locus y la forma de los contingencias de reforzamiento modifiquen algo lo
cambios inducidos por las consecuencias selectivas, que es sentido como sentimientos u observado
esto aclara por qu Skinner subraya las relaciones introspectivamente como estados mentales... (stos)
biolgico-conductuales en primer lugar. Pero no ... son los productos de ciertas contingencias de
aclara dnde se coloc Skinner con respecto al reforzamiento. (Skinner, 1988b, p. 175).
reduccionismo o no reduccionismo.
Clasificacin de la conducta en respondiente
Ms all de la conducta, qu es lo que cambia en y operante: hay dos grandes clases de
un organismo cuando est expuesto a contingencias conducta, o ms especficamente, de
efectivas? La respuesta de Skinner era que el
relaciones funcionales: respondiente y
organismo cambiaba, pero no del modo psicolgico
operante
convencional (p. ej. psquicamente, mentalmente,
cognitivamente). En el caso de la seleccin natural,
La clase de conducta que se correlaciona con un estmulo
el organismo cambia en el sentido que queda dotado
provocador especfico, puede llamarse conducta
de una fisiologa que hace posible el respondiente y la correlacin misma denominarse
condicionamiento: Lo que se ha seleccionado respondiente. El trmino implica el sentido de una
parece sensible a las contingencias ontogenticas relacin con un evento previo. La conducta que no est
(Skinner, 1966b, p 1208). En el caso del bajo esta clase de control le llamaremos operante y
condicionamiento operante, las contingencias de cualquier caso especfico una operante (Skinner, 1938, p.
reforzamiento cambian biolgicamente al 20)
organismo durante el transcurso de su vida.
[Hay dos procesos involucrados] a travs de los cuales
El nfasis de Skinner en las contingencias selectivas los organismos individuales adquieren conductas
apropiadas en ambientes nuevos. A travs del
que cambian a los organismos biolgicamente,
condicionamiento respondiente (pavloviano), las
contrasta con las explicaciones dadas en trminos respuestas confeccionadas previamente por la seleccin
de los conceptos de una psicologa tradicional que natural pueden ponerse bajo el control de nuevos
plantea dispositivos de adquisicin y estmulos. A travs del condicionamiento operante,
almacenamiento. Si restringimos nuestra atencin a pueden fortalecerse (reforzarse) nuevas respuestas
las contingencias ontogenticas, el problema de mediante acontecimientos que ocurren enseguida de la
explicacin que surge, tiene que ver con el hueco conducta. (Skinner, 1981, p. 501)
temporal entre la exposicin a las contingencias de
reforzamiento y el cambio conductual subsiguiente. Esta nocin ampla la definicin de la conducta
Skinner consideraba insatisfactoria la visin de un considerada como objeto de conocimiento. La
organismo biolgicamente vaco para manejar el clasificacin nos remite a la distincin original entre
asunto de la mediacin de los efectos del la conducta voluntaria e involuntaria. De acuerdo
reforzamiento en el tiempo, pero para ser con Skinner, el trmino involuntario, cuando se usa

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de manera adecuada, se refiere a conducta e instancias de respuesta, Skinner define la operante
provocada o a los reflejos que estn ms asociados de la siguiente manera:
al trabajo de Pavlov. La causalidad mecnica se
aplica a esta clase de conducta; las respuestas El trmino pone de relieve el hecho de que el
involucradas en una relacin funcional de este tipo comportamiento opera sobre el medio ambiente para
son verdaderas respuestas en la medida que producir consecuencias. Las consecuencias definen las
dependan de eventos inmediatos previos. (Skinner, propiedades respecto a las cuales las respuestas se llaman
1953, p. 64). El trmino respondiente se aplica a de manera similar. El trmino se utilizar tanto como
adjetivo (conducta operante), como sustantivo para
esta clase de relaciones funcionales estmulo-
designar la conducta definida por una consecuencia dada.
respuesta, y se modifican slo en la medida que se (Skinner, 1953, p. 65)
pueda cambiar el estmulo que provoca la respuesta.
El condicionamiento respondiente se refiere De acuerdo con esta definicin, una operante se
precisamente a este proceso de cambio del estmulo define como una clase de respuesta que puede
provocador. Skinner incluy en su trabajo las ideas fortalecerse por los eventos (reforzadores) que le
de Pavlov pero encontr que la clase de conducta siguen inmediatamente; pero el hecho de que se
conocida comnmente como voluntaria era de fortalezca o no, no tiene que ver con la definicin.
mayor inters y relevancia para la psicologa.
En los aspectos tericos, de investigacin y de
Quiz una de las contribuciones ms novedosas de aplicaciones prcticas del constructo de la operante,
Skinner a la ciencia de la conducta se encuentre en Skinner subray que las contingencias entre las
la clase de comportamiento llamada operante, operantes y los eventos consecuentes resultaba
donde se aplica el modelo de causalidad por las crucial para la prediccin y el control de la conducta
consecuencias (ver la seccin previa Causalidad operante. De hecho, Skinner, (1969) tambin
por las consecuencias). La conducta operante se vincul la definicin de conducta operante a
define por las relaciones funcionales que se dan demostraciones experimentales en las que se
entre clases de respuestas (no de casos especficos modifica una clase de respuesta como funcin de
de respuesta) y las consecuencias ambientales. El sus consecuencias. Por ejemplo.
trmino operante enfatiza el hecho de que la
conducta opera sobre el ambiente generando [En la discusin del acto de encender la luz:] la
consecuencias. (Skinner, 1953, p. 65) topografa de la respuesta se describe adecuadamente
como encender la luz. Si la aparicin de la luz es
Una definicin ms completa de la conducta reforzante [cursivas nuestras], entonces encender la luz
operante requiere distinguir entre lo que es una se hace ms probable;. . la topografa y las
clase de respuestas y lo que son casos particulares o consecuencias definen la operante. (p. 128)
instancias de una respuesta (p.e., Skinner, 1953, p.
65, 1969, p. 131). Esta ltima se especifica en Es siempre una respuesta [instancia] sobre la cual, un
reforzamiento dado (consecuencia) es contingente sobre
trminos de una estructura o topografa y se refiere
las cualidades que definen las particularidades de la
a una ocurrencia especfica y particular de una operante. De esta manera, un conjunto de contingencias
respuesta. Por ejemplo: El pichn pic la tecla a define una operante. (p. 131)
las 12:53 p.m. y Eduardo bebi el da de hoy un
vaso de agua entre las 4:00 y las 4:02 p.m. En Describir el hecho del paso del agua por nuestras manos,
cambio cuando se trata de definir la clase de puede representar adecuadamente una definicin de la
respuesta picar una tecla, se hace topografa de la respuesta, pero lavarse las manos es
independientemente del momento especfico en que una operante en el sentido de que cuando uno se
ocurri una instancia. Se le define como aquel comport de dicha manera en el pasado, nuestras manos
conjunto de conductas que tienen un determinado quedaron limpias una condicin que ha llegado a ser
reforzante [cursivas nuestras] porque ha reducido la
impacto sobre el medio ambiente (como puede ser
probabilidad de que nos critiquen o nos contagien. Una
el cierre de un switch) lo cual va ms all de conducta con la misma topografa de las manos, puede
instancias particulares y de la forma de la respuesta. ser parte de otra operante si el reforzamiento hubiera
En razn de esta distincin entre clases de respuesta consistido de la simple estimulacin (p.e., hacer
cosquillas) (p. 130)

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misma topografa participe en la definicin de otra
Catania (1973) se refiri a este ltimo uso del conducta operante, como lo podrn constatar
trmino operante como funcional, el cual se usa aquellos que trabajan con personas con alguna
habitualmente en las discusiones tericas. l not discapacidad, donde, por ejemplo la misma
que en la seccin del mtodo de los reportes topografa puede verse involucrada en una clase de
experimentales, el trmino se usaba conducta denominada estimulacin corporal sobre
descriptivamente, es decir, sin hacer referencia a su la base de que las consecuencias crticas de
modificacin en funcin de las consecuencias. instancias pasadas no han sido aquellas que definen
el lavarse las manos, sino simplemente las de la
La Tasa de respuesta como dato fundamental estimulacin tctil. La intencin y el propsito se
entienden mejor en trminos de las variables que
Skinner propuso la probabilidad de respuesta como controlan la conducta (ver la seccin sobre
el concepto bsico de medida de su ciencia. Sin Metodologa):
embargo la probabilidad no es algo que se pueda
medir directamente, y mediciones como la latencia El propsito no es una propiedad de la conducta en s
y la magnitud no son apropiadas para la conducta misma; es una manera de referirse a variables que
operante porque tales conductas no son provocadas controlan el comportamiento (Skinner, 1953, p.88)
por estmulos antecedentes. Skinner sugera que
Cuando alguien dice que puede saber el significado de
En el condicionamiento operante fortalecemos una respuesta, quiere decir que es capaz de inferir
una operante en el sentido de hacer que la respuesta algunas de las variables de las cuales la respuesta
sea ms probable o, de hecho ms frecuente. generalmente es funcin. (Skinner, 1957, p.14)
(Skinner, 1953, p.65). De esta manera, la solucin
de Skinner al carcter nico de la operante fue El lavarse las manos y la estimulacin corporal
medir la probabilidad primaria a travs de la tienen consecuencias muy diferentes aunque
frecuencia de la respuesta, o ms precisamente, el compartan las mismas topografas; la orientacin
tiempo que transcurre entre una respuesta futura (propsito) de las dos operantes es lo que las
[instancia] y la respuesta [instancia] que le precede distingue.
inmediatamente, o en otras palabras, la tasa de
respuesta (Skinner, 1938, p.58) Reemplazar el propsito por la seleccin, en
combinacin con la causalidad por las
Propsito consecuencias (ver discusin previa), llev a
Skinner a una propuesta concerniente a la evolucin
El concepto de operante, conjuntamente con varios de las prcticas culturales. Las implicaciones de
de los supuestos que hemos presentado hasta este esto (p.e., 1953, 1969, 1971, 1972, 1981, 1987), las
punto, resultan cruciales para entender el manejo discuti ampliamente comenzando con su novela
que hace Skinner de nociones como propsito, utpica Walden dos (1948). En nuestra discusin
significado e intencin en la conducta. previa de la causalidad por las consecuencias,
Consideremos un episodio en el que el individuo sealamos que Skinner aplic este modelo a la
se lav las manos. Esta instancia de respuesta es filogenia (seleccin natural en la biologa) y a la
parte de una historia y no es una operante. De ontogenia (la conducta de los individuos). Al nivel
cualquier manera, lo que el individuo hizo puede de la evolucin de las prcticas culturales
verse con toda propiedad como una conducta caractersticas de un grupo de gente, Skinner sugiri
operante basndonos en que cuando la persona se ha que las consecuencias selectivas son aquellas que
comportado de manera similar anteriormente, sus contribuyen a la sobrevivencia del grupo. As, la
manos quedaron ms limpias, situacin que se evolucin cultural es un tercer tipo de seleccin
convirti en reforzante, porque socialmente ha sido natural. l argumentaba que en este contexto las
elogiado, ha reducido la posibilidad de que lo consecuencias demoradas de las prcticas culturales
critiquen o ha hecho menos probable un posible (e.g., el control sobre el fuego) son muy remotas
contagio. En este caso, podramos hablar de la clase como para reforzar la conducta de cualquier
operante lavarse las manos. Es posible que la miembro del grupo (Skinner, 1989 p.117)

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El control de estmulos en la conducta funcin desencadenadora de los estmulos en las
operante: relaciones respondientes, en las relaciones operantes
La conducta operante puede ponerse se dice que el estmulo discriminativo establece la
bajo el control de estmulos antecedentes, ocasin para la respuesta. Aun cuando un estmulo
y la descripcin de la conducta operante discriminativo tenga la apariencia de un estmulo
regularmente requiere tres trminos provocador, se pueden rastrear sus orgenes
elementales y sus interrelaciones funcionales en las relaciones operantes conducta-
funcionales. consecuencia, no es apropiado encuadrarlo dentro
del modo causal de una relacin reflejo estmulo-
La ocasin en la cual ocurre el comportamiento, el
comportamiento mismo y sus consecuencias, se respuesta.
interrelacionan en las contingencias de reforzamiento
Como resultado del lugar que ocupa en estas Para tomar en cuenta el desarrollo del control del
contingencias, un estmulo que est presente cuando se estmulo discriminativo en la conducta operante, la
refuerza una respuesta, adquiere cierto control sobre la descripcin de la conducta requiere no slo de las
respuesta. En este caso no desencadena la respuesta relaciones funcionales respuesta-reforzador, sino
como en el reflejo; simplemente hace ms probable que tambin las relaciones estmulo discriminativo-
vuelva a ocurrir. (Skinner, 1974, p.73-74) respuesta. El resultado es la contingencia de tres
trminos estmulo discriminativo; respuesta; y
Una formulacin adecuada de la interaccin entre un
consecuencia reforzante. La contingencia de tres
organismo y su ambiente siempre debe especificar tres
cosas: (1) la circunstancia en la cual ocurre la respuesta trminos constituye la unidad de anlisis
(2) la respuesta en s misma, (3) las consecuencias fundamental de la conducta operante.
reforzantes. Las interrelaciones entre ellas son las
contingencias de reforzamiento. (Skinner, 1969, p. 7) La nocin skinneriana de la contingencia de tres
trminos como la unidad bsica del control de
Bajo ciertas condiciones, los experimentadores estmulos, fue una salida radical del modelo
pueden activar o desactivar confiablemente la reflexolgico estmulo-respuesta, de acuerdo con el
conducta operante presentando y retirando cual, el organismo solo puede responder (en el
estmulos. Tales relaciones estmulo-respuesta sentido convencional del trmino) a estmulos
pueden incluso tener la apariencia de relaciones previos, ya sean fsicos o mentales. En trminos del
respondientes; sin embargo un anlisis ms esquema operante, en su nivel ms elemental, la
detallado revelar que estos efectos son el resultado clase de comportamiento llamada voluntaria es
sistemtico de una exposicin previa del organismo aquella que es susceptible de alterar su probabilidad
a contingencias respuesta-consecuencia de ocurrencia en presencia de estmulos
condicionales a la presencia o ausencia de un discriminativos, pues en la historia del organismo,
estmulo particular. En el caso ms simple, la ante la presencia de estos estmulos la conducta ha
ocurrencia de instancias particulares de una clase de sido seleccionada por sus consecuencias.
respuesta, son seguidas por el reforzamiento
nicamente en la presencia de un estmulo. Se dice Sobre la generalidad de los principios
que este estmulo adquiere control discriminativo conductuales:
sobre la operante. Una vez que se ha desarrollado el Toda la complejidad de la actividad
control de estmulos discriminativos, el humana incluyendo el lenguaje, el
experimentador puede manipularlos como variables pensamiento, la conciencia y la ciencia-
independientes para controlar la conducta operante. son conductas a las cuales se aplican estos
En este sentido, el estmulo es definitivamente una preceptos.
variable que puede controlar la conducta en
cuestin. Sin embargo, su estatus como variable Esta suposicin final de la psicologa de Skinner
controladora es condicional en tanto que las quiz revela la porcin ms revolucionaria de toda
relaciones funcionales entre estmulos su carrera; su intento por lograr que ningn rasgo de
discriminativos y conducta dependen en una historia la experiencia humana permaneciera sin ser
de relaciones selectivas conducta-consecuencia en abarcado por el entendimiento cientfico. La
presencia de un estmulo. En contraste con la amplitud de las aplicaciones que se muestran en esta

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seccin, se puede complementar con sus artculos con su postura acerca del objeto de estudio de la
referentes a la tecnologa de la educacin, el psicologa (ver la seccin de: La conducta como
comportamiento psictico, la creatividad artstica, la objeto de conocimiento), Skinner tom el lenguaje
gnesis de un poema, los productos literarios y los como una conducta por derecho propio. Por esta
experimentos de telepata (Skinner, 1972). razn consider que (a) es preferible el trmino de
conducta verbal, (b) esta conducta pertenece a la
En cuanto al lenguaje clase de conducta voluntaria (operante), (c) las
consecuencias del ambiente la seleccionan
Nuestra primera responsabilidad es la simple diferencialmente, (d) dicha conducta es susceptible
descripcin: cul es la topografa de este importante de anlisis funcional y (e) el punto de partida para
aspecto de la conducta humana? Una vez que hemos su descripcin es la contingencia de tres trminos
respondido esta pregunta, al menos en forma preliminar, (ver la seccin: Control de estmulos en la
podemos pasar al estadio llamado explicacin: qu conducta operante).
condiciones son relevantes para que se presente la
conducta?, cules son las variables de las que es La conducta verbal funciona de un modo diferente a
funcin? Una vez que las hayamos identificado,
la conducta no humana de presionar una palanca o
podremos explicar las caractersticas dinmicas de la
conducta verbal dentro de un marco de referencia picar una tecla a pesar de presentar ciertas
apropiado para considerar la conducta humana como un semejanzas superficiales. Podemos describir la
todo. (Skinner, 1957, p.10) conducta no humana de presionar una tecla en
trminos fsicos, o una conducta humana en una
Al lenguaje se le da el carcter de cosa, algo que la situacin no social como el caminar hacia un objeto
persona adquiere y posee. Los psiclogos hablan de la y tomarlo. En contraste, los humanos
adquisicin del lenguaje en la infancia. Se dice que las frecuentemente actan slo en forma indirecta
palabras y frases de las cuales se compone el lenguaje sobre el ambiente del cual surgen las ltimas
son instrumentos utilizados para expresar significados, consecuencias de su conducta... en vez de ir a un
pensamientos, ideas, proposiciones, emociones,
bebedero, una persona que tiene sed simplemente
necesidades, deseos y muchas otras cosas que estn en la
mente del que habla. Un punto de vista mucho ms pide un vaso de agua (Skinner, 1957, p. 1). El
productivo es considerar que el comportamiento verbal rasgo especial de la conducta verbal es que otras
es nicamente comportamiento. Slo que tiene un personas estn involucradas de modo crucial, al
carcter especial porque lo refuerzan sus efectos sobre las menos de manera indirecta, mediando las
personas (inicialmente, otras personas, pero ms adelante consecuencias de la conducta del hablante. Como
la misma persona que habla). Como resultado, est libre tal, la conducta verbal tiene variables de control
de las relaciones espaciales, temporales y mecnicas que especiales (como las sociales). Se da un peso
se dan en el comportamiento operante donde intervienen fundamental al rol que juegan las dems personas,
consecuencias no sociales. (Skinner, 1974, pp. 88-89) en vez de drselo a la referencia o a la
correspondencia con la realidad, que se plantea en
En el ltimo apartado sobre la generalidad de los
las teoras del lenguaje. Skinner objet la
principios conductuales, Skinner (1945a, 1945b) perspectiva convencional de que las palabras o
incluy cuatro clases de comportamiento complejo
grupos de palabras significan o se refieren a objetos.
con lo cual configuraba una psicologa conductual
Fue consistente con la lgica que sigui para la
completa. En ella se presenta un primer bosquejo de
clasificacin de la conducta en respondiente y
una aproximacin al lenguaje que no es ni
operante, y con esta lgica analiz temas como los
mentalista ni est en trminos de un conductismo
propsitos, la intencin y el significado. Skinner
estmulo-respuesta y que Skinner subsecuentemente
trat el significado de las palabras en trminos de
utiliz como punto de partida para abordar el
las variables que determinan su ocurrencia en algn
pensamiento, el significado de ser conciente y la
momento dado. De acuerdo a su enfoque, se dice
naturaleza de la ciencia. Skinner (1957) rechaz las
que explicamos algn concepto y entendemos lo
perspectivas tradicionales acerca del lenguaje visto que significa cuando identificamos las variables
como el uso de las palabras, la comunicacin de
involucradas en su control. Por ejemplo, el
ideas el compartir significados, la expresin del
significado de la palabra fuego es diferente
pensamiento y cosas por el estilo. Fue consistente
cuando se trata de una orden para un cuerpo de

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bomberos; cuando se dice ante un edificio en experiencia, la regla especifica una consecuencia
llamas, o cuando previamente se mencionaron las ambiental si se da cierto modo de comportamiento
palabras viento y lluvia. (e.g., Se dar un regalo gratis a las primeras 100
personas que entren a la tienda y El estudiante
El anlisis de Skinner acerca del rol de la conducta que quiera aprobar el curso debe asistir a todas las
verbal lo llev a reconocer la naturaleza compleja clases).
de las relaciones que controlan aquellas operantes
que tienen que ver con lo que los psiclogos llaman Si le damos un consejo a alguien de como hacer
procesos cognoscitivos. Especficamente, l amigos e influir en las personas su
propuso que la conducta operante puede clasificarse comportamiento puede cambiar hasta el punto de
en dos categoras; las moldeadas por las actuar de acuerdo a nuestras reglas. Sin embargo, el
contingencias y las gobernadas por reglas. efecto ltimo del consejo descansa en las
contingencias ambientales anunciadas en nuestra
Aquella conducta que satisface un complejo conjunto de advertencia para comportarse de acuerdo a ciertas
contingencias, y de este modo permite resolver un reglas. Las reglas funcionan como un estmulo
problema, puede verse como el resultado directo del discriminativo (ver la seccin: Control de
moldeamiento por las contingencias o la conducta estmulos en la conducta operante), y una persona
puede ser evocada por estmulos relacionados a dicha seguir las reglas en la medida que se haya
contingencia, ya sea que los haya construido la misma
reforzado el comportamiento previo en respuesta a
persona que enfrenta el problema o por otros. La
diferencia entre el seguimiento de una regla y la conducta un estmulo verbal semejante [i.e. reglas, consejos,
moldeada por las contingencias se hace obvia cuando etc.] (Skinner, 1966a p 244). De esta manera, la
contrastamos instancias particulares que son muy claras seleccin por las consecuencias es un punto central
en un caso y en el otro. (Skinner, 1966 p.241) en el desarrollo y mantenimiento del
comportamiento gobernado por reglas aunque no de
Una persona que est siguiendo instrucciones, aceptando manera tan directa como en los casos de conducta
consejos, considerando advertencias u obedeciendo fortalecida por las contingencias. La profunda
reglas o leyes, no se comporta exactamente de la misma incidencia de los factores sociales en la conducta
manera que la que se ha encontrado expuesta humana hace que muchos casos de conducta
directamente a las contingencias, porque una descripcin
humana sean el producto tanto de las contingencias
de las contingencias nunca es completa o exacta
(usualmente se le simplifica para poder ensearla y que como de las reglas.
se comprenda fcilmente) y porque las contingencias que
sustentan la regla rara vez se cumplen completamente. Sobre el pensamiento
(Skinner, 1974, p.125)
La perspectiva ms sencilla y satisfactoria consiste en
En este punto, hemos discutido una de las dos clases considerar al pensamiento como conducta, ya sea verbal
de conducta operante. La conducta moldeada por las o no verbal, encubierta o descubierta. El pensamiento no
contingencias es la clase que con mayor claridad: es un proceso misterioso responsable de la conducta, sino
(a) sigue el principio de la seleccin por las que es la conducta misma en toda la complejidad de sus
consecuencias, y (b) se puede poner bajo un control relaciones de control, la relacionada con un ser humano
de estmulos y se describe usando la contingencia que se comporta y con un ambiente en el cual vive.
(Skinner, 1957, p. 449)
de tres trminos. Con el agregado de la conducta
gobernada por reglas como una clase operante, La vida mental y el mundo en el que existe son
Skinner (1966) extendi en gran medida el invenciones. Se han inventado como analogas del
panorama de su aproximacin al mundo de la comportamiento externo que ocurre en condiciones
conducta humana. La conducta gobernada por externas. Pensar es comportarse. El error consiste en
reglas ocurre cuando el individuo se est ubicar la conducta dentro de la mente. (Skinner, p. 104)
comportando de acuerdo a reglas explcitas,
consejos, instrucciones, modelamiento, planes, En la interpretacin de la conducta verbal, se
mximas y cosas semejantes. Las reglas son plantea implcitamente un escucha que responde a
estmulos que especifican contingencias; ya sea los estmulos verbales de un hablante (Skinner,
directamente o como implicaciones derivadas de la 1957). Ese logro humano fundamental al que

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llamamos pensamiento tiene que ver (aunque no A nosotros nos parece que Skinner tom la posicin
completamente) con los casos en los que el hablante radical de que todo el pensamiento es conducta
tambin funciona como escucha (e.g. como cuando operante y toda conducta operante es pensamiento.
uno habla consigo mismo), y en especial cuando los La tradicin y la conveniencia parecen estar de
dems no pueden observar esta conducta. (Skinner, acuerdo al confinar el anlisis del pensamiento
1957 p. 433) Esto no significa que Skinner haya humano a la conducta operante (1957, p. 449).
tomado la vieja posicin conductista que Parece que este es el mensaje que est detrs de
identificaba el pensamiento con el habla sub-vocal. su aseveracin de que En lo que respecta a la
Su visin fue considerablemente ms sofisticada. La ciencia de la conducta, el hombre pensante es
principal caracterstica del pensamiento es que las simplemente el hombre que se comporta (p. 452) y
personas se comportan con respecto a s mismas, lo en expresiones como En el sentido ms amplio
cual significa que las relaciones de control no posible, el pensamiento de Julio Cesar fue
involucran a otras personas. De este modo la propia simplemente la suma total de las respuestas que
conducta tiene, tanto un efecto cubierto como emiti ante el complejo mundo que le toc vivir
descubierto de auto estimulacin; lo cual ilustra (Skinner, 1957, p. 451-452) y los procesos
nuevamente que el marco terico skinneriano no se cognitivos son procesos conductuales; se refieren a
apega a un modelo superficial E-R. Aunque las cosas que la gente hace (Skinner, 1989,.p 23).
frecuentemente el pensamiento es tanto cubierto (no Si estamos en lo correcto, la conducta operante el
observable para otros) como verbal, ste se puede tema ms sobresaliente de toda su obra abarca
hacer abierto (si alguien est en la presencia del que completamente las principales preocupaciones de la
se comporta, y pude realmente observarlo) y no est psicologa mentalista a la que aspiraba remplazar
restringido a la conducta verbal. El punto crtico del con su conductismo.
pensamiento no se relaciona con las distinciones
entre verbal y no verbal, abierto o cubierto, privado Sobre la conciencia
o pblico, ni a la fuerza o debilidad de la conducta
(Skinner, 1957, 1989). De acuerdo con Skinner el Ser consciente, como una forma de reaccionar a nuestra
pensamiento es conducta, tanto verbal como no propia conducta, es un producto social. . . El individuo se
verbal, abierta o cubierta, dbil o fuerte. vuelve consciente de lo que est haciendo slo despus
que la sociedad ha reforzado las respuestas verbales
En nuestra opinin uno de los rasgos ms sutiles y respecto a su comportamiento como fuente de estmulos
significativos del conductismo de Skinner se refiere discriminativos. El comportamiento que se describe (la
a la nocin de que el pensamiento puede ser conducta de la cual uno es conciente) posteriormente
puede volverse encubierta y (para agregar una dificultad
encubierto o conducta no verbal abierta.
ms) as volverse una respuesta verbal. Considerando la
Recordemos que la definicin de la conducta verbal historia de la revolucin conductual, no deja de ser
tiene un carcter especial: la participacin de irnico que conforme desarrollamos un vocabulario
consecuencias sociales que puede incluir tambin a terico ms efectivo para el anlisis de la conducta,
los propios hablantes. El comportamiento no verbal tambin ampliamos las posibilidades de entender la
implica que no participan las consecuencias conciencia, definida como lo hemos venido sealado
sociales; sino los componentes del ambiente no (Skinner, 1945a, p. 277)
social de la persona que se comporta. Lo que resulta
de esto es que Yo creo que todas las especies no humanas son
concientes en el sentido [de que ven, oyen, sienten, etc.]
Pensar es hacer algo que hace posible otras conductas. tal como lo hacen todos los humanos antes de adquirir la
Resolver un problema es un ejemplo. Un problema es conducta verbal... Pero ellos no se dan cuenta que lo
una situacin que no evoca una respuesta efectiva; estn haciendo... Una comunidad verbal le hace
solucionamos el problema cambiando la situacin hasta preguntas al individuo como las siguientes, Qu ests
que ocurre una respuesta. Llamar por telfono a un amigo haciendo? Ves esto? Qu vas a hacer? y cosas por
es un problema cuando no sabemos el nmero, y lo el estilo, y de este modo presenta las contingencias para
resolvemos buscndolo en algn registro. (Skinner, 1989 que pueda haber el comportamiento auto-descriptivo que
p. 20) es el aspecto medular de una clase diferente de
conciencia (Skinner, 1988a, p. 306)

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En la discusin previa acerca de la posicin de En cuanto a la ciencia
Skinner en cuanto a la conducta como objeto de
estudio de la psicologa, se mostr que no se evitaba El comportamiento del lgico, el matemtico y el
el asunto de los eventos privados. Su anlisis del cientfico es la parte ms difcil del campo del
pensamiento es un ejemplo de cmo afront con comportamiento humano y posiblemente el fenmeno
decisin el problema de los aspectos privados. La ms sutil y complejo que se haya sometido al anlisis
conciencia o el darse cuenta de... es otro aspecto de lgico, matemtico o cientfico, pero no porque todava
la experiencia humana que frecuentemente se no se le haya analizado bien debemos concluir que se
trata de una clase de campo, al cual slo podemos
considera como algo privado. Skinner interpret la
aproximarnos con una clase diferente de anlisis.
conciencia como algo que no se restringe a los (Skinner, 1974, p. 235)
humanos, pero acept el carcter nico de la
conciencia humana. Lejos de tratar a los seres El conocimiento cientfico es comportamiento verbal
humanos como ratas o pichones ms complejos, aunque no necesariamente lingstico. Es un cuerpo de
Skinner seal que haba algo distintivo en la reglas para una accin efectiva, y en un sentido especial
conducta humana. puede ser verdadero cuando se traduce en la accin
ms efectiva posible. (Skinner, 1974, p. 235)
Skinner (1974) distingui entre dos clases de
consciencia. La conciencia1 que forma parte del El cientfico primero interacta con el mundo igual que
las dems personas, y tiene un comportamiento moldeado
darse cuenta del ambiente del organismo, como
por las contingencias. Se convierte en cientfico cuando
cuando decimos que se tiene conciencia del comienza a describir las contingencias y a disear
entorno que nos rodea. Las personas a las que se experimentos que las hagan ms claras. El producto
considera inconscientes ya no estn bajo el control ltimo, las leyes de la ciencia, gobiernan el
de estmulos de los eventos que ocurren tanto dentro comportamiento del cientfico como un cuerpo de reglas
como fuera de su cuerpo, y pueden hablar sin ser que deben seguirse. La conducta del cientfico se
conscientes del efecto que producen en quienes las refuerza por las mismas consecuencias que se dan en la
escuchan. Tanto los humanos como los no conducta original moldeada por contingencias, pero
humanos son conscientes en este sentido. ahora el control se da por estmulos diferentes. (Skinner,
1988c, p. 197)
Las diferentes especies sienten dolor en el sentido de
responder a los estmulos dolorosos, lo mismo que ven En el artculo El anlisis operacional de los
una luz u oyen un sonido en el sentido de responder conceptos psicolgicos, Skinner (1945a) tom
apropiadamente a esos estmulos, pero no hay como punto de partida el anlisis funcional (ver la
contingencias verbales que les hagan concientes del seccin sobre Metodologa) para su
dolor, entendiendo por ello el percatarse que sienten cuestionamiento a los trminos, conceptos y
dolor, o de la luz o el sonido, en el sentido de darse
constructos psicolgicos. Bsicamente, su posicin
cuenta que estn viendo o que estn oyendo. (Skinner,
1974, p. 220) planteaba que, dado que los productos de la ciencia
eran el resultado de la conducta verbal, la mejor
forma de aproximarse a una epistemologa era
As, para Skinner, la conciencia2, estaba
describiendo la conducta del cientfico. De esta
(probablemente), restringida a los humanos debido
manera el conocimiento o los conceptos cientficos
a su naturaleza social-verbal. Las dems personas
tendran el mismo estatus que cualquier otro
arreglan las contingencias verbales para que
segmento de conducta humana. En otros escritos
podamos describir nuestro comportamiento,
posteriores plante las implicaciones de esta
permitindonos establecer reglas entre este
epistemologa emprica (e.g., Skinner, 1957, 1963,
comportamiento y las variables que lo controlan.
1974). De acuerdo con esta manera de aproximarse
Este intento de vincular la especificidad de la
al conocimiento, los conceptos no son tan
conciencia2 humana con las contingencias verbales
importantes, lo que es importante son las
que siempre son sociales, hicieron que el
condiciones bajo las cuales el cientfico usa los
conductismo skinneriano tuviera un rasgo
trminos (i.e., las variables controlantes). En otras
radicalmente social, que no parece haber sido
muy valorado por la psicologa social convencional. palabras, el significado de los trminos cientficos,
se maneja de la misma manera que cualquier otro

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episodio conductual (ver: Clasificacin de la REFERENCIAS
conducta en respondiente y operante). Los Catania, A. C. (1973). The concept of operant in
conceptos y el conocimiento no significan otra cosa the analysis of behavior. Behaviorism. I.
ms que sus variables de control. No implican 103-116.
alguna otra informacin desconocida sobre las
Catania, A. C. (1980). Operant theory: Skinner. In
cosas. G. M. Gazda & R. J. Corsini (Eds.).
Theories of learning (pp. 135-177). Itasca.
Este enfoque epistemolgico radicalmente IL: F. E. Peacock.
naturalista de Skinner, ha recibido poca atencin
hasta la fecha, y dudamos que pocos o solo los ms Day, W. (1975). Contemporary behaviorism and
the concept of intervention. In W. J.
dedicados estudiantes del conductismo estn
Arnold (Ed). Nebraska symposium on
familiarizados con l. Sin embargo, algunos trabajos motivation 8vol. 23. pp. 65-131). Lincoln;
tericos han elaborado algunas extensiones de la University of Nebraska Press.
epistemologa de Skinner hacia temas de filosofa
de la ciencia (Hineline, 1980; Lamal, 1983; Day, W. (1983). On the difference between
radical and methodological behaviorism.
Malagodi, 1986; Malagodi y Jackson, 1989;
Behaviorism, 11, 89-102.
Schnaitter, 1978, 1984; Williams, 1986; Zuriff,
1980, 1985) tomando como punto de partida el Eccles, J. C. (1989). Evolution of the brain:
enfoque operante, para de ah ahondar en las Creation of the self. London: Routledge.
complejidades del comportamiento (p.e., en lo Gilgen, A. R. (1982). American psychology since
relacionado con la distincin entre el World War II. A profile of the discipline.
comportamiento moldeado por las contingencias o Westport, CT: Greenwood Press.
el gobernado por reglas). Muy posiblemente Heyduk, R. G., & Fenigstein, A. (1984).
escucharemos todava ms de esta interpretacin Influential works and authors in
biolgico-psicolgica de aspectos que faltan por psychology: A survey of eminent
conocer. psychologists. American Psychologist, 39
556-559.
Eventualmente seremos capaces de incluir, y tal vez Hineline, P. N. (1980). The language of behavior
comprender, nuestra propia conducta verbal como analysis: Its community, its functions, and
cientficos. Si finalmente encontramos que nuestra idea its limitations. Behaviorism, 8, 67-86.
sobre la conducta verbal invalida nuestra estructura
cientfica desde el punto de vista de la lgica y el valor- Lamal, P. A. (1983). A cogent critique of
verdad, peor para la lgica, la cual tambin quedar epistemology leaves radical behaviorism
abarcada por nuestro anlisis (Skinner, 1945, p.277) unscathed. Behaviorism, 11, 103-109.
Leahey, T. H. (1987). A history of psychology:
Conclusin Main currents in psychological thought
(2nd ed.). Englewood Cliffs, NJ: Prentice-
El propsito del presente trabajo fue examinar los Hall.
supuestos bsicos del conductismo de Skinner. Esto Malagodi, E. F. (1986). On radicalizing
dej en claro un conjunto coherente de supuestos behaviorism: A call for cultural analysis.
fundamentales. Para aquellos interesados en The Behavior Analyst, 9, 1-17.
profundizar su conocimiento sobre esta influyente y Malagodi, E. F. & Jackson, K. (1989). Behavior
compleja perspectiva de la psicologa, analysts and cultural analysis: Troubles
recomendamos tener presentes los supuestos and issues. The Behavior Analyst, 12, 17-
bsicos mientras examinen otras obras de 33.
reconocida autoridad como las de Catania (1980),
Michael, J. L. (1985). Behavior analysis: A
Day, (1975, 1983), Michael, (1985), y Reese, radical perspective. In B. L. Hammonds
(1986), y sobre todo, los propios escritos de Skinner (Ed.), Psychology and learning (pp. 99-
(p.e., 1953, 1957, 1974) 121). Washington, DC: American
Psychological Association.

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