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GENERALIDADES

Desde el momento en que aparecieron las primeras poblaciones estables, la


eliminacin

de los residuos ha constituido un problema primordial para las sociedades


humanas, ya

que surgi la necesidad de deshacerse tanto de las excretas como de los


restos de

alimentacin. Durante las ltimas dcadas de este siglo, el mundo ha venido


observando

con inquietud, analizando y tratando de resolver una serie de problemas


relacionados

con la disposicin de los residuos lquidos procedentes del uso domstico,


agrcola e

industrial.

Las masas receptoras, es decir, ros y corrientes subterrneas, lagos,


estuarios y el mar,

en la mayora de las ocasiones, especialmente en las zonas ms densamente


pobladas y

desarrolladas, han sido incapaces, por s mismas, para absorber y neutralizar


la carga

polucional que tales residuos imponen. De esta forma, han venido perdiendo
sus

condiciones naturales de apariencia fsica y su capacidad para sustentar una


vida

acutica adecuada, que responde al equilibrio ecolgico que de ellas se


espera para

preservar nuestras masas hdricas. Como consecuencia de esto, en


numerosas ocasiones

pierden aquellas condiciones mnimas que les son exigidas para su racional y
adecuado

aprovechamiento como fuentes de abastecimiento de agua, como vas de


transporte o

an como fuentes de energa.


Los problemas causados no son slo de ndole fsica o esttica, sino que
trascienden al

campo de la sanidad, ya que las comunidades humanas necesitan recurrir a


diversos

recursos de agua superficiales para su abastecimiento de agua de bebida, y


si stos estn

contaminados con los productos de desecho humanos o industriales, pueden


dar lugar a

problemas epidemiolgicos graves.

Es evidente que la polucin est disminuyendo la calidad del agua en muchas


partes del

mundo. Con este progresivo deterioro, el uso de tcnicas y modelos para


predecir la

conducta de los organismos indicadores de la calidad del agua, ha llegado a


ser cada vez

ms importante.

En la mayora de las naciones, los programas de control de la contaminacin,


se han

iniciado restringiendo las descargas, estableciendo limitaciones para


determinados

compuestos qumicos y parmetros, y se han identificado algunos productos


qumicos

txicos en las aguas residuales, para los que se han fijado limites de vertido.

A pesar del xito conseguido en el control de la contaminacin del agua en


los pases

ms industrializados, muchos efluentes continan deteriorando los sistemas


acuticos e

interfiriendo en los usos potenciales del agua. Los vertidos de aguas


residuales pueden

contener desde algunos centenares a varios miles de productos diferentes,


muchos de

ellos subproductos que ni siquiera han podido ser identificados.


Es por esto que las aguas residuales, antes de ser vertidas en las masas
receptoras, deben

recibir un tratamiento adecuado segn su composicin, capaz de modificar


sus

condiciones fsicas, qumicas y microbiolgicas, hasta evitar que se


provoquen los

problemas enunciados de polucin y de contaminacin de las aguas


receptoras.

La eliminacin de las aguas residuales no es el nico problema a considerar,


ya que, al

ser el agua un bien escaso, que cada da se necesita en mayores cantidades,


es cada Vez

ms imprescindible la reutilizacin de los recursos hdricos disponibles para


poder

satisfacer las necesidades humanas.

CONCEPTO

Las aguas residuales se pueden definir como aquellas que por uso del
hombre,

representan un peligro y deben ser desechadas, porque contienen gran


cantidad de

sustancias y/o microorganismos.

Dentro de este concepto se incluyen aguas con diversos orgenes:

- Aguas residuales domsticas o aguas negras: proceden de las heces y orina

humanas, del aseo personal y de la cocina y de la limpieza de la casa. Suelen


contener

gran cantidad de materia orgnica y microorganismos, as como restos de


jabones,

detergentes, leja y grasas.

- Aguas blancas: pueden ser de procedencia atmosfrica (lluvia, nieve o


hielo) o del

riego y limpieza de calles, parques y lugares pblicos. En aquellos lugares en


que las
precipitaciones atmosfricas son muy abundantes, stas pueden de
evacuarse por

separado para que no saturen los sistemas de depuracin.

- Aguas residuales industriales: proceden de los procesamientos realizados en


fbricas y

establecimientos industriales y contienen aceites, detergentes, antibiticos,


cidos y

grasas y otros productos y subproductos de origen mineral, qumico, vegetal


o animal.

Su composicin es muy variable, dependiendo de las diferentes actividades


industriales.

- Aguas residuales agrcolas: procedentes de las labores agrcolas en las


zonas rurales.

Estas aguas suelen participar, en cuanto a su origen, de las aguas urbanas


que se

utilizan, en numerosos lugares, para riego agrcola con o sin un tratamiento


previo.

IMPORTANCIA ECOLGICA Y SANITARIA

Las aguas residuales, debido a la gran cantidad de sustancias (algunas de


ellas txicas) y

microorganismos que portan, pueden ser causa y vehculo de contaminacin,


en

aquellos lugares donde son evacuadas sin un tratamiento previo.

Se puede definir la polucin del agua como una modificacin, generalmente


provocada

por el hombre, de la calidad del agua, hacindola impropia y peligrosa para el

consumo humano, la industria, la agricultura, la pesca, las actividades


recreativas, as

como para los animales domsticos y la vida natural.

Segn esta definicin, la polucin sera una consecuencia ineludible del


desarrollo y la

civilizacin. Esto es explicable, ya que conforme aumenta el desarrollo de las


poblaciones, se incrementa a su vez la diversidad de los agentes
contaminantes

procedentes de actividades agrcolas, industriales y urbanas, que el hombre


no se

preocupa de destruir o reciclar, o no lo hace en la magnitud suficiente. De


esta forma, se

acaba saturando el poder autodepurador del medio natural.

Algunas de estas sustancias tienen un comportamiento desconocido en los


organismos

vivos. En otros casos, es evidente que la contaminacin ambiental por


diversas

sustancias, que quizs no estn en alta concentracin en el medio, pero a las


que el

hombre est expuesto durante largos perodos de tiempo, es importante en


varias

enfermedades crnicas, incluido el cncer.

A continuacin se relacionan los principales inconvenientes de las aguas


residuales.

Malos olores y sabores

Son consecuencia de la diversidad de sustancias que portan, y sobre todo, de


los

productos de la descomposicin de stas, especialmente en aquellos


procesos, sobre

todo anaerobios, en los que se descompone materia orgnica, con


desprendimiento de

gases. A esto hay que aadir las causas naturales de olores y sabores: la
proliferacin de

microorganismos, los procesos de descomposicin, la presencia de


vegetacin acutica,

mohos, hongos, etc., y la reduccin de sulfatos a sulfuros, en condiciones


anxicas.
Accin txica

Es el efecto y la repercusin que tienen algunos residuos sobre la flora y


fauna natural

de las masas hdricas receptoras y sobre los consumidores que utilicen esas
aguas, o que

se vean afectados por la acumulacin de estas sustancias txicas en la


cadena

alimentaria. A este respecto, es importante tener en cuenta que en


numerosas ocasiones

las aguas residuales se utilizan, sin un tratamiento previo, para el riego de


cosechas de

verduras y hortalizas, con el enorme riesgo que esto supone, ya que el


hombre puede

consumirlas crudas, pasando a l directamente la contaminacin por txicos


o

microorganismos.

En otras ocasiones, no son directamente los residuos los que provocan la


desaparicin

de los organismos del agua, sino que para la descomposicin de las


sustancias

contaminantes son necesarias grandes cantidades de oxgeno, llegando a


agotarse y

creando condiciones anxicas que impiden la vida acutica.

Por estas razones, se estn realizando diversos estudios sobre la toxicidad de


algunos

compuestos sobre organismos y microorganismos acuticos, y sobre los


niveles de

resistencia y adaptacin de stos a algunas sustancias y elementos


presentes en el agua.

Estos organismos se pueden utilizar como bioindicadores de la calidad de las


aguas, ya

que su presencia o ausencia nos indica el nivel de contaminacin, siempre


teniendo en
cuenta el medio de referencia, ya que la presencia de un mismo organismo
en distintos

medios puede indicar distintos grados de polucin, segn el medio del que se
trate, y la

simple comparacin puede llevar a una subestimacin del grado de


contaminacin.

Los efectos txicos pueden ser:

-Letales: causan muerte por envenenamiento directo.

-Subletales: por debajo de los niveles que causan la muerte, pero que pueden

afectar al crecimiento, reproduccin o actividad de los organismos.

-Agudos: causan un efecto (normalmente la muerte) en un corto perodo de

tiempo.

-Crnicos: causan un efecto letal o subletal durante un perodo de tiempo

prolongado.

-Acumulativos: se incrementa el efecto con dosis sucesivas.

Los compuestos con accin txica tienen caractersticas y orgenes diversos:

Compuestos orgnicos de efluentes domsticos e industriales: representan el


problema

ms antiguo de contaminacin del agua. En un principio, se priorizaban los


efectos de

los residuos domsticos sobre los industriales, debido al potencial de efectos


agudos

sobre la salud que posean los residuos humanos, comparados con la


creencia de que los

residuos industriales producan slo efectos indirectos. Pero conforme fueron

apareciendo nuevos compuestos qumicos procedentes de las industrias, se


empez a

prestar una mayor atencin a los efectos de los residuos industriales sobre la
salud y su

impacto en el medio ambiente.


Hay una gran diversidad de compuestos orgnicos presentes en el ambiente
acutico

causando la polucin de ste, y existen numerosas tcnicas para detectarlos.

Podemos citar los hidrocarburos, y dentro de stos, los hidrocarburos


aromticos

policclicos, algunos de los cuales son cancergenos. Tambin son muy


importantes los

fenoles que provocan problemas de olor y sabor acentuados cuando stos


reaccionan

con el cloro en los procesos de cloracin del agua.

Otras sustancias a tener en cuenta son los compuestos organometlicos, ya


que su

presencia en el medio ambiente, incluso a pequeas concentraciones, puede


afectar a la

cadena alimentaria, alcanzando concentraciones mucho mayores en los


organismos. Los

de mayor inters son los derivados del plomo, cadmio, estao y mercurio.

Hay que hacer tambin mencin especial de las industrias estacionales


(azucareras,

almazaras, etc.) que provocan contaminaciones agudas en determinadas


pocas del ao.

En los ltimos aos, se est tomando un inters creciente por los agentes
tensoactivos,

cuyas espumas engloban multitud de microorganismos, inhiben la oxidacin


qumica y

biolgica y dificultan los procesos de tratamiento.

Compuestos inorgnicos y minerales: proceden de industrias mineras y de


productos

qumicos inorgnicos. Entre ellos podemos citar amonio, cianuros, fluoruros,


sulfuros,

sulfitos y nitritos.

Tambin estn los metales pesados, que se acumulan en la cadena


alimentaria, a travs
de la captacin por el fitoplancton, peces y organismos filtradores, y pueden
afectar al

hombre.

De todos los residuos industriales, el drenaje cido de las minas alcanza el


rcord, en

cuanto a perjuicios para las fuentes de agua, puesto que aumenta los costos
de

tratamiento y distribucin y origina corrosiones.

Compuestos procedentes de efluentes agrcolas: los residuos agrcolas


contienen altos

niveles de nitratos, fosfatos, amonio y sulfuros, y el drenaje de los silos puede


ser

txico, debido a sus bajos niveles de pH. Pero los compuestos ms txicos de
estos

efluentes son los fertilizantes, herbicidas, fungicidas e insecticidas.

Compuestos que se forman durante el tratamiento del agua, asociados al


proceso de

cloracin: los trihalometanos, de los cuales uno de los ms peligrosos es el


cloroformo,

por su posible carcter carcinognico. La formacin de trihalometanos se ve


acentuada

cuando el agua tiene gran contenido en materia orgnica, como


consecuencia de los

crecimientos explosivos de algas en los meses estivales.

El agua como vehculo de infeccin

El agua que est contaminada por aguas residuales o por excretas del
hombre o

animales, puede intervenir, directa o indirectamente, en la propagacin de

enfermedades, favoreciendo el desarrollo de artrpodos o moluscos, que son


eslabones

en sus cadenas epidemiolgicas, o difundiendo agentes infecciosos


procedentes de
excretas de enfermos y portadores, que a travs de ella pueden llegar al
agua de bebida,

o a las hortalizas, que son regadas con estas aguas, sin tratamiento previo.

El vertido al mar de estas aguas contribuye al envenenamiento de peces y


mariscos en

los estuarios y plataformas costeras y de los criaderos de ostras y reas


dedicadas a la

pesca.

Accin sobre el entorno

Adems de los problemas ecolgicos y sanitarios antes citados, el vertido de


aguas

residuales en los ros, lagos y mares produce otro tipo de contaminacin


llamada

psicosocial, ya que afecta al entorno natural del hombre, modificando la


esttica de su

paisaje y hacindolo cada vez ms inhspito.

En aquellos lugares en que se vierten sustancias coloreadas al agua,


procedentes de

algunas industrias, se puede cambiar el color de sta, y afectar a la


penetracin de la luz.

En las zonas tursticas, este aspecto adquiere mayor relevancia, puesto que,
su medio de

vida es la afluencia y visita de personas, y han de atender, prioritariamente,


los criterios

estticos y sanitarios.

Polucin trmica

El vertido de aguas procedentes de los procesos de refrigeracin industrial


aumenta la

temperatura de las aguas y puede afectar a los organismos acuticos, que


suelen
desarrollarse dentro de un margen de temperatura bien definido. De esta
manera se

eliminan las especies ms exigentes (estenotrmicos), y se da paso a


especies

euritrmicas adaptadas a un amplio rango de temperaturas.

Eutrofizacin

Es un proceso que se puede dar de forma natural, pero que puede estar
tambin

provocado por la accin del hombre, mediante vertidos ricos en fsforo y


nitrgeno.

Estos compuestos se encuentran, principalmente, en las excretas y los


detergentes,

aunque tambin puede haber contribucin de la escorrenta agrcola.

Estos compuestos estimulan el crecimiento desmedido de microflora que


puede causar

problemas al alterar los caracteres organolpticos y dificultar los


tratamientos,

restringiendo, as, la utilizacin de estas aguas.

Contaminacin de las aguas subterrneas

Es un problema de gran envergadura, ya que es muy difcil de detectar y casi


imposible

de eliminar, puesto que si se detecta la contaminacin ha alcanzado grandes

dimensiones y ya es demasiado tarde para actuar.

Se produce por infiltracin de los residuos lquidos o slidos resultantes de la


actividad

humana, que portan sustancias y microorganismos en aquellos terrenos que


son

permeables.

Tambin se puede producir por sobreexplotacin de acuferos, cuando se


encuentran
prximos al mar, dando como resultado la salinizacin de stos.

RECOGIDA DE AGUAS RESIDUALES

Aunque se conocen ya primitivas alcantarillas en el Imperio romano, el


proyecto y

construccin de redes de saneamiento no experiment desarrollo alguno


hasta la

dcada1840-1850.

La preocupacin por el problema de evacuacin y eliminacin de los residuos

procedentes de la actividad humana, llev a las autoridades competentes a


la construccin

de redes de alcantarillado que alejaban las aguas residuales del ncleo de la

poblacin. Se dejaron de utilizar los pozos negros, que solan contaminar los
pozos de

obtencin de agua potable, y se canalizaron los residuos de forma que fueran


a parar a

uno o unos pocos puntos. Pero el problema continuaba, ya que las


alcantarillas deban

seguir las lneas de pendiente, y el punto de vertido final sola estar a un


nivel ms bajo

que la ciudad, coincidiendo en la mayora de los casos con un cauce de agua.

En las ciudades desarrolladas, las redes de alcantarillado conducen las aguas


residuales

hasta las estaciones de tratamiento. Estos sistemas de recogida pueden ser


de dos tipos:

a) Separativo: comprende dos canalizaciones distintas, una la sanitaria, para


la

evacuacin de aguas residuales domsticas e industriales, y otra que recoge


las aguas

superficiales y atmosfricas y que suele descargar directamente en los cursos


de aguas

naturales.
b) Unitario: se recogen en una misma canalizacin los dos tipos de aguas
residuales

sealados. En este sistema se producen cambios significativos de flujo


durante las

tormentas.

Cada uno de los sistemas tiene ventajas e inconvenientes. El sistema unitario


es ms

econmico, ya que slo habra que construir una conduccin por cada calle.
Pero tiene

inconvenientes, ya que el volumen de agua es mayor. Adems, han de


construirse redes

capaces de soportar las variaciones de flujo debidas a las precipitaciones


atmosfricas.

La planificacin y proyecto de una red de saneamiento supone la


determinacin del

caudal de aguas residuales, el clculo hidrulico de alcantarillas, grandes


conducciones

y estructuras de enlace y derivacin, seleccin adecuada de instalaciones

complementarias y proyecto de estaciones de bombeo.

Los avances ms importantes a este respecto, han sido la aplicacin de


tcnicas

fotogramtricas y de ordenadores al proyecto de alcantarillas, la mejora de


los

materiales de construccin y la utilizacin de informtica al control de


alcantarillas para

aguas pluviales.

CANTIDAD

La cantidad de aguas residuales que produce una comunidad va en


proporcin al

consumo de agua potable y al grado de desarrollo econmico y social, puesto


que un

mayor desarrollo trae consigo un mayor y ms diverso uso del agua en las
actividades

humanas.

Los factores que van a influir en la cantidad son:

- Pluviometra: cuando se utiliza el sistema unitario.

- Consumo de agua potable.

- Ingestin de agua.

- Heces y orina.

- Prdidas: pueden producirse por fuga en las

conducciones, o porque parte del agua potable

consumida no llega a las alcantarillas (reciclaje en la

industria, riego de jardines, etc.).

- Ganancias: consumo y vertido de otros lquidos

distintos del agua potable.

En la prctica, del 60 % al 80 % de agua potable consumida se transforma en


residual, y

si a esto aadirnos el agua procedente de las precipitaciones atmosfricas, se


pueden

alcanzar cifras superiores a las de consumo.

El volumen de aguas residuales va a sufrir una serie de variaciones respecto


al tiempo.

Est claro que en el sistema unitario, la pluviometra va a jugar un papel


importante en

estas variaciones. Pero, tambin el flujo de aguas domsticas e industriales


sufre

oscilaciones de diversos tipos:

-Anuales y mensuales: en los meses de verano, es mayor el consumo de


agua por

ingestin, aseo, usos recreativos y municipales, etc. As mismo, las afluencias


tursticas
originan grandes variaciones en la produccin de agua potable. Tambin, hay
industrias

estacionales que slo consumen agua durante una parte del ao.

-Semanales: hay algunos das en la semana en los que se consume mayor


cantidad

de agua (aseo, coladas, etc.). En los tipos de industrias que no funcionan


durante el fin

de semana, los cambios en la cantidad de aguas residuales son apreciables.

- Diarias: es mayor el vertido de agua residual, tanto domstica como

industrial, durante el da que durante la noche, producindose durante sta


los

caudales mnimos.