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BURTON HARE

POLITICA Y ASESINATO
Coleccin PUNTO ROJO n. 294
CAPITULO PRIMERO

La ciudad estaba llena de carteles electorales. Todo el mundo poda verlos a


cualquier hora, en cualquier lugar, mirase adonde mirase. Los haba multicolores,
chillones como coristas en trajes de Eva. Sobrios y encopetados, familiares,
hogareos...

Para todos los gustos.

Para todas las clases sociales

La mayora ostentaban la efigie de Simn Rawlins.. Un rostro redondo,


bonachn, pero de ojos agudos y labios firmes. Mechones grises cubran sus sienes.
Era la estampa clsica del poltico de profesin, con aspecto aristocrtico, pero no
tanto que no llegara a interesar tambin a los que se movan en las capas medias de
la, sociedad.

Botones de solapa con su retrato, sombreros con las insignias de su partido;


jerseys con su nombre cruzando la espalda,... todo era lcito para la gigantesca
publicidad desencadenada.

Su rival no se quedaba atrs en el despliegue de captacin de electores, con


todo lo cual la ciudad viva en un ambiente frentico que aumentaba su ya de por
s frentico ritmo de vida.

Nadie pensaba en otra cosa que no fueran las prximas elecciones para la
gobernadura del Estado. Y, en las altas esferas de los dos partidos rivales, no
dejaban de soar tambin en la meta final de toda carrera poltica que se estime: la
Presidencia para un plazo ms o menos largo, o ms o menos corto...

Sin embargo, todava quedaban gentes a las que les importaba. un bledo la
poltica en tanto no interfiriera en sus intereses, o no les pagasen para que les
interesara...

Por ejemplo: Jim-Jim Botten.

Jim-Jim Botten era un tipo delgado, de casi seis pies de estatura, rostro
afilado y ojos fros. Sus brazos eran inusitadamente largos y estaban rematados por
tinas grandes manos velludas como las de un mono.

Botten sali de la Central-Station con una pequea maleta en la mano. Sus


zapatos todava conservaban polvo de Detroit.

Parpade bajo el sol y mir hacia Park Avenue. Hizo una mueca y ech a
andar bamboleando el cuerpo como si no pudiera sostenerse sobre sus huesos.

Anduvo casi diez minutos alejndose de la estacin. Entonces tom un taxi,


sac un papel del bolsillo, ley la direccin de un hotel de segunda categora y
orden al taxista que le llevara all.

Recostndose en el asiento, se pregunt para qu clase de trabajo le habran


llamado.

Por supuesto, no caba duda que se trataba de un trabajo de pistola. El era


un profesional de la pistola. Un autntico profesional de la vieja escuela.

Nunca fallaba.

Poda alardear de una brillante carrera en su profesin.

Dej de preocuparse cuando el taxi se detuvo ante el hotel.

***

Flick Ozzie tampoco se preocupaba en absoluto de la poltica. Lo suyo era


otra cosa.

Adems, haba llegado recientemente de Los Angeles, de modo que para l


todo el ajetreo electoral de Nueva York era algo as como un dolor de cabeza
monumental, ni ms ni menos.

Flick Ozzie fumaba un cigarrillo tras otro. Cuando estaba de humor sola
decir que slo gastaba una cerilla al da, porque despus de encender el primer
cigarrillo de la maana, prenda los dems con la colilla del anterior.

Tena un rostro cadavrico, unos ojos oscuros, inexpresivos y helados. Era


de estatura mediana y vesta con los mejores trajes que poda procurarse, aunque
sola escogerlos de colores tan chillones que daaban la vista.
Slo en determinadas ocasiones vesta discretamente. Tan discretamente
que nadie que le viera pudiera recordar despus el menor detalle de su persona ni
indumentaria.

Esa era una necesidad profesional. Pero, terminado el trabajo, de nuevo


volva a sus gustos chillones.

Flick Ozzie, no cabe duda, era un asesino consecuente.

***

Harry Klein tena la piel tostada por el sol de Miami, tanto que pareca
mestizo. Sus ojos destacaban a causa del contraste, ya que los tena plidos y
grandes.

Una cabellera revuelta y negra coronaba una cabeza grande y poderosa que
se mova con cierta parsimonia.

Harry Klein era un entusiasta de su trabajo. Adems, era poseedor de un


carcter jovial que slo dejaba de serlo cuando se meta de lleno en algn
encargo.

Tena un cuerpo musculoso y duro. Era un nadador consumado, y en las


playas de la dulce Miami causaba estragos entre las adorables mujeres que acudan
a Florida en busca de emociones de toda ndole.

Al lado de Klein no cabe duda que las encontraban, aunque fuera


pagndolas a precio de oro.

Quiz porque Harry era un hombre acostumbrado a pasarse la maana de


casi todos los das tumbado en la arena caliente de Miami Beach, le disgust Nueva
York desde el momento preciso de su llegada al aeropuerto.

Tampoco le gust que le dijeran en qu hotel deba alojarse, y todava le


gust menos el hotel en s porque no era de lujo.

Pero las rdenes eran tajantes al respecto, de modo que se instal


refunfuando para s y dej pasar los das impaciente, dando largos paseos,
asistiendo a sesiones de cine, buscando alguna chica de vez en cuando, y
esperando.

Sobre todo, esperando.

No saba qu, mas eso no importaba.

Todo lo que deba hacer era esperar.

Cuando senta demasiada nostalgia de accin, sacaba su formidable


automtica calibre 45, la desarmaba, y pasaba horas limpindola, engrasndola y
volvindola a montar.

La pistola calmaba sus nervios.

Era su herramienta de trabajo.

***

Joe Sader s se haba interesado algunas veces por la poltica, pero slo en su
aspecto productivo para sus intereses particulares, y, por supuesto, tan slo en San
Louis, de donde haba llegado a Nueva York haca escasos das.

Su inters por la poltica, o quiz fuera ms propio decir que por los
polticos, se haba centrado siempre en lo que stos podan representar para su
proteccin personal.

Es al mximo que haba llegado en lo tocante al aspecto poltico de sus


actuaciones.

Pero el desatado ajetreo de Nueva York le dejaba indiferente. Para l, los


polticos eran una molestia necesaria que era preciso soportar. Los soportaba
cuando le interesaba, de lo contrario...

Bien, si alguien hubiera podido buscar en su pasado, tal vez hubiese sentido
un escalofro al ver que ms de un hombre pblico haba cado bajo las balas
disparadas por Sader. Senta cierto sadismo cuando se trataba de ellos y cumpla el
encargo con particular esmero.

Joe Sader era ms bien bajo y rechoncho, aunque posea una rara agilidad de
movimientos sorprendente. No destacaba en ningn aspecto fsicamente.
Cualquiera poda tomarlo por un funcionario modesto y sencillo, carente de
ambiciones, resignado con su suerte mediocre.

Era una impresin engaosa, por supuesto. Tena ambiciones, unas


ambiciones concretas. Slo que tambin era lo suficientemente inteligente para
saber que sus anhelos tenan un lmite, de modo que no se arriesgaba a rebasarlo.

Quiz por eso no haba sido detenido ms que dos veces en su vida, y de eso
haca ya tantos aos que ni lo recordaba. Haba veces que se preguntaba cmo era
posible que, con un historial como el suyo, con todos los encargos importantes
que haba llevado a cabo, la polica no hubiera sospechado de l en absoluto.
Nunca le haban molestado, despus de sus dos tempranas experiencias con la
parte dura de la ley.

Ahora mismo, mientras contemplaba Nueva York desde la ventana de su


habitacin del hotel, pensaba que hubiera sido divertido poder decirles a los
polizontes quin era l, y qu clase de equipaje cargaba...

Un equipaje conteniendo un revlver de gran calibre y un rifle de repeticin


desmontable, equipado con mira telescpica, bien engrasado y listo para disparar.

Slo faltaba que le dijeran contra quin.

Se lo dijeron aquella misma noche.


CAPITULO II

Existe un mundo srdido, oscuro y viscoso en todas las grandes ciudades, y


quiz el ms srdido de todos sea el de Nueva York, a causa del colosal desarrollo
de la ciudad.

Es en ese ambiente donde corren rumores extraos, incomprensibles para


un hombre cualquiera ajeno a ese mundo repelente. Rumores que nadie sabe de
dnde proceden, ni quin los ha iniciado, si es que son iniciados por un tipo
determinado. Slo que muchas veces esos rumores son acallados apenas nacidos y
nadie en absoluto vuelve a tener la osada de ocuparse de ellos.

A excepcin de los soplones.

Esos arriesgan el pellejo miserablemente casi por nada. Unas veces por
obtener cierta inmunidad para sus propios y pequeos delitos. Otras, porque les
pagan con unas monedas que indefectiblemente se convierten en whisky de mala
calidad... Otras, en fin, porque es la nica manera de que su abyecta necesidad de
droga no se vea interrumpida de repente.

No resulta muy tico que la polica se sirva de ellos, pero no cabe la menor
duda que sin la ayuda de esos parias de la sociedad, muchas de las noticias que
sirven para mantener la ley y el orden, jams llegaran a odos de las autoridades.

Por esos extraos conductos fue por donde se filtr el rumor que motiv la
reunin del teniente Samson con el fiscal Spring.

No lo entiendo el fiscal estaba desconcertado. Dando por sentado que


sea cierto, teniente, por qu demonios importar esa cantidad de pistoleros de
toda la Unin?

Eso no lo s, pero parece que estn llegando a montones. Hay confidente


que opina que son ya diez o doce, otros slo dan la cifra de siete u ocho... y parece
que el flujo de asesinos no cesa. Alguien est interesado en reunir todo un ejrcito
de pistoleros profesionales.
Me preocupa mucho eso, Samson confes el fiscal. Estamos en plena
efervescencia electoral. Cualquiera que desencadene una batalla de gangsters ahora
causar un dao irreparable a ambos partidos..., especialmente al que est en el
poder.

Tal vez no es una batalla de gangsters lo que se est cociendo. Esos


tiempos pasaron a la historia. Ms bien creo que algn cabecilla del hampa
pretende demostrar a otros lo grande que es su poder... No es ms que una idea,
seor, comprende?

Pudiera ser, aunque no me convence. Mantenga los ojos muy abiertos,


teniente, y trate de localizar a todos esos tipos, estn donde estn. Quiero que los
mantengan vigilados las veinticuatro horas del da. Emplee a cuantos hombres crea
convenientes y mantngame informado regularmente.

Conforme, aunque no va a ser fcil dar con el paradero de todos ellos.

Los confidentes podrn ayudarle mucho si les aprieta las clavijas.

Samson esboz una sonrisa. Despus, abandon el despacho. Pareca muy


cansado.

Pero se hubiera sentido peor de saber que aquella misma noche se cursara
la primera orden de ejecucin para uno de los asesinos profesionales, aunque no
iba destinada a terminar con nadie importante.

El propio Joe Sader se qued rgido cuando oy las instrucciones por


telfono. Consider que era una humillacin haberlo trado desde San Louis para
una tarea tan ridculamente sencilla.

Como cada noche, sali del hotel, se dirigi a una cabina telefnica callejera
y justo en el momento que el reloj sealaba las nueve y media llam a un nmero
que haba aprendido de memoria.

La misma voz de siempre respondi.

Sader?

Quin otro?

Era la respuesta correcta. La voz desconocida dijo:


Maana trabajars, Joe. Por la noche.

Dnde y cmo?

Presta atencin y aprndelo todo de memoria porque no quiero que tomes


nota alguna. Pero antes observa si alguien espera para utilizar el telfono. Si es asi
cuelga y vuelve a llamar cuando el otro termine.

Joe Sader dio un vistazo fuera de la cabina. No haba nadie.

Adelante dijo.

Bien; Duane Street. Es una calle cercana a la Chambers, junto a los muelles
del ro Hudson.

Duane Street repiti Sader Lo recordar.

El nmero veintisis es una casa de cuatro plantas, vieja, con parte de la


fachada de ladrillo rojo.

Veintisis... ladrillo rojo. No puedo equivocarme.

Segundo piso. La segunda ventana contando a partir de la izquierda. Est


justo encima de la plataforma de escape. El interior es un dormitorio.

Est bien, est bien se impacient Joe. Siga.

La casa de enfrente es el nmero veintiuno. El segundo piso pertenece a


dos muchachas que trabajan de coristas en un cabaret, de modo que est desocu-
pado desde las ocho aproximadamente. Irs all a las nueve. Recibirs un sobre con
una llave de la puerta. Bien, todo lo que tienes que hacer es matar a la mujer que
vers en la ventana del segundo piso del nmero veintisis. Utiliza un rifle con
silenciador y asegura el tiro.

No necesito que me den lecciones gru Joe. Todo lo que espera de


m es que despache a una mujer?

Ni ms ni menos. Vers que es una mujer de unos cuarenta aos. Vive


sola, y a menos que decida cambiar de costumbres entre hoy y maana, se acuesta
alrededor de las diez.
Joe Sader no daba crdito a sus odos.

De modo que me ha hecho venir desde San Louis slo para liquidar a una
tipa de cuarenta aos... Se est burlando de m?

Limtate a cumplir lo ordenado, Joe. Desde la ventana podrs ver


perfectamente la de enfrente. Aunque ella corra los visillos, suele tener la luz
encendida, de modo que no ofrecer mayores dificultades.

Cualquiera creera que est tratando usted con un novato. Est bien, qu
hago despus del trabajo?

Te vuelves a San Louis por tren. All encontrars la paga estipulada.

Bueno, que me ahorquen si...

Son un chasquido y la comunicacin se cort. Joe Sader sali de la cabina,


encendi un cigarrillo y volvi al hotel.

Apenas si poda creerlo. Es que en Nueva York no haba nadie capaz de


llevar a cabo una tarea tan estpidamente sencilla?

Ridculo.

***

Otro de los canales que recorran los rumores subterrneos de los ms bajos
estratos de la nacin, tena su terminal en cierto negocio de mala muerte estable-
cido en un semistano. No haba all nada ni nadie importante, pero el propietario
era un viejo judo, encorvado y con un crneo pelado, capaz de dejarse cortar una
mano por un puado de monedas.

Y todos los meses reciba algo ms que un puado de billetes slo por tener
los odos abiertos.

Era como si las tres bolas tradicionales que colgaban sobre la puerta de su
tienda de empeos fueran una sensible antena, capaz de captar hondas que ningn
aparato creado por la mente del hombre pudiera recibir jams.

Esos rumores pasaban regularmente a odos de alguno de los miembros de


un grupo casi desconocido en todo el pas. Un grupo de hombres capaces de
jugarse la vida con la sonrisa en los labios y matar con la misma frialdad que
encenderan un cigarrillo.

Slo que los personajes que caan bajo sus ataques eran la hez del mundo.
Asesinos, traidores, violadores y explotadores de unas leyes demasiado dbiles
para ajustarles las cuentas.

Batallas secretas, una especie de guerra sorda que cuando estallaba duraba
apenas unos segundos. Pero en los cuales la muerte haca acto de presencia y se
llevaba su botn de sangre.

Y el rumor que lleg hasta ellos aquella noche fue suficiente para que los
dos que lo recibieron sintieran una corriente helada en sus entraas, algo que
nunca antes haban experimentado.

Ambos comprendieron que, por primera vez en la historia del grupo


conocido por LOS JUSTICIEROS, el crimen se haba convertido en algo personal,
algo que cuando llegase a odos de Frank Carella desencadenara en ste todo el
dolor del infierno al devolverlo a un pasado que no haba podido olvidar.
CAPITULO III

Johnny Rugolo arroj la colilla del cigarrillo y rehuy la brillante mirada de


Carella, quien al entrar al apartamento se haba detenido en seco, sorprendido por
la actitud de sus dos compaeros.

Bueno, qu demonios pasa?

Peter Brett se rasc la nuca. Su voz no result muy segura cuando gru:

Tena la esperanza de que no vinieses esta noche...

La mirada de Frank pas de uno a otro cargada de recelo. Repentinamente,


avanz y pregunt, tenso:

Le ha sucedido algo a Lin?

Burke est perfectamente, Frank. No se trata de eso.

Bien, de qu entonces? Demonios, esa actitud es ridcula.

Johnny dijo

Creo que ser mejor hablar con toda claridad, Peter.

Este asinti

S murmur, pero dselo t.

Cada vez ms perplejo, Carella dio muestras de impaciencia.

Johnny Rugolo carraspe antes de hablar.

Tmalo con calma, Franky. Es una noticia sin confirmar todava. Incluso
es posible que sea un rumor falso...

Con un demonio! De qu ests hablando?


De Nelson Collier.

Fue como si Frank Carella se convirtiera en un hombre distinto al solo


influjo de ese nombre. Su rostro se demud adquiriendo la palidez de la muerte.
Sus ojos grises, acerados, se convirtieron en bloques de hielo tan brillantes que
daban escalofros. Su cuerpo de coloso se tens como un cable de acero presa de
una sbita rigidez.

Johnny... balbuci.

Parece que ha llegado a la ciudad... no estaba muerto como creas, aunque


ahora usa otro nombre.

Carella realiz un titnico esfuerzo por dominarse. Avanz despacio hasta


situarse junto a Rugolo.

Quin ha trado la noticia?

El viejo Dachs nos ha pasado el soplo. Es en relacin con esa


concentracin de gangsters que estn llegando de unos das a esta parte. Collier es
uno de los concentrados, aunque ahora bajo el nombre de Flick Ozzie.

De repente, las manos de Frank comenzaron a temblar violentamente. Las


uni con furia y sus dedos crujieron.

No es posible musit; Collier muri... fue el nico que qued en el


coche cuando ste se hundi en el mar..., los otros lograron saltar a tiempo y los
cac a tiros, pero l se hundi..., no puede haber vuelto, entiendes? No puede
haber vuelto!

Tmalo con calma, muchacho. Lo comprobaremos prometi Johnny en


voz dbil. Le he pedido a Dachs que trate de saber dnde se aloja ese Ozzie.

Poco a poco, Carella se hundi en una butaca. Los otros dos cambiaron una
mirada de inteligencia y se abstuvieron de abrir la boca.

Frank abati la cabeza. Por un instante pareci que iba a cubrirse la cara con
las manos, pero se detuvo a mitad del movimiento y se qued mirndolas como si
fueran las de un extrao. Luego, las junt otra vez y se qued inmvil, absorto.

Tumultuosamente, el pasado acuda a l con tanta violencia como la


erupcin de un volcn. Dormidas sensaciones, relegados recuerdos, se agolpaban
en su mente todos a la vez.

Vea de nuevo los cuerpos sin vida de las dos mujeres..., la sangre como un
mar que creciera y creciera ante sus ojos amenazando con anegarlo por completo...
y los rostros torturados por el horror de la muerte, y la desnudez mancillada de
ella..., de la que fue su vida...

No era posible que volviera uno de los asesinos. Estaban muertos. Todos
estaban muertos. Ellos haban cambiado el rumbo de su vida, convirtindole en el
implacable jefe de LOS JUSTICIEROS. Cayeron uno tras otro, en la ms salvaje
persecucin de toda la historia del crimen...

No lo creo susurr.

Se levant de un brinco. Rugolo dio un paso hacia l.

Llegaste a ver a Collier cara a cara, Frank? pregunt.

Lo vi slo un instante...

Crees que podras reconocerlo?

No me cabe la menor duda. Recuerdo cada uno de aquellos rostros


malditos con todo detalle. Los veo cada noche, y cada instante del da... estn
siempre ante mis ojos aunque hayan muerto...

Calma. Dachs nos llamar cuando sepa el escondijo de esa rata. Iremos a
hacerle una visita y podrs comprobar qu hay de verdad en eso.

Frank movi la cabeza, como aturdido. Sostuvo la mirada de Rugolo unos


instantes antes de decidir:

Ir yo, Johnny... Si se trata de Collier me pertenece a m.

Espera un minuto. No puedes ir solo, Frank..., ests demasiado furioso


para que reacciones como es debido en un caso de apuro.

Es mo repiti. T no sabes...

Sabemos lo que hicieron todos ellos, Frank. No tienes necesidad de


torturarte ms...

No... hubo uno que tard en morir..., habl un poco... Confes que fue
Collier quien atac a mi...

Su voz se extingui, pero no era necesario que terminase. Saban


sobradamente que se refera a su esposa, destrozada aquella noche, aos atrs...

Peter Brett refunfu:

Cllate, Johnny. Si quiere ir solo sabes de sobra que no le acompaaremos.


Djalo en paz.

Cuando Frank mir de nuevo a su alrededor se encontr solo en la estancia.


Los otros haban entrado en una habitacin. Les agradeci ese gesto y volvi a
sumirse en sus recuerdos, complacindose casi en el dolor que le inundaba, un
dolor que no haba conseguido aplacar con los aos.

Su madre y su esposa..., las dos mujeres que tanto te haban dado, a las que
tanto haba amado...

Y el hijo que ella llevaba en las entraas cuando fue bestialmente


asesinada...

Su propio hijo.

Tres crmenes.

Y ahora...

Descolg el telfono y disco el nmero del judo.

Escuch los repetidos timbrazos. Se dispona a colgar cuando oy la voz del


viejo. Casi grit:

Sabe quin le habla?

Seguro. Sabe usted? Muchas veces me pregunto quin y cmo es usted...,


slo conozco su voz. Me intriga.

Al infierno con eso, Dachs! Ha averiguado dnde est Collier?


Quin? Ahora se hace llamar Ozzie.

Est bien, llmele como quiera!

Qu creen que soy, una mquina computadora? Todo lo que he


averiguado hasta ahora es que se aloja en un hotel. Espero saber en cul antes del
amanecer. Es tan urgente?

Quiero saberlo en una hora, Dachs...

Pero...

En una hora! Si no lo consigue har que le arranquen la piel a tiras. Y no


volver a ver un cntimo nuestro, por supuesto.

Ese ltimo razonamiento pareci causar ms efecto que el primero.

Lo intentar..., pero no le aseguro nada. Es muy difcil, ya sabe cmo son


esas cosas...

Una hora repiti.

Colg el telfono. Instintivamente, encendi un cigarrillo y midi la estancia


a grandes zancadas, de un lado a otro, como un len enjaulado.

Casi dese que fuera cierto que Collier estuviera vivo realmente. Y que se
encontrase en la ciudad.

Sera como matarlo dos veces... y mereca morir mil veces ms y ni as


podra pagar el dao causado...

El tiempo transcurri con desesperante lentitud. Da vez en cuando, Frank


oa las voces cuchicheantes de sus compaeros en la otra habitacin.

Sinti tentaciones de llamarlos y de hablar con ellos.

Necesitaba aliviar la terrible tensin de su espritu; no obstante, call y


sigui esperando, con un cigarrillo tras otro, pensando...

Odiando.
De repente, el timbre del telfono le hizo dar un respingo.

Hable!

La voz del viejo judo le lleg ntida, aunque titubeante.

Todava no lo s, seor dijo. Pero suceden cosas muy raras... Ese


Ozzie de que le he hablado, no era hermano de Potter Collier?

Efectivamente. Pero Potter muri en un atraco hace once aos por lo


menos. A qu viene eso?

No lo s. Ni lo saben los confidentes, seor. Pero otro de los que tomaron


parte en aquel atraco fue Jake Shott, recuerda?

Y qu? Es Collier quien me interesa...

A eso voy; parece que alguien vio a una mujer que fue la chica de Shott
por aquellos tiempos. Nadie haba vuelto a saber nada de ella desde entonces, pero
hace unos das fue vista en la calle Chambers... Es como si los viejos volvieran a
levantar cabeza.

Frank trat de hallar una relacin entre una cosa y otra, pero desisti del
empeo.

Todo eso no me in...

Un momento, tengo un aviso! Volver a llamarle, seor.

Se cort la comunicacin. Al depositar el auricular en el soporte, Carella


advirti que sus dos amigos estaban otra vez cerca de l, escuchando muy
interesados.

Algo nuevo? indag Brett.

No... Dachs est dando palos de ciego.

Volvi a sonar el telfono apenas dos minutos despus. La voz del judo
dijo:

Quiz no le importe, pero la mujer se llamaba Kitty Chaney. Vive en el


veintisis de Duane Street, pero va a mudarse. Ha prosperado repentinamente.

Mire, Dachs, esa mujer fue la amante de uno de los componentes de la


banda que asalt un camin de Correos. Por el slo hecho de que un hermano de
Collier formase parte de la banda no es suficiente para que ahora vuelvan a estar
relacionados. Han pasado unos once aos de todo aquello.

Dachs suspir ruidosamente a travs del auricular.

Muy bien, seguir intentndolo. Pero cuando empiezan a surgir tantas


coincidencias, algo huele mal. Lo que se prepara debe ser grande, sin duda alguna.

Colg.

Carella hizo lo mismo, pensativo. Quiz el viejo prestamista no estuviera


equivocado por completo. Poda haber algo detrs de las coincidencias que estaban
producindose, algo relacionado con Ozzie, o Collier, segn su verdadero nombre.

Frank se levant de un brinco.

No espero ms exclam. Uno de vosotros debe quedarse al lado del


telfono por si Dachs llama para darnos el nombre del hotel de Collier.

Yo me quedar se ofreci Peter.

Bien, en ese caso, t, Johnny, averigua todo lo que te sea posible sobre un
atraco cometido hace unos once aos o poco ms. Una pandilla asalt un camin
de Correos o algo as. S que el asalto fracas, recuerdo que le algo de eso en
aquella poca, pero entonces no me interesaba particularmente por el crimen.
Ahora puede ser importante saberlo. Entiendes?

No creo que resulte difcil desenterrar eso. Lo har esta misma noche.
Pero, qu te propones hacer t?

Slo una visita. Volver lo antes que pueda. Cuidado con el telfono,
Peter.

Este asinti. Johnny y Carella salieron como si alguien les persiguiera.

Peter Brett pens que alguien debera poner al secretario de Justicia en


antecedentes de lo que suceda. Seguro que no le gustara nada que armase un
embrollo semejante sin su consentimiento...
CAPITULO IV

La mujer que le franque la entrada tendra sus buenos cuarenta aos.


Carella apreci en un instante los detalles reveladores de una belleza marchita. Era
indudable que aquella mujer haba sido hermosa en otro tiempo.

Necesito hablar con usted dijo. No la molestar ms de unos minutos.

Pase.

Entr y ella cerr la puerta. Se encontr en una habitacin que haca las
veces de comedor y cocina. No haba comodidades, y menos lujo.

Usted es Kitty Chaney empez.

S. Y usted?

Mi nombre es Carella. Deseo hacerle unas preguntas sobre unos viejos


amigos suyos...

Yo no tengo amigos. Ya no.

Pero los tuvo.

Hace tanto tiempo que ya no los recuerdo.

No puede haber olvidado a Jack Shott.

Ella desvi la mirada.

Prefiero no recordarlo. Era un salvaje.

Era?

Bien, supongo que sigue sindolo...

Dnde est?

Ella le dirigi una mirada fugaz.

Supongo que en la crcel. Fue al nico que cogieron cuando el atraco. Le


condenaron a veinte aos.
Y los otros?

Murieron. Pero todo eso sali en los peridicos. Por qu viene a


preguntrmelo a m?

Tal vez porque usted es un testigo de excepcin.

De algo que sucedi hace once aos? No sea iluso. Todo est olvidado,
muerto. La vida sigue, no lo saba usted?

Seguro. Qu le pas a un tipo llamado Potter Collier? Formaba parte


de la pandilla entonces.

Ella le volvi la espalda.

Fue muerto por la polica cuando trataba de escapar. El y otro intentaron


huir con el botn, creo... El otro lo consigui.

Bien... Potter tena un hermano..., un tal Nelson Collier. Lo conoci


usted?

No. Ni siquiera saba que existiera.

Las esperanzas de Carella se desplomaron de golpe Ella volvi a enfrentarse


con l. Le espet:

Oiga, son ms de las once... Por regla general acostumbro meterme en la


cama a las diez. Esta noche me he entretenido ms de la cuenta con la televisin
pero ahora quiero acostarme. Si no le importa...

No hemos terminado todava.

Yo creo que s.

Mire, soy un tipo comprensivo, pero no me ponga a prueba. Cuando hago


preguntas quiero respuestas. Me quedan algunas para formularle todava.

No tengo ms que decir. No tiene nada contra m ni usted, que no s qu


demonios es, ni la polica. No pueden molestarme.

Eso queda por ver. He odo decir que ha adquirido una repentina
prosperidad. Incluso va a mudarse de apartamento... Tal vez no le gustara que
alguien investigara el origen de esa prosperidad.

Posiblemente comprendi que haba dado en el blanco. Todava no saba en


qu clase de blanco, pero ella acus el golpe palideciendo intensamente.

No tiene derecho...! empez, pero call de golpe.

Dejemos los derechos a un lado. Hay cosas ms importantes de qu


hablar...

Fue interrumpido por el estrpito de la puerta. Se movi como una centella,


girando al tiempo que, instintivamente, se llevaba la mano bajo la americana.

Vio cmo la puerta se abra violentamente bajo el empuje de los dos


hombres. Los dos llevaban sendos revlveres en las manos. Entraron dando
traspis por el empuje del impacto.

La mujer comenz a chillar como una loca y ech a correr. Carella salt a un
lado cuando uno de los asaltantes logr recuperar el equilibrio, buscndole con su
revlver.

Nunca lleg a disparar. La Magnum 389 de Carella rugi


estruendosamente y una bala blindada atraves el pecho del pistolero, arrojndolo
contra la pared. Se desliz por ella con una mirada de estupor en su cara plida.

Todava le meti otro plomo porque el gngster estaba intentando disparar


antes de morir. No lo consigui porque su cabeza estall contra la pared, donde se
hundi la bala despus de atravesarla.

El otro fue tomado de sorpresa por la muerte de su compaero, pero actu


con celeridad. Dispar y su bala roz los cabellos de Frank cuando ste se dejaba
caer de costado. Eso le salv la vida.

Rod desesperadamente, mientras otra bala le buscaba.

Dispar a su vez, slo para obligar al otro a adoptar precauciones y


desperdiciar as unos segundos, los nicos que necesitaba.

De repente se encontr junto a la mesa. Se detuvo en sus violentos


movimientos y de nuevo apret el disparador de la potente automtica una y otra
vez.

Vio cmo el hombre se llevaba las manos al estmago, dejando caer el


revlver. Una bala le atraves ambas manos cuando stas ya se haban unido sobre
la primera herida. El asesino se desplom de rodillas. Frank ces de disparar,
impresionado por la resistencia del individuo.

Este levant la cabeza. Estaba muerto y lo saba, y en su mirada se reflejaba


todo el terror del mundo. Abri la boca, barbot unas palabras incomprensibles y,
finalmente, despacio, se dobl hacia delante y cay de bruces.

Carella se irgui. Vio a la mujer acurrucada en el suelo, en un rincn.


Temblaba y sollozaba y sus ojos desorbitados parecan los de alguien que hubiese
perdido la razn.

Ya pas trat de animarla, pero puede que haya algn otro matarife
esperando en un coche, o en la escalera. No hay otra salida de esta ratonera?

La escalera de incendios... Por qu lo ha hecho?

Porque iban a matarnos, y porque todava no he terminado las preguntas


con usted. Vamos,

Ella abri una puerta. Era un dormitorio y haba la luz encendida. La mujer
se precipit hacia la ventana. Descorri los visillos sueltos y abri.

Entonces ella levant los brazos y gir trgicamente sobre s misma. No


lleg a exhalar ni un suspiro. Cuando toc el suelo estaba muerta.

Estupefacto, Carella se dej caer de rodillas a su lado. No haba escuchado


ningn estampido, ni haban podio alcanzarla desde la calle a causa del ngulo de
tiro...

No obstante, haba un gran boquete en el pecho de Kitty. Borbotones rojos


empapaban sus ropas.

Comprendi que alguien acababa de disparar desde la casa de enfrente,


probablemente con un rifle provista de silenciador.

Retrocedi y apag la luz de la habitacin. Volvi junto a la ventana y


atisbo.
Se oan silbatos de frenticos policas, pero la calle estaba desierta. Frank
calcul que todos se dirigiran a la entrada delantera de la casa. No tenan ninguna
razn para sospechar que a travs de la ventana acababa de cometerse un
asesinato.

De modo que salt a la plataforma metlica protegido por la oscuridad.


Durante unos fugaces segundos pens en el tirador emboscado. Poda probar
fortuna nuevamente contra l, pero despus calcul que el criminal estara
poniendo pies en polvorosa a aquellas horas.

Descendi apresuradamente, procurando evitar el ruido.

Nadie le cerr el paso.


CAPITULO V

El secretario de Justicia de Estados Unidos empuj nerviosamente sus gafas


sin montura sobre el puente de la nariz. Tras esto, escrut el rostro tenso de Frank
Carella. No pareci gustarle mucho lo que vea.

Ninguno de los otros componentes de aquella especie de escuadra suicida


conocidos por LOS JUSTICIEROS despeg los labios.

La voz del secretario se elev con un tono agudo.

Resumiendo dijo; usted mat a dos hombres cuando ellos intentaron


asesinar a la mujer con la cual estaba hablando. Es as?

Exacto.

No obstante, ella fue muerta posteriormente por un tercer pistolero ante


sus propias narices. Me pregunto...

Fue inevitable rezong Carella. El tipo estaba apostado en la casa de


enfrente. Dispar desde una ventana con un rifle de gran precisin, equipado con
silenciador.

Convengamos que fuese inevitable. Lo que considero inaudito es que


usted iniciara un asunto como ste sin advertirme siquiera. No quiero ni pensar en
lo que habra sucedido si la polica metropolitana le hubiera encontrado en el lugar
de los hechos... Hay veces que me avergenzo de ocupar el puesto que... Bien, eso
no importa ahora. Qu endiablado asunto es ese tan importante que le oblig a
usted a emprender esa campaa particular?

El asunto puede considerarse tambin particular, seor.

El hombre de aspecto distinguido suspir ruidosamente.

Un asunto particular que, hasta el momento, ha costado tres vidas...

Costar una ms, seor.

La seca interrupcin le dej mudo. Frank Carella, erguido, sereno, soport el


basilisco de aquellos ojos como si la cosa no fuera con l.

Cuando recobr la voz, el secretario gru:

Se refiere a la suya tal vez?

Eso es algo que tiene que suceder un da u otro, pero ahora no me refera
a m. Usted sabe cmo empez todo esto, los motivos que tuve para abandonar mi
carrera de abogado y dedicarme a imponer la justicia con las mismas armas que los
pistoleros y asesinos que, por aquel entonces, dominaban la mayora de resortes
del pas...

Bien, no comprendo qu tiene que ver una cosa con otra.

Nelson Collier est en la ciudad, seor.

Bueno, y quin...? Cielos! Se refiere a...?

Justamente, seor.

Pero... es inaudito. Usted mismo me inform de todo aquello..., todos


ellos murieron.

Por lo visto, Collier se salv despus que el coche se hundi en la baha.


Es la nica explicacin que se me ocurre. Tengo que encontrarlo, seor. Espero que
lo comprenda.

Tras unos instantes de silencio, los ojos tras las gafas adquirieron una
expresin azorada.

Qu relacin supone usted que haba entre Collier y esa mujer que
mataron?

No lo s. Tal vez ninguna. Pero ella fue la amante de un componente de la


pandilla del hermano de Collier. Tena la esperanza de que pudiera informarme de
algn dato importante.

Ya veo... Ahora, qu opina se esconde detrs de esa llegada de pistoleros


en gran escala?

No tengo material alguno para opinar.


Cree que los que usted mat, y el que consigui eliminar a la mujer, eran
algunos de esos recin llegados?

Pudiera ser, aunque eso lo sabremos cuando la polica haya identificado


los cadveres. No les ser difcil por cuanto eran profesionales.

Lo que me desconcierta es la manera como actuaron. Nunca haba odo


nada igual. Si haba un tirador apostado, con un buen rifle en las manos, para qu
mandar a los otros dos? Porque sos actuaron con toda la brutalidad posible, no
es cierto?

Ya le he contado cmo entraron.

Es absurdo.

He pensado mucho en eso, seor. Incluso lo hemos discutido con los


muchachos. Nuestra opinin es que no actuaban juntos. El del rifle ignoraba que
otros dos asesinos iban a tratar de matar a la mujer, y, as mismo, ellos no saban
una palabra del tirador apostado. Tiene que ser as, de lo contrario demostraran
una estupidez congnita.

Lo que quiere decir es que hay dos pandillas, o dos organizaciones


distintas, ambas ansiosas por terminar con la mujer. Pero, por qu motivos? No
pueden tener los mismos si se trata de dos pandillas rivales.

No sabemos si son rivales o no, pero estoy seguro que se trata de dos
cabezas distintas las que dispusieron que Kitty Chaney fuera eliminada.

El secretario de Justicia lo pens un par de minutos, pero acab


abandonando el intento de comprender el desconcertante comportamiento de los
criminales abatidos por Carella.

Este aadi:

A juzgar por los informes que hemos recibido, caba pensar que entre la
llegada de Collier y los dems, y un atraco cometido hace once aos, existiera
cierta relacin, pero Rugolo ha investigado aquel caso y parece que est todo en
regla al respecto.

El hombre se ajust otra vez las gafas, que se haban deslizado por su nariz,
y mir a Johnny interrogadoramente. Este dijo:
Fue un caso corriente, seor, excepto en la cuanta del botn que pensaban
obtener; dos millones de dlares. Pero el golpe fracas. Hubo una traicin al pa-
recer, y la polica cay sobre los asaltantes en el momento en que stos llevaban a
cabo el golpe. Hubo un tiroteo. Casi todos los asaltantes murieron a manos de la
polica. Dos trataron de escapar con el botn, pero uno de ellos cay acribillado
antes que pudiera subir al coche. El otro logr recorrer dos manzanas y finalmente
se estrell contra la barrera establecida por los coches-patrulla. Muri tambin...

No veo qu relacin puede haber entre una cosa y otra. Recuperaron el


botn?

Hasta el ltimo centavo.

Hubo supervivientes entre los pistoleros?

Slo uno, seor; un tal Jack Shott. Fue sentenciado a veinte aos de
prisin.

Vive todava?

No lo s. Ese Jack Shott fue el amante de Kitty Chaney precisamente.

Carella intervino:

Crees que pudo estar resentido contra ella hasta el punto de ordenar
matarla?

Despus de once aos? Si fuera as lo hubieran hecho mucho antes.


Adems, no olvidemos que hubo dos facciones en el asalto. Aunque una de ellas
obedeciera rdenes de Shott, a quin obedeca la otra parte?

Desconcertante mascull el impecable secretario. Presumo que este


asunto va a complicarse bastante ms todava antes que la ley consiga poner a
buen recaudo a toda esa legin de forajidos.

Quiz nosotros podamos ayudar, seor aventur Carella.

Entiendo que lo nico que persigue usted en este caso, Frank, es capturar
a ese Collier del demonio...

Si l est relacionado con lo otro, no nos importar echar un vistazo.


Oficialmente, no rebati el hombre, preocupado. La polica
metropolitana es demasiado susceptible. Armaran un escndalo.

Peter Brett coment entre dientes:

Desde que regresamos de Europa que estamos inactivos..., estamos


perdiendo la prctica, seor.

Qu prctica?

Slo obtuvo un gruido por respuesta. Sonri. Al fin dijo:

Collier es cosa suya, Frank... Por supuesto, s mientras lo busca tropieza


con el motivo que ha trado a ese ejrcito de asesinos profesionales a la ciudad...
bien, no creo que podamos impedir que se compliquen un poco las cosas.

Gracias, seor.

Pero quiero discrecin, entienden? Absoluta discrecin.

Lin Burke, que haba estado dando incesantes paseos de un lado a otro
como de costumbre, se detuvo en seco.

Utilizaremos silenciadores, seor gru, sarcstico. No hay nada ms


discreto.

No quiero saber qu infiernos de artilugios emplearn! estall el


secretario, perdiendo la compostura por primera vez. Ya saben lo que quiero
decir. Buenas noches, seores. O quiz sera ms apropiado decir buenos das.

Abandon el apartamento como si tuviera una cita importante en alguna


otra parte.

Rugolo coment:

Cualquier da le va a dar un ataque de apopleja.

Yo creo que es un candidato para lcera de estmago.

Carella hizo un ademn de impaciencia.


Quiero saber todo lo posible sobre el atraco de hace once aos. Sigues
encargndote de eso, Johnny?

Muy bien.

Averigua tambin qu se hizo de Jack Shott, si est en la crcel, o si sali


en libertad provisional o vigilada, y si es as entrate de su actual paradero. Si est
en la calle ha de presentarse cada mes, de modo que ser fcil localizarlo. De
acuerdo?

Okay.

Peter Brett se quit el cigarrillo de los labios.

Hay algo para nosotros, muchacho? pregunt.

Desde luego... T puedes ocuparte de bucear en la vida de Kitty Chanel.


Me interesan los ltimos aos, quiz desde la fecha del frustrado asalto hasta hoy.

No creo que sea muy difcil.

T, Lin prosigui Carella, vas a ocuparte de una tarea un tanto


ingrata, pero eres el que mejores relaciones tiene en los bajos fondos. Ocpate de
husmear todo lo que puedas sobre esos forasteros recin llegados. Comprendido?

Seguro. Mis relaciones sociales son la flor y nata, ya lo sabes.

Seguro replic Rugolo; la flor y nata del estercolero.

Carella esper que hubieran salido antes de dejarse caer en una butaca con
gesto cansado. Encendi un cigarrillo y lo consumi como si tuviera mucha prisa
por terminarlo. Tras ste encendi otro.

Descolg el telfono y marc el nmero de la casa de empeos.

No obtuvo respuesta.

Colg, impaciente y contrariado.

Volvi a intentarlo quince minutos y tres cigarrillos despus.


El judo tampoco respondi. Ahog un juramento y dej el telfono,
levantndose de un salto.

Por la ventana, las primeras luces del alba rozaban las cpulas de los
edificios.

Sali. Slo pensaba en el instante en que podra enfrentarse cara a cara con
Collier...
CAPITULO VI

Se detuvo cerca de los escalones que bajaban hasta la entrada de la msera


tienda. La calle estaba desierta a tan temprana hora. Algunos coches se alineaban a
lo largo de la acera.

Frank Carella conoca bien el terreno que pisaba porque, antes de confiar en
el judo, haba realizado una investigacin a fondo sobre l y su gnero de vida.

En consecuencia, descendi los peldaos pisando como un gato, pero no se


detuvo ante la puerta de cristales, sucios y tras los cuales se amontonaban toda
clase de objetos, sino que sigui por la especie de pasillo subterrneo hasta una
puertecita de madera deslucida. Junto a la puerta, se iniciaba la escalera que
conduca al interior del edificio desde el stano. Se sorprendi un tanto al ver que
las dos estaban abiertas.

Se intern con cuidado en la tienda, procurando esquivar los cachivaches


apilados desordenadamente. Vio el resplandor de una luz al fondo, por debajo de
los pesados cortinones que separaban la trastienda. Al acercarse all oy una voz
bien timbrada.

Eres un hermoso problema, mueca escuch. Nunca debiste ser tan


curiosa..., porque en mi trabajo los problemas se eliminan de manera definitiva.

Le pareci que slo responda un ahogado sollozo. La voz dura del hombre
repiti:

Lstima..., t y yo hubiramos podido entendernos muy bien en otras


circunstancias...

Carella avanz los pasos que le separaban de los cortinajes descoloridos y


atisbo por una pequea abertura. Lo que vio casi le hizo dar un salto.

Cado en el suelo, cubierto de sangre y con el rostro tumefacto, el viejo judo


estaba tan inmvil como un cadver. No obstante, Carella advirti que viva
gracias a su espasmdica respiracin.
Junto al cado, un hombre alto y recio, de cuello de toro y rostro en el cual la
brutalidad slo tena cabida en los ojos, miraba con el ceo fruncido a una mucha-
cha de unos veinticinco aos, que se apretaba contra la pared como si quisiera huir
a travs de ella.

Era una joven rubia de ojos pardos y brillantes, enturbiados entonces por el
terror. Su boca era de dibujo perfecto, turgente y hmeda. Tena el pelo largo y
suave y le caa en cascada sobre un lado de la cara. Su cuerpo era el de una mujer
en su plenitud, maravillosamente moldeado, con senos pequeos y erguidos, cin-
tura delicada y caderas que seguramente no mediran ms de un centmetro que su
busto.

Carella la estuvo observando mientras ella contemplaba aterrada al hombre


que la amenazaba con un estilete. Era la imagen del pattico miedo que invade
hasta la ltima fibra del ser humano.

El hombre fuerte volvi a hablar de aquella manera un tanto gangosa:

Lstima..., debiste permanecer en tu cama soando con un amante en


lugar de bajar a meter la nariz donde no debas...

Avanz un paso. Ella se apretaba los puos contra la boca.

Carella empu su Magnum, apart la cortina y salt al interior de la


trastienda.

Alto ah, hijo de perra, suelta el hierro!

El matn gir como una peonza. Pareci dispuesto a atacar al intruso, pero
la vista de la poderosa automtica, o quiz al advertir la frialdad de muerte que se
desprenda de Carella, dej caer el cuchillo y permaneci quieto.

Dachs?

La voz pareci revivir al judo, que empez a rebullir. Un largo gemido


escap de sus labios.

Por qu le han hecho eso?

El pistolero se encogi de hombros.


No me pregunte. No s nada. No dir nada.

Cambiars de parecer, bastardo... Quin es usted, pequea?

La muchacha, todava bajo los efectos del terror, silabe:

Me llamo Iris Renton...

Est bien, Iris, hablaremos despus. Ahora aprtese de aqu... Pngase


cerca de la cortina.

Se desliz pegada a la pared, mirando asustada al pistolero.

Dachs comenz a levantarse. Fue un proceso laborioso debido a que sus


fuerzas apenas le ayudaban. La sangre chorreaba de su rostro destrozado.
Sollozaba igual que un nio.

Carella encaj las mandbulas con salvaje furor.

Vulvete de espaldas!

El asaltante obedeci. Conoca cundo tena una oportunidad y cundo no.


En aquellos instantes saba que slo el espesor de un cabello le separaba de la
muerte y empezaba a tener miedo. Haba algo en el hombre de la pistola que
infunda escalofros. Permaneci muy quieto mientras era despojado de su Colt
automtico del 45. De poco le haba servido esta vez.

Carella volvi a retroceder cuando le hubo desarmado.

Media vuelta, hijo de perra.

Harry Klein, el pistolero de Miami, gir sobre los talones. Repiti:

No s una palabra. Recibo rdenes por telfono.

Si eso es cierto lo lamento por ti. Cmo se siente, Dachs?

El judo trag el llanto. El pauelo con que restaaba la sangre de su cara


estaba rojo.

Muy mal..., quin es usted? Bueno, no importa; sea quien sea ha llegado
a tiempo...

No reconoce mi voz al natural?

Dachs se olvid de la sangre, del pauelo y hasta del hombre que haba
estado torturndolo.

Usted! jade.

Por qu le ha rajado la cara?

Quera saber quin me pagaba para averiguar lo de Collier.

Los msculos de Carella dieron un tirn. Siempre el nombre fatdico!

De modo que era eso...

Se han enterado que yo quera averiguar el paradero de Nelson Collier.


Este criminal ha venido..., pero yo no poda decrselo porque no lo saba..., slo el
telfono.

Y se lo ha dado?

S..., lo siento, de veras, pero ya no poda resistirlo ms.

Los dientes le chirriaron cuando los apret. Hizo una mueca que puso hielo
en las venas del criminal.

La curiosidad mat al gato... y va a matarte a ti, bastardo.

Su voz semej un chirrido. El pistolero comprendi que no tena esperanza


alguna.

La Magnum 389 era como un bazooka apuntado a su barriga. No tena ni


una oportunidad.

Frank se dirigi de nuevo a la muchacha.

Iris...

Dgame.
Dnde vive?

Arriba..., en el piso. He odo un grito y he bajado por la escalera interior.


Ese hombre me ha sorprendido..., he visto lo que haca con el pobre Dachs... Ha
sido horrible...

Bien, ser peor lo que le har a l. Ahora vuelva a su piso y encirrese. No


diga una palabra a nadie hasta que yo suba a hablar con usted. Conforme?

S, pero, no deberamos llamar a la polica?

Considere que yo soy la polica. No se inquiete por ese motivo.

Ella hundi sus ojos en las pupilas color de acero de aquel hombre que la
dominaba con su sola presencia. Susurr:

Le esperar...

Retrocedi sin dejar de mirarlo. Luego, apart la cortina y desapareci. Sus


pasos se escucharon cuando empez a subir las escaleras rpidamente. Luego, todo
volvi a quedar en silencio.

Carella sac un largo silenciador de fabricacin especial. Con un solo


movimiento estuvo acoplado al can de la potente pistola. Una sonrisa helada
distendi sus labios cuando dijo:

Tal vez pienses que vas a escapar de esta, matn, pero djame decirte que
hubiera sido mejor para ti haberte dejado aplastar por un camin... Cmo te
llamas? Dnde est Collier y quin te ha ordenado torturar a ese viejo?

Demasiadas preguntas a la vez. De todos modos no voy a responder ni


una sola.

Apenas haba terminado de hablar cuando la automtica pareci brincar en


la mano de Frank. El sonido que produjo fue tan dbil como un soplo de aire gra-
cias al perfeccionado silenciador.

Pero la carencia de ruido no impidi que la gruesa bala astillara la rodilla


derecha del pistolero, derribndolo violentamente contra la pared.

Klein comenz a aullar y a golpear el suelo con los puos a impulsos del
terrible dolor que le arda en la pierna. Frank le descarg un golpe con la culata, or-
denndole:

Cierra el pico o te vuelo la cabeza!

El pistolero de Miami levant la cara. Estaba chorreando sudor, y el dolor


distenda sus facciones en una desagradable mueca.

Maldito sea, no puede hacer eso! Usted ha dicho que es polica... Le


expulsarn del cuerpo por lo...

Si yo fuera polica, bastardo, estara muerto hara muchos aos. Tienes


muchos ms lugares vulnerables en tu cuerpo sin que mueras por un balazo ms o
menos. Empecemos otra vez. Cul es tu nombre?

Klein... Harry Klein.

Forastero?

De Miami...

Dachs gru entre gemidos:

Es uno de los importados, seor...

Eso resulta interesante, Klein gru Carella. Quin te ha hecho venir


desde Miami?

No lo s. Me dijeron que viniera aqu y esperase. Bueno, lo hice. Yo no


hago preguntas.

Quin te orden eso?

La organizacin.

Qu organizacin, el Sindicato?

Ellos controlan Miami. Los hoteles, el juego... No conocemos a quien est


arriba, slo obedecemos rdenes.

Frank conoca lo suficiente del mundo del hampa para saber que eso poda
ser cierto.

Bien, cmo recibes rdenes aqu?

Por telfono... Oiga, mi rodilla... Por qu no llama a un doctor? No


esperar que me desangre...

Al infierno con tu rodilla! Dnde est Collier?

No s de quin me habla... Le juro que no conozco a ningn Collier en la


ciudad!

El dedo ndice de Frank se puso lvido al presionar el disparador.

Tienes otra rodilla, Klein mascull.

No dispare!

Dachs terci:

Quiz conoce a Collier por el nombre que utiliza ahora: Flick Ozzie...

Klein neg enrgicamente.

Tampoco. Pero he odo hablar de l. Es uno de Los Angeles...

Ahora est aqu, lo mismo que t y otros. Por qu?

No lo s! Cree que nos dicen cules son los planes de la organizacin?

No, supongo que no... Qu te ordenaron por telfono, matar a Dachs?

S...

Repite las palabras.

Qu?

Las palabras que ha utilizado tu comunicante. Una a una.

No s..., no recuerdo exactamente...


O recobras la memoria o pierdes la otra rodilla, Klein. Elige.

Maldito sea usted! Qu clase de tipo es? Y ahora que se me ocurre...


Para quin trabaja?

Carella apret las mandbulas.

Si lo supieras empezaras a temblar. Vamos, esas palabras!

Klein realiz un esfuerzo y empez a recitar:

Hay un sopln llamado Dachs que est haciendo preguntas respecto a


un tal Collier, Irs a verlo y le obligars a decirte quin le ha mandado buscar a
Collier. Despus, mtalo. Eso es todo... Me dio la direccin y colg. No
desperdician palabras.

Gimi. El dolor de su pierna rota estaba a punto de acabar con su


resistencia. La sangre saltaba a borbotones de la tremenda herida, pero no
impresionaba a Carella en absoluto. El tambin haba visto saltar la sangre a
borbotones, una sangre querida...

Crees que podrs deshacerte de l, Dachs? pregunt de repente.

Los ojillos del judo relampaguearon de odio.

Por supuesto! Pero no me lo deje suelto... es demasiado fuerte...

No me interesa que vuelva a interferir en nuestros asuntos, Dachs.

Todo el odio acumulado en el esmirriado pecho del judo pareci saltar de


sus pupilas en un torrente incontenible.

Jams volver a torturar a nadie... djemelo para m... y algunos conocidos


que me ayudarn.

Quin es la chica que estaba aqu?

Una vecina. Muy buena... suele interesarse a veces per si necesito algo.
Sabe que vivo solo.

Y ella, con quin vive?


Desde que muri su madre, hace ms o menos un ao, sola tambin.

Ya veo... Tienes algo importante que decir, Klein?

Maldita sea! No puede dejarme en manos de ese viejo... Me har pedazos.

Que es exactamente lo que le estabas haciendo t a l. Alguna noticia que


ofrecer a cambio de tu miserable pellejo?

No s nada! Por qu no me cree? No puedo decirle nada ms!

Carella se encogi de hombros. Apenas haba terminado el movimiento


cuando le descarg un culatazo que lo abati igual que una res apuntillada.

As no te opondr dificultades, Dachs. Y busca alguien que te cure la cara.


Tiene muy mal aspecto...

No va a tenerlo? Me ha arrancado pedazos de carne con su maldito


cuchillo...

Frank abandon la trastienda, sali al rellano exterior y empez a subir la


escalera que conduca al interior del edificio.
CAPITULO VII

La muchacha no poda apartar la mirada de aquel rostro fascinante. Perciba


la tormenta que lata bajo el mirar acerado, pero se daba cuenta que haba algo ms
profundo y doloroso bajo aquella capa de rudeza.

Le he dicho todo lo que s. A veces bajo a ver al anciano Dachs. Est muy
solo, entiende? Suelo traerle la compra. El mismo cocina y lava la, ropa, pero se
olvida a menudo de adquirir alimentos.

Y esta noche?

He odo un grito del viejo. Se me ha ocurrido que quiz se encontraba


mal, o se haba cado... He bajado, y al llamarlo desde la tienda, el hombre del
cuchillo me ha obligado a callar... Luego, he visto cmo le torturaba... Cre
volverme loca. Ese hombre... iba a matarme a m tambin. Lo ha dicho...

No poda dejarla viva porque usted hubiera podido identificarlo.

Qu har usted con l, va a detenerlo?

Algo as, no se preocupe. Nunca volver a molestar a Dachs ni a usted.

Pero usted no es polica..., no se comporta como uno de ellos...

Bien, digamos que este es un asunto secreto, tan importante que se


necesita alguien ms efectivo que la polica para resolverlo. Y es por eso que he
querido hablar con usted.

No comprendo...

Debe guardar silencio sobre lo que ha visto esta noche. No podr hablar
de eso coa nadie... Con nadie en absoluto. Entiende ahora?

Creo que s.

No se trata slo de que nos convenga a nosotros el secreto de todo lo que


est sucediendo, sino por su propia seguridad. Podra verse en graves apuros.
No hablar con nadie sobre eso. Pero, y Dachs? Necesita que le
atiendan..., que le curen las heridas del rostro.

El encontrar quien lo haga con absoluta discrecin, sin que hagan


preguntas embarazosas. Dachs tiene relaciones muy comprensivas.

El leve matiz de irona oblig a la muchacha a esbozar una sonrisa.

Sabe usted? dijo. Siempre pens que el viejo ocultaba algo


importante. No s por qu razn, pero le encontraba misterioso y escurridizo.
Incluso alguna vez, al entrar yo, se apresuraba a colgar el telfono y trataba de
disimular su nerviosismo...

Es usted muy perspicaz, nia. Estamos de acuerdo ahora?

S, pero me gustara saber cul es su nombre. Le debo la vida, recuerda?

Frank sonri forzadamente.

Carella murmur. Frank Carella.

Ella encendi un cigarrillo con dedos que temblaban. Por entre el humo
mir directamente al hombre que tena ante s, erguido en toda su impresionante
estatura, recio como una mole de granito. Trat de captar el significado de la
extraa mirada de aquellos ojos color de acero y se estrell contra un muro
impenetrable.

Frank Carella dijo suavemente. Nunca olvidar su nombre. No


quiere decirme quin o qu es usted?

Es preferible para usted ignorarlo. Sea buena chica y deje de ocuparse de


cosas que pueden resultar peligrosas. Y ahora debo marcharme.

Ella esboz un ademn de protesta.

Ni siquiera le he ofrecido una bebida... Por favor, un whisky?

Est bien, gracias.

Ella corri a prepararlo. Cuando volvi traa los dos vasos y despus de
ofrecerle el suyo a Carella brind en silencio. Bebi un sorbo.
El dijo:

Trabaja usted?

Y qu remedio? Estoy empleada en las oficinas de Erikson y Daune, de


publicidad.

Frank bebi la mitad del whisky. Casi poda leer los pensamientos de la
muchacha. Se dijo que era muy hermosa, demasiado para vivir sola... Se vera en
dificultades muy a menudo.

Repentinamente, ella repiti como si hablara para s:

Le debo la vida...

No se preocupe por eso. He tenido la suerte de llegar a tiempo.

Pero l iba a matarnos, a Dachs y a m. Y usted no le tena miedo a ese


hombre.

Mi oficio es no tener miedo a tipos semejantes precisamente, de modo que


no tiene mrito alguno. Y ahora, si no le importa...

Apur el resto del licor y dej el vaso sobre una mesita. Cuando se irgui
tropez con los grandes ojos pardos fijos en l.

Volver a verle alguna vez? susurr la joven.

Es posible.

Pero usted no dar ni un paso porque eso suceda, no es as?

Frank sonri. Inici la retirada hacia la puerta.

Suelo estar muy ocupado... y viajo mucho. No s si la suerte volver a


cruzar nuestros caminos.

Entiendo..., entonces...

Lentamente, le ech los brazos al cuello, detenindole. Carella ahog un


juramento. Despus, ella susurr:
Slo para darle las gracias por lo que ha hecho por m...

Tir de l hasta que sus labios se encontraron. Primero fue un beso de


tanteo, como si ella tratara de valorarlo. Luego, cobr sbita vida y estall en una
mezcla de suavidad y violencia, como si detrs de la caricia se ocultara una furia
pronta a desatarse.

Se separaron a los pocos segundos, y a pesar de la brevedad del estallido l


se conmovi ms de lo que hubiera querido, y ella qued quieta, con el rostro son-
rojado y los ojos brillantes y lnguidos.

Adis, Frank...

El titube.

Adis, Iris.

Abri la puerta y sali.

***

Rugolo era el nico que estaba en el apartamento cuando Frank abri la


puerta con su llave y entr.

T dijiste algo de casualidades cuando has salido de aqu, no es eso?


gru Johnny.

Creo que s. Por qu?

Tenemos otra enquistada en este asunto.

Frank dejse caer en una butaca. Busc maquinalmente un cigarrillo y tras


encenderlo mir a su compaero en espera de ms aclaraciones.

Rugolo explic:

He desempolvado todo el caso del atraco al camin de Correos, de hace


diez aos o poco ms. Bueno, el asunto qued totalmente aclarado en aquellas
fechas. Fue un golpe preparado por una mente genial. Todo estaba calculado al
segundo, ya sabes: una especie de operacin comando, al estilo militar. No poda
fallar. El botn se elevaba a algo ms de dos millones de dlares.

Y bien?

Fracas a pesar de su perfeccin. Hubo una delacin, entiendes? Alguien


habl ms de la cuenta, y la polica metropolitana, en combinacin con los oficiales
de la fiscala, tendieron una trampa mortal para los atracadores. Hubo una
verdadera batalla en la que dos policas resultaron heridos, pero los asaltantes
murieron todos a excepcin de Jack Shott. Este se limit a cubrirse, pero no dispar
contra la polica. No obstante, el fiscal consigui para l una condena de veinte
aos. Sac a relucir sus antecedentes y result que era reincidente por dcima vez.
Haba sido condenado anteriormente, de modo que no tuvo escapatoria.

Dnde est ahora?

Nadie lo sabe.

Qu?

Sali al cumplirse diez aos de su condena. Est en libertad bajo palabra


desde hace cinco meses...

Entonces, ha debido presentarse cada mes a la comisin, de modo que


deben conocer su paradero.

No se present ni una sola vez. Tan pronto sali del penal se esfum
completamente.

Eso merece ser analizado con cuidado, Johnny,... Pero todava no he visto
la coincidencia de que hablabas.

Ah va: El fiscal que consigui la condena de Jack Shott, y cuyos


investigadores lograron cazar a los atracadores con las manos en la masa, era
Simn Rawlins.

El candidato a la gobernadura?

Justamente. El actual candidato a gobernador. Por aquel entonces era el


fiscal y empezaba su carrera. Por lo que he averiguado, tuvo una larga serie de
xitos durante su actuacin al frente de la fiscala. Eso fue lo que le abri las
puertas de la carrera poltica.

Comprendo.

Segn los peridicos de la poca, cargan en su cuenta todo el xito de la


operacin contra los atracadores.

De eso debi cuidarse l rezong Frank. Esos hombres piensan


nicamente en una direccin: su carrera poltica. Cada detalle que puede ayudarles
lo publican a grandes voces. Bien, no cabe duda que su trayectoria ha sido
ascendente desde entonces. Pero eso no nos lleva a ningn sitio. Se sabe quin
diriga la pandilla que asalt el furgn de Correos?

Era el mismo que plane el asunto. Jack Shott lo confes ante el jurado.
Potter Collier era el jefe.

Ya veo...

Muri en la refriega, pero deba ser un tipo muy listo para planear un
asalto perfecto como aquel. Unicamente fall con sus colaboradores porque hubo
uno que le traicion sin duda alguna.

Jack Shott tal vez.

Por qu l?

Porque todos los dems murieron. Lgicamente, el traidor deba saber


que el asalto fracasara, de modo que todo su inters se centrara en mantenerse a
cubierto de la tormenta.

Tal vez, pero si fue l no comprendo cmo le condenaron a veinte aos,


Frank. Su delacin debi haberle servido de atenuante y no fue as.

Eso es cierto. Incluso es posible que hubiese conseguido la libertad


vigilada desde el primer momento, actuando como testigo de cargo... Es un buen
embrollo. Pero que no nos lleva a donde deseo llegar.

No has averiguado todava el paradero de Nelson Collier?


No. Es ms, han tratado de asesinar a Dachs precisamente porque insista
en saber eso...

Le cont escuetamente lo sucedido. Rugolo gru:

Eso demuestra que, sea lo que fuere, est cocindose algo muy grande.
Esa llegada masiva de matones debe tener preocupada a la polica...

No deben ser los nicos. Apuesto que los jerifaltes del crimen locales
tampoco duermen tranquilos...

Quieres decir que se trata de arrebatarles el terreno?

No lo s, pero s estoy seguro que todo esto se ha organizado a espaldas


de ellos. Adems, hay que contar con las dos facciones que trataron de matar a
Kitty Chaney por separado...

No he podido olvidar esto ni un minuto. Demasiado enredo, Frank. Qu


demonios estarn tramando?

No lo s, pero apostara que, sea lo que fuere, est relacionado con las
elecciones. Es sintomtico que hayan empezado a moverse cuando faltan tan pocos
das para los comicios.

No voy a discutir eso, Frank..., te cedo el honor de aclararlo, si puedes.

Se ech atrs en la butaca. Carella acab el cigarrillo y lo aplast en el


cenicero. Despus cerr los ojos y trat de reflexionar sobre las posibles conexiones
del despliegue de pistoleros, el asesinato de Kitty, y el paradero de Nelson Collier.

El hombre al que deba matar por segunda vez.


CAPITULO VIII

De nuevo estaban los cuatro reunidos en el apartamento que les serva de


cuartel general. Frank Carella haba estado dormitando a intervalos, pero se encon-
traba perfectamente despejado para asimilar toda clase de informes.

Peter Brett dijo:

La polica ha identificado a los dos pistoleros que mataste, Frank.


Pertenecan al hampa local. Muy conocidos.

Para quin trabajaban?

Eso no est muy claro. Parece ser que trabajaban por su cuenta. Ya
sabes la clase de matones que son; atracos de poca monta, algn que otro asalto y,
cuando alguien les paga lo suficiente, liquidan a cualquiera sin preocuparse en
absoluto.

Ya imaginaba algo semejante. Qu hay de Kitty Chaney?

De eso se ha encargado Lin. El te contar. Pero antes, qu te parece que


haga yo?

Sigue con lo de esos dos tipos. Averigua qu relaciones eran las suyas, con
quin se entrevistaron ltimamente y, si alguien lo sabe, trata de averiguar si ob-
tuvieron el encargo de matar a Kitty por medio de algn jerifalte o fue un
acuerdo privado directamente entre ellos y el que les pag.

Okay, eso no va a ser una tarea fcil.

Carella se encar con Lin Burke. Este dijo:

Kitty Chaney era una mujer del montn. Viva sola desde hace muchos
aos, en el anonimato. Era conocida en algunos bares de mala fama, donde cazaba
a los primos, pero no tena amistades entre las otras chicas del mismo oficio.
Parece que era muy retrada. Hasta hace poco.

Qu quieres decir con eso de: hasta hace poco?


Justamente eso: De unos das a esta parte haba cambiado. Se permita el
lujo de mandar al diablo a los tipos que trataban de acercrsele, se haba comprado
vestidos nuevos y se dispona a cambiar de apartamento. Tena alquilado uno en la
52 que, comparado con el que ocupaba, era un palacio.

Total, haba obtenido dinero abundante.

Ni ms ni menos.

De dnde?

Eso no hay nadie que lo sepa, al parecer.

De cundo databa esa sbita prosperidad?

No he podido averiguarlo con exactitud, pero parece ser que la cosa


comenz hace quince o veinte das.

No antes?

Seguro que no. Extremando las opiniones que he recogido, podemos


calcular un mes como mximo.

No encaja...

Qu es lo que no encaja?

Carella sacudi la cabeza.

Estaba pensando que quiz volvi a unirse con Shott cuando ste sali del
penal, o quiz le estaba haciendo vctima de un chantaje... pero Shott sali a la calle
hace cinco meses. Ella no habra tardado tanto en darle el zarpazo.

Adems, Frank, Shott no debe ser la clase de tipo capaz de dejarse


exprimir con un chantaje. No hubiera pagado ni un centavo desde el principio. Y
ella haba cobrado ya, puesto que manejaba dinero abundante. La polica encontr
ms de mil dlares en el apartamento.

Ya veo... Habr que buscar por otro lado.

Alguna noticia de Collier? pregunt Lin Burke.


Todava no...

Y Dachs, no ha obtenido resultados?

Carella levant la cabeza. Gru:

Lo nico que ha obtenido es una cara hecha trizas.

Cmo?

Les cont tambin su aventura en la tienda de empeos del judo. Despus


aadi:

Hay alguien metido en este asunto que no conocemos y cuyos tentculos


se extienden por todas partes, alguien capaz de enterarse cuando Dachs intenta
averiguar el paradero de uno de los pistoleros importados.

Brett, a quien lo sucedido con el anciano confidente haba impresionado,


gru:

Me gustara saber lo que har Dachs con su atacante...

Te apuesto que el tipo aparecer flotando en el ro... si no le han aadido


un lastre. Ojal le arrojen al agua vivo termin Rugolo piadosamente.

Carella se desentendi de los burlones comentarios.

Trat de ver un resquicio de luz en las tinieblas del misterio que les
ocupaba, pero su esfuerzo result intil.

Dijo, de mal talante:

Nos estamos complicando la vida investigando cosas que sucedieron hace


once aos, y no avanzamos un paso en lo que realmente me interesa, que es el
paradero de Nelson Collier. Hay que encontrarlo, muchachos.

Johnny asinti con un gesto:

Voy a dedicarme a recorrer hoteles gru. Debe haberse inscrito con


su nombre actual, Flick Ozzie. Ver qu consigo.
Me parece bien resolvi Carella. Lin puede ocuparse de eso tambin,
mientras Peter sigue la pista de los dos pistoleros muertos.

El telfono les interrumpi. Frank lo tom y oy la voz de Dachs al otro


extremo del hilo.

No recuerdo si le he dado las gracias por lo que ha hecho, amigo dijo el


judo; de todos modos, se las doy ahora...

Olvdelo. Qu ha hecho con nuestro comn amigo?

Podemos decir que ha emprendido un largo viaje. No volver a


molestarnos, seor.

Bien, eso es cuenta suya. Por qu ha llamado?

De nuevo tengo un informe que no s si tiene valor o no... Tambin est


relacionado con el atraco de hace aos.

Siempre vamos a parar a lo mismo. Ninguna noticia de Collier?

En absoluto. No puedo moverme con la misma soltura de antes, usted


sabe... He decidido tomarme unas vacaciones hasta que todo esto haya terminado...
Cuestiones de salud.

Lo comprendo. Veamos qu tena que decirnos.

Supongo que ya sabe usted que Kitty fue asesinada...

S.

Bueno, pues lo que he odo est relacionado con ella. Y, tal como le dije,
todo parece girar en torno a los tipos del atraco. Kitty estuvo hablando con otra
fulana metida en el negocio, aunque indirectamente.

De quin se trata?

De la que fue chica de Potter Collier. Estuvieron juntas hace dos o


tres semanas.

No veo que eso nos sirva de mucho, pero lo investigaremos. Dnde


estar usted por si le necesito, Dachs?

Tengo una pequea cabaa en las montaas, cerca de un lago. Ir a


refugiarme all hasta que pase la tormenta. No podra resistir otra experiencia
como la que usted ya conoce.

Me parece una actitud muy sensata, Dachs... Dnde vive esa ex chica
de Potter?

Anot la direccin que el judo le dict y tras esto colg el auricular.


Pensativo, coment:

Quiz Jack Shott pens que ese sera un buen escondite...

Cul? indag Lin Burke.

El domicilio de la ex amiga de Potter. Ir a echar un vistazo.

***

La direccin que le diera el viejo le llev a Brooklyn, a una calle tranquila


poblada de chiquillos enzarzados en un simulacro de batalla de gangsters.

Era una casa de dos plantas, encajada entre otros edificios ms altos y
nuevos. No obstante la edad, la casa estaba bien cuidada en su aspecto exterior.

Subi los pocos peldaos que conducan a la entrada y llam al timbre.

La mujer que apareci al abrirse la puerta tendra los mismos aos que tena
Kitty al morir, aunque la que ahora tena delante haba sabido cuidarse mucho
mejor.

Conservaba la prestancia de un cuerpo bien formado, de curvas descaradas


puestas de manifiesto en los menores detalles de su atuendo. El rostro, carente de
expresin y de inteligencia, era de suave valo, aunque el rictus de la boca
denotara cierta dureza.
Algunas finas arrugas que no lograba disimular delataban el paso de los
aos.

Es usted Glenda Breed? pregunt, tocndose el sombrero.

S, pero le advierto que si vende algo pierde el tiempo, y me lo hace


perder a m.

No vendo nada, slo deseo hablarle.

Eso no da dinero, lo siento.

Un momento!

Ella hizo ademn de cerrar la puerta. Frank introdujo primero el pie para
impedirlo, y despus empuj hasta colarse al interior.

Sea ms hospitalaria, Glenda... Con todo el mundo es tan arisca?

Slo con los desconocidos y entrometidos. No me gusta su manera de


comportarse. Salga de aqu.

Cuando haya terminado de hablar tal vez me vaya. Entre tanto, es mejor
que sea usted un poco ms amable. He venido a hablarle de Jack Shott, y de
Potter Collier... y de su amiga Kitty.

La vio palidecer. Se dio cuenta que miraba a su alrededor como si se sintiera


acorralada y tratara de encontrar un lugar por donde escapar.

Todo esto pertenece a mi pasado murmur. No quiero revivirlo.

Tonteras. No creo que el hablar de ese pasado la afecte en absoluto. No es


usted del tipo de mujeres impresionables. Sabe que Jack sali del penal hace cinco
meses?

S...

Vino a verla l, o cmo se enter?

Yo... Jack estuvo aqu. Luego se march y ya no he vuelto a saber una


palabra de l.
Saba tambin que Potter tena un hermano?

S... me lo dijo poco antes de su muerte, aunque nunca he visto a Nelson...


Me dijo que se llamaba Nelson.

En efecto, as se llama. Est segura que Jack se march despus de esa


visita?

Naturalmente que estoy segura! Qu pretende? Si es polica, dgalo y


acabemos.

No tan rpido. Le importara que diera un vistazo a su apartamento?

Claro que me importara! No le permitir que meta las narices en mis


cosas.

Puedo conseguir un mandamiento judicial y entonces no podr negarse,


Glenda.

Ande, vaya a buscarlo y pruebe! Por quin me ha tomado? S cules son


mis derechos y si cree poder asustarme con un mandato de registro est listo.

Yo no pretendo asustarla, Glenda...

No?

Porque ya lo est. Usted tiene miedo. Slo falta saber de qu.

Miedo yo? Si no fuera porque odio que me molesten en mi propia casa


dira que es usted divertido. De qu voy a tener miedo?

No lo s, pero puede ser a causa de Jack Shott.

Otra estupidez. Jack no...

Djalo, querida intervino una voz seca. Yo me encargar de este


preguntn.

Carella lade !a cabeza. Vio a un hombre de unos cuarenta aos, delgado,


con una palidez inconfundible en su rostro. Tambin sus manos eran muy blancas.
Pero eso no le impeda empuar con firmeza un revlver de can
recortado.

Jack Shott, supongo dijo Carella con calma.

Ese es mi nombre. Cul es el suyo?

Pasando por alto la pregunta, Frank se acerc al bandido ignorando


abiertamente la amenaza del revlver.

Quera verle a usted, Shott dijo. Pero no cre que fuera tan idiota.

Va usted a encontrarse con algo que no le gustar...

Un estpido, Shott machac Carella, implacable. Est en libertad


vigilada, y no se ha presentado ni una sola vez. Y, por si eso no fuera suficiente, va
por ah amenazando a la gente con ese petardo. Los dos son motivos ms que
sobrados para que regrese al penal hasta terminar su condena. Y creo que quienes
violan la confianza que se deposit en ellos lo pasan muy mal.

No necesita decirme cmo se trata a los presos en la crcel. Lo he


experimentado sobre mi propia piel. Pero jur que no volvera a dejarme encerrar,
as que si es preciso silenciarle a usted...

Tonteras, Shott. Tendras que matar tambin a esta mujer, porque ella
sera un testigo primordial para la acusacin. No escaparas de la silla elctrica.

Bravatas.

Mira, no me importa un bledo si te presentas a la comisin o no. Lo nico


que quiero es que me aclares algo respecto a Collier.

Shott se qued unos instantes sin habla. Luego, mascull:

Collier muri en el asalto por el que me condenaron...

Yo busco al hermano de Potter, no a tu compinche.

Al hermano?

Seguro. Y no me salgas ahora con que no sabas que tu ex jefe tena un


hermano.

Claro que lo saba, pero nunca llegu a conocerlo.

Frank trat de discernir si el tipo le menta o no. Pero el rostro del ex


asaltante era una mscara inexpresiva a travs de la cual era intil tratar de pasar.

Tras ese silencio, Shott, siempre blandiendo su revlver, pregunt a su vez:

Qu inters es el suyo en este asunto? Las cosas sucedieron hace tantos


aos que ya estn olvidadas.

No todas. Y sigues sin entenderme. Lo que pas en el atraco no me


interesa. Todo lo que yo quiero es echarle la vista encima al hermano de tu ex jefe,
Nelson Collier, aunque ahora usa otro nombre. Todo lo dems, incluyendo lo que
hagas fuera de la crcel, no me quita el sueo.

No lo entiendo. Qu tiene usted contra l?

En lugar de responderle, Carella dijo:

Quiz te has puesto en contacto con l, Shott, aunque slo sea para
recordar los viejos tiempos... y si es as vas a pasarlo muy mal, a pesar de tu
revlver.

No he visto a Collier. Por qu cree usted lo contrario? Todo lo que quiero


es que me dejen en paz, entiende?

Presumo que vas a tener mucha ms paz de la que puedes desear, amigo,
porque cuanto ms tiempo pasa ms convencido estoy de que escondes algo en la
manga, y si ese algo est relacionado con Collier caers con l.

Me asusta... no ve cmo tiemblo? Shott trat de echarse a rer, pero la


cosa qued en intento porque estaba demasiado nervioso. Haba algo en el
visitante que le erizaba el pelo. Tal vez fuera su mirada helada, o la calma de su
voz... Shott no habra podido decir exactamente qu era, pero tena la sensacin de
que la proximidad de Carella le recordaba la muerte.

Era como si quien tuviera el revlver en la mano fuera el desconocido y no


l.
Ya he perdido demasiado tiempo contigo. Sigues siendo un pobre
desgraciado, Shott.

Un momento!

Frank se encamin a la puerta. Mir un instante a la mujer y una vez ms


comprendi que estaba mortalmente asustada.

Detrs suyo, el pistolero grit:

Si trata de salir le meter una bala, maldito sea!

No, Jack, aqu no...!

La voz de Glenda se extingui como si hubiera perdido el aliento.

Carella abri la puerta, dio un vistazo final al desconcertado Shott y sali,


cerrando con calma.

Respir profundamente al verse en la calle. Por un instante, crey que el ex


asaltante iba a cumplir su amenaza, pero necesitaba impresionarlo para el futuro...

O quiz haba deseado impresionar a Glenda, cuyo miedo poda ser una
baza digna de jugarse ms adelante.

Entr en su coche y se alej de la casa.


CAPITULO IX

Se estaba celebrando un desfile electoral. La propaganda estaba en todo su


apogeo y el desfile semejaba un loco carnaval.

Carella detuvo el coche, fastidiado por la interrupcin. Vio los enormes


cartelones que ondulaban por encima de la vociferante muchedumbre. Todos
llevaban la efigie de Simn Rawlins, el candidato y ex fiscal.

Aprovech la forzosa parada para reflexionar sobre Shott y todo lo dems.


No haba sacado nada de la entrevista, slo meterle el miedo en el cuerpo y
conocer a Glenda. Esta era una mujer todava esplndida, con demasiado miedo.
Comenz a pensar que habra que hacer algo con ella.

Un grupo de muchachas se detuvo junto al auto y le prendi un botn


metlico en la solapa. En l haba una pequea fotografa del candidato. Se alejaron
riendo y alborotando. Frank se quit la insignia y la arroj a la calzada.

Encendi un cigarrillo. Vio que el desfile se alejaba. Los coches reanudaban


la marcha. Presinti que esas elecciones iban a ser mucho ms complicadas de lo
que los peridicos daban a entender, gracias a la concentracin de pistoleros que
estaban llegando...

Fue al pensar en los matones profesionales que se le ocurri la idea.

Tan pronto pudo sacar el auto del gigantesco embotellamiento, lo condujo lo


ms rpidamente que pudo hacia el sur de Manhattan. Si haba alguien en la
ciudad que pudiera saber qu estaba cocindose en el mundo del crimen, ese
alguien sera Big Willie.

Big Willie era un tipo al que ya haba utilizado en algunas ocasiones,


aunque bien es verdad que contra la voluntad del interesado. Se dedicaba a vender
informaciones al mejor postor. No discriminaba a su clientela, con tal de que le
pagaran.

Big Willie se consideraba a s mismo una especie de industrial del soplo.


Cada uno vende lo que posee. Su mercanca eran informes.

Lo encontr en sus dominios, un cabaret de mala muerte donde el strip-tease


haba sido reducido a lo que de srdido tiene ese arte.

Era un tipo rechoncho, con cara de luna, ojillos astutos y de mirar huidizo.
Tena un crneo pelado en forma de cepillo y en general su aspecto era cmico e
inofensivo.

Frank Carella saba que de inofensivo no tena ms que la apariencia.

No has cambiado mucho en todo el tiempo que llevaba sin verte, Willie
dijo, acercando una silla y sentndose a la mesa del confidente.

Este no pareci alegrarse de la visita. Tampoco hizo nada para disimular sus
sentimientos.

Usted me trae la negra, amigo gru. Nunca he podido saber para


qu departamento trabaja. Incluso le pregunt a un polizonte amigo mo y no saba
una palabra... no resulta gracioso?

No.

Usted no tiene sentido del humor. Yo, Big Willie, el hombre que todo lo
sabe, y nunca he podido averiguar quin es usted.

Por el momento, soy mster dinero.

No necesita tarjeta de presentacin. Al grano, cunto?

Depende de lo que me digas.

Ni hablar de eso. Yo fijar el precio cuando sepa qu quiere.

Primero, has odo hablar de un tipo llamado Nelson Collier?

No, ni una palabra. Empezamos mal esta noche.

Quiz lo conozcas bajo el nombre que usa ahora:: Flick Ozzie.

Ese es un matn de la Costa.

Pero que ahora est en la ciudad. Hay una especie de convencin nacional
de pistoleros. De eso quiero que me hables.
Big Willie dio un respingo. Mir a su alrededor, pero nadie les prestaba
atencin. Algunas parejas se apretujaban descaradamente en la pequea pista de
baile. Otras estaban en las mesas, y a juzgar por sus actitudes y proximidad deban
estar hablando de algo muy importante.

Una orquesta desafinada se apiaba sobre un ridculo estrado.

Doscientos, amigo espet el sopln.

Doscientos dlares por algo que no s si me interesar? T ests loco,


Willie.

Es demasiado arriesgado. Me haba prometido a m mismo no tocar este


asunto en absoluto. Pero usted es un caso especial.. Doscientos y le dir todo lo que
se rumorea y lo que s al respecto.

Est bien, pero si es algo sin inters te har comer los billetes. Adelante,
Willie.

Trae el dinero o no?

Cualquier da alguien te arrancar la lengua y la pondr a secar al sol...

Frank sac un fajo de billetes, separ cien y los dej sobre la mesa, diciendo
al mismo tiempo:

El resto cuando hayas hablado.

Big Willie dio un zarpazo y el dinero desapareci de la vista.

Bien, tal como usted ha dicho, estn llegando matones de todas partes.
Del Oeste, del Sur, de todo el pas... Son profesionales que trabajan en bandas
dependientes de las organizaciones del crimen.

Todo eso ya lo s. Quin paga por traerlos aqu?

Eso nadie lo sabe, pero al parecer el tipo que ha organizado esa


concentracin no paga un centavo. Le prestan los pistoleros como un favor
especial.

Pamplinas. S cmo trabajan esa gente. Slo alquilan sus matarifes


mediante una crecida suma por cada uno.

Esta vez no. Sea quien fuere el que est detrs de los bastidores, es alguien
que tiene cierto poder sobre los cabecillas de esas bandas. Todo lo que hace es pre-
sionar, entiende?

Francamente, Willie, ni una palabra.

Trato de explicarle que hay un individuo muy listo que chantajea a los
jefes de las pandillas. Exige el pago del chantaje con pistoleros. Apuesto que eso no
lo saba usted.

No, ni una palabra. Cules son las intenciones del que los trae?

Le juro que me gustara saberlo. Me hara rico... Pero s el nombre de


algunos de los pistoleros que han llegado.

Vemoslos;

Bueno, no puedo garantizarle que eso sea completamente cierto... puede


haber algn nombre equivocado, pero ah va:, Joe Sader, un matarife de San Louis
al que la polica no ha molestado durante aos.

Carella asinti con un gesto, dando a entender que archivaba los datos en su
memoria.

Willie prosigui:

Harry Klein, un matn de Miami. All trabaja para las organizaciones del
juego.

Frank pens 4que ste ya poda ser borrado de la lista, pero no despeg los
labios.

El confidente pregunt:

Ha odo hablar alguna vez de Botten?

No. Quin es?

Un especialista de los petardos. Puede hacer maravillas con un cartucho


de dinamita. Se le conoce por Jim-Jim Botten. Tambin est aqu.

Mira, Willie, todo eso puede ser interesante en un momento dado, pero
ahora todo lo que quiero saber es el paradero de Flick Ozzie. Ese es uno de los
matones recin llegados y te doy este informe gratuitamente. Traa de encontrarlo,
pero con mucha discrecin porque puede costarte el pescuezo.

Har lo que pueda. Bueno, hay ms que puedo incluir en el precio


estipulado.

Entonces, qu esperas para soltarlo?

Es acerca de ese matn de San Louis. Dicen que es un artista con el rifle...

Y...?

He odo decir que una mujer fue muerta por un tirador emboscado, con
un rifle. Me sigue?

Ya veo. Me gustara saber cuntas noticias semejantes se almacenan en tu


cabeza, Willie...

El confidente ense los dientes en una mueca de astucia.

Tiene un medio de averiguarlo, amigo.

S, ya s...

Frank se levant. Sin muchas esperanzas de obtenerlos, el sopln exclam:

Eh, me debe usted los otros cien!

Los informes que me has dado no valen ni cincuenta centavos. Hasta la


vista, Willie.

El aludido esper a que Frank hubiera dado tres pasos. Entonces dijo:

Lstima, porque haba otra cosa que tal vez valiera cien pavos.

Carella se detuvo, suspirando resignadamente. Volvi junto a la mesa, dej


cien dlares sobre ella y gru:
Okay, adelante.

Le interesa la direccin de Joe Sader?

El pistolero de San Louis?

El mismo.

Me interesa.

La zarpa de Big Willie hizo desaparecer los billetes. Luego murmur:

Hotel Pyramid, cuarto ciento seis.

Est bien, pero sigue buscando la de Flick Ozzie. Volver por aqu.

Sali definitivamente. No saba de qu podran servirle los datos que el


confidente le haba facilitado, pero de momento no tena nada mejor que hacer,
mientras no encontrase una pista del hombre al que ansiaba ver frente al punto de
mira de su pistola.

Nelson Collier.
CAPITULO X

Johnny Rugolo se detuvo ante el hotel y encendi un cigarrillo. Sac la lista


que llevaba y tach otro nombre con gesto de fastidio.

Era el dcimo establecimiento de poca categora que visitaba. No haba


tenido suerte hasta entonces. Dese haber elegido otro trabajo porque el de
husmear de hotel en hotel le aburra soberanamente.

Al fin, guard la lista y entr. Haba una polvorienta palmera enana en un


rincn. Un par de butacas y una rada alfombra. Adems, naturalmente, de un
pequeo mostrador de recepcin, tras el cual se parapetaba un tipo cuya cara hizo
pensar a Johnny en la apolillada alfombra. Al acercarse observ que la impresin
era real, por cuanto el rostro del recepcionista estaba duramente castigado por la
viruela.

El hombre gru:

Habitacin? Si no trae equipaje, el pago...

Olvdelo. Busco a un amigo.

Y lo busca aqu?

Est hospedado en un hotel de este barrio, pero no s en cul. Su nombre


es Flick Ozzie.

El hombre se ech atrs. Su cara no vari en absoluto. En todo caso aument


su expresin de aburrimiento.

Es un nombre curioso coment.

No est en este hotel?

No.

Johnny se rasc la nuca. Algo sonaba a falso all y no saba qu era.

Hay un puado de billetes para el empleado que me diga lo contrario


ofreci distradamente. Un buen puado.
Por qu lo busca? Nadie paga un montn de dinero slo para encontrar a
un amigo.

Quien est dispuesto a pagar para obtener respuestas soy yo. Sabe o no
dnde est Flick Ozzie?

Podra hacer unas averiguaciones si es tan importante.

Lo es.

Cmo cunto importante?

Veinte dlares.

Poco. Adis, amigo.

Cincuenta. Y no vuelva a decir poco o le mandar al infierno.

Bien... si realmente este es el tope... Enseme su dinero, mster.

Johnny esparci billetes de cinco dlares sobre el mostrador. Guard el resto


y contempl impasible cmo el picado de viruela los recoga uno a uno.

Hasta que hubieron desaparecido no habl.

Y bien?

Arriba, segundo piso. Cuarto treinta y dos.

Las mandbulas de Johnny se encajaron con un chirrido.

De modo que estaba aqu gru. Debera arrancarte las orejas antes
de quitarte mis cincuenta pavos...

Uno tiene derecho a ganarse la vida. O no?

Al demonio. Segundo piso has dicho?

Aj. Quiere que le anuncie por telfono?

Hazlo y te arrancar la piel a tiras.


Ech a andar hacia las escaleras. Subi preguntndose si no sera mejor
llamar primero a Frank. Pero prefiri asegurarse de que estaba en posesin de la
verdad antes de hacer intervenir a Carella.

La puerta del treinta y dos estaba en un extremo del oscuro pasillo S


detuvo ante ella. Calcul que al otro lado se encontraba Un pistolero bragado en
toda clase de tretas. Slo haba una manera de sorprenderlo, de modo que empu
su Webley-Scott del 45, tom impulso y se lanz contra la puerta.

Las puertas eran de la misma categora del hotel. Se abri sin dificultad y
Johnny salt al interior con el, mismo impulso.

Pero la voz reson a sus espaldas. Una voz ominosa, helada, con una calma
escalofriante:

Suelte la pistola, compadre, o le mato.

Johnny titube un segundo. Luego comprendi que haba cado en una


trampa y dej caer la automtica, que rebot sobre la alfombra, tan gastada como
la del vestbulo.

Gir lentamente. El hombre que le haba sorprendido acababa de cerrar la


puerta. Empuaba un gran revlver y no pareca alterado en absoluto.

Bueno, al fin le veo la cara gru el pistolero. Me tena usted


preocupado, fisgn.

No me diga.

Saba que andaba por los hoteles de este distrito preguntando por mi.
Haba llegado a pensar que quiz no visitara ste..., pero sigo teniendo la suerte de
cara.

Johnny mantuvo la mirada clavada en el pistolero. Era ste un hombre de


tinos cuarenta aos, con escaso cabello de un color entre pajizo y pelirrojo,
descolorido.

Tena unos ojos vacos de expresin y unos labios delgados y crueles. Un


mentn hundido delataba su debilidad de carcter, pero era una debilidad
compensada por el tremendo revlver que empuaba.
Bueno, ahora me dir por qu tiene tanto inters por verme, compaero.

Hasta cierto punto, es usted un tipo importante.

De veras? Importante, para quin?

Hay alguien que tiene un gran inters por verle... alguien que me ha
pagado para que haga este trabajo.

Cada vez lo complica usted ms. Nadie me conoce en Nueva York. Hace
muchos aos que ni siquiera visito esta podrida ciudad. Vivo en la Costa, sabe?

Tambin me dijeron eso.

Quin?

El hombre que paga para que le busque.

Bueno, ahora slo falta que me diga quin es ese tipo y habremos
terminado.

No es tan fcil, Flick. Qu piensa hacer conmigo cuando se lo haya


dicho?

Amarrarle a una silla, slo para tenerlo a mano en caso de que haya
soltado una sarta de embustes.

No me conviene. Tan pronto se mueva usted detrs del hombre que me


paga todo esto estallar como un volcn. No quiero encontrarme en medio cuando
le fran, Flick.

Usted est barrenado, compaero. Quin va a frerme?

El tipo que le busca.

Por qu?

No me lo pregunte a m. Todo lo que s es lo que me dijo. Yo deba


buscarle a usted, sorprenderlo y llevarle luego a un apartamento, aunque fuera a
rastras. Pagaba bien, usted sabe
La comedia estaba dando resultado. El pistolero empezaba a creer la
historia, entre otras razones porque no poda sospechar siquiera que un
desconocido como Rugolo quisiera encontrarle por nada personal.

Veamos ahora quin es el tipo que quiere verme dijo, pensativo.

Slo s su nombre. Se me acerc en un caf. Me lo present otro


compaero mo.

Ya veo... Se alquila usted barato. Eh?

Barato? Me dio doscientos dlares por el trabajito, ms quinientos si le


llevaba a usted. Aada a eso los gastos pagados y ver que era un buen asunto.

Un asunto de calderilla. El nombre del fulano, y no d ms rodeos.

Johnny le mir recto a los ojos. Quera sorprender cualquier reaccin en el


tipo, para estar seguro de que realmente era Nelson Collier y no un pistolero
cualquiera.

El hombre se llama Frank Carella.

No lo entiendo. Nunca he... Carella!

Fue una exclamacin agnica, algo semejante a un grito de terror, cual si


acabase de ver una visin que le pusiera los pelos de punta.

Rugolo encaj las mandbulas. Ahora ya estaba seguro. Aquel era el asesino
a quien Frank quera cazar.

Era el hombre que deba morir por segunda vez.

De modo que le conoce mascull.

Carella! El picapleitos... el bastardo que me hundi en la baha con el


coche... Carella!

No poda creerlo. Poco a poco un temblor espasmdico se apoderaba de sus


manos y el revlver no pareca muy seguro. Johnny gru con sorna:

Cuidado con ese petardo, Flick, no vaya a disparrsele.


Qu? por un instante fue como si le viera por primera vez. Pero luego
aadi. Dgame adnde deba llevarme, rpido.

A un apartamento.

Dnde est?

Rugolo simul que titubeaba. El pistolero se le acerc, amenazador. Sus ojos


haban cobrado algo ms que vida. Eran los de un loco.

Dgamelo o le mato! aull, hundindole el can del revlver en la


barriga.

Aprtese, maldito sea? Qu cree que est haciendo con ese revlver? Si
se lo digo no conseguir nada. La contrasea es lo que importa

Qu contrasea?

La que establecimos... Estoy dispuesto a drsela si me deja marchar en


paz. No le he hecho ningn dao, no es verdad?

Su papel de hombre inseguro y asustado estaba dando resultados. El


pistolero no pens ni por un momento que Rugolo estuviera tejiendo una tupida
red a su alrededor.

No le dejar largarse de aqu hasta que haya terminado con eso. Cree que
nac ayer?

Mire, yo no tengo nada personal contra usted, ni usted tiene nada


personal contra mi. La jugada es entre Carella y usted. Qu inters puedo tener en
engaarlo? Todo lo que quiero es salir con bien de este lo.

Collier arrug el entrecejo. Tal como Johnny haba supuesto, no brillaba


precisamente por su inteligencia.

Le dir lo que haremos decidi. Le dejar atado aqu, slo para estar
seguro que no me engaa. Tan pronto compruebe que ese Carella est en las seas
que usted me d, telefonear al conserje para que suba a soltarlo.

No me fo de ese tipo.
Ya basta!

Collier recogi la automtica del suelo, dejndola sobre un estante. Rugolo


calcul las probabilidades que tena de saltarle encima y vencerlo. Tal vez pudiera
hacerlo... pero si el tipo ganaba, l estara perdido y Frank no podra volver a
cazarlo jams. Decidi que era preferible seguir con la comedia hasta ver en qu
paraba aquello. De todos modos, pondra a Carella sobre aviso, para que estuviera
en guardia.

Usted gana murmur, simulando estar cada vez ms asustado.

La contrasea!

Deba llamarle por telfono y decirle que estaba todo arreglado, que le
tena a usted y que iba a llevarlo al apartamento. Eso le dara la seguridad de que
usted estaba en mi poder.

Ya veo... Dnde est ese apartamento?

Es el nmero ciento uno del Manhattan Building, en la dcima planta.

Bien, telefonear ahora mismo, compadre. Y con mucho cuidado con lo


que diga, porque tendr el revlver en la nuca.

Descuide. No quiero ms jaleo despus de esto.

Collier se apart para dejarle va libre hacia el telfono, pero cuando Johnny
se dispona a descolgarlo empez a sonar tan inesperadamente que los dos dieron
un respingo.

Aprtese de ah! grit el pistolero.

Johnny retrocedi hasta tropezar con una silla, en la que se dej caer con un
suspiro, mientras Nelson Collier descolgaba el aparato sin dejar de apuntarle.

Ozzie gru solamente.

Escuch con el ceo fruncido. Hizo una mueca y exclam:

Oiga, espere! Tengo algo importante que resolver... No me importa que


usted lo haya dispuesto as!... Claro que se trata de un asunto personal! Qu?...
Oiga!...

Desde su asiento, Rugolo escuch el crepitar de una voz metlica que


hablaba furiosamente. El pistolero estaba plido, y sus labios contrados semejaban
una lnea recta y dura.

Cuando aquella voz lejana call, Collier gru entre dientes:

Muy bien, muy bien... como quiera. Qu he de hacer?... S, comprendido.


Le llamar desde un telfono pblico... Media hora; conforme.

Colg violentamente. Estuvo mirando a Johnny un buen rato como si no lo


viera. La palidez enfermiza de su rostro se haba agudizado.

Bueno, qu decide? le increp Rugolo.

Qu? Oh, s, claro... Nuestro asunto tendr que aguardar.

Y qu piensa hacer conmigo entre tanto?

Dejarle en esta silla, porque imagino que Carella conoce su voz.

Puede estar seguro.

Bien...

Volvi a descolgar el telfono y comunic con el recepcionista, ordenndole


escuetamente que subiera a la habitacin.

No tard ms de un par de minutos. Dio un vistazo al revlver que Collier


empuaba, luego ech un vistazo sobre Johnny y refunfu:

Qu piensas hacer, pegarle un tiro aqu, en el hotel?

Todava no. Trae cuerdas con que amarrarlo.

Flick, ests complicndolo todo. El trato era solamente que te alojases


aqu, no que utilizases el hotel como matadero.

Nadie va a matar a nadie. Por lo menos aqu dentro. Trae esas malditas
cuerdas de una vez!
Refunfuando, el empleado sali, para reaparecer minutos ms tarde con un
pequeo rollo de cuerda fina. Collier gru:

Atalo t mismo, mientras yo le vigilo. Y asegrate de los nudos.

El trabajo del recepcionista no fue ninguna obra de arte, pero result tan
slido como el que ms, por cuanto Rugolo se sinti inmovilizado por unos nudos
tan duros que pronto perdi el tacto de las manos.

Ahora, amordzalo.

Eh, un momento, no puede hacerme esto! protest.

No le vali de nada. El conserje hizo otro trabajito tan firme que por poco le
dej sin respiracin.

Tras esto, el pistolero guard el revlver, consult su reloj y seal la


puerta. El y el empleado salieron, dejando a Johnny reflexionando sobre su
temeridad. Comenzaba a pensar que quiz haba dejado que las cosas llegasen
demasiado lejos...
CAPITULO XI

El Pyramid era un hotel al que, con mucho sentido del humor, poda
darse la calificacin de segunda categora. Instalado en un viejo edificio de una
vieja calle, la mayor parte de la cual estaba sentenciada a ser demolida en un
futuro prximo, nadie se ocupaba de efectuar reparacin alguna en los antiguos
caserones.

El hotel haca esquina con un callejn maloliente en el cual se alineaban los


grandes cubos de la basura. Frank Carella se intern por el callejn, reconociendo
el terreno y poniendo en fuga a toda una legin de gatos callejeros.

Volvi atrs para examinar el vestbulo del establecimiento. Haba un


conserje tras el mostrador y un botones sentado en un taburete junto al ascensor.
No le gust el aspecto de los dos hombres, de modo que regres al callejn,
detenindose bajo la escalera metlica de escape.

Al segundo salto consigui quedar colgado del tramo deslizante. Estaba tan
enmohecido que ni siquiera descendi, de modo que se vio precisado a efectuar
toda una serie de contorsiones antes de poder encaramarse por los peldaos hasta
el primer rellano.

Subi precavidamente hasta el cuarto piso, donde encontr una ventana


abierta que daba a un pasillo mal alumbrado. Entr y busc la puerta de la
habitacin del pistolero de San Louis.

El ciento seis estaba en la sexta planta. Peg el odo a la puerta y oy el


arrastrar de pies en el interior, como si el hombre se desplazara repetidamente de
un mismo lugar a otro.

Frank examin la cerradura. Era vieja, y entre la puerta y el marco quedaba


una abertura suficiente para pensar que la lengeta no cerrara muy ajustadamente.

Sac la Magnum de su funda, corri el seguro y descarg un tremendo


puntapi a la puerta, que se abri con estrpito.

Vio a un hombre de baja estatura girar como una peonza. Se encontraba al


lado de la cama y tena un par de camisas plegadas en las manos. Estaba haciendo
las maletas.
Cuidado con las manos, Sader gru, entrando y cerrando la puerta a
sus espaldas.

Quin demonios es usted?

Importan los nombres? Deja esa ropa en la maleta, pero hazlo con tanto
cuidado como si fuera de frgil cristal. Luego, coloca las manos en la nuca.

No creo que se atreva a disparar aqu..., armara demasiado revuelo con


ese can...

Slo tienes que hacer el tonto para comprobarlo.

Algo que se desprenda de aquel hombre advirti a Sader de la temeridad


que representara resistirse. En consecuencia, dej las camisas en la maleta, levant
los brazos y cruz los dedos tras su nuca.

Frank avanz sin prisas. Dio un vistazo a la maleta. Con la mano izquierda
revolvi en ella hasta convencerse de que no haba ninguna arma.

Dnde est el rifle, Sader?

Rifle? No entiendo... No tengo ningn rifle. No me gustan las armas de


fuego.

Seguro que no... si estn apuntadas a tu barriga. Retrocedes hasta la


pared.

Pero, quin es usted, viene solo o...?

Tengo un regimiento esperndome ante la puerta de la calle Traen


bandera y banda de msica. Atrs!

De un salto, Sader fue a colocarse en el lugar ordenado, Sus ojillos malignos


no se apartaban del asaltante,

Carella abri el armario. No quedaba una sola prenda de ropa en l, pero s


otra maleta cerrada. La sac, mostrndola al pistolero.

A juzgar por el peso, tu herramienta de trabajo est aqu.


Comprendi que haba acertado con slo ver la feroz expresin de aquel
rostro. Llev la valija a la cama, la abri y contempl el rifle desmontado y la
pistola sujeta a un engarce especial.

Bueno, bueno gru. De modo que fuiste t.

Sader no replic. Esperaba su oportunidad.

Fuiste t quien mat a Kitty Chaney. Quin te pag para que lo hicieras?

No obtuvo respuesta. La verdad es que tampoco la esperaba, porque


aquellos tipos saban lo que se jugaban si se sentan delatores una sola vez.

Necesitars un poco de persuasin, amigo dijo Carella con helada


calma; te aseguro que acabars por hablar, as que es mejor que me ahorres
trabajo...

Vyase al infierno!

S, bueno...

Se acerc a Sader. Este apret la espalda contra la pared, pero no pudo


escapar al salvaje culatazo que se abati sobre su nariz.

Solt un alarido y cay de rodillas, mientras un surtidor de sangre saltaba


de su roto hueso, salpicndole el traje.

Seguir machacndote hasta que hables le advirti Carella framente.


No eres otra cosa ms que un asesino indecente, traidor y cobarde, de modo que
ser un placer hacerte pedazos.

Sader levant los ojos. Vio la decisin en el rostro del desconocido, la


implacable decisin de matarle a golpes si era preciso. Aquellos ojos grises
parecan hervir con fuego blanco. Se estremeci y trat de contener los gemidos de
dolor.

No puede hacerme eso a m! estall. Quin se cree que es?

Mientras sea yo quien tenga la pistola en la mano, Sader, soy el que dirige
el concierto. Quin te pag para matar a Kitty?
No..., no s de qu habla...

Otro golpe tan demoledor como el primero cay sobre su crneo. Esta vez se
derrumb de bruces y sus dedos araaron el suelo desesperadamente.

Frank Carella esper pacientemente a que recobrase un poco el sentido.


Cuando eso sucedi insisti con calma:

Quin, Sader?

No lo s, maldito sea! No comprende que no puedo decrselo? Me


matar a golpes y no obtendr nada. No conozco al tipo.

Eso puede ser cierto y puede no serlo. Cmo hiciste los tratos con l si
nunca le has visto?

Por telfono.

Qu telfono?

Este..., l me llamaba a m...

Mientes.

No, oiga...!

Vio la enorme automtica levantarse sobre l y se ech atrs, casi


arrastrndose hasta encontrar la pared a sus espaldas.

Espere!

Frank se detuvo. El aadi:

Le dir el nmero de telfono. Es todo lo que s.

Cmo te contrat ese individuo para que vinieras desde San Louis?

El no me contrat. El patrn me mand venir y me dijo que me instalara


en este hotel hasta recibir instrucciones...

Quin es tu patrn?
Blasetti... Joe Blasetti. El se entendi con el tipo de Nueva York.

A cambio de dinero?

No. El estaba furioso por tenerme que mandar aqu...

Ya veo..., no has sido t el nico pistolero llegado a la ciudad. Unicamente


que t ya has cumplido la misin... Falta saber cul ser la de los otros asesinos...
Dame ese telfono.

Con voz apenas audible, y cuyo tono nasal hablaba a las claras de los
resultados de su experiencia con Frank, Sader dict el nmero al que comunicaba
para recibir rdenes.

Y ahora, qu va a hacer conmigo? gimote, perdido el control de sus


nervios.

Todava no hemos terminado. Qu sabes de los otros matarifes?

Nada. Slo se me dijo que viniera aqu, a Nueva York, y esperase


instrucciones en este hotel. Despus de... del trabajo me ordenaron regresar a
San Louis. Eso es todo.

Has odo hablar de Nelson Collier?

Nunca.

Y de Flick Ozzie?

Tampoco..., aunque ese nombre me suena a alguien de la Costa...

Seguro, de Los Angeles. Pero tambin est en Nueva York en tus mismas
condiciones.

Es posible, pero yo no lo s..., todo eso fue planeado para que ninguno
supiera de los dems, no se da cuenta? Es algo que salta a la vista...

Sea como sea, puedes afirmar que tu intervencin en esto ha terminado.

Sader peg un respingo. Casi se olvid del chorro de sangre que segua
brotndole de la rota nariz.
Qu va a hacer?

Ahora lo vers...

Le despoj del cinturn. Cinco minutos ms tarde, Joe Sader estaba


slidamente amarrado. El cinto se cea a sus tobillos incrustndose en la carne, y
una sbana hecha tiras serva para fijarle las manos a la espalda. La misma sbana
una sus muecas con sus tobillos, de modo que el cuerpo del pistolero qued
convertido en un forzado y doloroso arco.

Tras esto, amordaz a Sadar con restos de sbana. Contempl su obra con
rostro inexpresivo, sali de la habitacin y recorri el camino hasta la escalera de
escape.

No tard en encontrar una cabina de telfono pblico. Se encerr dentro y


comunic con la Brigada de Homicidios. Le respondi una voz gruona y
aburrida.

Quiero hablar con el oficial encargado del caso Chaney.

El teniente Samson... Un momento, no cuelgue.

Sonaron una serie de chasquidos y finalmente otra vez ms clara anunci:

Teniente Samson al habla.

Escuche bien, teniente, porque no voy a repetir una palabra. Tiene usted
al asesino de Kitty Chaney, atado y amordazado, en la habitacin ciento seis del
hotel Pyramid. Se llama Joe Sader. Tiene el rifle con que dispar en una maleta.

Espere un minuto! Quin es usted?

Esa es una pregunta perfectamente intil, teniente. No pierda tiempo.


Sader puede recibir la visita de alguien y escapar.

Oiga!

Colg y sali de la cabina. En la acera encendi un cigarrillo, gru un


juramento y emprendi la marcha hacia donde haba dejado el coche.

Haba terminado con un asesino, pero segua estando sin la menor pista del
nico hombre que en verdad le interesaba.
CAPITULO XII

Peter Brett se encogi de hombros ante la pregunta de Frank.

No s dnde anda Johnny. Lin dice que se separaron para investigar cada
uno una larga serie de hoteles.

El aludido gru:

Hicimos una lista con los hoteles que nos parecieron ms idneos para
alojamiento de esos tipos, teniendo en cuenta que les interesa encontrarse en un
elemento que no les sea hostil. Yo termin la ma sin haber conseguido nada
positivo. Johnny todava no ha regresado.

No me gusta eso. Ha tenido tiempo sobrado... Qu has obtenido t,


Peter?

Creo que he dado con algo importante, aunque no en relacin con Collier.

Y eso es lo nico que realmente necesito... Bien, adelante, vemoslo de


todos modos.

Se trata de los dos pistoleros que dejaste tiesos... Solan pasar largas horas
en el local de Loder.

Trabajaban para ese tahr?

No; iban all para ver el espectculo y divertirse con las chicas. Loder los
conoca bien y procuraba que no se desmandaran... Bueno, he hablado con l largo
y tendido.

S, Loder es un tipo muy hablador gru Lin Burke con sorna.

Seguro Brett esboz una sonrisa. Suelta tres o cuatro palabras por
minuto, si uno tiene suerte. Pero esta vez se ha sentido locuaz. Vio a esos dos
matarifes sosteniendo una conferencia muy ntima con un tipo perteneciente al
gran mundo...

Cundo fue eso?


Dos noches antes que t los matases.

Ya veo... Sabes tambin quin era ese tipo del gran mundo?

Segn Loder, se llama Dan Eiverson.

Peter esper una reaccin con gesto sardnico. Al no producirse, gru:

Qu demonios pasa con los dos, no sabis una palabra de poltica?

No mucho suspir Burke. Ilstranos.

Eiverson es uno de los consejeros de Simn Rawlins, el candidato.

Carella se enderez.

Ests seguro?

Absolutamente. He hecho una serie de averiguaciones al respecto. Es uno


de sus ms fieles colaboradores. Hace muchos aos que est con Rawlins.

Eso es muy curioso... Frank se levant, encendi un cigarrillo, y con l


en los labios se acerc a la ventana, a travs de cuyos cristales contempl el mar de
luces que se extenda ante su vista.

Brett dijo:

Crees que Eiverson pudo ser quien les hiciera el encargo de matar a
Kitty?

No me costara nada creerlo..., pero el que yo lo crea no nos lleva a


ninguna parte. Adems, por cuenta de quin trabajaba Sader? Ahora ya sabemos
que le ordenaron concretamente matar a Kitty a travs de la ventana...

Has probado ese telfono que te dio Sader?

Dos veces. Nadie responde. Presumo que debe ser un lugar al que el tipo
slo acude a horas determinadas, cuando espera una llamada.

Bien, podemos averiguar a quin pertenece por medio de la polica. El


Viejo nos lo arreglar.
Carella mir a Peter de soslayo.

No quera recurrir al secretario todava..., habr que darle unas


explicaciones de las que carecemos.

Entonces, cmo piensas averiguarlo?

Llamando cuantas veces sea preciso. Si logramos hacerle creer al que


responda que estamos enterados de su secreto, quiz acepte la idea de que le
conviene negociar...

No me gusta. Nos mandar a su legin de pistoleros.

Tal vez, pero cualquiera de ellos...

Se interrumpi al or el insistente timbre del telfono. Peter lo descolg de


un manotazo y gru:

Hable!

Escuch unos segundos. Arrug el entrecejo y apart el auricular del odo.


Tapndolo con la mano susurr:

Para ti, Frank... Hablando del lobo...

El secretario?

Aj.

Tom el aparato y oy la voz del secretario de Justicia un tanto custica.

Qu avances han hecho ustedes, Carella?

Pocos, seor. Un asesino ha sido entregado a la justicia. Se trata del


hombre que mat a Kitty Chaney. Por lo dems, seguimos investigando...

Y de su hombre, Carella, qu puede decirme?

Frank ahog un juramento.

No s nada de l todava.
Eso es malo, no?

Carella enarc las cejas, sorprendido de semejante inters por un asunto


que, desde el punto de vista del Secretario, era muy poco importante.

Realmente, seor, lo es rezong. Est usted tratando de decirme algo


determinado acaso?

Slo quera noticias. Hay algo que yo pueda hacer por ustedes?

Tal vez s... No pensaba molestarle, pero ya que ha sido usted quien ha
llamado, le importara averiguar a quin pertenece determinado nmero de
telfono?

En absoluto. Dctemelo...

Lo hizo, asegurndose de que no haba error posible. Luego, prosigui:

Hay algo ms que me gustara saber, seor... Cmo est considerado en


el Gobierno el candidato Rawlins?

De manera excelente. Confidencialmente, le dir que nadie en


Washington duda de que salga triunfante en la eleccin. Es un magnfico poltico.

Eso no me dice nada. No hay ninguna sombra en su carrera?

No le comprendo, Carella. Est tratando de echar Iodo encima de Simn


Rawlins?

No se trata de eso, pero estn surgiendo algunos detalles un tanto


sorprendentes. Le mantendr informado al respecto.

No deje de hacerlo. Ha conseguido inquietarme, Carella.

S, ya lo imagino. Cunto tiempo necesitar para averiguar lo de ese


nmero?

No ms de quince minutos. Yo le llamar.

Colg, refunfuando. Consult su reloj.


Johnny ya debera estar de vuelta coment. Sabes qu hoteles ha
elegido para su recorrido?

Seguro. Tengo una copia de la lista. El se ha reservado doce hoteles.

Okay, vas a meter la nariz en ellos, pero empieza la lista al revs, o sea, por
el final. Trata de averiguar si Johnny ha estado all y qu ha sucedido. Pero ten
mucho cuidado. A estas horas, Collier sabe: ya que alguien le anda buscando.
Estar prevenido.

De acuerdo. Pero supongamos que localizo a Collier, Frank...

No lo tocars para nada. El tipo es mo.

Lo dijo con una voz cortante como un cuchillo. Lin Burke asinti con un
gesto.

Slo quera saber a qu atenerme.

Se dirigi a la puerta y sali sin ms palabrera intil. Peter Brett dijo:

Qu hago yo ahora, Frank? Me crispa los nervios permanecer aqu como


un invlido, mientras esos se divierten.

Tu tarea no ser divertida, Peter, Vas a bucear en el pasado de ese fulano.


Trata de descubrir cualquier cosa que pueda relacionarlo con los dos pistoleros,
aparte de lo declarado por Loder. Especialmente, si haba mantenido contacto con
ellos anteriormente.

Muy bien. Volver en cuanto pueda. No me gusta que Johnny haya


desaparecido sin comunicar ni una sola vez...

Al quedar solo, Carella se hundi en una butaca, junto al telfono. Tampoco


le gustaba a l el extrao silencio de su compaero. Pero si Johnny Rugolo se haba
metido en un atolladero sabra cmo salir de l. Inventara cualquiera de sus
fantsticas historias para poder comunicar valindose del cdigo establecido, a fin
de que supieran Que estaba en apuros...

De nuevo el telfono le arranc de sus meditaciones.

La voz del secretario de Justicia dijo:


El telfono pertenece a alguien llamado Bull Morton. El domicilio es
Paradise Street, quince, en Brooklyn.

Est bien, es cuanto necesitaba saber.

Buena suerte.

Colg, con las ltimas palabras del secretario zumbando en sus odos:

Buena suerte.

Hasta el momento, no poda decir que la suerte le hubiera sonredo...

Minutos despus abandon tambin el apartamento. Su meta era la casa de


Glenda Breed, la mujer en cuyos ojos se reflejaba el miedo...

***

Instintivamente, Glenda intent cerrar la puerta en cuanto vio a Carella. No


fue lo bastante rpida para ste, quien se col al interior despus de un empujn
que abri la puerta de par en par.

No debe ser usted tan arisca, Glenda coment con irona. Dnde est
nuestro amigo Jack?

No lo s. Y no crea que entrando violentamente me asusta, polizonte, o lo


que quiera que sea...

No soy polica. No est aqu Jack?

No.

La otra vez dijo lo mismo y luego apareci l con un can en la mano.

No est aqu! Por qu no se larga y me deja en paz? No quiero saber


nada con usted.

He vuelto por una sola razn, Glenda...


Incluso esa sola sobra.

Quiero averiguar por qu tiene miedo.

Ella acus un sobresalto. Carella la contempl larga y descaradamente. Era


una mujer en la plenitud de la vida, pujante en todas sus formas. Incluso el rostro
era bello, aunque enturbiada su expresin por la dureza que reflejaban sus labios.

Empecemos con Collier aadi Frank hablando con estudiada calma.


El vivo, no el que muri...

Ya le dije que ni siquiera lo conoca!

La gente acostumbra decir muchas cosas que no son ciertas...

Esta lo es...

Y Jack Shott, tampoco conoce a Nelson Collier?

Pregntele a l.

Ya lo hice. No obtuve mucho.

Menos obtendr esta vez.

La mujer le dio la espalda, alejndose de l para ocultar su evidente


nerviosismo.

Frank volvi a la carga tratando de desconcertarla.

Qu se traen entre manos Jack y usted?

Ella se envar. Pudo notar cmo se pona rgida.

No s de qu me habla.

Es indudable que Shott planea algo, de otra forma nunca habra desafiado
a la comisin de libertad vigilada, escondindose. Y usted est metida en esto,
Glenda.

Ella sacudi la cabeza de un lado a otro. Cuando se volvi de cara a l


estaba plida como la misma muerte. Sus ojos relucan con un brillo febril. Estaba
aproximndose a un ataque de histeria a pasos de gigante y Carella lo advirti
perfectamente.

Vyase, mrchese de aqu sea quien sea! estall.

Frank esboz un gesto de fastidio.

Tengo la impresin dijo, que usted no alcanza a comprender todo el


riesgo que comporta aliarse con un tipo de la calaa de Shott. S, ya s que siempre
ha andado con gentes de esa clase se apresur a aadir al ver el gesto de ella;
pero aquellos eran otros tiempos. Ahora, cuando Jack Shott se hunda, la arrastrar
con l. No podr escapar esta vez, Glenda.

Ni siquiera sabe de lo que est hablando...

En parte tiene razn. Me falta saber qu negocio es el que Shott est


planeando. Todo lo dems gira en torno a eso. Excepto encontrar a Nelson Collier,
por supuesto.

Ella se mordi el labio inferior. Por unos instantes Carella pens que iba a
partrselo, tanto se hundieron sus dientes en la carnosidad mrbida y roja. Luego,
relaj la tensin y murmur:

Por qu est usted tan obsesionado por Collier?

El no pudo contener un gesto de impaciencia.

Es una cuestin privada y que data de algunos aos atrs. Quiere decir
con eso que sabe dnde puedo encontrarlo?

No...

Glenda.

No s dnde est Collier.

Mreme.

Cmo?

Frank la sujet por los hombros obligndola a darle la cara. Sus ojos se
encontraron, librando una silenciosa batalla de voluntades. Los grises del hombre
adquirieron el brillo y la dureza del acero, penetrando hasta lo ms recndito de
las pupilas asustadas que trataban de sostener aquella mirada.

Glenda se estremeci como si de repente se sintiera helada.

La ayudar susurr Carella. Conozco el miedo lo suficiente para


reconocerlo cuando lo veo en unos ojos como los suyos. Puedo ayudarla si usted
me lo permite..., a cambio de su sinceridad.

No..., no necesito su ayuda...

Tonteras. Es al pensar en la muerte de Kitty Chaney lo que le produce el


temor?

Qu le hace pensar eso?

Ella era su amiga. Estuvieron juntas poco antes de que fuera asesinada.
Me pregunto qu tendr que ver Shott con el crimen..., y si la amenaza a usted
tambin.

Ella pareci advertir por primera vez que l la tena sujeta por los brazos y
se desprendi sin brusquedad, apartndose de Frank con pasos vacilantes.

Jack volver de un momento a otro susurr.

Entonces, mejor ser que hable ahora, Glenda. El no podr hacerle dao
mientras yo est a su lado.

Y despus?

Qu quiere decir?

Que despus usted se marchar y yo tendr que quedarme aqu. Estar a


merced de Jack, sin ayuda de ninguna clase.

De modo que es a Jack Shott a quien teme... Por qu, Glenda?

No puedo decrselo... Creo que est loco, obsesionado por algo


monstruoso.
Qu es ello, lo sabe usted?

No. Jack no confa en nadie. Y es despiadado, cruel. No se parece en nada


al hombre que era antes de ingresar en la prisin.

Bien, diez aos de presidio cambian a cualquiera, aunque su manera


ambigua de decirlo no me sirve de mucho. Dnde est l ahora?

No lo s. Acostumbra salir despus de anochecer. Se pone nervioso


encerrado aqu horas y horas. Dice que le sienta bien dar un corto paseo cada
noche.

Cunto duran esos paseos?

Poco... y esta noche ya lleva ms de treinta minutos fuera..., volver de un


instante a otro.

Le haremos los honores, Glenda. Y ahora, sea razonable y confe en m. La


pondr en lugar seguro hasta que todo esto haya terminado, pero necesito estar al
corriente de las andanzas de Shott. Tal vez l me lleve hasta Collier.

Glenda titube unos segundos, pero se notaba que las energas huan de ella
aceleradamente.

Creo que debo confiar en usted suspir, estremecindose. Jack sabe


dnde est Collier..., tiene ese nombre anotado en una pequea agenda que lleva
en el bolsillo.

Frank dio un respingo. Todos sus duros msculos se estremecieron ante lo


que bien poda ser el final de su venganza.

Dnde, Glenda?

No lo s. Slo vi el nombre de Nelson en esa agenda...

Vio si haba otros nombres en ella? Nombres que aunque fueran


desconocidos para usted ahora pueda recordarlos.

Estaba llena de nombres, y otras anotaciones que no comprend.

Joe Sader? prob Carella.


Ella se sorprendi.

Tambin haba ese nombre.

Y Harry Klein, y Jim-Jim Botten?

Dios santo! Cualquiera dira que usted tambin ha visto la agenda...

De modo que es eso...

No comprendo...

Deb haberlo comprendido mucho antes, aunque no s todava qu


motivos persigue Jack con eso.

Est hablando en enigmas para m.

El la mir con el ceo fruncido.

Es preciso que la ponga a salvo, Glenda. Jack ha estado utilizndola


porque este apartamento era un buen refugio..., o quiz con algn otro oscuro
propsito. Eso lo aclararemos a su tiempo. Pero no me cabe duda que le tiene
reservado un final como el de Kitty.

Usted no puede creer...

Jack mand asesinar a Kitty, Glenda. Ahora ya s el terreno que piso. Y tal
vez cuando tenga tiempo de reflexionar con calma comprenda el resto del enigma.
Va usted a venir conmigo.

Adnde?

No lo s todava. La pondr fuera del alcance de Jack, que es lo


importante por el momento..., aunque me pregunto por qu l eligi la compaa
de usted, en lugar de la de Kitty, puesto que sta haba sido su amiga antes de ser
detenido...

Usted quiere decir que Jack orden que mataran a su amiga? No puedo
creerlo..., nunca me habl de ella.

Escuche, todo esto arranca del atraco frustrado hace diez aos. Entonces
debi suceder algo que no conocemos, pero que ha desencadenado ahora esa
avalancha de crmenes y pistoleros, con Jack manejndolos en la sombra. Y se me
ocurre que por aquellas fechas usted era la amiga de Potter Collier, el jefe de la
pandilla. Quiz eso tenga alguna relacin con la preferencia de

Jack por usted, ahora. Recuerda si le ha hablado de eso desde que sali del
penal?

Muchas veces. Es una obsesin en l.

Aj. Qu demonios debe estar mordindole por dentro?

No lo s, pero lo crea o no me ha prohibido salir de casa..., le juro que no


he pisado la calle desde que l est conmigo. Creo..., creo que me hubiera matado
de haberle desobedecido.

Otra insensatez... Quiere decir que no ha salido desde que l se present


en esta casa?

As es.

Y la compra?

La mayora lo encargaba por telfono. El resto lo compraba l.

Absurdo... A menos que... Dgame, Glenda; qu ha estado hablando con


usted respecto al golpe que fracas?

Nada en particular, slo comentarios... Cmo planearon el robo, cmo


Collier se daba aires de genio y cmo se dej engatusar. Cosas as.

Un momento, qu es eso de que se dej engatusar?

Jack cree que su cmplice les traicion.

Frank dio un respingo. Era la primera vez que oa hablar de un cmplice en


aquel golpe.

Qu cmplice? Excepto Jack, todos los dems murieron en la batalla con


la polica.
Ella le mir.

El no. El hombre que plane el golpe realmente escap. Nunca se habl de


l porque Jack no quiso..., y yo s lo que representaba hablar ms de la cuenta.

Y usted conoca a aquel tipo, por supuesto.

Lo haba visto un par de veces en compaa de Potter.

Su nombre?

Nunca lo supe, pero Jack s lo conoce.

Ya veo. Bien, vmonos, Glenda.

Ella titube. Segua dominada por el miedo, pero la formidable presencia de


Carella empezaba a infundirle el valor que necesitaba.

Ir con usted susurr. Donde quiera que me lleve, ir con usted.

No se lleve nada. Pronto podr regresar aqu.

Se dirigi a la puerta. Ella recogi el bolso y salieron en silencio. La mano de


Frank descansaba sobre la culata de su Magnum, dispuesto a utilizarla si Jack
Shott tena la mala ocurrencia de presentarse en aquel momento...

Pero nada sucedi. Por primera vez, la suerte le daba la cara en el misterio
que trataba de desentraar...
CAPITULO XIII

Peter Brett dio un vistazo a Glenda, parpade y la mir con ms atencin.


Apreci en todo lo que valan las magnficas curvas de aquel cuerpo en su
plenitud. Empez a sonrer. Luego record otra cosa y la sonrisa se esfum de sus
labios.

Lin ha telefoneado, Frank. Johnny est amarrado a una silla en un hotel de


mala muerte.

Qu?

Todo lo que me ha dicho es que l controla la situacin, pero que no ha


querido soltar a Johnny hasta haber hablado contigo.

Se ha vuelto loco? Qu hotel es ese?

Lo he anotado aqu... Vamos para all?

Frank se volvi hacia Glenda.

Puede quedarse aqu hasta nuestro regreso. Nadie la molestar. Puede


acostarse si quiere, pero no responda al telfono ni a la puerta. Comprendido?

S... Pero me gustara mucho saber quines son ustedes. Creo que tal como
estn las cosas les debo la vida.

Mi nombre es Frank Carella. Eso es suficiente de momento. Pngase


cmoda y no tema. Todo saldr bien.

Ella se acerc a Frank con un brillo de lgrimas en los ojos. Con voz que
apenas se oy dijo:

De haber conocido a un hombre como usted, aos atrs, mi vida hubiera


sido otra... muy distinta.

Peter enarc las cejas, dio media vuelta y se dirigi a la puerta. Frank dijo:

Eso son tonteras, Glenda. Todava est a tiempo de elegir otro sendero...,
siempre hay un camino abierto a la esperanza.

Me ayudara usted a encontrarlo, Frank?

Har lo que pueda.

Sonri. A pesar del acero que pareca brillar en sus ojos, consigui una
sonrisa. No eran frecuentes en l.

Glenda dijo:

Gracias. Pase lo que pase, ahora s qu debo hacer. Usted me ha mostrado


el camino.

Carella alarg la mano y la oblig a levantar la cabeza presionando bajo su


mentn. Vio las lgrimas deslizarse de sus ojos. Los labios temblaban.
Inclinndose, los bes ligeramente.

Descanse ahora, Glenda murmur. A mi vuelta hablaremos de usted


y su futuro.

Se apart de ella y fue a reunirse con Peter. Glenda los vio marchar sin que
pudiera contener las lgrimas que se desbordaban de sus ojos. Pensaba que quiz
fuera demasiado tarde para cambiar de ruta..., pero por lo menos estaba segura
que lo intentara.

Sola.

Porque tena que intentarlo sola. Aquel hombre, aquel gigante de ojos
brillantes, nunca estara a su lado en sus momentos ntimos, pero su recuerdo le
dara fuerzas.

Permaneci mucho tiempo inmvil, con los ojos fijos en aquella puerta.
Luego, ella tambin se dirigi a la salida y abandon el apartamento con la cabeza
hundida en el pecho.

Pero ya no lloraba. Quien acaba de adoptar una decisin no desperdicia las


energas con el llanto...
***

Haba un tipo con la cara picada de viruela detrs del sucio mostrador de
recepcin. El individuo estaba plido como un cadver, y al ver a Carella y su
compaero estuvo a punto de caerse de espaldas.

De una pequea puerta que haba tras el conserje asom la cabeza de Lin
Burke.

Ese angelito es el que ha metido a Johnny en un lo... Me ha costado un


poco persuadirlo de que colaborase.

Peter se acerc al empleado.

No veo seales de persuasin coment con soma.

Ya me conoces. Nunca les estropeo la cara por si luego puede servirme,


como es el caso de ese fulano. Pero te apuesto que tiene un par de costillas rotas...

El picado de viruela gimi a la sola mencin de sus costillas.

Carella gru:

Dnde est Johnny?

Arriba, en una habitacin, atado y amordazado.

Cuntos tipos hay arriba?

Ninguno. Johnny est solo.

Frank dio un respingo.

Solo? Entonces, Lin, no me explico cmo no lo has soltado... Qu


diablos...?

La habitacin pertenece a Collier, Frank. Va a volver convencido de que


Johnny le llevar hasta ti y podr pillarte desprevenido.

Ya veo..., una de las historias de Johnny. Pero ahora ya no es preciso


seguir con la comedia. Vamos arriba.

Y ste?

T seguirs aqu, vigilndolo. Puedes meterle un tiro si trata de advertir a


Collier cuando llegue.

Ser un placer, Frank ri Burke, acariciando la nuca del conserje con el


can de su revlver.

El hombre empez a temblar. Boque, pero no encontr voz suficiente con


que articular una protesta.

Peter indag:

Qu habitacin es, Lin?

Treinta y dos.

Encontraron a Johnny Rugolo sudando a causa de la mordaza. Sus ojos


relucieron humorsticamente cuando los vio. Peter se lanz a librarlo de sus
amarras y entonces coment:

Ya me pareca a m que la idea de Lin era un, tanto incmoda... Dnde


est?

Abajo, controlando al conserje. Has visto a Nelson Collier?

Efectivamente. No cabe duda que es el mismo. Tan pronto a odo tu


nombre ha empezado a temblar.

Carella rechin los dientes. Su mirada semej arder con todo el fuego del
infierno.

Tiene motivos para temblar... Adnde ha ido?

No lo s; alguien le ha llamado por telfono dndole instrucciones para


un trabajo. No le ha gustado, pero me ha dejado amarrado para mejor ocasin.

Un trabajo... Me pregunto...
En qu ests pensando?

He averiguado algunas cosas interesantes rezong Frank entre


dientes. No me cabe duda de que el individuo que ha importado a toda esa
tropa de asesinos es Jack Shott... En sus diez aos de presidio debe haber reunido
material suficiente para presionar a los jefes de las pandillas de la mayor parte del
pas. Ahora ha utilizado esos conocimientos para obligarles a que le presten un
pistolero cada uno,.., y aqu estn.

Pero, con qu objeto?

Vengarse,

Brett sacudi la cabeza.

No lo entiendo. De qu quiere vengarse? No qued ni uno de sus


antiguos compinches.

Qued uno, Peter..., el que organiz el asalto al furgn de correos

Frank, debes estar en un error. El organizador del asalto fue Potter


Collier, y ste muri en la refriega.

Aparentemente, fue Collier quien hizo los planes, pero la verdad e:, que
hay un hombre que se mantuvo en la sombra, y ste fue quien lo organiz todo.
Luego..., luego realiz la jugada maestra. Traicion a la pandilla, procurando que
la batalla fuera tan dura qu apenas quedase uno con vida... Jack Shott, aunque
ste no haba visto nunca al hombre misterioso. Pero s lo conoca Glenda Breed,
parque parte de las negociaciones tuvo lugar en el apartamento de Collier...

Ya veo. Quin fue ese genio de la estrategia? quiso saber Johnny.

Creo que tambin puedo responderte a eso, juzgando por el inters de


Jack en mantener encerrada a Glenda desde que l se instal en su apartamento...

El estridente chillido de una sirena lejana cort la frase por la mitad.


Inmediatamente otras sirenas se unieron a la primera hasta que su lgubre
lamento pareci llenar la noche por entero.

Johnny coment con sorna:


Si nos sitian aqu tenemos todo un arsenal para dar la batalla. Lin ha
descubierto una maleta abarrotada de armas y municiones. Ese Collier es un tipo
precavido. .

Me pregunto qu significa ese despliegue policaco...

Apenas haba terminado de hablar cuando desde la calle les lleg el


estridente chillido de unos neumticos. Alguien haba frenado brutalmente casi
frente al hotel.

Peter dio un salto hacia la ventana.

Un tipo acaba de entrar al hotel como si le persiguiera el diablo, Frank.


Crees que...?

Carella empu la Magnum.

No quiero que nadie intervenga en esto, entendido?

Se dirigi a la puerta. En aquel instante, un estrpito de autos y sirenas


convergi sobre la calle. Alguien dispar y hubo un retumbar de armas
automticas como respuesta.

El telfono empez a sonar en medio de los estampidos.

Frank salt sobre el aparato, para or la voz perfectamente en calma de Lin


que grua:

Collier est aqu abajo, Frank. Dispara desde el portal contra la polica...
Qu te parece, lo tumbo?

No! Seguro que intentar llegar aqu arriba para disponer de su


armamento. Djale que suba.

Bueno.

Burke colg sin comentarios. En la calle, las armas haban callado, pero se
oan carreras y voces de mando.

Frank se dirigi a la puerta y la abri. Andaba como un autmata, estaba


terriblemente plido y de su figura se desprenda algo semejante a un hlito de
muerte que estremeci a sus dos compaeros cuando le Vieron desaparecer en el
pasillo.

Johnny recogi su pistola del estante donde la dejara Collier y trat de


seguir a su jefe, pero la mano de Peter Brett, como una garra, le inmoviliz.

No te metas en esto, Johnny. Ya has odo a Frank...

Pero, y si el otro dispara primero?

Peter se encogi de hombros.

Frank quiere correr ese albur. Es asunto suyo. No te muevas de aqu...

En el rellano de la escalera, Carella se detuvo. Vio al hombre abajo, cuando


retroceda de espaldas a los peldaos para no perder de vista el vestbulo. Lo reco-
noci al instante.

Nelson Collier.

El degenerado asesino que haba destrozado lo que fuera su vida..., que no


haba tenido suficiente con matar a las dos mujeres...

Esper con un velo rojo extendindose ante sus ojos.

Ahora estaba a su alcance. Qu importaba lo dems?

Una voz, amplificada por un megfono, aull fuera, en la calle:

No tiene escapatoria, pistolero! El hotel est rodeado... Salga con las


manos en alto!

Collier empez a subir las escaleras. No replic a la voz.

Frank, plantado al final del tramo, grit:

Collier!

El pistolero gir como una peonza. Llevaba un revlver del 45 en la mano,


equipado con un silenciador. De su mano izquierda penda una automtica que
dej caer al moverse. Deba estar vaca.
Pero demostr que era un asesino profesional, rpido de reflejos y
desesperado. Estaba girando todava cuando abri fuego con el revlver.

Los apagados estampidos apenas se oyeron. Una de las balas roz el cuello
de Frank abrindole un leve surco. Otra, le atraves el vuelo de la chaqueta. Slo
entonces, inmvil como convertido en piedra, Carella apret el disparador.

La Magnum rugi en la estrecha escalera. Collier fue empujado hacia


atrs por una mano de gigante. Todava aull:

Usted..., maldito...!

Los rugidos de la automtica se convirtieron en un largo trueno, mientras


las balas, una tras otra, zarandeaban al pistolero de un lado a otro, arrojndolo con-
tra la barandilla primero, haciendo que rebotara escaleras abajo despus, y,
finalmente, cuando se aplast al pie de los peldaos, le clavaron contra el suelo
como un Insecto en la tabla del coleccionista.

Hasta que la Magnum emiti un chasquido ridculo Frank no hizo el


menor movimiento. Entonces gir sobre los talones y regres a la habitacin.

Haba fiebre en sus ojos. Un reguero de sangre se deslizaba por su cuello.

Esto va a llenarse de policas de un momento a otro dijo con voz sin


inflexin. Peter, cuando estn abajo provoca un cortocircuito para dejar todo el
edificio a oscuras. Crees que podrs hacerlo?

Por supuesto. Pero ests herido, Frank... Cremos que ibas a dejar que ese
tipo te acribillara...

Es un rasguo...

Salieron al pasillo. Algunas puertas se haban abierto entre tanto, pero la


clase de huspedes que se alojaba en el hotel saban por experiencia que la
curiosidad es peligrosa y volvieron a encerrarse inmediatamente.

Peter corri hacia un extremo del mal alumbrado pasillo. Haba una gran
caja de fusibles y conexiones. Empez a manipularlos y, repentinamente, hubo un
vivo chispazo y las luces se apagaron.

Ahora! exclam Johnny.


Y Lin? rezong Peter.

El sabr salir por su cuenta.

El hotel, a oscuras y con policas a docenas, se haba convertido en una Babel


de gritos, imprecaciones y confusin. Nadie trat siquiera de cerrarles el paso.

Ahora, Frank Carella saba que el asesino que haba destrozado su vida aos
atrs estaba realmente muerto. Haba sido necesario que muriera dos veces..., una
venganza doble.

Tal vez ahora pudiera hallar la paz que haba ansiado tanto tiempo, aunque
ya no estaba muy seguro de desearla..., uno se acostumbra hasta a la violencia.
CAPITULO XIV

El secretario de Justicia no pareca sentirse muy cmodo. Era evidente que


aquellas situaciones no encajaban en su impecable vivir.

No obstante, dijo:

Debo felicitarles a ustedes, Carella..., porque evitaron un gigantesco


fraude.

Quien realmente lo evit fue esa mujer, seor, Glenda Breed. Yo no pude
sospechar que cuando le dije que la ayudara a cambiar de vida ella lo tomara
como un deber para la sociedad...

El caso es que al salir de este apartamento vio las fotografas de Rawlins


en los carteles electorales. Eso le hizo comprender cul era realmente el camino que
usted le aconsejara..., y se present en la oficina del fiscal del Estado. Una
declaracin completa, extensa y detallada. Rawlins fue quien plane el asalto al ca-
min de correos, slo para hacerlo fracasar y conseguir as el triunfo espectacular y
violento que le llev a la cumbre... Supo mantener bien oculta esta faceta de su
vida..., pero no lo suficiente.

Peter gru:

Por eso muri Chaney..., porque al ver los carteles trat de chantajearlo.
La verdad es, seor, que debimos comprenderlo mucho antes, pero Frank estaba
demasiado ocupado con su asunto privado...

Ri. El secretario asinti con un gesto.

Me alegra que todo se haya resuelto con discrecin. Los peridicos se


preguntan una vez ms quin demonios... Perdn; quin organiz la batalla en el
hotel, y quin es el hombre que convenci a Glenda..., pero sta afirma que no sabe
su nombre.

Frank asinti con un gesto.

Buena chica murmur. Ahora, seor, para terminar esto creo que
usted debera hacer el resto.
Yo?

Recuerda la direccin que me dio, correspondiente al telfono cuya


averiguacin le encargu?

Perfectamente, la tengo anotada.

Bien, dsela a la polica. All encontrarn a Jack Shott..., armado, con lo


cual regresar a la penitenciara por unos cuantos aos ms.

Est seguro?

Frank se encogi de hombros.

El organiz todo eso de la concentracin de matones. Quera terminar con


Kitty para cargar ese crimen en la cuenta de Rawlins. Deseaba vengarse,
comprende? Por eso orden a Collier que disparase contra el candidato rival esta
noche..., pero sin matarlo. As podra echar ms carne en el asador. Lo tena todo
planeado para que Glenda le reconociera en el momento determinado, hundiendo
as su carrera poltica. Esa era una venganza mucho ms efectiva que si le hubiera
disparado un tiro.

Pero, usted cree que despus de eso seguir en ese domicilio?

El no puede saber que conocemos su escondrijo. Lo tiene alquilado a


nombre supuesto, y slo lo ha ocupado durante breves horas, por las noches,
cuando daba instrucciones telefnicas a sus asesinos. Estar all. No tiene otro sitio
donde ir, porque sabe que si regresa al apartamento de Glenda, con todo lo que se
ha armado, sta se derrumbar. No puede fiarse.

Bien, har llegar el informe hasta la polica, Frank. No creo que quede
nada ms por discutir...

Se dirigi a la puerta ante las miradas impasibles de LOS JUSTICIEROS.


Nadie despeg los labios.

Carella se hundi en una butaca y encendi un cigarrillo. Los otros se


miraron entre s. Johnny seal una puerta interior y segundos despus Frank
estaba solo.

Solo con sus recuerdos, con el horrible pasado que gravitaba sobre l como
una gran masa de plomo...

Sin embargo, tal vez las cosas pudieran cambiar ahora. Saba que su
venganza haba sido cumplida implacablemente, sin ms errores.

Y una mujer, gracias a l, luchaba para encontrar su camino..., poda decirse


que la haba redimido, sacndola de un medio que habra acabado por destruirla...

En cierta forma, era como si la hubiera resucitado.

La haba devuelto a la vida.

Bien, la amargura del recuerdo poda disiparse en parte.

Cerr los ojos. La imagen de Glenda surgi de las tinieblas iluminando su


mente...

FIN