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La variedad de geomateriales encontrados en problemas de ingeniera es casi ilimitada, desde

pedazos de roca duros, densos y grandes, pasando por gravilla, arena, limo y arcilla hasta
depsitos orgnicos de turba blanda y compresible. Todos estos materiales pueden existir en una
amplia gama de densidades y contenidos de agua. Pueden estar presentes diversos tipos de suelos
en cualquier sitio, y la composicin puede variar en intervalos tan pequeos como unos pocos
milmetros. No es de extraar, por lo tanto, que gran parte del esfuerzo del geoingeniero est
dirigido a la identificacin de suelos ya la evaluacin de las propiedades apropiadas para su uso en
un anlisis o diseo particular. Tal vez lo que es sorprendente es que la aplicacin de los principios
de la mecnica a un material tan diverso como el suelo se encuentra con tanto xito como lo hace.

Para comprender y apreciar las caractersticas de cualquier depsito de suelo se requiere una
comprensin de lo que es el material y cmo lleg a su estado actual. Esto requiere considerar la
erosin de las rocas y el suelo, la erosin y el transporte de los materiales del suelo, los procesos
de deposicin y los cambios posdepositivos en los sedimentos. Algunos aspectos importantes de
estos procesos y sus efectos se presentan en este captulo y en el captulo 8. Cada uno ha sido
objeto de numerosos libros y artculos, y la cantidad de informacin disponible es enorme. As,
slo es posible resumir el tema y alentar la consulta de las referencias para ms detalle.

La corteza continental cubre el 29 por ciento de la superficie de la Tierra. Las medidas ssmicas
indican que la corteza continental tiene entre 30 y 40 km de espesor, lo que es 6 a 8 veces ms
grueso que la corteza debajo del ocano. Las rocas granticas (cidas) predominan bajo los
continentes, y predominan las rocas baslticas (bsicas) bajo los ocanos. Debido a estas
diferencias litolgicas, la densidad media de la corteza continental de 2,7 es ligeramente menor
que la densidad media de la corteza ocenica de 2,8. Las composiciones elementales de toda la
Tierra y la corteza se indican en la Fig. 2.1. Hay ms de 100 elementos, pero el 90 por ciento de la
Tierra est formada por hierro, oxgeno, silicio y magnesio. Menos hierro se encuentra en la
corteza que en el ncleo porque su mayor densidad hace que se hunda. El silicio, el aluminio, el
calcio, el potasio y el sodio son ms abundantes en la corteza que en el ncleo porque son
elementos ms ligeros. El oxgeno es el nico anin que tiene una abundancia de ms del 1 por
ciento en peso; Sin embargo, es muy abundante en volumen.

El silicio, el aluminio, el magnesio y el oxgeno son los elementos ms comnmente observados en


los suelos. A una profundidad de hasta 2 km, las rocas son 75 por ciento secundarias
(sedimentarias y metamrficas) y 25 por ciento gneas. Desde profundidades de 2 a 15 km, las
rocas son aproximadamente 95 por ciento gneas y 5 por ciento secundarias. Los suelos pueden
extenderse desde la superficie del suelo hasta profundidades de varios cientos de metros. En
muchos casos la distincin entre el suelo y la roca es difcil, ya que el lmite entre la roca blanda y
el suelo duro no est definido con precisin.

Los materiales de la tierra que caen en este rango son a veces difciles de tratar en ingeniera y
construccin, ya que no siempre est claro si deben ser tratados como suelos o rocas. Un
gradiente de temperatura de alrededor de 1C por 30 m existe entre el fondo de la corteza
terrestre a 1200C y la superficie.1 La tasa de enfriamiento como magma de roca fundida se mueve
desde el interior de la Tierra hacia la superficie tiene una influencia significativa en las
caractersticas de la roca resultante. Cuanto ms rpido es el enfriamiento, ms pequeos son los
cristales que se forman debido al tiempo reducido para que los tomos alcancen configuraciones
de energa mnimas. El enfriamiento puede ser tan rpido en una erupcin volcnica que no se
desarrolla ninguna estructura cristalina antes de la solidificacin, y se forma un material amorfo tal
como obsidiana (vidrio volcnico).

2.3 CICLO GEOLGICO Y TIEMPO GEOLGICO

La superficie de la Tierra es actuada por cuatro procesos bsicos que proceden en un ciclo
interminable, como se indica en la Fig. 2.2. La denudacin incluye todos aquellos procesos que
actan para desgastar las masas de tierra. Estos incluyen deslizamientos de tierra, flujos de
escombros, transporte de avalanchas, abrasin del viento y flujos terrestres como ros y arroyos.
La erosin incluye todos los procesos destructivos mecnicos y qumicos que descomponen las
masas existentes in situ. La erosin inicia el transporte de productos de intemperizacin por varios
agentes de una regin a otra, generalmente desde reas altas a bajas. El desgaste y la erosin
convierten las rocas en sedimento y forman el suelo. La deposicin implica la acumulacin de
sedimentos transportados anteriormente de alguna otra rea. La formacin de sedimentos se
refiere a procesos mediante los cuales los sedimentos acumulados se densifican, alteran su
composicin y se convierten en roca. El movimiento de la corteza implica tanto el aumento
gradual de las reas descargadas como el hundimiento lento de las cuencas de deposicin
(movimientos epirognicos) y movimientos abruptos (movimientos tectnicos) tales como los
asociados con fallas y terremotos. Los movimientos de la corteza tambin pueden resultar en la
formacin de nuevas masas rocosas a travs de la actividad gnea o plutnica. Las interrelaciones
de estos procesos se muestran en la Fig. 2.3. Ms de un proceso acta simultneamente en la
naturaleza. Por ejemplo, tanto la intemperie como la erosin tienen lugar en la superficie durante
los perodos de elevacin, o actividad orognica (construccin de montaa), y la deposicin,
formacin de sedimentos y hundimiento regional son generalmente contemporneos. Esto explica
en parte la gran variedad de condiciones topogrficas y del suelo en cualquier rea.

La columna de escala estratigrfica mostrada en la Fig. 2.4 da la secuencia de rocas formadas


durante el tiempo geolgico. Las rocas se agrupan por edad en eras, pocas, perodos y pocas.
Cada perodo de tiempo de la columna est representado por su sistema apropiado de rocas
observadas en la superficie de la Tierra junto con datacin por edad radiactiva. Entre varios
periodos, el perodo cuaternario (desde hace 1,6 millones de aos hasta el presente) merece
especial atencin ya que las primeras decenas de metros de superficie de la Tierra, en las que
trabajan los ingenieros geotcnicos, se desarrollaron durante este perodo. El perodo cuaternario
se subdivide en el Holoceno (los 10.000 aos despus del ltimo perodo glacial) y el Pleistoceno.
Los depsitos durante este perodo se controlan principalmente por el cambio de clima, ya que era
demasiado corto para que ocurrieran cambios tectnicos importantes en las posiciones de las
masas terrestres y los mares. Hubo hasta 20 perodos glaciales e interglaciares durante el
Cuaternario. En un momento, las capas de hielo cubrieron ms de tres veces su extensin actual.
Las oscilaciones en el nivel del mar a nivel mundial debido a los ciclos glaciales e interglaciales
afectan la formacin del suelo (erosin, erosin y sedimentacin), as como los cambios
posdepositivos como la consolidacin y la lixiviacin.
2.4 ESTABILIDAD ROCA Y MINERAL

Las rocas son conjuntos heterogneos de componentes ms pequeos. El ms pequeo y


qumicamente ms puro de estos componentes son elementos, que se combinan para formar
compuestos inorgnicos de composicin fija conocidos como minerales. Por lo tanto, las rocas se
componen de minerales o agregados de minerales. Las rocas son a veces vtreas (vidrio volcnico,
obsidiana, por ejemplo), pero generalmente consisten en minerales que se cristalizan juntos o en
secuencia (rocas metamrficas e gneas), o de agregados de componentes detrticos (la mayora
de las rocas sedimentarias). A veces, las rocas se componen enteramente de un tipo de mineral
(por ejemplo, pedernal o sal de roca), pero generalmente contienen muchos minerales diferentes
ya menudo la roca es una coleccin o agregacin de pequeas partculas que son

Piezas de rocas. Los libros sobre petrografa pueden incluir ms de 1000 especies de tipos de roca.
Afortunadamente, sin embargo, muchos de ellos caen en grupos con atributos de ingeniera
similares, de modo que slo unos 40 nombres de rock sern suficientes para la mayora de los
propsitos de ingeniera geotcnica.

Los minerales tienen una composicin qumica definida y una disposicin ordenada de
componentes (una red cristalina); Algunos minerales estn desordenados y sin estructura
cristalina definible (amorfa). El tamao y la estructura del cristal tienen una influencia importante
en la resistencia de diferentes rocas a la intemperie. Los factores que controlan la estabilidad de
diferentes estructuras cristalinas se consideran en el Captulo 3. La mayor estabilidad
electroqumica de un cristal se alcanza a su temperatura de cristalizacin. Cuando la temperatura
desciende por debajo de la temperatura de cristalizacin, la estabilidad estructural disminuye. Por
ejemplo, la olivina cristaliza a partir del magma de roca gnea a alta temperatura, y es uno de los
minerales que forman rocas gneas ms inestables. Por otra parte, el cuarzo no asume su
estructura cristalina final hasta que la temperatura descienda por debajo de 573C. Debido a su alta
estabilidad, el cuarzo es el mineral no arcilloso ms abundante en los suelos, aunque slo
comprende alrededor del 12 por ciento de las rocas gneas.

A medida que el magma se enfra, los minerales pueden formarse y permanecer, o pueden
reaccionar progresivamente para formar otros minerales a temperaturas ms bajas. La serie de
reaccin de Bowen, que se muestra en la Fig. 2.5, indica la secuencia de cristalizacin de los
minerales de silicato a medida que disminuye la temperatura desde 1200 C. Esta serie de
reacciones es similar a varias series de estabilidad frente a la intemperie, como se muestra ms
adelante en la Tabla 2.2. Por ejemplo, en una roca grantica intermedia, se esperara que el
feldespato de hornblenda y plagioclasa se someta a condiciones qumicas antes del feldespato
ortoclsico, que se calentara qumicamente antes de la mica de muscovita, y as sucesivamente.

Los libros de texto de Mineraloga suelen enumerar propiedades determinantes para unos 200
minerales. Sin embargo, la lista de los minerales ms comunes que forman la roca o el suelo es
bastante corta. Los minerales comunes encontrados en los suelos se enumeran en la Tabla 2.1. Los
seis primeros silicatos se originan de las rocas por procesos fsicos de erosin, mientras que los
otros minerales estn formados por procesos qumicos de erosin. En el captulo 3 se da una
descripcin ms detallada de los minerales importantes que se encuentran en los suelos.

2.5 AUMENTO DEL TIEMPO


El desgaste de rocas y suelos es un proceso destructivo por el que se forman detritos de varios
tamaos, composiciones y formas.2 Las nuevas composiciones son usualmente ms estables que
las antiguas e implican una disminucin de la energa interna de los materiales. A medida que la
erosin desplaza la superficie del suelo hacia abajo, las presiones y las temperaturas en las rocas
disminuyen, por lo que poseen una energa interna superior a la del equilibrio en el nuevo
entorno. Esto, junto con la exposicin a la atmsfera, el agua y diversos agentes qumicos y
biolgicos, da lugar a procesos de alteracin. Una gran variedad de procesos fsicos, qumicos y
biolgicos actan para romper las masas rocosas. Los procesos fsicos reducen el tamao de
partcula, aumentan el rea superficial y aumentan el volumen a granel. Los procesos qumicos y
biolgicos pueden causar cambios completos en las propiedades fsicas y qumicas.

Procesos fsicos de desgaste

Los procesos de intemperizacin fsica causan descomposicin in situ sin cambio qumico. Cinco
procesos son importantes:

1. Descarga: Las grietas y juntas pueden formarse a profundidades de cientos de metros por
debajo de la superficie del suelo cuando se reduce la presin efectiva de confinamiento. La
reduccin de la presin de confinamiento puede ser el resultado de un levantamiento, erosin o
cambios en la presin del fluido.

La exfoliacin es el desprendimiento o pelado de las capas superficiales de las rocas. La exfoliacin


puede ocurrir durante la excavacin de la roca y el tnel. El trmino "popping rock" se utiliza para
describir el desprendimiento repentino de losas de roca como resultado de la liberacin de estrs.

2. Expansin Trmica y Contraccin: Los efectos de expansin trmica y contraccin van desde la
creacin de planos de debilidad desde cepas ya presentes en una roca hasta fractura completa. Las
heladas repetidas y la insolacin (calefaccin diurna) pueden ser importantes en algunas reas
desrticas. Los incendios pueden causar un aumento muy rpido de la temperatura y el desgaste
de las rocas.

3. Crecimiento cristalino, incluyendo accin de escarcha: Las presiones de cristalizacin de las sales
y la presin asociada con la congelacin del agua en rocas saturadas pueden causar una
desintegracin significativa. Muchos depsitos de taludes se han formado por la accin de la
helada. Sin embargo, se ha debatido el papel del congelamiento-descongelamiento en la
meteorizacin fsica (Birkeland, 1984). Las velocidades rpidas y la alta amplitud de cambio de
temperatura necesaria para producir la presin necesaria no se han confirmado en el campo. En
su lugar, algunos investigadores favorecen el proceso en el que las pelculas delgadas de agua
adsorbida es el agente que promueve la meteorizacin. Estas pelculas se pueden adsorber con
tanta fuerza que no se pueden congelar. Sin embargo, el agua es atrada por un frente de
congelacin y las presiones ejercidas durante la migracin de estas pelculas pueden romper la
roca.

4. Colocacin de coloides: La contraccin de materiales coloidales al secarse puede ejercer un


esfuerzo de traccin en las superficies con las que estn en contacto.
5. Actividad orgnica: El crecimiento de las races de las plantas en las fracturas existentes en las
rocas es un importante proceso de desgaste. Adems, las actividades de gusanos, roedores y seres
humanos pueden causar una mezcla considerable en la zona de desgaste.

Efectos microbiolgicos

Varios tipos de microorganismos se encuentran en los suelos; Hay microorganismos celulares


(bacterias, archea, algas, hongos, protozoos y moldes de limo) y microorganismos no celulares
(virus). Pueden ser casi redondos, rodlike, o espirales y varan en tamao de menos de 1 a 100? M,
que es equivalente al tamao de arcilla gruesa al tamao de la arena fina. La Figura 2.7a muestra
bacterias adheridas a granos de arena de cuarzo, y la Fig. 2.7b muestra minerales de arcilla
recubriendo alrededor de la envoltura celular, formando lo que se llaman microagregados
bacterianos. Unos billones a tres billones de microorganismos existen en un kilogramo de suelo
cerca de la superficie del suelo y las bacterias son dominantes. Los microorganismos pueden
reproducirse muy rpidamente. La velocidad de replicacin est controlada por factores tales
como temperatura, pH, concentraciones inicas, nutrientes y disponibilidad de agua. Bajo
condiciones ideales, el '' tiempo de generacin '' para la fisin bacteriana puede ser tan corto
como 10 min; Sin embargo, una escala de la hora es tpica. Estas tasas de generacin de alta
velocidad, mutacin y seleccin natural llevan a una adaptacin muy rpida y una biodiversidad
extraordinaria. Las bacterias fotosintticas autotrficas, es decir, los fotoauttrofos,
desempearon un papel crucial en el desarrollo geolgico de la Tierra (Hattori, 1973; McCarty,
2004).

Las bacterias fotosintticas, las cianobacterias o las "bacterias azul-verde" evolucionaron hace
unos 3.500 millones de aos (era del Proterozoico-Precmbrico) y son los fsiles conocidos ms
antiguos. Las cianobacterias usan la energa del sol para reducir el carbono en CO2 al carbono
celular y para obtener los electrones necesarios para oxidar el oxgeno en el agua al oxgeno
molecular. Durante el perodo Arqueano (hace 2.500 millones de aos), las cianobacterias
convirtieron la atmsfera de reducir a oxidante y cambiar la naturaleza mineral de la Tierra.

Las algas eucariotas evolucionaron ms tarde, seguidas por los eucariotas multicelulares
incluyendo las plantas. La fotosntesis es el principal productor de la materia orgnica en partculas
de pizarra, arena, limo y arcilla, as como en depsitos de carbn, petrleo y metano. Adems, las
cianobacterias y las algas aumentan el pH del agua cuando consumen CO2 disuelto en agua, dando
lugar a la formacin de carbonatos ya la precipitacin de magnesio y carbonatos de calcio, dando
lugar a las formaciones carbonatadas ms importantes de la Tierra.

Las bacterias aerobias viven en presencia de oxgeno disuelto. Las bacterias anaerbicas slo
sobreviven en ausencia de oxgeno. Las bacterias facultativas pueden vivir con o sin oxgeno.
Algunas bacterias pueden recurrir a la fermentacin para mantener su metabolismo en
condiciones anaerbicas (Purves et al., 1997). Por ejemplo, en el caso de las condiciones
anaerobias, las bacterias fermentadoras oxidan los carbohidratos para producir cidos orgnicos
simples y H2 que se utilizan para reducir el hierro frrico (Fe3), la reduccin de sulfatos y la
generacin de metano (Chapelle, 2001). El metabolismo energtico microbiano implica
transferencias de electrones, y las fuentes de electrones y aceptores pueden ser tanto compuestos
orgnicos como inorgnicos (Horn y Meike, 1995). La mayora de las bacterias del suelo derivan su
carbono y energa directamente de la materia orgnica y su oxidacin. Algunas otras bacterias
derivan su energa de la oxidacin de sustancias inorgnicas tales como amonio, azufre, y hierro y
la mayor parte de su carbono del dixido de carbono. Por lo tanto, la actividad biolgica media
reacciones geoqumicas, lo que provoca a proseguir a velocidades que a veces son rdenes de
magnitud ms rpido de lo que se prev nicamente sobre la base de las reacciones
termoqumicas involucradas.

Las bacterias tienden a adherirse a las superficies minerales y formar microcolonias conocidas
como biofilms como se muestra en la Fig. 2.7c. Algunos biofilms estn hechos de bacterias de un
solo tipo, mientras que otros implican comunidades simbiticas donde dos o ms tipos de
bacterias coexisten y se complementan. Por ejemplo, los biofilms implicados en la erosin de la
roca pueden implicar una capa aerobia superior, seguida por una capa facultativa intermedia que
descansa sobre la capa aerobia que produce los agentes de intemperizacin (por ejemplo, cidos)
directamente sobre la superficie de la roca (Ehrlich, 1998). Los biofilms unen cationes en el fluido
poroso y facilitan la nucleacin y el crecimiento de cristales incluso a bajas concentraciones inicas
en el fluido poroso (Konhauser y Urrutia, 1999). Despus de que se inicia la nucleacin, puede
producirse abiticamente otro crecimiento o precipitacin mineral, incluyendo la precipitacin de
silicatos amorfos de hierro-aluminio y minerales arcillosos poco cristalizados, tales como el
allophone, el imogolito y la esmectita (Urrutia y Beveridge, Ehrlich, 1999; Barton et al. Al., 2001).

En el caso de la construccin de la presa de Carsington, Cripps et al. (1993) plantearon la hiptesis


de que las bacterias autotrficas aceleraron en gran medida la tasa de oxidacin de la pirita, de
modo que ocurri dentro de los meses durante la construccin.

El cido sulfrico resultante reaccion con la manta de drenaje construida de piedra caliza
carbonfera, que luego result en la precipitacin de yeso y hidrxido de hierro, la obstruccin de
los drenajes y la generacin de dixido de carbono.

Productos contra el desgaste

Los productos de la intemperie, varios de los cuales generalmente coexisten a la vez, incluyen:

1. Los minerales no alterados que son altamente resistentes o recin expuestos

2. Minerales recin formados, ms estables que tienen la misma estructura que el mineral original

3. Minerales recin formados que tienen una forma similar a la original, pero una estructura
interna cambiada

4. Productos de minerales interrumpidos, ya sea en o transportados desde el sitio. Tales minerales


pueden incluir:

a. Los geles coloidales de Al2O3 y SiO2

segundo. Minerales de arcilla

do. Zeolitas

re. Cations y aniones en solucin

mi. Precipitados minerales


5. Reactantes invitados no utilizados

La relacin entre los minerales y las diferentes etapas de meteorizacin se presenta en la Tabla
2.2. La similitud entre el orden de los minerales representativos para las diferentes etapas de
meteorizacin y la serie de reaccin de Bowen dado anteriormente (Fig. 2.5) puede ser observado.

Los contrastes en las composiciones entre los suelos terrestres y lunares pueden explicarse en
gran medida en trminos de diferencias en la meteorizacin qumica. Los suelos de la Tierra se
componen principalmente de minerales de cuarzo y arcilla porque los minerales de menor
estabilidad, como el feldespato, el olivino, la hornblenda y los cristales, se eliminan rpidamente
mediante el desgaste qumico. En la Luna, sin embargo, la ausencia de agua y oxgeno libre impide
el desgaste qumico. Por lo tanto, los suelos lunares se componen principalmente de roca madre
fragmentada y cristales cristalizados rpidamente. Los fragmentos minerales en suelos lunares
incluyen feldespato de plagioclasa, piroxeno, ilmenita, olivina y feldespato de potasio. El cuarzo es
extremadamente raro porque no es abundante en las rocas de la fuente. Carrier et al. (1991)
presentan una excelente recopilacin de informacin sobre la composicin y propiedades del
suelo lunar.