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Nmadas (Col)

ISSN: 0121-7550
nomadas@ucentral.edu.co
Universidad Central
Colombia

McNeill, John R.
NATURALEZA Y CULTURA DE LA HISTORIA AMBIENTAL
Nmadas (Col), nm. 22, abril, 2005, pp. 12-25
Universidad Central
Bogot, Colombia

Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=105116726002

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MEDIO AMBIENTE.
Historia y Poltica

NO. 22. ABRIL 2005. UNIVERSIDAD CENTRAL COLOMBIA NMADAS 11


NATURALEZA Y CULTURA
DE LA HISTORIA
AMBIENTAL* PGS.: 12-22

John R. McNeill**
Traduccin del ingls: Ana Rita Romero V.***

Este artculo considera el vigoroso campo de la historia ambiental como un todo, como se ha desarrollado durante los
pasados 25 aos. Necesariamente adopta un enfoque selectivo, pero presenta ms amplitud que profundidad. Conside-
ra el surgimiento de la historia ambiental desde la dcada de 1970, sus condiciones en varios escenarios e historiografas.
Concluye que, aunque hay todava mucho trabajo por hacer, la historia ambiental se ha establecido exitosamente como
un campo legtimo dentro de la profesin de la historia, con un futuro brillante, si bien tal vez por razones desalentado-
ras.
Palabras clave: historia ambiental, naturaleza, ambientalismo, transformaciones ecolgicas, historia global.

Este artigo considera o vigoroso campo da histria ambiental como um todo, como se desenvolveu durante os
ltimos 25 anos. Necessariamente adota um enfoque seletivo, mas apresenta mais amplitude do que profundidade.
Considera o seu surgimento desde a dcada de 1970, as suas condies em vrios cenrios e historiografias. Conclui
que ainda que tenha muito trabalho por fazer, a histria ambiental se estabeleceu com sucesso como um campo legtimo
dentro da profisso da histria, com um futuro brilhante, mesmo que talvez tenha sido por razes desalentadoras.
Palavras-chave: histria ambiental, natureza, ambientalismo, transformaes ecolgicas, histria global.

This article aims to consider the robust field of environmental history as a whole, as it has developed over the past
twenty-five years. It necessarily adopts a selective approach but still offers more breadth than depth. It considers the
emergence of environment history since the 1970s, its condition in several settings and historiographies. It concludes that
while there remains plenty of work yet to do,environmental history has successfully established itself as a legitimate field
within the historical profession,and has a bright future, if perhaps for discouraging reasons.
Key words: environmental history, nature, environmentalism, ecological changes, global history.

ORIGINAL RECIBIDO: 13-IX-2004 ACEPTADO: 24-I-2005

* Versin sintetizada y traducida del original en ingls Observations on the Nature and
Culture of Environmental History, en: History and Theory, Theme Issue 42, December
2003, pp. 5-43. Republicado con permiso de Wesleyan University (Copyright 2003) y
con autorizacin del autor.
* * Ph. D., Duke University 1981. Director Estudios de Posgrados, School of Foreing
Service and History Departament, George town University. Desde 2003 ocupa la Cinco
Hermanos Chair of Environment and International Affaire en la School of Foreign
Service de la misma Universidad. E-mail: mcneillj@georgetown.edu
* * * Licenciada en idiomas de la Universidad Nacional de Colombia.

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C uando Richard White es- La historia ambiental signifi- siglos ha evolucionado junto con
cribi su estudio sobre el nuevo ca muchas cosas para muchas per- la humanidad 1 .
campo de la historia ambiental, en sonas. Mi definicin preferida es:
1985, le tom todo un verano leer la historia de las relaciones mu-
la literatura al respecto (segn re- tuas entre el gnero humano y el 1. Tipos de historia
vel hace poco) (White, 2001: 103; resto de la naturaleza. El gnero ambiental
White, 1985). Prudentemente se humano ha sido durante mucho
limit a la historia ambiental nor- tiempo parte de la naturaleza, pero Bajo esa enorme carpa 2 se
teamericana. Aqu, en cambio, exa- una parte diferente, especialmente aglutinan amigablemente varias cla-
minar globalmente el ses de historia ambien-
campo. Esto represen- tal, compitiendo por la
ta, creo, cien veces el atencin del pblico,
trabajo que representa- como los actos en un
ba en 1985, lo que sig- circo de tres pistas. Ha-
nifica que he tenido blando ampliamente,
que escoger entre: a) hay tres variedades
gastar cien veranos le- principales: una de en-
yendo atentamente la foque material, otra de
literatura (asumiendo enfoque cultural-inte-
generosamente que mi lectual y otra poltica.
eficiencia es similar a la La historia ambiental
de White) o b) escribir material tiene que ver
tomando como base con los cambios en los
una muestra pequea ambientes fsicos y bio-
de la literatura. Segu lgicos y la forma como
este ltimo camino. esos cambios afectan las
White confiesa no ha- sociedades humanas,
ber hecho caso al tra- acentuando los aspectos
bajo de Joel Tarr para econmicos y tecnol-
su ensayo. Confieso gicos de sus actividades.
que he debido exami- En contraste, el enfo-
nar por fuerza el traba- que cultural-intelectual
jo de la mayora de los hace nfasis sobre las
historiadores ambienta- representaciones e im-
les, pero no el de Tarr. La Laguna Verde del Volcn Azufral, Nario. Colombia secreta, genes de la naturaleza
Este ensayo es ms una Villegas Editores. Foto: Andrs Hurtado en las artes y las letras,
serie de sondeos de va- cmo han evoluciona-
riada profundidad que un estudio en los ltimos milenios cuando ad- do y lo que revelan acerca de la
propiamente dicho. Muestra una quiri el poder y el nmero suficien- gente y de las sociedades que las
visin del todo, siendo en conse- te para convertirse en un gnero de han producido. La historia am-
cuencia idiosincrtico; sin duda mamfero vagabundo que ejerce biental poltica considera la forma
les parecer a algunos lectores de- una influencia cada vez mayor so- como la ley y las polticas de esta-
finitivamente caprichoso, puesto bre los ecosistemas de la Tierra. do se relacionan con el mundo
que, hasta donde s, no se ha in- La historia humana se ha desarro- natural. Los historiadores ambien-
tentado hasta ahora nada por el llado, y se desarrollar, dentro de tales tienden a encontrarse ms a
estilo, espero que sirva como gua un contexto biolgico y fsico gusto en una u otra de estas pistas,
para los transentes y para los re- cada vez ms grande, y ese con- aunque algunos querran y podran
cin llegados al campo de la his- texto evoluciona por derecho pro- saltar entre ellas, incluso al inte-
toria ambiental. pio. Especialmente en los ltimos rior de un mismo libro3.

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La historia ambiental material 1967; Worster, [1977] 1985; Pepper, poder para dirigir el trabajo de otros
(con la que me siento ms a gusto) 1996 y Coates, 1998). El debate a y de sus animales, que de su propia
tiene sus propias grietas. Probable- mayor escala dentro de esta ala de cultura. Ms an, la inestabilidad y
mente la ms sobresaliente est en- la historia ambiental ha tenido que elasticidad de sus ecosistemas ha
tre los temas urbano y rural. Los ver con el relativo impacto ambien- tenido que ver ms con el impacto
temas rurales incluyen los ecosis- tal y quiz por eso con la relativa y la duracin que han tenido sus
temas agrcolas, la ecologa de las maldad de las diferentes tradicio- acciones. Esta posicin, me apresu-
praderas y los rebaos, las selvas y nes religioso-culturales. El punto de ro a admitirlo, no es compartida
el peculiar nfasis de los norte- partida es la pretensin de que el por muchos historiadores ambien-
americanos sobre las reservas na- Occidente judeocristiano desarro- tales, quienes prefieren una posicin
turales. La historia del ambiente ll una cultura ambientalmente ms hegeliana: el comportamiento
urbano se enfoc originalmente en vida que contrasta pobremente es condicionado fundamentalmen-
la polucin y el saneamiento, pero con otras. Es por lo general com- te por las ideas y la cultura7.
se diversific hasta llegar a com- parada individualmente con las
prender en forma general el desa- tradiciones del oriente de Asia, for- Considero que donde la histo-
rrollo de los sistemas tcnicos, el madas por el budismo y el taosmo, ria ambiental intelectual-cultural
aprovisionamiento y el metabolis- pero tambin con la cultura de los hace su ms fuerte contribucin es
mo de las ciudades (Tarr y Dupuy, pueblos indgenas en Amrica, en las generalizaciones de nivel
1988; Bernhart, 2000; Massard- Oceana y Africa. El argumento se medio que conciernen al impacto
Guilbaud y Bernhart, 2002). Es basa normalmente en anotaciones de una idea especfica o un conjun-
posible, algunos dirn que necesario, provenientes del texto ur, general- to de ideas. Por ejemplo, el evan-
considerar juntos los ambientes ru- mente bblico, ms que en una com- gelio de la conservacin del suelo
ral y urbano, pero los historiadores paracin cuidadosa del registro de desarrollado en los Estados Unidos
han tenido el hbito contrario4. Una la ruina ambiental alrededor del en la dcada de 1930 fue exporta-
de las formas ms interesantes de mundo. Una variante norteameri- do fervientemente a frica, China,
saltar la brecha rural-urbana es cana de este tema sostiene que la y por doquier 8. Cmo se ajustan
usando el concepto de metabolis- cultura capitalista norteamerica- estas ideas a los nuevos contextos,
mo urbano, en el cual la ciudad se na6 es particularmente funesta. social, econmica y polticamente?
asimila a un organismo y se consi- Cmo las ideas holandesas sobre
dera en trminos de sus entradas y En mi concepto ninguna de es- el manejo del agua, formadas en un
sus salidas. Un estudio reciente he- tas afirmaciones es totalmente con- ambiente muy caracterstico, se tra-
cho en Manchester, Inglaterra, la vincente puesto que el cambio y la dujeron al archipilago indonesio?
ciudad de choque de la revolu- ruina ambiental es y ha sido, por
cin industrial, emplea este concep- largo tiempo, ampliamente disemi- La historia ambiental poltica es
to para causar buena impresin nada alrededor del mundo. Los casi toda la historia moderna. El
(Douglas, Hodgson y Lawson, budistas, los comunistas chinos, los Egipto de los faraones o la China
2002). norteamericanos, los polinesios, Song tuvieron innegablemente po-
todos con ideas contrastantes en sus lticas hacia el mundo natural y dis-
La variedad cultural-intelectual cabezas, respondieron flexiblemen- cusiones sobre el uso de los recursos.
de la historia ambiental tiene un te a los riesgos y oportunidades Pero el estudio sistemtico de
largo pedigr y ha atrado a algunos usando la naturaleza a medida que cmo los estados se han aproxima-
historiadores distinguidos, como Sir lo permitan las circunstancias, do a la naturaleza, cmo los grupos
Keith Thomas y Simon Schama para lograr tanto confort y seguri- de inters luchan por ella y cmo
(Thomas, [1983] 1996; Schama, dad como podan y justificaron f- las organizaciones explcitamente
1995)5. Para la tradicin intelectual cilmente sus acciones en trminos ambientalistas se unieron a la lu-
occidental, hasta el siglo XVIII, el de sus creencias y preceptos. Qu cha, se confinaron esencialmente a
texto ms claro y perspicaz sigue tan destructivo haya sido su com- la poca posterior a 1880. Entre los
siendo Traces on the Rhodian Shore portamiento ha dependido ms de pioneros estadounidenses en este
de Clarence Glacken (Glacken, sus tecnologas, su nmero o su campo estaba Samuel Hays, quien

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escribi acerca de las polticas de ses de cosas, como la qumica at- involucradas en ella. La historia
conservacin en Estados Unidos ya mosfrica o la dinmica de la po- ambiental, creo, ha encontrado una
en la dcada de 1950 (Hays, 1959, blacin de los peces. A este respecto amplia y fcil aceptacin. Pero para
1987, 2000). En Europa los parti- se parece a la historia econo- continuar en esa buena fortuna los
dos verdes y la poltica han atraido mtrica, que tambin oblig a los historiadores ambientales deben es-
a los historiadores y a los cientficos historiadores a desarrollar nuevas y cribir libros que sean atrayentes a
polticos interesados en los movi- raras habilidades. La historia econo- los lectores y puedan entenderse f-
mientos sociales. Las cilmente. Esto signifi-
historias ambientales ca no slo desarrollar
polticas o las historias la habilidad de hacer
de los movimientos comprensibles e in-
ambientales existen en teresantes los asuntos
al menos una docena tcnicos, sino cons-
de pases9. truir verdaderos puen-
tes intelectuales hacia
Las historias am- los territorios de otros
bientales polticas son especialistas.
las nicas que encajan
claramente con la pre-
ferencia de vieja data 2. El
que se da entre los his- surgimiento
toriadores de usar el de la historia
Estado-nacin como su ambiental a
unidad de anlisis. partir de 1970
Ellos colocan las lu-
chas polticas en el Aunque las in-
centro de sus historias. fluencias intelectuales
A este respecto son, de Turner y Febvre so-
entre las diferentes va- bre Malin y Le Roy
riantes de la historia Ladurie inspiraron y
ambiental, las ms f- contribuyeron a dar
cilmente integradas a forma a la historia am-
las corrientes de la his- biental, su estmulo
toria y las que menos ms fuerte vino del
rien con las tradicio- exterior de la acade-
nes de la profesin. La mia. El movimiento
historia ambiental ecolgico popular de
cultural-intelectual finales de las dcadas
puede integrarse c- Sierra Nevada del Cocuy. Colombia secreta, Villegas Editores. de 1960 y 1970 fue
modamente con las Foto: Andrs Hurtado
decisivo en la apari-
tradiciones de los his- cin de la historia
toriadores. Sus fuentes, mtodos y mtrica tuvo su apogeo en la dca- ambiental como un campo auto-
temas son todos familiares a la his- da de 1970 y mucho despus sigui consciente en Europa y Nortea-
toria intelectual. La historia am- siendo terreno de especialistas cu- mrica, y las luchas ambientales en
biental material se ajusta ms yas contribuciones an son desco- India, China y Latinoamrica con-
difcilmente. Ofrece el inamistoso nocidas para la mayor parte de la dujeron a algunos acadmicos de
mensaje de que los historiadores comunidad de historiadores, poco esos pases y de otras partes a in-
necesitan poner atencin no slo a dispuestos o incapaces de aprender cluir las perspectivas ambientales
ms cosas sino a muy diferentes cla- el vocabulario y las matemticas en su trabajo. Junto con casi todos,

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los historiadores llegaron a ver una
nueva serie de problemas. Muchos
sintieron deseos de ayudar a buscar
soluciones y vieron una oportuni-
dad para el compromiso moral, una
oportunidad de servir a la huma-
nidad suministrando un pasado
aprovechable 10. Los historiadores
podran ayudar descubriendo los
orgenes de un problema determi-
nado, por ejemplo, o podran se-
alar el camino hacia un mejor
futuro revelando la existencia de
sociedades que en el pasado hayan
manejado sus relaciones con el
medio ambiente ms exitosa-
mente, incluso de una forma ms
sostenible 11.

La ltima bsqueda normalmen-


te condujo a los historiadores hacia
los pueblos indgenas, como por
ejemplo los nativos norteamericanos,
o hacia pasados distantes no pertur-
bados por el patriarcado, o al menos
hacia sociedades no afectadas por la
rapacidad del capitalismo. Mientras
animaban, quiz, a quienes en el
movimiento ambientalista estaban
impacientes por presentar alternati-
vas a la sociedad tal como la cono-
can, los estudios iniciales en este
filn no resultaron tan bien, vistos
bajo un anlisis severo. Con el tiem-
po, los resultados de la investigacin
en historia ambiental mostraron que
las sociedades preindustriales tu- Cascada de Las Nereidas, Parque Nacional de los Nevados.
vieron a menudo amplias conse-
cuencias ambientales. Los nativos
norteamericanos, a pesar de la limi- listas, al menos las comunistas, pue- Amrica Latina
tacin de sus tecnologas y de su den aventajar a las capitalistas en lo
nmero, se comprometieron en una que se refiere a dao ambiental12. Los La historia ambiental en Am-
manipulacin ambiental en gran es- ngeles ecologistas, el equivalente rica Latina est menos desarrolla-
cala, principalmente mediante el ambiental del Buen Salvaje, se esfor- da (que en otras latitudes, N. d. E.)
fuego. Tambin lo hicieron los abo- zaron por averiguar si es atractivo pero parece preparada para despe-
rgenes australianos. Los polinesios imaginar. Fueron resultados descora- gar. Las tradiciones acadmicas son,
condujeron casi a la extincin a los zonadores para los intentos de encon- con frecuencia all, por lo menos
animales de las islas donde se esta- trar en el pasado el antdoto para el tan intelectualmente conservadoras
blecieron. Las sociedades no capita- presente. como en cualquier otro lugar y

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ron y degradaron los paisajes? La in-
vestigacin en esta rea, que es
principalmente arqueolgica, admi-
te una amplia variedad de interpre-
taciones13. La direccin general, sin
embargo, va hacia la conclusin de
que en muchas regiones de Amri-
ca Latina, especialmente Mesoam-
rica, las sociedades precolombinas
alteraron radicalmente su medio
ambiente. Algunos estudiosos con-
cluyen que, en lo que toca por lo
menos a la erosin del suelo, las
sociedades precolombinas excedie-
ron a sus sucesores (Endfield,
OHara y Metclafe, 2000; Endfield
y OHara, 1999). Los pueblos
amaznicos, aparentemente, con
sumo cuidado crearon sus propios
retazos de suelo frtil, las llamadas
tierras oscuras que componen por
lo menos el diez por ciento de la
regin de bosque hmedo14.

El impacto ambiental de la con-


quista de Amrica y los siguientes
siglos de gobierno colonial compro-
baron que son un tema frtil. Alfred
Crosby present una de las primeras
evaluaciones en The Columbian
Exchange, en 1972, uno de los ms
importantes trabajos en historia am-
biental. En l se hace un mapa de los
intercambios biolgicos de plantas,
animales y enfermedades entre Am-
rica y el resto del mundo, principal-
Colombia secreta, Villegas Editores. Foto: Andrs Hurtado (detalle) mente Europa, y atrajo gran cantidad
de lectores (Crosby, [1972] 2003).
Elinor Melville continu parte del tra-
desmotivan la evolucin de nuevos En la historia precolombina el bajo de Crosby, estudiando en deta-
campos. Como resultado, los ex- problema fundamental familiar en lle el impacto ambiental de las ovejas
tranjeros, especialmente norteame- muchos otros contextos ha sido la en un valle mexicano, y concluy
ricanos, han jugado un papel magnitud del cambio ambiental que la ganadera euroasitica fue en
evidente en el desarrollo de la lite- producido por los Amerindios. Vi- verdad una adicin altamente des-
ratura. Pero, a pesar de los obstcu- vieron ellos armoniosamente sobre tructiva en los ecosistemas latinoa-
los institucionales, los historiadores la tierra, posiblemente como mo- mericanos (Melville, 1994).
latinoamericanos estn incorporan- delos de sostenibilidad? O a pesar
do cada vez ms perspectivas ecol- de no ser capitalistas, sin sofistica- Los latinoamericanos comen-
gicas en sus trabajos. cin tecnolgica o similar, altera- zaron sus correra en historia am-

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biental trabajando dentro de las tra- de la poltica del ambientalismo milares de Lisboa son mucho ms
diciones izquierdistas de la crtica moderno 18 . dbiles (para el Brasil). Los regis-
social, y adoptaron normalmente el tros holandeses, que arrojan luz so-
marco general de la raubwirtschaft15, Relacionado con las ideas de bre la historia ambiental de Surinam
en el que, en este contexto, el co- explotacin colonial y raubwirt- y las Antillas holandesas, tambin
lonialismo y el capitalismo haban schaft capitalista, se encuentra la prometen (Boomgaard, 1992). La
organizado (o de hecho se requera nocin de ecologa de la pobreza, escala y el drama del cambio am-
para su supervivencia) el pillaje de promovida por el investigador ca- biental y su importancia en la lu-
Amrica Latina. En las dcadas de taln Joan Martnez-Alier. Basado cha social sugiere un futuro fuerte
1970 y 1980 esta interpretacin en una investigacin, centrada para los historiadores ambientales
engranaba bien con el anlisis de particularmente en Per, afirma que en Amrica Latina.
dependencia que se haba origi- los campesinos empobrecidos, por
nado en Argentina y Chile y que necesidad ms que por compromi-
despus fue exportado16. Luis Vita- so ideolgico, llevan formas de vida 3. Temas en historia
le public el primer estudio gene- ecolgicamente prudentes. Su ambiental
ral en 1983, escaso en investigacin trabajo armoniza con estudios si-
pero amplio en alegatos y acusacio- multneos de India que llegaron Como con algunos otros gne-
nes (Vitale, 1983). Un trabajo ms prcticamente a la misma conclu- ros histricos, la historia ambiental
detallado y enfocado emergi len- sin. Esta imagen de agricultura deriv mucho de su primer mpetu
tamente, primero en Mxico y Brasil campesina de bajo impacto am- de las orientaciones y compromisos
y tambin en Argentina. El trabajo biental contrasta fuertemente con polticos. Muchos historiadores que-
mexicano, en particular, con fre- la visin generalizada de destruc- ran un tipo de compromiso moral,
cuencia tom los problemas del uso cin ambiental que se practica en la impresin de que estaban contri-
del agua y el riego (Musset, 1991; las fronteras agrcolas del mundo, buyendo al mejoramiento de la so-
Lipsett-Rivera, 1999; Endfield y sea en Amrica Latina, Amrica del ciedad. Gran parte del trabajo
OHara, 1997; Ortiz Monasterio y Norte o Australia. Esto tambin temprano busc enfatizar el hecho
Fernndez Tijero, 1987; Tortolero hace parte de una crtica poltica de que el mundo que tenemos no es
Villaseor, 1996), mientras que en de la prctica capitalista, aunque el nico que deberamos tener, que
Argentina, como en las grandes pla- menos romntica que algunas ba- deberan tomarse otros rumbos y
nicies de Amrica del Norte, atra- sadas en la interpretacin ecolgica obviamente deberan haberse toma-
jeron especial atencin los aspectos angelical de los pueblos indgenas19. do ya. En el pasado, algunas veces
que rodean a la colonizacin caprichosamente, se han establecido
agrcola de las pampas (Zarrilli, En todo caso, la existencia de diversas sociedades ecolgicamente
2001)17. En Brasil probablemente muchas y amplias lagunas en la his- ms benignas que la nuestra. Este
los bosques son los que han levan- toria ambiental de Latinoamrica compromiso poltico parece haber
tado mayor atencin y sirven de sigue invitando a los investigado- declinado severamente en Estados
centro al trabajo de Warren Dean. res a enfrentarlas con las habilida- Unidos y Europa, mientras que so-
Latinoamericanista pero no latino- des y la fuerza necesarias. Las brevive en India y Amrica Latina.
americano, Dean fue seguramente dimensiones ecolgicas de la eco- No estoy seguro de la razn. Quizs,
el historiador ambiental ms com- noma de minera, por ejemplo, o en parte, tiene que ver con el surgi-
pleto de la regin. Su obra magna de las plantaciones de azcar, ta- miento de una generacin ms jo-
cae justamente dentro de la tradi- baco y caf, han atrado hasta aho- ven en Estados Unidos y Europa,
cin raubwirtschaft (Dean, 1995; ra solamente a algunos pioneros menos animada por el entusiasmo
Dean, 1987; Miller, 2000). Los his- (Folchi Donoso, 2001; Dore, inicial de los movimientos ambien-
toriadores ambientales de Amri- 2000)20. La informacin bsica re- talistas de las dcadas de 1960 y
ca Latina tambin produjeron un unida por el imperio colonial espa- 1970, o posiblemente porque, al
puado de trabajos desde el sector ol ofrece una buena materia prima madurar una mayor sofisticacin
cultural-intelectual, que incluyen para la historia ambiental de los si- cientfica, la historia ambiental ha
algunos mezclados con los estudios glos XVI a XVIII. Los registros si- adquirido un tono ms neutral. Po-

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siblemente algo de esto, por lo me- dores de archivos, pero para muchos ecolgicas con el mundo ms am-
nos en Estados Unidos, tiene que ver tipos de historia, incluyendo la ma- plio es menos prominente, especial-
con la tormenta que sigui cuando yora de la historia ambiental, el con- mente si la uniformidad ecolgica
en 1995 William Cronon explic cepto Estado-nacin es una escala del territorio nacional es alta. Una
que en verdad no haba vida salvaje de operacin equivocada. Los pro- historia ambiental de Islandia y Nue-
en Estados Unidos, que todos los cesos ecolgicos desplegan sin tener va Zelanda22 sera mucho ms lgi-
ecosistemas revelaban signos de en cuenta las fronteras, y las tenden- ca que una de Alemania o Bolivia.
mayor o menor impacto humano, cias culturales e intelectuales lo ha- Pero aun Islandia y Nueva Zelanda
que el culto de los estadounidenses cen casi con el mismo descuido. La tuvieron y han tenido sus vnculos
por lo salvaje se basa ambientales (y so-
en una equivocacin ciales, econmicos y
(Cronon, 1995). Esto polticos) con otros te-
tuvo el impacto de rritorios. La eleccin de
una traicin a la causa una escala apropiada al
ambiental, porque tema requiere siempre
podra ser fcilmente consideraciones cuida-
utilizado por quienes dosas. Los historiadores
apoyan la tala, la mine- ambientales, en virtud
ra, el crecimiento ur- de sus roces ocasiona-
bano, y por lo tanto, les con los gegrafos,
como legitimacin de quienes son muy cons-
posteriores modifica- cientes de los proble-
ciones humanas del mas de escala, estn
medio ambiente21. Pe- entre los mejor pre-
ro mi impresin es que parados para quitar a
la historia laboral, so- la profesin de historia-
cial y la historia en ge- dores su confianza en el
neral en los Estados formato Estado-na-
Unidos y Europa hoy cin. La historia puede
estn menos animadas escribirse a cualquier
por el compromiso escala, desde la ms
poltico que hace 25 pequea hasta la global
aos. Si esto es verdad, (e incluso ms all!)
la historia ambiental (Christian, 2004 y
puede ser simplemen- Spier, 1996). Una cr-
te arrastrada por la tica que algunas veces
corriente. se hace a la historia
ambiental es que sus
Un tema que los narrativas son, inexo-
historiadores ambien- rablemente, cuentas
tales no han confron- Laguna Verde Encantada, Parque Nacional Natural de los Nevados. depresivas sobre la des-
Colombia secreta, Villegas Editores. Foto: Andrs Hurtado
tado sistemticamente truccin ecolgica, una
es el de la escala. Los catstrofe tras otra.
historiadores han tenido durante nica variedad de historia ambien- Dentro de la comunidad de la his-
ms de cien aos una fuerte tenden- tal para la que tiene sentido el for- toria ambiental esto algunas veces
cia a usar el concepto Estado-nacin mato Estado-nacin es la historia se conoce como la tendencia deca-
como su unidad de anlisis preferi- poltica y de costumbres. Puede ha- dencista y ocasionalmente es tema
da. Los estados burocrticos fueron cerse una excepcin para los pases de autoacusaciones. Considero
buenos almacenadores y conserva- insulares, donde las conexiones equivocadas esas crticas. De un

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lado, la historia militar, que incluye es cierto para una parte de la histo- toria ambiental a gran escala tien-
enumeracin amplia de bombardeos ria ambiental, incluyendo la ma, de inevitablemente a enfatizar los
y masacres, a menudo se hace inte- aunque muchos otros historiadores procesos y las fuerzas, culturales o
resante y motivante. Incluso las his- ambientales escriben con indivi- naturales, ms que las acciones y los
torias de matanzas y genocidios duos de carne y hueso que domi- destinos de los individuos. En cual-
atraen montones de lectores. An nan el escenario25. Desde luego, no quier caso, la historia ambiental
un tema tan deprimente puede ser solamente la historia ambiental se debera darnos una dosis de humil-
presentado como una historia atrac- puede escribir as. Cualquier cosa dad: deberamos aceptar que somos
tiva. De otro lado, la historia am- concebida en la vena de las fuer- solo una especie entre muchas y
biental, especialmente del mundo zas sociales annimas tiene el compartir graciosamente el lugar en
industrial, contiene algunos desarro- mismo sabor. Algunos de los histo- la cima junto con los bisontes, las
llos muy divertidos. La provisin de riadores de Annaliste lo considera- moscas tse-ts y El Nio.
agua potable y saneamiento para ron una virtud y aspiraban a escribir
millones de personas desde 1880 es historie sans noms. Este aspecto est
una historia de xito ambiental que conectado al de la escala. La histo- 4. Caminos no (muy)
revolucion la condicin humana, ria ambiental a pequea escala, frecuentados
especialmente la vida en las ciuda- como la historia social, se puede
des. La calidad del aire urbano (en escribir desde abajo, con personas Podra ser, como he manifes-
el mundo industrial) se mejor tam- reales en primer plano. Pero la his- tado, que la historia ambiental ha
bin notablemente en las seis dca-
das posteriores a 194023. Puede ser
que la historia ambiental urbana,
con el tiempo, pierda esta tenden-
cia decadente. La historia ambien-
tal ms animada, de la que tengo
noticia, es: The Greening of Georgia,
por R. Harold Brown, que descansa
slo parcialmente en las tendencias
urbanas (Brown, 2002) 24 . Brown
encuentra mucho de que estar agra-
decido en la historia reciente de los
suelos y la vida salvaje de Georgia
(no puedo decir si esta en lo correc-
to). Tambin, como se anot antes,
los historiadores han ofrecido lti-
mamente una interpretacin de los
paisajes africanos que enfatiza el xi-
to del manejo humano y propone
un reto a las anteriores visiones de
decadencia.

La historia ambiental frecuen- El ro Ratoncito


temente provoca la indignacin de recoge las aguas del
los lectores, quienes piensan que valle de Los Cojines y
se precipita por una
excluye a la gente o la reduce a cascada de 200
abstracciones. La actuacin huma- metros rumbo al
na desaparece en las sombras, en lejano Orinoco.
tanto que el clima, los virus o la
tecnologa atraen la atencin. Esto

20 NMADAS MCNEILL, J. R.: NATURALEZA Y CULTURA DE LA HISTORIA AMBIENTAL


comenzado a rendir algunos de los la minera tambin parece haber con el suelo y su historia, pues
beneficios de la madurez, pero an tenido menos atencin de la de- este ha sido el sustrato real de los
tiene un nmero de fronteras bida; su importancia ecolgica asuntos humanos durante unos
inexploradas, islas oscuras, si no para Mxico, los Andes, Europa cuantos miles de aos.
continentes oscuros. Una es la his- Central o Surfrica, donde las
toria de los suelos. Parece curio- minas de oro alcanzan ocho kil- Los efectos ambientales de las
so que la tierra misma no tenga metros de profundidad, parecen migraciones humanas merecen
mucha atencin de los historiado- garantizar el tipo de atencin tambin ms anlisis. Me parece
res ambientales, quienes se han prodigada a la historia laboral en que uno de los aspectos de las ideas
enfocado algunas veces en la ero- este campo 27 . Los historiadores y la cultura que ms importa est
sin, pero la historia de los suelos sociales, durante una generacin, en moldear el comportamiento de
requiere mucho ms que eso. La han requerido y suministrado lo los migrantes que viajan de un eco-
qumica y biologa de la fertilidad que ellos llaman Historia de aba- sistema a otro llevando en sus ca-
del suelo estn cambiando perma- jo hacia arriba, o sea comenzan- bezas creencias y conocimiento,
nentemente, en parte debido a la do con la experiencia de la gente por ejemplo, sobre la agricultura,
actividad del hombre, y esto siem- corriente en la base de la pirmi- que se formaron en un contexto
pre afecta sus proyectos, donde de social. Para los historiadores pero luego se trasplantaron a otro.
quiera que se dedique a la agri- ambientales, la historia desde aba- Crosby, a pesar de la atencin que
cultura 26. La historia ambiental de jo hacia arriba podra comenzar presta a la migracin interconti-
nental, no tiene mucho que decir
sobre el trasplante de prcticas
agrcolas. Cules fueron los efec-
tos de las prcticas agrcolas chi-
nas que fueron llevadas por los
migrantes a la estepa mongolesa,
o por los esclavos angoleses al Bra-
sil, o por los campesinos japone-
ses a California?

Finalmente, el campo de la his-


toria ambiental mantiene un sesgo
terrenal. Los ecosistemas acuticos
han recibido muy poca atencin. Se
entiende que con frecuencia es ms
difcil recolectar informacin hist-
rica sobre los peces o los arrecifes
de coral que sobre los rboles y los
pastos. Y los pensadores y escrito-
res ambientales, para no mencionar
la ley y la poltica, siempre han te-
nido ms que decir sobre la tierra
que sobre el mar. Pero es posible,
especialmente para el ltimo siglo,
armar un cuadro de biosistemas
acuticos y los regmenes de conta-
minacin en algunos cuerpos de
agua. Hasta ahora los historiadores
Colombia secreta,
Villegas Editores. han dado mayor atencin a los ros
Foto: Andrs Hurtado que a los lagos y ocanos (Cioc,

NO. 22. ABRIL 2005. UNIVERSIDAD CENTRAL COLOMBIA NMADAS 21


2002; Luckin, 1986; Fradkin, 1996; ha tenido en la mayora de las oca- Apndice
White, 1996; Steinberg, 1991; siones una recepcin benigna y ha
Afinson, 2003; Evenden, 2004), pero comenzado a influir sobre la disci- La literatura en la historia am-
esto puede cambiar. Un proyecto de plina ms amplia. Esto es eviden- biental puede ser abordada ms
investigacin a gran escala, anclado te, entre otros lugares, en los textos convenientemente a travs de una
en Dinamarca, est tratando de re- universitarios preparados para los pequea cantidad de sitios web que
construir la historia de la poblacin Estados Unidos, que incluyen cada consiste principalmente en biblio-
de diferentes especies marinas, traba- vez ms retazos de historia ambien- grafas, algunas de las cuales se
jando desde los registros de pesca, los tal. El futuro de la historia ambien- pueden encontrar fcilmente. Re-
vestigios arqueolgicos y cualquier tal parece slido, a juzgar por la comiendo los siguientes:
cosa que pueda ser til28. edad de los participantes en las
conferencias29. Todo esto es causa http://www.esenvironmental
No hay duda que hay otros de celebracin, porque es en ge- history.org/bibliography.html
cientos o miles de temas en busca neral un indicativo de la vitalidad http://www.lib.duke.edu/forest/
de autor en la historia ambiental. continua de la historia profesional biblio.html
La anterior no es ms que una lista y, especficamente, porque los his- http://www.stanford.edu/group/
de los libros que me gustara que toriadores ambientales, en razn laenvironmentalhistory/
alguien escribiera. de su trabajo, han logrado algn http://www.h-net.org/~environ/
reconocimiento dentro de su pro- historiography/ausbib.htm
fesin (y tambin del pblico ms (registrados todos en septiem-
5. Conclusin amplio). La historia ambiental est bre 16 de 2003)
aqu para quedarse.
La secta hertica de los econo-
mistas que trabajan en economa Sin embargo, la razn funda-
ecolgica solicitan algunas veces mental de que esto sea as no es Citas
una economa como si la natura- motivo de celebracin. El inte-
leza existiera. La historia ambien- rs en la historia ambiental de- 1 Ecolgicamente hablando, desde luego,
tal ruega porque se reconozca que pende en gran medida de la es arrogante pensar en el realismo
biofsico como el contexto de los asun-
la naturaleza no solo existe sino preocupacin sobre los proble- tos humanos. Pero para los historiado-
que cambia. Ms an, cambia por mas sociales contemporneos. De res, cuyo tema principal, aunque no ex-
s misma y por las acciones huma- la misma manera que la historia clusivo, es la carrera humana, resulta apro-
piado verlo as.
nas, y hacindolo provoca cam- laboral y de la mujer adquirieron
bios en el contexto en que se un nuevo impulso cuando los le- 2 La carpa es mayor que lo que sugiere la
descripcin. Para muchos cientficos
despliega la historia humana. La vantamientos sociales de la ge- paleontlogos, la historia ambiental se
historiografa de la historia am- neracin anterior enfatizaron los refiere a la evolucin de los ecosistemas y
biental, aunque desde luego des- temas de clase y gnero, la histo- no requiere que existan en ellos seres
ria ambiental adquiri su impul- humanos.
igual en el mundo y con respecto
a diferentes temas, ha crecido so inicial de las preocupaciones 3 Para dar un ejemplo, Worster (1978) trata
ecolgicas difundidas en la socie- con los suelos de las praderas, el clima y
como la maleza en los ltimos 25 los ecosistemas agrcolas, as como con
aos, hasta el punto de que ningu- dad. Ahora es menos poltica y las ideas prevalentes sobre la tierra y el
na persona puede seguirle el paso. partidista, en todo aspecto, de lo clima y con la poltica norteamericana
Se puede afirmar con justicia que que fue en su infancia. Pero su de recursos.
se ha convertido en uno de lo ms habilidad para continuar atrayen- 4 Entre los trabajos que llenan esta brecha
vitales subcampos dentro de la dis- do a los jvenes historiadores y estn los de Cronon (1992) y Brosnan
(2002).
ciplina histrica, por lo menos en para dirigir la atencin de los his-
toriadores en general, descansa- 5 Thomas y Schama son pasajeros en la
un puado de pases. A pesar de
historia ambiental; el grueso de su traba-
los retos que propone para la co- r siempre en la importancia que jo reside en otros campos.
rriente dominante de la historia tienen los temas ambientales para
6 Esta frase y concepto son usados repeti-
(hasta donde sea posible tal cosa), toda la sociedad. damente en varios de los libros de Worster,

22 NMADAS MCNEILL, J. R.: NATURALEZA Y CULTURA DE LA HISTORIA AMBIENTAL


especialmente en Dust Bowl (1978) y 15 En trminos gruesos, economa de pilla- de la American Society for Environ-
Rivers of Empire (1985). je, un trmino y concepto desarrollado mental History (ASEH) o la European
en la geografa acadmica de Alemania y Society for Environmental History
7 Las declaraciones ms directas en esta
Francia hacia 1870-1920. (ESEH).
discusin son las de: White (1967), a mi
juicio refutadas por Yi-fu Tuan (1968). 16 Trabajos de gran influencia como el de
Otras variantes sostienen que la cultura Galeano (1972).
occidental desde la revolucin cientfica 17 El trabajo de mayor influencia sobre Ar-
europea mostr una actitud instru-
gentina, producido por un bilogo y una
mentalista hacia la naturaleza, en la cual
los hombres vieron la naturaleza como
economista, es el de Brailovsky y Bibliografa
Foguelman (1991).
femenina y la explotaron consecuente-
mente. (Vase Merchant, 1983). Creo 18 Por ejemplo Pdua (2002) y Simonian AFINSON, John, The River We Have
que mi posicin es dbil con respecto a (1995). Wrought: A History of the Upper
los bosques sagrados. Vase por ejemplo 19 Vase Martnez-Alier (2002) para una Mississippi, Minneapolis, University of
Byers, Cunliffe y Hudak (2001). coleccin de ensayos sobresalientes. Minnesota Press, 2003.
8 Showers (1989) ha comenzado a explo- 20 Dean y otros han estudiado el impacto ALAIN, Musset, De l eau vive l eau morte:
rar este tema para Lesotho. ecolgico del azcar en Brasil. En el Ca- 1492-1992: enjeux techniques et culturels
9 Una muestra: Delwit y De Waele (1999), ribe est casi intacto, pero recomiendo dans la valle de Mexico (XVIe-XIXe
Bess (2003), Burchell (2002), Prem-Er ver a Funes Monzote (2001). sicles), Pars, Editions recherche sur les
Lam (1999) y Cinman Simsek, (1993). civilisations, 1991.
21 Vanse las crticas en Environmental
10 Roderick Nash, quien dict en 1970 uno History, No. 1, 1996, pp. 29-47. Un cor- ANDERSEN, Tom, This Fine Piece of Water:
de los primeros cursos de historia am- ta revisin del aspecto aparece en Miller An Environmental History of Long Island
biental, escribi: Estaba respondiendo (2001). Sound, New Haven, Yale University Press,
a las voces que pedan responsabilidad 2002.
22 Existe una coleccin til para Nueva
con el medio ambiente y que alcanzaron Zelanda: Pawson y Brooking (2002). BERNHARDT, Cristoph (ed.), Environ-
un crescendo en los primeros meses [de mental Problems of European Cities of the
1970] (Nash, 1974). 23 De la historia del saneamiento urbano y 19th and 20th Centuries, Mnster,
la calidad del aire en el mundo indus- Waxman, 2000.
11 Encontramos una interrogacin explci- trial, pueden hallarse ejemplos en:
ta de la historia en busca de ejemplos de Bernhardt (2000), Hamlin (1998), BESS, Michael, The Light-Green Society:
sostenibilidad en van Zon (2002). Luckin (1986), Melosi (1980), Melosi Ecology and Technological Modernity in
12 Vase por ejemplo: Shapiro (2001), Daz- (2000), Porter (1998), von Simson France, 1960-2000, Chicago, University
Briquets y Prez-Lpez (2000), que no (1983), Tarr (1996), Stradling (1999), of Chicago Press, 2003.
son trabajos de historiadores, pero consi- Mosely (2001) y Brimblecombe (1987). BOOMGAARD, Peter, Explotation and
deran las dimensiones histricas de algu- 24 Los libros que usan la informacin hist- Management of the Surinam Forests,
nos temas. Por lo que s, no hay un traba- rica para discutir sobre el mejoramiento 1600-1975, en: Harold K. Steen y
jo general comparable sobre la Unin ambiental general en las ltimas dcadas, Richard P. Tucker (eds.), Changing Tro-
Sovitica o alguno de sus satlites. El de por lo menos en el mundo industrial, in- pical Forests, Durham, N.C., Forest
Feshbach y Friendly (1992) est limitado cluyen el de Easterbrook (1995), Lomborg History Society, 1992, pp. 252-264.
principalmente a la situacin que se viva (2001) y Hollander (2003). Ninguno de BRAILOVSKY, Elio y Foguelman, Dina, Me-
hacia la dcada de 1980. Cuadros parcia- estos tres es una historia satisfactoria del moria verde: Historia ecolgica de la Ar-
les muy tiles de la historia ambiental so- mejoramiento ambiental, y el libro de gentina, Buenos Aires, Editorial Sudame-
vitica se encuentran en Weiner (1988), Lomborg ha atrado crticas agudas y, a mi ricana, 1991.
Weiner (1999), Josephson (2002), juicio, justificadas.
Stevens (1998) y Turnock (2001). BRIMBLECOMBE, Peter, The Big Smoke: A
25 Un ejemplo es el Dust Bowl de Worster. History of Air Pollution in London since
13 Un ejemplo de esta literatura es el de 26 En los Estados Unidos est Stoll (2003), Medieval Times, London, Methuen,
Grualich (1983) y Annals of the American que es una revisin basada en unos po- 1987.
Association of Geographer, 82, No. 3, cos casos locales. Un trabajo general que
1992. Un breve resumen es el de Dore BROSNAN, Kathleen, Uniting Mountain and
todava vale la pena consultar, es el de Plain: Cities, Law and Environmental
(1997). Obviamente este debate rie con Hyams (1975). Hyams fue un erudito que
los indgenas contemporneos en la Change along the Front Range, Albu-
escribi acerca del terrorismo, Proudhon, querque, University of New Mexico
Amazonia y otros lugares, a quienes al- los Incas y otros temas diversos.
gunas veces se les muestra como ejem- Press, 2002.
plos de rectitud ecolgica. 27 Vase sin embargo a Smith (1987). BROWN R., Harold, The Greening of Georgia:
14 Woods y McCann (1999). Los antiguos 28 Vanse Holm, Smith y Starkey (2001) y The Improvement of the Environment in
habitantes de la Amazonia deben haber Andersen (2002). the Twentieth Century, Macon, Mercer
transportado las tierras negras biol- University Press, 2002.
29 Confieso que la evidencia para esta afir-
gicamente ricas a nuevos lugares y per- macin es completamente anecdtica. BURCHELL, Jon, The Evolution of Green
mitido que los microorganismos hicieran En las reuniones de la American History Politics: Development and Change within
su trabajo por meses o aos, creando nue- Association la proporcin de cabezas gri- European Green Parties, Londres,
vamente espacios cultivables. ses parece cinco veces mayor que en las Earthscan, 2002.

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