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UNIDAD 3: ESTUDIO DEL COMPORTAMIENTO HUMANO Ps.

Vctor
Cabrera Vistoso.

PSICOLOGA GENERAL

ESTUDIO DEL COMPORTAMIENTO HUMANO1

TEMA:
INTRODUCCIN A LOS PROCESOS COGNITIVOS
(PARTE 1)

Ps. Vctor Cabrera Vistoso

1
Adaptado de : Hayes Nicky. Introduccin a los Procesos Cognitivos. Ed. Hurope, S.L. Barcelona. 1995

CATEDRA: PSICOLOGA GENERAL 1


UNIDAD 3: ESTUDIO DEL COMPORTAMIENTO HUMANO Ps. Vctor
Cabrera Vistoso.

I. UNA FORMA DE CONCEPTUALIZAR LOS PROCESOS COGNITIVOS

Supn que vuelves a tu casa desde la Universidad y lo haces en micro. Ests cansado(a), de modo
que te vas sentado(a) dejando volar sus pensamientos. La micro se detiene y suben algunos
pasajeros. Distrado, miras cmo un par de ancianas rebuscan torpemente en sus monederos
hasta que encuentran la Bip para el pasaje. La cola avanza a medida que los nuevos pasajeros
cumplen con la rutina de pagar sus pasajes y sentarse. Pero de repente el ritmo se interrumpe. La
voz del conductor suena ms alta y violenta. T empiezas a prestar atencin. Una joven escolar
con un aro en la nariz parece tener dificultades para encontrar la Bip para pagar su pasaje, y el
conductor, que es un seor de unos 56 aos est claramente impaciente. El alumno parece cada
vez ms nervioso, pero por fin encuentra la Bip y se dirige a su asiento.

Conforme el resto de pasajeros paga su pasaje, t piensas en lo que ha sucedido. Por qu se


mostr tan intolerante el conductor?, Era sectarismo?. T recuerdas que no se haba mostrado
nada grosero con las seoras ancianas que tambin haban tardado mucho en pagar. En una
discusin posterior, t le cuantas el incidente a tus amigos. Coinciden en que, aunque no pueden
estar seguros, probablemente se trataba de sectarismo. Es decir, el conductor de la micro
sencillamente no tolera los escolares y ms an, si stos usan aros como los homosexuales.

Obviamente, en este episodio hay muchos aspectos que considerar. Plantea cuestiones de todo
tipo: sociales (en cuanto a lo que est ocurriendo entre esas personas), individuales (respecto a
cmo es cada individuo) y societales (en lo que se refiere a cmo funciona nuestra sociedad en
general). Toda interaccin humana tiene lugar a muchos niveles y, si intentramos comprender
todo lo que sucede, tendramos que considerar cada uno de ellos (lo que ocupara un libro
completo!). A travs de este ejemplo lo que interesa es conocer cmo usamos la cognicin para
entender qu est sucediendo a nuestro alrededor. La cognicin tiene que ver con el pensamiento
y la comprensin: es el estudio de cmo funciona la mente. Continuamente recibimos informacin
de nuestro entorno, pero qu hacemos con esa informacin una vez que la hemos recibido?,
Cmo notamos unas cosas, pero no otras?, Qu estamos haciendo exactamente cuando
pensamos sobre lo que hemos visto?, Qu ocurre en nuestra mente?.

Al respecto es interesante adentrarnos en los procesos cognitivos que t, como observador,


podras haber usado durante el incidente que he descrito antes.

Percepcin

Al principio te limitaste a mirar lo que estaba ocurriendo. Esto implica el proceso cognitivo de la
percepcin, en tanto que fuiste capaz de captar lo que ocurra a tu alrededor, identificaste las
figuras y las formas como seres humanos y caractersticas del ambiente, y encajaste lo que
estabas observando con lo que esperaras observar en una situacin similar.

Atencin

Cuando el acontecimiento deja de encajar con lo que esperabas, empiezas a estar ms alerta.
Empiezas a captar activamente lo que est sucediendo (a fijarte en ello, en lugar de observar
simplemente de pasada). Este proceso cognitivo se conoce como atencin.

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Pensamiento

A continuacin piensas en ello. El proceso cognitivo de pensar implica elaborar lo que acaba de
suceder, poniendo en juego su conocimiento previo y su comprensin general de la situacin. En
otras palabras, tratas el acontecimiento como un problema social que debe resolverse.

Memoria

En este caso, no te limitas a pensar en ello, sino que tambin lo recuerdas. Entra en juego el
proceso cognitivo de la memoria, pues has almacenado el conocimiento que tienes sobre lo que ha
sucedido y las interpretaciones que haces de ello. Despus, cuando ests con tus amigos,
rescatas la informacin de tu memoria.

Lenguaje

Por ltimo, el contrselo a tus amigos supone el uso del lenguaje. Buscas las palabras que
expresarn tu pensamiento y eliges las que crees que evocarn mejor en tus amigos la situacin
tal como la viviste. Para conseguirlo, utilizas las palabras no slo para definir lo que sucedi, sino
tambin simplemente para describirlo; de este modo, el lenguaje que empleas y lo que piensas del
incidente acaban muy estrechamente conectados.

Ejercicio

Piensa junto a un compaero en un acontecimiento que les haya sucedido a los dos
recientemente, e intenten determinar todas las formas diferentes en que podran haber participado
los procesos cognitivos en sus experiencias. Hganlo por separado y luego comparen sus listas.
Pensaron en los mismos procesos?

PERCEPCIN: ATENCIN:

SITUACIN VIVIDA:

PENSAMIENTO: MEMORIA:

LENGUAJE:

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II. LA PERCEPCIN

Por percepcin entendemos el cmo se interpreta y se entiende la informacin que se ha recibido a


travs de los sentidos.

Los procesos de la percepcin

Los procesos de la percepcin implican la decodificacin cerebral y el encontrar algn sentido a la


informacin que se est recibiendo, de forma que pueda operarse con ella o almacenarse. Esto
significa que, hemos de considerar tres aspectos si queremos entender la percepcin:

en primer lugar, cmo recibimos la informacin;


cmo agrupamos los diferentes trocitos de informacin para determinar lo que representan;
cmo combinamos todo esto con nuestro conocimiento previo para que nos resulte
comprensible.

Funcin que cumplen los sentidos en este proceso

Recibimos la informacin a travs de los sentidos (y en este aspecto quizs tenga una sorpresa
para ti). Al contrario de lo que se suele creer, los seres humanos no tienen cinco sentidos; disponen
al menos de seis. Tenemos los cinco sentidos que usamos para recibir informacin del mundo
exterior: vista, odo, tacto, gusto y olfato. Pero tambin tenemos sentidos que reciben informacin
procedente del interior de nuestro organismo: los sentidos cinestsicos, que nos advierten del
movimiento, es decir, nos permiten sentir nuestros msculos y articulaciones. Algunos psiclogos
creen que estos sentidos internos pueden clasificarse a su vez en tres o cuatro clases diferentes,
pero por ahora nos limitaremos a incluirlos en un solo grupo.

Modalidades sensoriales

Cuando se estudia la cognicin es importante incluir los sentidos internos adems de los externos,
porque continuamente estamos elaborando informacin que se ha conseguido a travs de
diferentes modalidades. Usamos el trmino modalidad cuando queremos describir una forma
particular mediante la cual puede percibirse la informacin perceptual. Por ejemplo, lo que puedes
ver es informacin recibida a travs de la modalidad visual, mientras que lo que eres capaz de or
es informacin recibida a travs de la modalidad auditiva. Siempre hay una gran cantidad de
transferencia transmodal, pues la informacin que se ha obtenido de una modalidad, como la
visual, se aplica a la informacin conseguida a travs de una modalidad diferente, como la auditiva
o la tctil.

Ejercicio

Intenta experimentar con colorantes alimenticios inocuos para comprobar si la transferencia


transmodal afecta al sentido del gusto. Qu ocurre si coloreas una limonada de rojo?
Reconocer la gente el sabor?. Y qu ocurrir si sabes de antemano lo que es?, Sabr igual?

Percepcin visual

Cuando estudiamos la percepcin, no obstante, tendemos a concentrarnos en un solo sentido a la


vez. Se ha investigado mucho sobre la percepcin visual, porque ste es el sentido ms importante

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para los seres humanos, de modo que en los textos de estudio nos concentraremos sobre todo con
la percepcin visual. En particular, nos preguntaremos: cmo sabemos lo que estamos mirando?.
Discriminacin figura-fondo

Primero abordaremos algunos de los mecanismos bsicos de la percepcin. La informacin visual


nos llega en forma de ondas luminosas que alcanzan los ojos segn un patrn de longitudes de
onda diferentes y brillo variable. De alguna manera tenemos que resolver todo esto; segn parece,
la primera forma mediante la cual lo hacemos es separando figuras contra fondos. As pues, en vez
de limitamos a ver una masa de manchas de diferentes colores, podemos distinguir objetos y
formas. Esto recibe el nombre de discriminacin figura-fondo, y es posible que nuestro sistema
nervioso visual est construido de tal forma que ello se realice automticamente. Hubel y Wiesel
(1968, 1979) demostraron que en el cerebro hay clulas especiales que nos ayudan a clasificar la
informacin visual identificando lneas y formas sencillas.

La teora computacional de la percepcin

Pero las lneas y las formas sencillas no bastan para explicar cmo reconocemos objetos ms
complejos. Tambin tenemos que usar la informacin visual de la que disponemos para calcular los
lmites y los bordes, de modo que podamos organizar la informacin visual en formas y figuras. La
teora computacional de la percepcin nos proporciona un medio para hacerla, computando los
datos en representaciones palo-figura simples de los objetos o la gente, y luego reunindolas en
imgenes ms completas mediante la inclusin de detalles ms sofisticados.

Constancias perceptuales

La teora computacional pretende demostrar cmo podemos sacar algn sentido de la informacin
visual objetiva que recibimos. Pero a veces la experiencia psicolgica de la percepcin no es lo
mismo que el estmulo fsico. Por ejemplo, si una persona que t ves lejos, al final de la calle, anda
acercndose a ti, la imagen de la retina se va haciendo cada vez mayor. Pero t no percibes a la
persona como si se agrandara, verdad? En cambio, aplicas tu conocimiento de cmo funciona la
informacin visual y simplemente atribuyes el cambio a la distancia. ste es uno de los
mecanismos de constancia perceptual que nos ayudan a interpretar lo que vemos. Hay otros
mecanismos, adems, como el principio del cierre, que describe nuestra tendencia a cerrar las
figuras incompletas, de modo que las vemos como unidades completas y no como pedazos
aislados.

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Ejemplo de constancia perceptual:

Secuencia de una puerta que, aparentemente se est cerrando...o abriendo. Conocer la forma
real del objeto significa que ste sigue percibindose tal como es, con independencia del ngulo
desde el cual se mire.

Ejemplo de Principio de Cierre:

Ejemplo de constancia de tamao:

Conocer el tamao real del objeto significa que los objetos distantes parecen ms grandes de lo
que cabra deducir del tamao de la imagen retiniana que se recibe.

Ejemplo de constancia de color:

Conocer el color real del objeto significa que sigue percibindose del mismo color, con
independencia de la longitud de onda del color actual de la luz que incide en el ojo.

Constancia de localizacin

El conocimiento de que los objetos generalmente no se mueven significa que las cosas se ven
como si permanecieran en el mismo lugar aun cuando el observador se mueva alrededor y la
imagen de la retina cambie.

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III. LA ATENCIN

Presten atencin!
Mrame cuando te hablo!
Perdone, pero no pude evitar orle...

Has odo estas frases antes?. Probablemente ms de una vez. Cada una de ellas tiene que ver
con la atencin. Y cada una de ellas nos informa de algo diferente. Analicemos cada una por
separado.

Presten atencin!

Esta frase nos dice que es posible decidir prestar atencin a algo: podemos hacerla de forma
deliberada. Tambin podemos elegir no prestar atencin si no nos parece. El que decida atender a
lo que otra persona est diciendo depende de ti, y el profesor o el supervisor que te ordena
prestar atencin es consciente de ello. Te estn mandando que concentres tu mente en el tema
y que no pienses en otra cosa.

Atencin sostenida

Pero, cunto tiempo puedes mantener la atencin?. Se ha dedicado una cantidad considerable de
horas de investigacin a estudiar la atencin sostenida y durante cunto tiempo puede mantener la
gente su concentracin antes de empezar a cometer errores. Esta investigacin ha contribuido
mucho a la resolucin de cuestiones prcticas del tipo, por ejemplo, de cmo disear las cabinas
de los aviones para garantizar que los pilotos cometan el menor nmero posible de errores cuando
miran los instrumentos sin interrupcin durante horas.

Mantener la vigilancia

La investigacin en atencin sostenida ha precisado a menudo pedir a la gente que efecte


largusimas tareas de vigilancia, como estar a la expectativa hasta que aparezca una imagen
especial en una pantalla y hacer una seal cuando esto ocurra. Es posible decir si la persona est
prestando atencin, o no, contando el nmero de seales que le pasan desapercibidas. Los
primeros investigadores observaron que el tiempo que una persona puede estar concentrada se ve
influido por una serie de factores. stos podan agruparse en factores de la seal, es decir, factores
relativos al diseo fsico y la disposicin del panel de control, y factores motivacionales, relativos a
la persona que est haciendo la tarea, entre otros, por ejemplo, si haba alguien ms mirndola.

Ejemplos de factores que afectan a la atencin sostenida

Factores de la seal:

Intensidad de la seal
Duracin de la seal
Presentacin
Frecuencia de la seal
Probabilidad espacial (p. ej.. si estaba en el centro del monitor o cerca de los bordes)

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Factores motivacionales:

Retroalimentacin relativa a lo bien que el sujeto ha realizado la tarea (sea cierto o no)
Interrupciones ocasionales (p. ej.. el telfono)
Presencia de otras personas en la sala
Presencia de observador de alto estatus

Teora del arousal de la atencin sostenida

Una teora que se propuso para explicar algunos de los hallazgos fue la teora del arousal de la
atencin sostenida. Segn esta teora, el tiempo que puede estar concentrada la gente tiene
mucho que ver con su grado de estimulacin: si estn demasiado relajados, es posible que no
presten una atencin total, pero si estn sobreexcitados, tambin cabe la posibilidad de que
cometan errores. El mejor estado era uno intermedio (no demasiado relajado, pero tampoco
demasiado estimulado). Los investigadores encontraron que conseguir el equilibrio es importante si
se pretende que la gente no cometa errores graves.

Mrame cuando te hablo!

La segunda frase nos indica que la gente espera ciertas acciones, en particular el contacto ocular,
cuando alguien est prestando atencin. Hay adems otros correlatos conductuales y fisiolgicos
de la atencin. Si estamos prestando atencin a alguien, tendemos a estar muy quietos para
reducir al mnimo la distraccin y a volvemos hacia l o ella para orle y verle mejor. Hay cambios
en los modelos de actividad muscular, en la presin arteria! y en el ritmo cardaco. Aunque estos
cambios pueden ser muy pequeos, parece que nos preparan para la accin en caso de que sea
necesario que nos de una pista relativa al porqu o al cmo pueden haber evolucionado los
mecanismos de la atencin.

Actividad cerebral.

Los investigadores han encontrado tambin que hay cambios en la actividad cerebral que ocurren
cuando estamos prestando atencin. Los estudios de electroencefalogramas han demostrado que
cuando prestamos atencin a algo, el patrn de las ondas cerebrales es diferente. En muchos
estudios se han examinado los potenciales evocados, es decir, los cambios de la actividad elctrica
cerebral producidos por un estmulo simple (como un punto de luz), que han resultado tiles
tambin para acrecentar nuestra comprensin de lo que est sucediendo cuando prestamos
atencin a algo.

Dividir la atencin

Los psiclogos han investigado tambin cmo conseguimos dividir nuestra atencin, de modo que
podamos hacer ms de una cosa al mismo tiempo. Para ello ha habido que investigar cmo
adquirimos destrezas y cmo desarrollamos las rutinas automticas que nos permiten realizar las
tareas familiares sin prestar, segn parece, mucha atencin. La teora de la capacidad se refiere a
cunta atencin podemos prestar en un momento determinado y a cmo sta puede cambiar
dependiendo de lo motivados o estimulados que estemos.

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Perdone, pero no pude evitar orle...

La tercera frase describe un fenmeno muy diferente. Si no pudimos evitar or significa que en
condiciones normales no habramos estado escuchando, pero que esta vez haba algo inusual. Y
esto significa que somos capaces de canalizar nuestra atencin, de modo que notemos algunas
cosas y otras no. La atencin selectiva es bastante especial, porque a lo largo de toda nuestra vida
estamos seleccionando e interpretando continuamente la informacin que recibimos. Si tratramos
de prestar la misma atencin a todo, simplemente nos veramos abrumados.

Teoras de filtro de la atencin

De alguna forma debemos encontrar un modo para seleccionar esa informacin y se han
propuesto diversas teoras que sugieren cmo lo hacemos. Las teoras de filtro proponen que
producimos una especie de cuello de botella, de modo que no toda la informacin que recibimos
pueda llegar a ser procesada y que algo de ella se elimina por filtracin. Una de las primeras
teoras de filtro sobre la atencin selectiva propona que canalizamos la informacin en funcin de
sus caractersticas fsicas. As, por ejemplo, podramos prestar atencin a las cosas que omos
slo por uno de los odos e ignorar lo que omos por el otro.

El fenmeno cctel

Pero a veces, como demuestra la frase antes mencionada, otra informacin se entromete en
nuestra atencin. A esto se le denomina el fenmeno cctel y es particularmente probable que
ocurra si t escuchas tu propio nombre o si la persona a la que oyes por casualidad est ha
hablando de algo sobre lo que ests muy interesado o interesada. La pregunta es cmo se ve
atrada tu atencin aun cuando esa informacin tenga caractersticas fsicas diferentes de aquello a
lo que ests atendiendo?, Cmo elige tu cerebro a qu prestar t atencin y qu ignorar?

El modelo de atenuacin

En un intento para explicar cmo ocurre esto, Triesman propuso un modelo de atenuacin segn el
cual lo que hacemos no es exactamente eliminar la informacin por filtracin, sino que la filtramos
de tal forma que se vuelve ms dbil. Esto significa que casi toda la informacin pasar
desapercibida, pero si es particularmente importante, como nuestro propio nombre, ser captada.

Modelos de seleccin tarda de la atencin

El modelo de atenuacin implica que de alguna forma se hace una exploracin del significado de
toda la informacin que recibimos, aun cuando se halle en forma de una seal muy dbil. Pero los
modelos de seleccin tarda de la atencin sugieren que, si procesamos todo por su significado, no
hay en absoluto necesidad alguna de un filtro. En cambio, nos podemos limitar a procesar toda la
informacin que recibimos para determinar su significado y luego decidir a qu prestamos atencin
en lo venidero. Retenemos lo que es importante y desechamos lo que no lo es.

El ciclo perceptual

Ulrich Neisser, por otro lado, afirmaba que el prestar atencin no es en absoluto una cuestin de
eliminacin por filtracin de la informacin. En vez de ello, buscamos informacin de forma activa,
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basndonos en nuestras experiencias previas y en lo que hemos llegado a esperar. El ciclo percep-
tual muestra como no nos limitamos a recibir pasivamente informacin. Desarrollamos esquemas
anticipadores, que nos proporcionan una clase de plan de lo que es probable que ocurra. Esto
nos sirve de gua para elegir lo que recibiremos de nuestro entorno. A su vez, la informacin que
recibimos se ajusta a nuestros esquemas y los modifica, adems de canalizar lo que buscaremos a
continuacin. Es la informacin que contradice o pone en tela de juicio un esquema anticipador la
que atrae particularmente nuestro inters y nos hace redirigir la atencin.

IV. EL PENSAMIENTO

Has visto, alguna vez una representacin de El pensador de Rodin?. Es una escultura de un
hombre sentado con la cabeza inclinada y apoyando la frente en los nudillos. De hecho, aun
cuando no lo hubieras sabido, dudo que hubieras necesitado que te dijeran cmo se llamaba.
Recuerdas tanto a la imagen de la concentracin intensa que probablemente reconoceras al
instante que eso era lo que estaba haciendo: pensar.

Pero pensar no significa tan slo sentarse sin moverse y resolver mentalmente algo. sta es una
forma de hacerlo, s, pero hay muchas ms. En realidad; usamos el trmino pensar para
describir tantas actividades mentales diferentes que es casi imposible definirlas de una manera
exhaustiva. As pues, los psiclogos que han estudiado el pensamiento han tendido a limitarse a
considerar un aspecto particular de l para descubrir lo que ste implica.

Resolucin de problemas

Una forma de examinar cmo piensan los seres humanos es considerar cmo abordan la
resolucin de problemas. La investigacin inicial en esta rea demostr que a menudo la gente
desarrolla grupos mentales, lo que significa que se preparan para pensar en los problemas de una
manera concreta. Esto puede ser til, porque significa que se puede aplicar la experiencia previa a
un rompecabezas y resolverlo con mucha ms rapidez. A veces, sin embargo, y en particular con
un nuevo tipo de problema, es un obstculo, porque le impide pensar sobre un problema de una
forma diferente.

Grupos mentales

Hay todo tipo de formas diferentes mediante las cuales la gente puede desarrollar tales grupos
mentales. Por ejemplo, uno puede obcecarse respecto a la funcin de un objeto, de modo que no
es capaz de ver que dicho objeto podra usarse para algo completamente distinto; o puede acabar
aplicando una frmula particular para conseguir soluciones que se sabe que son satisfactorias sin
darse cuenta de que hay un atajo que es mucho ms rpido. Los estudios sobre los grupos
mentales nos han informado mucho sobre los estilos de pensamiento: algunas personas, por
ejemplo, parecen ser buenas en el pensamiento lateral, que requiere la capacidad de considerar un
problema desde un ngulo completamente diferente del que normalmente usaramos.

Razonamiento humano

Otro aspecto del estudio del pensamiento concierne al razonamiento y la lgica. En el caso de los
seres humanos, no son necesariamente la misma cosa. Las personas no siempre razonan con
lgica: tenemos sesgos cognitivos sistemticos en nuestro pensamiento, lo que significa que
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tendemos a ser bastante malos en el procesamiento de informacin negativa. As, por ejemplo, se
tarda ms en comprender la frase a los estudiantes no les dieron ni libros ni papel de lo que se
tarda en entender a los estudiantes les dieron libros y papel. .

Aplicacin del conocimiento social

Tambin tendemos a aplicar nuestro conocimiento social ms amplio a los problemas lgicos que
afectan a las personas. As, donde un computador, actuando con una lgica estricta, sacara una
conclusin, un ser humano podra sacar otra distinta, porque aadira nuestro conocimiento de las
personas y de cmo suelen actuar. Esto no es necesariamente malo. De hecho puede sernos til
para predecir cmo actuarn los dems. Si consideramos el pensamiento como algo que ha
evolucionado gradualmente en nuestra especie a travs de la seleccin natural, cabra afirmar
incluso que su funcin es la de predecir cmo actuarn los dems. Despus de todo, un animal
que pueda predecir cmo se comportarn los otros tiene una posibilidad mucho mayor de
sobrevivir que el que no puede.

Simulacin por computador

Los computadores funcionan aplicando reglas formales a los problemas, y se ha trabajado mucho
sobre la simulacin por computador de las tareas de resolucin de problemas. Parte de este
trabajo ha resultado muy til para permitimos conocer los tipos de saltos lgicos que las personas
podemos hacer. A menudo, implican la aplicacin de la heurstica: atajos para resolver un problema
que se eligen porque parece que valdra la pena. Los seres humanos tambin pueden tener en
cuenta diferentes factores a la vez cuando estn pensando en un problema; el trabajo reciente
realizado sobre procesamiento distribuido en paralelo (PDP) en sistemas de computador ha
intentando asimismo imitar esta caracterstica.

Inteligencia artificial

Muchos psiclogos se han visto involucrados en investigacin en inteligencia artificial, que implica
intentar desarrollar sistemas de computador que puedan duplicar o sustituir la inteligencia humana
en tareas concretas. Parte de esta investigacin se dedica al desarrollo de sistemas expertos
diseados para proporcionar informacin relevante que ayudar a los especialistas a tomar
mejores decisiones, como producir una lista de enfermedades en las que aparezca un sntoma
concreto que ayude al mdico a realizar un diagnstico.

Representacin

Una rama diferente del estudio del pensamiento concierne a la representacin. La representacin
estudia cmo codificamos mentalmente la informacin. Por ejemplo, es improbable que t pienses
en tus vecinos de la puerta de al lado usando las palabras reales, vecinos de la puerta de al
lado. Es ms probable que t tengas una especie de retrato mental, o imagen, que evocas
cuando piensas en ellos. Parece que desarrollamos diferentes tipos de representacin a medida
que crecemos, quizs porque la clase de informacin que tenemos que afrontar se hace cada vez
ms compleja. Una parte importante del acto de pensar implica la manipulacin de esas
representaciones mentales, combinndolas y recombinndolas para que nos ayuden a conseguir
nuevas percepciones.

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Ejemplo de formas de representacin:

FORMA NATURALEZA OBSERVACIN


Enactiva La informacin se almacena en forma Probablemente el principal tipo de
de acciones o recuerdos muscula- representacin mental para los
res. lactantes.

Icnica La informacin se almacena en forma Se desarrolla en la infancia y suele ser


de imgenes sensoriales, a menudo muy fuerte. Su forma ms extrema es
retratos. la imaginera eidtica (fotogrfica).

Simblica La informacin se almacena mediante Progreso de forma ms completa en la


el uso de smbolos para representar adolescencia. Nos permite el
la idea. desarrollo del pensamiento conceptual,
abstracto e imaginativo.

Formacin de conceptos

Una forma de representar una gran cantidad de informacin es agruparla en conceptos. Hacemos
esto basndonos en su cierta semejanza en algn aspecto. Luego, usamos esos conceptos en
nuestro pensamiento, aplicndolos a nuestra comprensin de otra informacin. Algunas teoras de
formacin de conceptos proponen que agrupamos las cosas en funcin de las caractersticas que
tienen en comn, comparndolas con algn modelo comn, o esquema. Otros psiclogos han
sugerido que tendemos a formar los conceptos sobre la base de lo que hacemos con un objeto, no
de a qu se parece el objeto. As, por ejemplo, vemos algo como una silla no porque tiene cuatro
patas (hay sillas que tienen slo tres), sino porque nos sentamos en ella.

Esquemas y guiones

Esta forma de entender la formacin de conceptos puede estar ligada tambin con algunas de las
formas ms amplias de representacin que los psiclogos han estudiado. Los esquemas y los
guiones forman planes de accin que nos guan en la comprensin de lo que est ocurriendo a
nuestro alrededor. Por ejemplo, si visitamos un restaurante, tenemos una especie de guin
interno que nos dice lo que debera ocurrir a continuacin, el tipo de cosas que podemos esperar
que el camarero nos diga, etc. Porque tenemos esta representacin interna, y sta es compartida
por los que estn a nuestro alrededor, nos las podemos arreglar para regular la interaccin social
con bastante facilidad. .

Mapas cognitivos

De igual forma, desarrollamos las representaciones internas sobre los lugares y las localizaciones.
Los mapas cognitivos nos informan de dnde estamos con respecto a otros lugares cercanos y nos
ayudan a desplazamos por nuestro ambiente con eficacia. Tambin pueden ser importantes como
disparadores de informacin almacenada, proporcionando pistas tiles para nuestros recuerdos.
Por ejemplo, una tcnica bien conocida para recordar listas es el mtodo de los sitios, mediante
el cual los elementos se recuerdan relacionados con puntos particulares a lo largo de un trayecto.
La imagen que tenemos de su localizacin fsica nos ayuda a traer a la memoria dichos elementos.

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Ejercicio

Piensa en la distribucin de las habitaciones de tu casa y pon all las cosas que quieres recordar.
Luego visita imaginariamente tu casa, habitacin por habitacin, relacionando cada una de ellas
con la idea con la que la asociaste. Con ello podrs comprobar la utilidad de los mapas cognitivos
como ayuda para recordar informacin.

V. MEMORIA

Qu tal es tu memoria?, Puedes recordar dnde est la casa de tu mejor amigo?, Recuerdas
qu desayunaste esta maana?, Te resulta fcil recordar las cosas para los exmenes?

Memoria episdica y semntica

Usamos la memoria todo el tiempo, a menudo de una manera muy inconsciente. Si no lo


hiciramos, no seramos capaces siquiera de cuidar de nosotros mismos, porque no podramos
desarrollar secuencias planificadas de acciones, como preparar una taza de caf. Pero cuando
hablamos de tener una buena o mala memoria, no nos referimos a una memoria de esta
clase: preparar una taza de caf no es algo que la gente normalmente olvide. Los psiclogos
establecen una distincin entre memoria episdica y semntica. La memoria episdica es nuestra
memoria para acontecimientos particulares: cmo, cundo y dnde sucedieron las cosas; pero la
memoria semntica tiene mucho ms que ver con las habilidades y con cmo hacer las cosas. As,
por ejemplo, si t estuvieras recordando lo que hiciste anoche, eso sera memoria episdica. Pero
si se te pidiera que activaras una grabadora o escribieras una carta, esto implicara memoria se-
mntica, en la forma del conocimiento acerca de cmo hacer funcionar la maquinaria o incluso la
memoria an ms especializada de cmo usar el lenguaje.

Memoria cotidiana

La mayor parte de la investigacin que se ha realizado sobre la memoria se ha centrado en cmo


recordamos la informacin factual, por ejemplo, las materias que podran necesitarse aprender
para un examen. Hace poco, sin embargo, los psiclogos se han interesado ms por la memoria
cotidiana, del tipo de cmo recordamos cmo hacer las cosas o cmo ocurren los lapsos de
memoria.

Ejercicio

Anota todas las cosas diferentes que deben recordarse cuando se est preparando una taza de
caf. Incluye todo lo que te venga a la cabeza, como, por ejemplo, cmo es una cafetera o cmo
agarrar algo. De ellas, cules son memoria de hechos y cules de habilidades?. Podras pedir a
un amigo que escribiera tambin una lista para poder compararlas. Pensaron en las mismas
cosas?, Cmo podras agrupar los diferentes tipos de memoria si estuvieras intentando
clasificarlas?.

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Codificacin, almacenaje y recuperacin

Cuando memorizamos deliberadamente informacin intervienen tres etapas. En primer lugar,


necesitamos codificar la informacin, de modo que pueda formar alguna clase de representacin
mental. Una vez hecho esto, almacenamos esa informacin durante un cierto perodo de tiempo, y
luego, en una ocasin ulterior, la recuperamos. La codificacin de la informacin puede implicar
tambin el establecimiento de conexiones con otros detalles de informacin o su modificacin.

Formas de recordar

Cuando queremos recuperar nuestros recuerdos, tenemos una serie de formas diferentes de
recordar que oscilan entre ser capaz de extraer algo de la memoria sin apenas ayuda (conocido
como recuerdo libre), hasta ser incapaz de recordar algo de una manera consciente, pero
descubriendo que se tarda menos tiempo en aprenderlo una segunda vez. El reconocimiento de la
informacin tiene lugar en algn lugar intermedio entre estos dos.

La teora biprocesal de la memoria

Se han propuesto una serie de teoras para explicar cmo tiene lugar el almacenamiento de la
memoria. La teora biprocesal de la memoria sugiere que tenemos dos tipos diferentes de
memoria. Uno de ellos es una memoria a corto plazo (MCP), muy rpida, que slo conserva un
nmero limitado de elementos y se desvanece en unos pocos segundos. El otro es un almacn de
memoria a largo plazo (MLP), que puede conservar una cantidad considerable de informacin y
durante perodos mucho ms largos. Esta teora sostiene que el almacn a corto plazo acta como
un sistema de entrada para la informacin que pasa a la memoria a largo plazo.

Niveles de procesamiento

Craik y Lockhart (1973) creen que la razn por la que slo recordamos algunas cosas durante
perodos muy cortos y otras durante ms tiempo no reside en que se conserven en diferentes
almacenes, sino en que las en que las procesamos menos. Si est interesado en algo concreto
(pongamos por caso, algo que t oste sobre su mejor amigo), dicha informacin se procesara. En
otras palabras, pensaras sobre ello y lo que significa y cules son sus implicaciones: lo
recordaras. Pero si no estuvieras realmente muy interesado (por ejemplo, t oste lo mismo sobre
una persona que apenas conoce), no lo procesaras tanto y probablemente lo olvidaras muy
rpidamente. As pues, segn la teora de los niveles de procesamiento, lo que hacemos con la
informacin es lo que determina lo bien que la recordaremos.

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Figura: Teora biprocesal de la memoria

INFORMACIN
MCP (Memoria de
TRANSFERENCIA MLP (Memoria de
Corto Plazo)
Largo Plazo)
AFERENTE

REPASO (REPETICIN)
PRDIDA
Ejercicio

Usando el modelo de niveles de procesamiento (cuanto ms proceses informacin, mejor la


recordars), establece tres mtodos diferentes que podras usar para ayudarte a recordar
informacin cuando ests repasando para tus exmenes. Estos mtodos podran consistir en
cambiar la forma de la informacin o en encontrar alguna otra que te haga pensar sobre el
significado y las implicaciones de lo que est aprendiendo.

Memoria de trabajo

Otra forma de considerar el almacenamiento de memoria implica el concepto de memoria de


trabajo, enmarcado en un modelo de memoria en el que se considera la memoria inmediata algo
as como la memoria de trabajo de un computador. Es decir, donde tienen lugar los cambios y
donde se llevan a cabo los clculos o el procesamiento de la informacin antes de que sta se use
o se guarde en el almacn a largo plazo.

Teoras sobre el olvido

Otro aspecto desde el que podemos estudiar cmo recuperamos la informacin es considerar lo
que sucede cuando la recuperacin fracasa. Por qu olvidamos las cosas?. Hay una serie de
teoras sobre el olvido, que van desde explicar el olvido de lo que ocurre como consecuencia de
una lesin o enfermedad cerebral, hasta que simplemente olvidamos porque no hemos tenido las
pistas adecuadas para recordar, pasando por el olvido de algo por interferencia con otra
informacin. Cada una de estas explicaciones de por qu olvidamos puede decirnos algo sobre
cmo recuperamos nuestros recuerdos.

La memoria como un proceso activo

Una imagen diferente de cmo funciona la memoria aparece cuando consideramos de qu manera
recuerda la gente la informacin social o significativa. Nos encontramos con que, aunque podemos
recordar con precisin un acontecimiento pasado, a veces se ha cambiado el recuerdo con el fin de
hacerlo encajar mejor con nuestras expectativas. La memoria no es como una grabacin: es un
proceso activo. Aunque podramos recordar con precisin lo esencial de lo que ha ocurrido, somos
en realidad muy malos para recordar los detalles, lo que puede hacer a veces que el testimonio
ocular sea bastante poco fiable.

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Cuadro: Teoras sobre el olvido:

Lesin o degeneracin cerebral Se olvida la informacin porque el cerebro de la persona


est fisiolgicamente daado, quizs a consecuencia de
una lesin cerebral o por alteraciones neurolgicas.
como el sndrome de Korsakoff o la enfermedad de
Alzheimer.

Olvido motivado La informacin se olvida porque recordarla es


personalmente perturbador o doloroso para el
individuo.

Interferencia Es posible que otra informacin se confunda con, o


interfiera en, el recuerdo. Esto puede ocurrir de una
forma proactiva. con la informacin previamente
aprendida, haciendo difcil el aprendizaje futuro; o de
forma retroactiva, en cuyo caso el aprendizaje reciente
interfiere en el recuerdo de la informacin pasada.

Pistas y contexto inadecuados La informacin quiz sea difcil de recuperar porque se


aprendi en un ambiente o contexto completamente
diferente. Los contextos pueden ser internos o externos.
Se habla de aprendizaje dependiente del estado cuando
los recuerdos adquiridos en un estado dado, por ejemplo.
durante una borrachera, slo vuelven cuando el individuo
vuelve a estar en ese estado, pero no estn disponibles
cuando est sobrio.

Falta de procesamiento La informacin puede olvidarse porque nunca se us, o


proces, por primera vez. Cuanto ms trabajamos
sobre la informacin con la que nos encontramos, por
ejemplo, pensando sobre sus implicaciones o cambiando
su forma, menos probable ser que la olvidemos.

VI. LENGUAJE

Imagina qu ocurrira si no conocieras ningn lenguaje. Cmo te las arreglaras?. Piensa en todas
las cosas que haces en un da normal. Cuntas de ellas dependen de su capacidad para
comunicarse mediante el habla?. Si no tuviera lenguaje alguno, te resultara difcil tomar la micro o
viajar en metro, no seras capaz de leer un libro, ir de compras, mirar algo tan simple como las
pelculas en la televisin; en resumen, tu vida estara enormemente limitada.

Comunicacin de ideas abstractas

Pero tenemos el lenguaje. Y en muchos aspectos es la ms importante, de todas nuestras


capacidades humanas, porque por medio del lenguaje podemos imaginar otros mundos. No
estarnos simplemente restringidos al mundo en el que vivimos; podemos hacer algo ms que

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limitarnos a describir lo que nos rodea. Podemos usar el lenguaje para comunicar ideas abstractas
y posibilidades alternativas (y esto es lo que ha hecho posible la civilizacin humana).

Cmo se relacionan el lenguaje y el pensamiento?

Ahora bien, cul es el vnculo entre el lenguaje y el pensamiento?, depende el pensamiento del
lenguaje?, o son habilidades independientes que se renen cuando nos dedicamos al
pensamiento verbal?. Los primeros conductistas crean que el pensamiento no era sino el habla
subvocal: si se midieran con sumo cuidado, se detectaran movimientos minsculos de la garganta
y la laringe que seran los movimientos del habla asociados con cada pensamiento. En la
actualidad, esta teora se ha desacreditado por completo, pero la pregunta de cmo el
pensamiento y el lenguaje estn realmente conectados sigue siendo importante.

Acento y dialecto

Una de las razones por las que la cuestin de la relacin entre lenguaje y pensamiento es
importante es porque tiene implicaciones sociales. Se han realizado una serie de estudios en los
que se demuestra cmo el acento y el dialecto afectan a cmo se percibe la gente. Aun cuando
nuestro sentido comn nos diga que no es cierto, sorprende con qu frecuencia las personas que
tienen acentos muy pronunciados se juzgan como menos inteligentes o con menos formacin que
los que hablan de forma ms estndar. Hay una creencia inconsciente, sostenida por mucha gente,
de que nuestra capacidad para pensar depende de cmo usemos el lenguaje.

Relativismo lingstico

Tampoco se trata slo de cmo usamos el lenguaje. Existe un grupo de teoras segn las cuales,
antes de que podamos ser capaces incluso de pensar en algo, necesitamos tener las palabras
para expresarlo. Esto se conoce como la forma fuerte de la hiptesis del relativismo lingstico,
desarrollado sobre la base de estudios antropolgicos realizados en sociedades no tecnolgicas.
Los miembros de estas sociedades parecan pensar de formas muy diferentes a como lo hacen los
habitantes de los pases occidentales desarrollados y esto se reflejaba en los lenguajes que
usaban. As, por ejemplo, en la tribu de los indios Hopi se usaba la misma palabra para describir
insecto, piloto de avin y avin y algunos antroplogos llegaron a la conclusin de que esto
era una manifestacin de que su pensamiento para estas tres cosas diferentes era el mismo,
aunque esta idea se ha puesto en duda recientemente.

Universales lingsticos

Otros antroplogos, sin embargo, afirmaban que el pensamiento no estaba completamente


determinado por el lenguaje. En particular, segn Berlin y Kay (1969), parece haber algunos
universales lingsticos, al menos para formas directa de la experiencia, como los nombres de los
colores. Aunque las diferentes culturas pueden variar en cuanto al nmero de palabras que tienen
para nombrar los colores, la gente que habla esas lenguas puede realizar tareas de discriminacin
de colores con la misma exactitud que los que tienen vocabularios ms amplios.

Deprivacin verbal

Otra forma de la hiptesis del relativismo lingstico apareca en la teora de la deprivacin verbal.
Esta teora propona que el tipo de lenguaje que usamos determina cmo pensamos, de modo que

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si para hablar empleamos un cdigo de lenguaje restringido que tiene una forma diferente y no
usamos tantas palabras, slo tenemos acceso a ciertas formas de significado. Si no disponemos
de las palabras para describir algo, segn crea Bernstein, entonces no somos realmente capaces
de pensar en ello.

Cdigos restringidos y elaborados

Bernstein observ diferencias de clase social en las formas del lenguaje que usa la gente y
afirmaba que esto significaba que las personas de una clase social baja que usaban cdigos
restringidos de lenguaje se encontraban en desventaja en el sistema educativo, porque su lenguaje
limitaba su acceso a los conceptos ms generales y abstractos que intervienen en las formas
superiores de aprendizaje. La gente de clase media, por otro lado, usaba cdigos de lenguaje
elaborados que les permitan discutir ideas abstractas y ms complejas. Este trabajo fue muy
criticado mediante investigaciones que demostraron que la forma de lenguaje usada por la gente
no les haca menos capaces de pensar sobre ideas abstractas.

El lenguaje influye sobre la cognicin

Podemos ver no obstante que, aun cuando no restrinja lo que realmente pensamos, el lenguaje
tiene el poder de influir en gran medida sobre nuestros procesos cognitivos. Los estudios
experimentales han demostrado que el lenguaje puede influir en la memoria, la percepcin y la
resolucin de problemas. Estos estudios parecen indicar que la forma lingstica que usamos
puede dirigir nuestro pensamiento en ciertas direcciones, de modo que no observemos las
posibilidades alternativas.

Lenguaje sexista

Un rea en la que se demuestra esto de forma muy clara es el lenguaje sexista. Este ltimo pone
de manifiesto cmo puede usarse el lenguaje para mantener los prejuicios sociales (y tiene
tambin paralelismos con el uso del lenguaje racista). El estudio del lenguaje sexista consiste en
considerar cmo la variedad del vocabulario de un idioma influye en la manera en la que
percibimos la realidad. Por ejemplo, en espaol hay muy pocas palabras positivas para describir a
una mujer con un fuerte carcter, aunque hay muchas para describir a los varones. Esto significa
que las mujeres de carcter suelen verse de una manera algo desagradable, utilizando palabras
como marimacho o sargenta.

Lenguaje emotivo

Las palabras a menudo llevan matices emotivos que afectan a nuestra manera de pensar sobre el
tema al que se estn refiriendo. As, por ejemplo, si omos hablar del organismo regulador de un
pas como de un rgimen en vez de un gobierno, quizs empecemos a pensar sobre ese pas
de una forma completamente diferente. Y el uso de palabras en funcin de convenciones sociales
de este tipo puede llevar a dar por sentados estilos de pensamiento social pasados de moda. As,
por ejemplo, el uso del masculino para describir a las personas de ambos sexos ha significado a
menudo el olvido de las mujeres, tanto en el pensamiento cotidiano como en la teorizacin
cientfica.

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Lenguaje y pensamiento como procesos independientes

El gran psiclogo evolutivo ruso Vygotsky propuso que el lenguaje y el pensamiento empiezan
como procesos independientes, pero que a medida que vamos adquiriendo destreza en el uso del
lenguaje, ste constituye una herramienta que puede ayudamos en nuestro pensamiento. Vygotsky
sostena que el pensamiento empieza cuando necesitamos reestructurar mental mente una
situacin: necesitamos cambiar los elementos de la situacin que nos rodea para determinar lo que
est ocurriendo o podra suceder. El lenguaje, por otro lado, tiene races sociales. Porque somos
criaturas sociales, necesitamos ser capaces de comunicamos entre nosotros, y ste es el motivo
de que desarrollemos el lenguaje. Esto puede explicar por qu a veces sabemos lo que estamos
pensando, pero nos resulta difcil encontrar palabras para expresarlo, mientras que otras veces
parece que pensamos en palabras. (Tambin podra explicar por qu a veces da la impresin de
que hablamos sin pensar en absoluto!)

VII. FACTORES QUE INFLUYEN EN LA COGNICIN

As pues, qu entendemos por cognicin?. Como puedes ver, los procesos cognitivos se han
estudiado de formas muy diferentes y desde ngulos muy distintos. Gran parte de esta
investigacin ha consistido en indagar cmo funcionan dichos procesos: las estructuras o
mecanismos mentales que parece que usamos cuando nos dedicamos a la percepcin, la
atencin, el pensamiento, la memoria o el lenguaje. Pero la cognicin no es algo que suceda en el
vaco. Est estrechamente ligada a otros aspectos de nuestra experiencia. Si intentamos
desenmaraar la enorme cantidad de influencias diferentes que pueden afectar a nuestra
cognicin, podemos distinguir aproximadamente tres ramas principales: factores fisiolgicos,
factores individuales o personales y factores sociales.

Factores fisiolgicos en la cognicin

A veces nuestra cognicin se ve directamente afectada por procesos fisiolgicos. Como vimos
antes, la investigacin sobre las clulas especializadas de la corteza visual ha demostrado que
algunos de los mecanismos componentes que participan en la distincin de figuras contra fondos
pueden estar directamente pre-cableados en el sistema nervioso, De igual forma, la
investigacin sobre la atencin ha descubierto una serie de cambios fisiolgicos que tienen lugar
cuando estamos prestando atencin a algo y que actan para potenciar nuestra receptividad hacia
la informacin y nuestra disposicin para actuar si fuera necesario. Algunos psiclogos han
descubierto que las imgenes de alimentos parecen ms brillantes si tenemos hambre cuando las
estamos mirando; y los neuropsiclogos han demostrado cmo una lesin o una enfermedad
cerebral puede afectar a la memoria o al habla.

Factores individuales en la cognicin

Los factores individuales tambin influyen en los procesos cognitivos: por ejemplo, recordamos
mejor la informacin si tenemos un inters personal activo en lo que se est diciendo. Nuestros
propios valores, antecedentes, conocimiento e ideas pueden influir en lo que percibimos y nuestras
actitudes pueden significar una gran diferencia en cmo usamos el lenguaje. Si tenemos un inters
previo en algo, es ms probable que observemos la informacin que se relaciona con ello: nuestras
experiencias individuales crean grupos mentales, lo que significa que estamos mucho ms

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dispuestos a procesar algunas clases de informacin que otras. .

Factores sociales en la cognicin

Tampoco es posible ignorar el papel de los factores sociales en la cognicin. Todos somos
miembros de una sociedad e inconscientemente absorbemos los presupuestos de la sociedad en
la que crecemos. La investigacin en el lenguaje nos ha demostrado cmo la gente que se
desarrolla en culturas diferentes tiene a menudo formas muy diferentes de expresarse. El lenguaje
que usamos, con la representacin del mundo que implica, matiza la forma en la que vemos y
entendemos las cosas, aun cuando no las determine realmente. Las personas se ven afectadas
tambin por los grupos sociales ms pequeos a los que pertenecen, y los valores y las ideas
compartidas que esto implica pueden tener un efecto sobre la cognicin.

La cognicin como una base para entender el mundo

Juntos, estos cinco procesos cognitivos de percepcin, atencin, pensamiento, memoria y lenguaje
constituyen la base a partir de la cual entendemos el mundo. Tambin subyacen al funcionamiento
cognitivo ms sofisticado como lo es la lectura, la comprensin social o las creencias que
compartimos. Sin embargo, como hemos visto, estos procesos no tienen lugar como meras rutinas
automticas de procesamiento de la informacin: actan con muchos otros aspectos de la
Psicologa humana, aportando su cuota para convertimos en lo que somos.

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