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LIBRO PRIMERO

Cuestiones preliminares

Las formas elementales de la vida religiosa

Emile Durkheim

Edicin, introduccin y notas de


Santiago Gonzles Noriega

El libro de Bolsillo
Alianza Editorial
Madrid
1993
(1912)
Captulo primero
Definicin del fenmeno religioso
y de la religin1

Para poder averiguar cul es la religin ms primitiva y la

ms simple que podamos someter a observacin, necesitamos


ante todo definir qu conviene entender por religin; sin esto,
nos expondramos o a llamar religin a un sistema de ideas y de
prcticas que no tuviera nada de religioso, o a dejar de lado
hechos religiosos sin percibir su verdadera naturaleza. Lo que
pone de manifiesto que este riesgo no es en absoluto imaginario
y que no se trata de ningn modo de rendir tributo a un vano
formalismo metodolgico, es el hecho de que, por no haber
tomado

61

1
Ya hemos intentado definir el fenmeno religioso en un trabajo que
public L'Anne sociologique (t. pgs. 1 y ss.). La definicin que d-
bamos entonces difiere, como se ver, de la que proponemos hoy. Ex-
plicaremos al final de este captulo las razones que nos han llevado a
esas modificaciones, que no implican, por otra parte, ningn cambio
'esencial en la concepcin de los hechos. [*Durkheim se refiere aqu a su trabajo
De la definicin de los fenmenos religiosos incluido en Journal
Sociologique (edicin citada, pgs. 140-165). El enunciado de la definicin
all propuesta se encuentra en la nota 68 de la pgina 98.]
62 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 63

esta precaucin, un estudioso al que, sin embargo, debe ni a nuestras costumbres a quienes debemos pedirles los
mucho la ciencia de las religiones comparadas, Frazer, no supo elementos de la definicin que necesitamos, sino a la
reconocer el carcter profundamente religioso de creencias realidad misma que tratamos de definir.
y ritos que sern estudiados ms adelante y en los que, por Pongmonos, pues, frente a esta realidad. Dejando de
nuestra parte, vemos el germen inicial de la vida religiosa en la lado toda concepcin de la religin en general, considere-
humanidad*. Es esta una cuestin preliminar que debe ser tratada mos las religiones en su realidad concreta y tratemos de
antes que ninguna otra. No es que pretendamos alcanzar entresacar lo que pueden tener en comn; pues la religin
desde ahora los caracteres profundos y verdaderamente slo se puede definir en funcin de los caracteres que se
explicativos de la religin slo se podr determinarlos al final encuentran en todas partes donde hay religin. De modo
de la investigacin. Pero lo que s es necesario y posible es que en esta comparacin haremos entrar todos los siste-
indicar cierto nmero de signos exteriores, fcilmente mas religiosos que podarnos conocer, los del presente y
perceptibles, que permitan reconocer los fenmenos los del pasado, los ms primitivos y los ms simples y
religiosos all donde se encuentren y que impidan tambin los ms recientes y ms refinados; pues no tene-
confundirlos con otros. Vamos a proceder ahora a esta operacin mos ningn derecho ni ningn medio lgico de excluir
preliminar. los unos para no retener ms que los otros. Como slo se ve
Pero para que produzca los resultados esperables, hay que en la religin una manifestacin natural de la actividad
comenzar por liberar nuestro espritu de toda idea preconcebida. humana, todas las religiones son instructivas, sin excep-
Los hombres se han visto obligados a hacerse una idea de lo ciones de ningn tipo, pues, a su manera, todas expresan
que es la religin mucho antes de que la ciencia de las religiones al hombre y pueden as ayudarnos a comprender mejor
haya podido establecer sus comparaciones metdicas. Las este aspecto de nuestra naturaleza. Adems, ya hemos se-
necesidades de la existencia nos obligan a todos, creyentes o alado por qu la mejor manera de estudiar la religin es
incrdulos, a representarnos de algn modo esas cosas en considerarla preferentemente bajo la forma que presenta
medio de las que vivimos, sobre las que tenemos que aportar en los pueblos menos civilizados2.
juicios conjuntamente y a las que debemos tener en cuenta en
nuestra conducta. Slo que como esas nociones previas se Pero para ayudar al espritu a liberarse de esas concep-
han formado sin mtodo, siguiendo los azares y casualidades de ciones usuales que, por su prestigio, pueden impedirle ver TS--
la vida, no merecen ningn crdito y deben ser mantenidas cosas tal y como son, conviene, antes de abordar la
rigurosamente aparte del examen que va a desarrollarse a cuestin por nuestra cuenta, examinar algunas de las defi-
continuacin. No es a nuestros prejuicios, a nuestras pasiones niciones ms corrientes, en las que se expresan dichos
prejuicios.

* 2
J. G. Frazer (1854-1941) fue profesor en Cambridge y Liverpool', hoy Ver ms arriba pg. 27. No insistimos ms en la necesidad de estas
es un autor casi olvidado, pero en su poca goz de una inmensa definiciones previas ni en el mtodo a seguir para proceder a ellas.
reputacin. Su obra Golden Bough (La rama dorada; hay traduccin Se ver la exposicin de todo esto en nuestras Rgles de la mthode
castellana en el FCE) fue considerada como el ms importante soctologique, pgs. 43 y ss. Cfr. Le suicide, pgs. 1 y ss. (Pars, F. Alcan
estudio comparado del fenmeno religioso. y posteriormente PUF).
64 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 65
I

Una nocin que pasa generalmente por caracterstica de todo filosofa, y los pensadores que, como Pascal, sentan
lo que es religioso es la de lo sobrenatural. Por ello se entiende vvidamente lo que hay de profundamente oscuro en las, cosas
todo orden de cosas que sobrepasa la capacidad de nuestro estaban tan poco en armona con su poca que permanecieron
entendimiento; lo sobrenatural es un mundo del misterio, de lo incomprendidos por sus contemporneos5. Parece que sera
incognoscible, de lo incomprensible. La religin sera, pues, una un tanto precipitado el hacer, de la idea sujeta a tales
especie de especulacin sobre todo lo que no llega a comprender la eclipses, el elemento esencial, incluso, de la religin cristiana
ciencia; ms generalmente, el pensamiento definido. Las nicamente.
religiones, dice Spencer, diametralmente opuestas por sus En todo caso, lo cierto es que no aparece en la historia de las
dogmas, se ponen de acuerdo para reconocer tcitamente que el religiones, sino muy tardamente; es totalmente extraa no slo
mundo, con todo lo que contiene y todo lo que rodea, es un misterio para los pueblos que llamamos primitivos, Sino incluso para
que requiere una explicacin; l la hace, pues, consistir todos aquellos que no han alcanzado un cierto grado de cultura
esencialmente en la creencia en la omnipresencia de alguna cosa intelectual. Sin duda, cuando les vemos atribuir a objetos
que sobrepasa la inteligencia3. Tambin Max Mller* vea en toda insignificantes virtudes extraordinarias, poblar el universo de
religin un esfuerzo por concebir lo inconcebible, por expresar lo principios singulares, hechos de los elementos ms dispares,
inefable, una aspiracin hacia lo infinito4. dotados de una especie de ubicuidad difcilmente
Es innegable que el sentimiento del misterio no ha dejado de representable, encontramos de buena gana en estas
representar un importante papel en algunas religiones, y concepciones un aire de misterio. Nos parece que los
especialmente en el cristianismo. Sin embargo hay que aadir hombres no han podido resignarse a ideas tan turbadoras
que la importancia de este papel ha variado singularmente en los para nuestra razn moderna si no es por su incapacidad para
diferentes momentos de la teora cristiana. Hay perodos en los que encontrar otras que sean ms racionales. Sin embargo, al hombre
esta nocin pasa a segundo plano y se borra. Para los hombres primitivo esas explicaciones que nos sorprenden tanto le parecen,
del siglo XVII, por ejemplo, el dogma no tena nada de turbado en realidad, enormemente sencillas. No ve en ellas una especie
para la razn; la fe se conciliaba sin esfuerzo con la ciencia y la de ultima ratio a la que la inteligencia slo se resigna en ltimo
extremo, sino la manera ms inmediata de representarse y de
comprender lo que observa a su alrededor. Para l no hay nada
extrao en que, con la voz y el gesto, se pueda mandar a los
elementos, detener o precipitar el curso de los astros,
provocar la lluvia o interrumpirla, etc. Los ritos que emplea
3
Premiers principes, trad. fr., pgs. 38-39 (Pars, F. Alcan). para asegurar la fecundidad de la tierra o la fertilidad de las
*
Max Mller (1823-1900), fillogo y orientalista alemn que especies animales de las que se alimenta no son, a sus ojos,
desarroll su trabajo en Inglaterra y especialmente en la Universidad de
Oxford, dedicndose al estudio comparado de las religiones y a la
5
edicin de los ms antiguos libros sagrados del hinduismo. El mismo espritu se encuentra tambin en la poca de la escolstica,
4
Introduction la science des religions, pg. 17. Cfr. Origine et como pone de manifiesto la frmula por la que se define, en este perodo, la
dveloppement de la religion, pg. 21. filosofa: Fides quaerens intellectum.
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ms irracionales de lo que, a los nuestros, son los procesos tcnicos de relaciones necesarias, llamadas leyes. Una vez adquirido
que se sirven nuestros expertos en agronoma para el mismo fin. Las est 'principio, todo lo que va contra estas leyes deba
potencias que pone en juego merced a estos procedimientos no parecen aparecer, por fuerza, como fuera, de la naturaleza y, en
tener nada de especialmente misterioso. Son fuerzas que, sin duda, consecuencia, de la razn; pues lo que es natural en este
difieren de las que concibe el cientfico moderno y cuyo uso nos ensea; sentido es tambin racional, ya que estas relaciones nece-
tienen otra forma de comportarse y no se dejan someter por los mismos sarias no hacen sino expresar la manera en que las cosas
procedimientos; pero para el que cree en ellas, no son ni ininteligibles se encadenan lgicamente. Pero esta nocin del determi-
de lo que lo son para el fsico de nuestro das la gravedad o la nismo universal tiene un origen reciente; ni siquiera los
electricidad. Por otra parte, en el curso de esta obra veremos que es Mayores pensadores de la antigedad clsica llegaron a
muy verosmil que la nocin de las fuerzas naturales se derive de la tomar plena conciencia de ella. Es una conquista de las
nocin de fuerzas religiosas; de modo que, entre stas y aqullas, no ciencias positivas; es el postulado sobre el que descansan y
podra haber el abismo que separa lo irracional de lo racional. Incluso el que han demostrado con sus progresos. De modo que
hecho de que las fuerzas religiosas sean pensadas a menudo en forma mientras faltaba o no estaba establecido con la suficiente
de entidades espirituales, de voluntades conscientes, no es en absoluto solidez, los acontecimientos ms maravillosos no tenan
una prueba de su irracionalidad. La razn no siente a priori nada que no pareciera perfectamente concebible. Mien-
repugnancia a admitir que los cuerpos que llamamos inanimados estn tras que no se saba lo que el orden de las cosas tiene de
movidos por inteligencias, como los cuerpos humanos aunque la ciencia inmutable y de inflexible, mientras que se vea en l la
contempornea acepta difcilmente esta hiptesis. Cuando Leibniz obra de voluntades contingentes, se deba encontrar natural
propuso que se concibiera el mundo exterior como una inmensa que esas voluntades, u otras, pudieran modificarlo ar-
sociedad de espritus entre los cuales no haba ni poda haber ms que bitrariamente. He aqu por qu las intervenciones mila-
:r
relaciones espirituales, pensaba que obraba como racionalista, y no grosas que los antiguos atribuan a sus dioses no eran, a
vea en este animismo universal nada que pudiera ofender al sus ojos, milagros, en el sentido moderno del trmino.
entendimiento. Para ellos, eran espectculos bellos, raros o terribles
Por otra parte, la idea de lo sobrenatural, tal y como la entendemos, es objetos de sorpresa y maravilla ( mirabilia,
de ayer mismo: en efecto, supone la idea contraria, a la que niega, y miracula); pero no vean all, de ningn modo, una especie
que no tiene nada de primitivo. Para que se pueda decir de ciertos de visiones de un mundo misterioso en el que la razn no
hechos que son sobrenaturales, hay que tener ya la conciencia de puede penetrar.
que existe un orden natural de las cosas, es decir, de que los Nosotros podemos comprender tanto mejor esta mentalidad
fenmenos del universo estn ligados entre ellos segn por cuanto no ha desaparecido por completo de nuestro
entorno. Si bien el principio del determinismo est hoy
slidamente establecido en las ciencias fsicas y naturales,
slo hace un siglo que ha comenzado a introducirse en las
ciencias sociales, y su autoridad en ese terreno todava se
pone en duda. Slo un pequeo nmero de inteligencias
68 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 69

est firmemente convencido de la idea de que las sociedades estn causas extraordinarias, excepcionales, es decir, en suma,
sometidas a leyes necesarias constituyen un reino natural. La extranaturales.. Es as como la idea de lo sobrenatural ha-
consecuencia es que todava se creen posibles autnticos bra nacido desde el principio de la historia y es as como,
milagros. Se admite por ejemplo, que el legislador puede crear de desde ese momento, el pensamiento religioso se habra
la nada una institucin, por una simple y terminante orden de su encontrado dotado de su objeto apropiado.
voluntad, y transformar un sistema social en otro, lo mis que los Pero, en primer trmino, lo sobrenatural no se reduce, de
creyentes de tantas religiones admiten que la voluntad divina ha ningn modo, a lo imprevisto. El nuevo hecho, igual que su
hecho surgir el mundo de la nada y puede transmutar contrario, forma parte de la naturaleza. Si constatamos que, en
arbitrariamente unos seres en otros. Por lo que concierne a los general, los fenmenos se suceden en un orden
hechos sociales, todava tenemos una mentalidad de primitivos. Y determinado, observamos igualmente que ese orden no es
sin embargo, si en sociologa hay tantos contemporneos que se nunca ms que aproximado, que no es idntico a s mismo de
resisten an a abandonar esta concepcin desfasada, no es una vez para otra, que comporta toda clase de excepciones.
porque la vida de las sociedades les parezca oscura y misteriosa; Por poca experiencia que tengamos, estamos habituados a que
por el contrario, si se contentan tan fcilmente con estas nuestras expectativas sean frecuentemente defraudadas, y esas
explicaciones, si se obstinan en defender esas ilusiones, decepciones suceden con demasiada frecuencia como para que
desmentidas sin cesar por la experiencia, es porque los a se nos aparezcan como extraordinarias. Una cierta
hechos sociales les parecen la cosa ms clara del mundo; no contingencia es un resultado de la experiencia, lo mismo
encuentran en ellos verdadera oscuridad, no han reconocido an la que una cierta uniformidad; no tenemos, pues, ninguna razn
necesidad de recurrir a los laboriosos procedimientos de las para remontar la una a causas y fuerzas enteramente diferentes
ciencias sociales para disipar progresivamente esas tinieblas. de aquellas de las que depende la otra. As, para que tengamos
Esta misma actitud se encuentra en la raz de muchas creencias una idea de lo sobrenatural no basta con que seamos testigos
religiosas que nos sorprende por su simplismo. Es la ciencia, y de acontecimientos inesperados; es preciso, adems, que
no la religin, la que ha enseado a los hombres que las cosas son stos sean considerados imposibles, es decir,
complejas y difciles de entender. irreconciliables, con un orden que, equivocadamente o no,
Pero replica Jevons6 el espritu humano no tiene necesidad nos parece implicado necesariamente en la naturaleza de las
de una cultura propiamente cientfica para observar que existen
cosas. Sin embargo, son las ciencias positivas las que, poco a
secuencias determinadas entre los hechos y un orden constante
poco, ha ido construyendo esta nocin de un orden necesario,
de sucesin, y para percibir por otra parte, que este orden se
altera a menudo: el sol se eclipsa bruscamente, falta la lluvia en la y, en consecuencia, la nocin contraria no podra tam-
poca en la que se la espera, la luna tarda en reaparecer despus poco ser anterior a ellas.
de su peridica desaparicin, etc. Como esos acontecimientos Adems, de cualquier manera que se representen los
estn fuera del curso ordinario de la realidad son atribuidos a

6
Introduction to the History of Religion, pgs. 15 y ss. [* W. S.
Jevons (1835-1882) fue un filsofo y economista ingls que se
interes mucho por los problemas de metodologa cientfica.]
70 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 71

hombres las novedades que revela la experiencia, no hay nada ella el rasgo caracterstico de los fenmenos religiosos sin
en estas representaciones que pueda servir para caracterizar a la excluir de la definicin a la mayora de los hechos a definir.
religin. Pues las concepciones religiosas tienen por objeto,
ante todo, expresar y explicar no lo que hay de excepcional y
de anormal en las cosas, sino al contrario, lo que ellas tienen de II
regular y constante. Hablando en trminos generales, los
dioses sirven mucho menos para dar cuenta de las
monstruosidades, de las razas y de las anomalas, que de la
Otra idea por medio de la que se ha intentado a menudo
marcha habitual del universo, del movimiento de los astros,
definir la religin es la de divinidad. La religin, dice A.
del ritmo de las estaciones, del despuntar de la vegetacin
Rville, es la determinacin de la vida humana por el sen-
todos los ao de la perpetuidad de las especies, etc. No es
timiento de un vnculo que une el espritu humano al esp-
cierto, pues que la nocin de lo religioso coincida con la de
ritu misterioso cuyo dominio sobre el mundo y sobre l
lo extraordinario y lo imprevisto. Jevons responde que esta
mismo reconoce, y al que desea sentirse unido. 9 Es ver dad
concepcin de las fuerzas religiosas no es primitiva. Se habra
que, si se entiende la palabra divinidad en un sentido;
comenzado por imaginarlas para dar cuenta de los desrdenes
y accidentes, y slo despus se las habra utilizado para preciso y riguroso, la definicin excluye a multitud de hechos
manifiestamente religiosos. Las almas de los muertos, los
explicar las uniformidades de la naturaleza7. Pero no est claro
espritus de toda clase y todo rango con los que la imaginacin
qu es lo que habra podido determinar a los hombres a
religiosa de tantos pueblos distintos ha poblado la
atribuirles sucesivamente funciones tan manifiestamente
naturaleza, son siempre objeto de ritos, y a menudo incluso
contrarias. Adems, la hiptesis segn la cual los seres
sagrados habran estado al principio confinados en un papel de un culto regular; y, sin embargo, no son dioses en el
estricto sentido de la palabra. Pero para que queden
negativo de perturbadores es enteramente arbitraria. Veremos,
comprendidos en la definicin, basta con sustituir la palabra
en efecto, que, desde las religiones mas simples que conocemos,
dios por la ms amplia de ser espiritual. Es lo que ha hecho
han tenido por misin esencia; mantener, de una forma
Tylor: El primer punto esencial, cuando se trata de estudiar
positiva, el curso normal de la vida8.
sistemticamente las religiones de las razas inferiores es,
As pues, la idea de misterio no tiene nada de original. No
dice, definir y precisar lo que se entiende por religin. Si
le ha sido dada al hombre; es el hombre quien la forjado
se tiende a dar a entender con esta palabra la creencia en
con sus propias manos, al mismo tiempo que a la idea
una divinidad suprema..., cierto nmero de tribus se
contraria. Por esa razn, slo tiene importancia en un pequeo
encontrarn excluidas del mundo religioso. Pero esta
nmero de religiones avanzadas. No se puede; pues, hacer de
definicin demasiado rigurosa tiene el defecto de
identificar la religin con algunos de sus desarrollos parti-
culares... Ms vale, parece, establecer simplemente como

7
Jevons, pg. 23.
8 9
Vase ms adelante el Libro tercero, cap. segundo Prolgomnes lhitoire des religions, pg. 34.
Las formas elementales de la vida religiosa 73
72 Emile Durkheim
definicin mnima de la religin la creencia en seres no puede aplicarse y que pertenecen, sin embargo, al dominio de
espirituales.10 Por seres espirituales hay que entender sujetos la religin.
conscientes, dotados de poderes superiores a los que posee el En primer lugar, existen grandes religiones en las que est
comn de los hombres; esta apelacin conviene, pues tanto a las ausente la idea de dioses y de espritus, o donde, al menos, slo
almas de los muertos, a los genios, a los demonios, como a las desempea un papel secundario y borroso. Es el caso del
divinidades propiamente dichas. Es importante poner de relieve budismo. El budismo, dice Burnouf, se presenta, en oposicin al
en seguida el particular concepto de la religin que esta brahmanismo, como una moral sin dios y un atesmo sin
definicin implica. El nico trato que podemos mantener con naturaleza. 13 No reconoce ningn dios del que dependa el
seres de esta clase se encuentra determinado por la naturaleza que hombre, dice Barth, su doctrina es absolutamente atea14, y
se les atribuye. Son seres conscientes; no podemos, pues, obrar Oldenberg, por su parte, lo llama una religin sin dios15.
sobre ellos de diferente manera a como obramos sobre las En efecto, lo esencial del budismo reside en cuatro
conciencias en general, es decir, por procedimientos psicolgicos, proposiciones, que los fieles llaman las cuatro nobles verdades16.
intentando convencerles o conmoverles sea con ayuda de La primera establece que la existencia del dolor est ligada al
palabras (invocaciones, oraciones), sea por medio de ofrenda y perpetuo transcurrir de las cosas; la segunda muestra que la
sacrificios. Y como la religin tendra por objeto regular nuestras causa del dolor est en el deseo; la tercera hace de la supresin del
relaciones con estos seres especiales, slo podra haber religin deseo el nico medio de suprimir el dolor; la cuarta enumera las
all donde hay oraciones, sacrificios, ritos propiciatorios, etc. tres etapas por las que hay que pasar para llegar a esta
As se tendra un criterio muy simple que permitira distinguir supresin: la rectitud, la meditacin y, por ltimo, la sabidura,
lo que es religioso de lo que no lo es. A este criterio se refiere la plena posesin de la doctrina. Una vez atravesadas estas tres
sistemticamente Frazer11, y con l, numerosos etngrafos12. etapas, se llega al final del camino, a la liberacin, a la salvacin
Pero por evidente que pueda parecer esta definicin, a por el Nirvana.
consecuencia de una serie de hbitos mentales que debemos a
nuestra educacin religiosa, hay numerosos hechos a los que no Pero en ninguno de estos principios se habla de divinidad. El
budista no se preocupa por saber de dnde viene este mundo
10
La civilisation primitive, I, pg. 491. [* E. B. Tylor (1832-1917) es temporal donde vive y donde sufre. Lo toma como un hecho17 y
considerado como uno de los fundadores de la ciencia antropolgica. pone todo su esfuerzo en evadirse de l. Adems, en esta tarea
Fue profesor de antropologa en Oxford. En cuanto a la historia de las de salvacin slo puede contar consigo mismo; no tiene ningn
religiones, defendi la teora del animismo como elemento
fundamentan de las religiones primitivas, lo que dio origen a una
13
enconada polmica. El libro citado por Durkheim est traducido a nuestra Burnouf, Introduction l'histoire du bouddhisme indien, 2.a ed.,
lengua.] pg. 464. La ltima palabra del texto significa que el budismo no
11
Desde la primera edicin de Golden Bough, I, pgs. 30-32. admite ni siquiera la existencia de una naturaleza eterna.
12 14
Sobre todo Spencer y Gillen, e incluso Preuss, que llama mgicas a Barth, The Religions of India, pg. 110.
15
todas las fuerzas religiosas no individualizadas. [* Sobre Baldwin Oldenberg, Le Bouddha, pg. 51.
16
Spencer y F. J. Gillen, autores de la obra The Native Tribes of Central Idem, ibd., pgs. 214 y 318. Cfr. Kern, Histoire du bouddhisme
Australia, que constituye la principal fuente de informacin de dans l'Inde, I, pgs. 389 y ss.
17
Durkheim sobre el tema, vanse las pgs. 164-165.] Oldenberg, pg. 258; Barth, pg. 110.
dios al que dar gracias lo mismo que, en el combate, no llama a doctrina como de un hombre. 21 Sin duda, atribuyen a Buda
ninguno en su ayuda18. En lugar de rezar, en el sentido usual de la poderes extraordinarios, superiores a los que posee el comn de
palabra, en lugar de volverse hacia algn ser superior e implorar su los mortales; pero era una creencia muy antigua en la India, y muy
auxilio, se repliega sobre s mismo y medita. Esto no quiere generalizada, adems, en multitud de diversas religiones, la de que
decir que niegue abiertamente la existencia de seres llamados un gran santo est dotado de virtudes excepcionales22; y, sin
Indra, Agni, Varuna19; pero piensa que no les debe nada y que no embargo, un santo no es un dios, no ms que un sacerdote o un
tiene nada que hacer con ellos pues el poder de stos slo puede mago, a despecho de las .cualidades sobrehumanas que a
extenderse a los bienes de este mundo, que carecen de valor menudo se le atribuyen. Por otra parte, segn los estudiosos ms
para l. De moda que es ateo en cuanto que se desinteresa de la autorizados, esta especie de tesmo, y la compleja mitologa que
cuestin de saber si hay o no dioses. Adems, aunque los hubiera, de ordinario le acompaa, slo sera una forma derivada y
cualquiera que fuese el poder de que estuvieran dotados el santo, desviada del budismo. Al principio, Buda slo habra sido
el liberado, se considera superior a ellos, pues lo que constituye la considerado el ms sabio de los hombres23. La concepcin
dignidad de los seres no es la extensin del poder que ejercen sobre de un Buda que no fuera un hombre que ha llegado al ms alto
las cosas, sino exclusivamente su grado de progreso en el camino grado de santidad dice Burnouf, est fuera del crculo de las
de la salvacin20. ideas que constituyen el fondo de los stras simples24; y adems,
Desde luego, Buda, al menos en algunos sectores de la Iglesia el mismo autor aade: Su humanidad ha seguido siendo un hecho
budista, ha acabado por ser considerado una especie de Dios. tan incontestablemente reconocido por todos, que ni siquiera los
Tiene templos que le estn consagrados; se ha vuelto objeto de autores de leyendas, a los que costaban tan poco los milagros,
un culto que, por otra parte, es muy sencillo, pues se reduce tuvieron la idea de convertirlo en un dios despus de su muerte.25
esencialmente a la ofrenda de algunas flores y a la adoracin de As pues, es legtimo preguntarse si ha llegado alguna vez a
reliquias o de imgenes consagradas. Casi no es otra cosa que un despojarse completamente de ese carcter humano, y si se tiene
culto del recuerdo. Pero esta divinizacin de Buda, suponiendo que derecho a asimilarlo completamente a un dios26; en todo caso, lo
la expresin sea exacta es privativa de lo que se ha denominado sera a un dios de una naturaleza muy particular, y cuyo papel no
budismo septentrional. Los budistas del sur dice Kern, y los
menos adelantados de los budistas del norte, se puede afirmar,
segn los datos conocidos hoy, que hablan del fundador de su

21
Kern, op. cit., pg. 289.
22
La creencia universalmente admitida en la India de que una gran
santidad est necesariamente acompaada de facultades sobrenaturales:
ese es el nico apoyo que l (lya) deba encontrar en los espritus
(Burnouf, pg. 119).
23
18
Idem, pg. 314. Burnouf, pg. 120.
24
19
Barth, pg. 109. Tengo la ntima conviccin, dice tambin Burnouf, de Idem, pg. 107.
25
que si kya no hubiera encontrado en torno suyo un panten ya poblado Burnouf, pg. 302.
26
con los dioses que he nombrado, no hubiera sentido ninguna necesidad de Es lo que Kern expresa en estos trminos: En ciertos aspectos, es un
inventarlo (1ntroduction l'histoire du bouddhisme indien, pg. 119). hombre; en ciertos aspectos, no es un hombre; en ciertos aspectos, no
20
Burnouf, op. cit., pg. 117. es ni lo uno ni lo otro (op. cit., I, pg. 290).
76 Emile Durkheim Las formas Elementales de la vida religiosa 77

se parece de ningn modo al de otras personalidades divinas. Pues Todo lo precedente se puede aplicar tambin a otra gran
un dios es ante todo un ser vivo con el que el hombre tiene que religin de la India, al jainismo. Adems, ambas doctrinas
contar y con quien puede contar; pero Buda ha muerto, ha entrado coinciden sensiblemente en su concepcin del mundo y de la
en el Nirvna y no puede influir en absoluto sobre la marcha de vida. Como los budistas, dice Barth, los jainitas son
los acontecimientos humanos27. ateos. No admiten a un creador; para ellos, el mundo es
Sea lo que fuese lo que se piense de la divinidad de Buda, queda eterno, y niegan explcitamente que pueda existir un ser perfecto
en pie el hecho de que es un concepto absolutamente exterior desde toda la eternidad. El Jina ha llegado a ser perfecto, pero no
a lo que es verdaderamente esencial en el budismo. En efecto, el
lo ha sido siempre. Lo mismo que los budistas del norte, los
budismo consiste ante todo en la nocin de salvacin, y la
jainitas, o al menos algunos de ellos, se han convertido, sin
salvacin supone nicamente que se conoce la buena doctrina y
se la pone en prctica. Sin duda, sta no hubiera podido embargo, a una especie de desmo; en las inscripciones del
conocerse si no hubiera venido Buda a revelarla; pero, una vez Deccan se habla de Jinapati, una especie de Jina supremo, al
hecha la revelacin, quedaba cumplida la tarea de Buda. A partir que llaman el primer creador; pero tal lenguaje, dice el
de este instante, l dej de ser un factor necesario de la vida mismo autor, est en contradiccin con las declaraciones
religiosa: La prctica de las cuatro verdades santas sera posible ms explcitas de sus escritores ms autorizados30.
incluso en el caso de que el recuerdo de quien las dio a conocer se Por esta indiferencia hacia lo divino se ha desarrollado hasta
hubiera borrado del recuerdo28. Muy diferente es lo, que ocurre tal punto en el budismo y en el jainismo, es porque estaba
en el caso del cristianismo, que es inconcebible sin la idea ya en germen en el brahmanismo, del que una y otra religin se
siempre presente y el culto siempre practicado de Cristo; pues han derivado. Al menos en algunas de sus formas, la
es por Cristo, siempre vivo e inmolado cada da, por quien la especulacin brahmnica conduca a una explicacin
comunidad de los fieles contina en comunicacin con la fuente francamente materialista y atea del universo31. Con el tiempo,
suprema de la vida espiritual29. las mltiples divinidades que los pueblos de la India haban
adorado al principio, llegaron a fundirse por as decir en
una especie de principio nico, impersonal y abstracto,
27
La idea de que el jefe divino de la comunidad no est ausente de esencia de todo lo que existe. Esta realidad suprema, que no
los suyos, sino que permanece realmente entre ellos como su tiene ya nada de personalidad divina, la contiene el hombre
maestro y su rey, de manera que el culto no es otra cosa que la dentro de s, o ms bien es uno con ella, puesto que fuera de
expresin de la perpetuidad de esta vida comn, es una idea ella no existe nada. Para encontrarla y unirse a ella, no tiene,
completamente extraa para los budistas. Su maestro est en el
pues, que buscar ningn apoyo exterior, fuera de s mismo:
Nirvana; si sus fieles clamasen hacia l, no podra orles (Oldenberg,
Le Bouddha, pg. 368). basta con que se concentre en s mismo y medite.
28
La doctrina budista, en sus rasgos esenciales, podra existir, tal Cuando, dice Oldenberg, el budismo emprende esta gran
y como existe en la realidad, y serle absolutamente extraa la empresa de imaginar un mundo de salvacin donde el hombre se
nocin Buda (Oldenberg, pg. 322). Y lo que se dice del Buda
histrico puede aplicarse tambin a todos los Budas mitolgicos. 30
29
Ver, en el mismo sentido, Max Mller, Natural Religion, pgs. 103. Op. cit., pg. 146.
31
y ss. y 190. Barth, Encyclopdie des sciences religieuses, VI, pg. 548.
78 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 79

encontrar, con el mismo carcter, en innumerables religiones.


salva a s mismo, y crear una religin sin dios, la especulacin Desde luego, estos ritos son puramente negativos, pero no
brahmnica ya haba preparado el terreno para esta tentativa. La por ello dejan de ser religiosos. Adems, hay otros que reclaman
nocin de divinidad ha retrocedido paso a paso; las figuras de de los fieles prestaciones activas y positivas y que, sin
los antiguos dioses palidecen y se borran; Brahma reina en su embargo, son de la misma naturaleza. Obran por s mismos,
eterna quietud, muy por encima del mundo terrestre, y ya slo sin que su eficacia dependa de ningn poder divino; suscitan
queda una persona que tome parte activa en la gran tarea de la mecnicamente los efectos que son su razn de ser. No
liberacin: el hombre.32 He aqu, pues, cmo una parte consisten ni en oraciones ni en ofrendas dirigidas a un ser de
considerable de la evolucin religiosa ha consistido, en suma, cuya buena voluntad depende el resultado esperado, sino que
en un retroceso progresivo de la idea de ser espiritual y de este resultado se obtiene mediante el juego automtico de la
divinidad. He aqu grandes religiones en las que las operacin ritual. Especialmente, tal es el caso del sacrificio en
invocaciones, ritos propiciatorios, sacrificios y oraciones la religin vdica. El sacrificio, dice Bergaigne, ejerce
propiamente dichas estn muy lejos de ocupar un lugar una influencia directa sobre los fenmenos celestes 36; es
preponderante, y que, en consecuencia, no presentan el signo todopoderoso por s mismo, sin ninguna influencia divina.
distintivo por el que se pretende reconocer las manifestaciones Es l, por ejemplo, el que rompi las puertas de la caverna
autnticamente religiosas. donde estaban encerradas las auroras y el que hizo brotar la
Pero incluso en el seno de las religiones destas se encuentra luz del da37. De igual modo, son los himnos apropiados los
un gran nmero de ritos que son completamente independientes que, por una accin directa, han hecho que se viertan sobre
de toda idea de dioses o de seres espirituales. En primer lugar, la tierra las aguas del cielo, y eso a despecho de los
hay una multitud de prohibiciones. Por ejemplo, la Biblia dioses 38. La prctica de ciertas austeridades tiene la misma
ordena a la mujer que, cada mes, viva aislada durante un eficacia. Hay ms: El sacrificio es hasta tal punto el prin-
perodo determinado 33; la obliga a un aislamiento anlogo cipio por excelencia, que se le atribuye, no slo el origen de
durante el parto 34; prohbe uncir juntos al asno y al caballo, los hombres, sino incluso el de los dioses. Tal concepcin
llevar un vestido en el que se mezclen el camo y el lino35, sin puede, con razn, parecer extraa. Se explica, sin embargo,
que sea posible saber qu papel puede haber jugado la creencia en como una de las ltimas consecuencias de la idea de la
Yahv en estas prohibiciones; pues l est ausente de todas las
relaciones que se prohben de esta manera, y no podra estar 35
Deuteronomio, XXII, 10 y 11.
interesado en ellas. Y estas prohibiciones no son peculiares de 36
La religion vdique, I, pg. 122.
los hebreos, sino que, bajo formas distintas, se pueden 37
Ibd., pg. 133.
38
Ningn texto, dice Bergaigne, testimonia mejor la conciencia de
una accin mgica del hombre sobre las aguas del cielo que el verso X,
32, 7, en el que esta creencia se expresa en trminos generales,
aplicables al hombre actual lo mismo que a sus antepasados reales o
32
Le Bouddha, pg. 51. mitolgicos: "el ignorante ha interrogado al sabio; obra instruido por
33
I Samuel, 21, 6. el sabio y he aqu el provecho de la instruccin: obtiene el
34
Levtico, XII. derramamiento de los rpidos (pg.137).
80 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 81

omnipotencia del sacrificio. 39 As, en toda la primera parte III


del trabajo de Bergaigne se trata slo de sacrificios en los que las
divinidades no tienen parte alguna. Descartadas estas definiciones, enfrentmonos nosotros
Este hecho no es exclusivo de la religin vdica; por e mismos con el problema.
contrario, alcanza un alto grado de generalidad. En todo culto, Sealemos ante todo que, en todas estas frmulas, es la
existen prcticas que obran por s mismas, por una eficacia que naturaleza de la religin en su conjunto lo que se trata de expresar
les es propia, y sin que ningn dios se interponga entre el directamente. Se procede como si la religin formase una
individuo que ejecuta el rito y el fin perseguido. Cuando en la especie de entidad indivisible, mientras que es un todo
fiesta de los Tabernculos el judo mova el aire agitando formado de partes; es un sistema ms o menos complejo de
rtmicamente ramas de sauce, lo haca para provocar que se mitos, de dogmas, de ritos y de ceremonias. Pero un todo slo
levantara el viento y cayese la lluvia; y se crea que el fenmeno puede ser definido con relacin a las partes que lo
deseado era un resultado automtico del rito, suponiendo que ste constituyen. Es pues ms conforme al mtodo el intentar
se hubiera ejecutado correctamente40. Por otro lado, esto es lo caracterizar los fenmenos elementales de los que se deriva
que explica la importancia primordial que reviste en casi todos toda religin, antes que el sistema producto de su unin.
los cultos la parte material de las ceremonias. Este formalismo Este mtodo se impone tanto ms por el hecho de que existen
religioso, que casi con seguridad es la primera manifestacin del fenmenos religiosos que no dependen de ninguna religin
formalismo jurdico, proviene de que, como la frmula a determinada. Tales son los que constituyen la materia del
pronunciar y los movimientos a ejecutar tienen en s mismos la folklore. Son, generalmente, restos de religiones
fuente de su eficiencia, la perderan si no fuesen exactamente desaparecidas, supervivencias desorganizadas; pero tambin
fieles al tipo consagrado por el xito. hay otros que se han formado espontneamente bajo el
De modo que hay ritos sin dioses, e incluso hay ritos de los influjo de causas locales. En nuestros pases europeos, el
que derivan dioses. No todas las virtudes religiosas emanan de cristianismo se ha esforzado por absorberlos y asimilarlos:
personalidades divinas, y hay relaciones culturales que tienen les ha conferido un color cristiano. Sin embargo, hay muchos
otro objeto que unir al hombre con una divinidad. La religin que han perdurado hasta una fecha reciente o que perduran
sobrepasa, pues, la idea de dioses o de espritus y, an con relativa autonoma: fiestas del rbol de mayo, del
consiguientemente, no puede definirse exclusivamente en funcin solsticio de verano, del carnaval, diversas creencias relativas
de esta ltima. a genios o a espritus locales, etc. Aunque se va borrando el
carcter religioso de estos hechos, su importancia religiosa
sigue siendo tal que han permitido a Mannhardt y a su escuela
renovar la ciencia de las religiones. Por eso, una definicin
que no los tuviera en cuenta no abarcara todo lo que es
religioso.
Los fenmenos religiosos se ordenan de forma natural en dos
39
Ibd., pg. 139. categoras fundamentales: las creencias y los ritos.
40
Se encontrarn otros ejemplos en Hubert, en la voz magia
del Dictionnaire des Antiquits, VI, pg. 1509.
82 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 83

Las primeras son estados de opinin y consisten en representaciones; salvo por boca de personas consagradas; hay gestos o mo-
los segundos son determinados modos de accin. Entre estas dos vimientos que no pueden ser ejecutados por todo el
clases de hechos hay toda la diferencia que separa el pensar del mundo. Si el sacrificio vdico ha tenido tal eficacia, si in-
movimiento. cluso, segn la mitologa, ha generado dioses, en vez de ser
Los ritos slo pueden ser definidos y distinguidos de otras un medio de ganar su favor, es porque posea una virtud
prcticas humanas, sobre todo de las prcticas morales, por la comparable a la de los seres ms sagrados. El crculo de los
naturaleza especial de su objeto. Como un rito, tambin una objetos sagrados no puede, pues, ser determinado de una vez
regla moral nos prescribe formas de actuacin, pero dirigindose por todas; su extensin es infinitamente variable, segn las
a objetos de diferente gnero. Es, pues, el objeto del rito lo religiones. Lo que hace que el budismo sea, una religin es el
que habra que caracterizar para poder caracterizar al rito mismo. hecho de que, a falta de dioses, admite la existencia de cosas
Pero es la creencia donde se expresa la naturaleza especial de sagradas, a saber, de las cuatro santas verdades y de las prcticas
ese objeto. Luego no se puede definir el rito hasta haber definido que se derivan de ellas.41
la creencia. Hasta aqu nos hemos limitado a enumerar, a ttulo de ejemplo,
Todas las creencias religiosas conocidas, sean simples o un cierto nmero de cosas sagradas; ahora nos falta indicar
complejas, presentan un mismo carcter: suponen una por qu caractersticas generales se distinguen de las cosas
clasificacin de las cosas, reales o irreales, que se profanas.
representan los hombres en dos clases o en dos gneros En primer lugar, se podra sentir la tentacin de definir a las
opuestos, generalmente designados por dos trminos cosas sagradas por el lugar que se les asigna generalmente
diferentes, que traducen bastante bien las palabras profano en la jerarqua de los seres. Ellas son consideradas de buen
il
y sagrado. La divisin del mundo en dos dominios, uno grado como superiores en dignidad y poder a las cosas
que comprende todo lo que es sagrado y otro todo lo que es profanas, y en particular al hombre cuando ste slo es un
profano, es el rasgo distintivo del pensamiento religioso; las hombre y no tiene, por s mismo, nada de sagrado. En
creencias, los mitos, los dogmas o las leyendas son efecto, se le representa ocupando una situacin inferior y de
representaciones, o sistemas de representaciones, que expresan la dependencia con respecto a ellas, y esta representacin no
naturaleza de las cosas sagradas, las virtudes y poderes que se les carece de verdad. Slo que no hay nada all que sea
atribuyen, su historia y sus relaciones entre s y con las cosas verdaderamente caracterstico de lo sagrado. No basta con
profanas. Pero por cosas sagradas no hay que entender que una cosa est subordinada a otra para que la segunda sea
simplemente esos seres personales que se llaman dioses o sagrada con relacin a la primera. Los esclavos dependen de sus
espritus; una roca, un rbol, una fuente, un guijarro, un amos, los sbditos de su rey, los soldados de sus jefes, las clases
pedazo de madera o una casa, en una palabra, cualquier cosa inferiores de las clases dirigentes, el avaro de su oro, el
puede ser sagrada. Un rito puede tener este carcter; incluso ambicioso del poder y las manos que lo detentan; de modo
podemos decir que no existe rito que no lo posea en cierto grado. que, aunque se dice a
Hay nombres, palabras o frmulas que no pueden ser pronunciadas
41
Sin hablar del sabio y del santo, que practican estas verdades
y, por esa razn, son sagrados.
Las formas elementales de la vida religiosa 85
84 Emile Durkheim

veces que un hombre tiene por religin a los seres o cosas a las Pero si una distincin puramente jerrquica resulta un criterio
que reconoce de este modo un valor eminente y una especie de a la vez demasiado genera1 y demasiado impreciso, slo
superioridad con relacin a s mismo, es claro que, en todos nos queda la posibilidad de definir lo sagrado frente a lo
esos casos, la palabra se toma en un sentido metafrico y no hay profano basndonos en su heterogeneidad. Slo que lo que
nada en esas relaciones que sea propiamente religioso42. hace que esta heterogeneidad baste para caracterizar esa
Por otra parte, no hay que perder de vista que hay cosas clasificacin de las cosas, distinguindola de cualquier otra, es
sagradas en grado sumo y frente a las cuales el hombre se siente el hecho de que es muy particular: es absoluta. No existe en
relativamente a gusto. Un amuleto tiene carcter sagrado, y, sin la historia del pensamiento humano otro ejemplo de dos
embargo, el respeto que inspira no tiene nada de excepcional. categoras de cosas tan profundamente diferenciadas, tan
Incluso frente a los dioses, el hombre no siempre est en un radicalmente opuestas entre s. La tradicional oposicin entre
estado tan claro de inferioridad, pues sucede muy a menudo el bien y el mal no es nada al lado de sta: pues el bien y
que ejerce sobre ellos una verdadera coaccin fsica para obtener el mal son dos clases de contrarios de un mismo gnero, a
lo que desea. Se pega al fetiche con el que no se est contento, a saber, el moral, como la salud y la enfermedad son slo dos
reserva de reconciliarse con l si acaba por mostrarse ms dcil aspectos diferentes de un mismo orden de hechos, la vida,
a los deseos de su adorador43. Para procurar la lluvia, se tiran mientras que lo sagrado y lo profano han sido concebidos
piedras en la fuente o en el lago sagrado donde se supone que siempre y en todas partes por el espritu humano como
reside el dios de la lluvia; por este medio, se cree obligarlo a gneros separados, como dos mundos entre los que no
salir y mostrarse44. Por otro lado, si bien es cierto que el hombre hay nada en comn. Las fuerzas que se mueven en uno no son
depende de sus dioses, esta dependencia es recproca. Los simplemente las que se encuentran en el otro, slo que en mayor
dioses, por su parte, tienen tambin necesidad del hombre; sin grado; son de otra naturaleza. Esta oposicin se concibe de
las ofrendas y los sacrificios, moriran. Nosotros tendremos maneras diferentes, segn las religiones. Aqu, para separar
incluso ocasin de mostrar que esa dependencia de los dioses estas dos especies de cosas pareci suficiente con totalizarlas en
respecto a sus fieles se mantiene hasta en las religiones ms regiones distintas del universo fsico; all, unas son lanzadas
idealistas. a un medio ideal y trascendente, mientras que el mundo
material se les entrega en propiedad a las otras. Pero, aunque
las formas de la oposicin son variables45, el hecho mismo de la
oposicin es universal.
42
Esto no quiere decir que esas relaciones no puedan tomar un carcter Sin embargo, esto no quiere decir que un ser no pueda
religioso. Pero no tienen por qu tenerlo. [* Un ejemplo bien
conocido de cualquiera que ame la literatura castellana lo tenemos en
las palabras de Calixto de La Celestina (acto I); aqul clebre
45
Melibeo soy, y a Melibea adoro, y en Melibea creo y a Melibea amo.] El concepto segn el cual lo profano se opone a lo sagrado como
43
Schultze, Fetichismus, pg. 129. lo irracional a lo racional, lo inteligible a lo misterioso, no es ms
44
Se encontrarn ejemplos de estas costumbres en Frazer, Golden que una de las formas bajo las que se expresa esta oposicin.
Bough (a), 2. a ed., 1, pgs. 81 y ss. [* Para ejemplos como los aqu Una vez constituida, la ciencia ha tomado un carcter profano,
citados, vase sobre todo el captulo V de La rama dorada (cfr. sobre todo desde el punto de vista de las religiones cristianas; de
nota del editor, de pg. 62).] modo que se pens que no poda aplicarse a las cosas sagradas.
pasar nunca de uno de los mundos al otro: pero la forma en que ese
paso se produce, cuando tiene lugar, evidencia la dualidad esencial profano para llevar una vida exclusivamente religiosa. De ah el
de los dos reinos. En efecto, implica una verdadera metamorfosis. monaquismo, que, fuera y al lado del medio natural en que
Esto es lo que muestran, en particular, los ritos de iniciacin tal y el comn de los hombres vive la vida secular, organiza
artificialmente otro, cerrado al primero y que tiende casi a ser
como son practicados por multitud de pueblos. La iniciacin es
una larga serie de ceremonias que tiene por objeto introducir al su contrafigura. De ah el ascetismo mstico, cuyo objeto es
joven en la vida religiosa: l sale por vez primera del mundo extirpar del hombre todo lo que pueda quedar en l de apego por
puramente profano en que se ha desarrollado su primera infancia el mundo profano. De ah, finalmente, todas las formas del
para entrar en el crculo de las cosas sagradas. Ahora bien, el cambio suicidio religioso, consecuencia lgica de este ascetismo;
de estado no se concibe como el desarrollo sencillo y regular de pues la nica manera de escapar totalmente a la vida profana es,
grmenes preexistentes, sino como una transformacin totius en definitiva, evadirse totalmente de la vida.
substantiae. Se dice que en ese momento el joven muere, que deja de La oposicin entre estos dos gneros adems, se traduce, al
existir la persona determinada que era l, y que, al instante, otra exterior por un signo visible que permite reconocer
sustituye a la precedente. Renace bajo una nueva forma. Se supone fcilmente esta clasificacin tan especial, dondequiera que
que ciertas ceremonias apropiadas llevan a cabo esta muerte y exista. Como la nocin de lo sagrado est, siempre y en todo
este renacimiento, que no se entienden simplemente en un sentido, lugar, separada de la nocin de lo profano en el pensamiento
simblico, sino que se toman al pie de la letra46. No es esto una humano, y como concebimos entre ellas una especie de vaco
prueba de que entre el ser profano que era y el ser religioso en que lgico, el espritu siente una invencible repugnancia a que los
se convierte hay solucin de continuidad? objetos correspondientes se confundan o simplemente entren
Es tanta esta heterogeneidad, que incluso degenera a menudo y en contacto; pues una tal promiscuidad, o incluso una
se convierte en un verdadero antagonismo. Los dos mundos no contigidad demasiado directa, contradicen con excesiva
slo se conciben como separados, sino como hostiles y como violencia el estado de disociacin en el que estas ideas se
celosos rivales entre s. Como no puede pertenecer plenamente a encuentran en las conciencias. La cosa sagrada es, por
uno de ellos sino a condicin de haber salido totalmente del excelencia, aquello que lo profano no debe, no puede tocar
otro, se exhorta al hombre a que se aparte totalmente de lo impnemente. Sin duda, esta prohibicin no puede llegar hasta
el punto de hacer imposible toda comunicacin entre los dos
mundos; pues si lo profano no pudiera entrar de ningn
46
Ver Frazer, On some Ceremonies of the Central Australian modo en relacin con lo sagrado, ste no servira para nada.
Tribes, en Australasian Association for the Advancement of Science, Pero, adems de que esta puesta en contacto es siempre una
1901 pgs. 313 y ss. Por otra parte, la teora es extremadamente operacin delicada por s misma, que reclama
general. En la India, la simple participacin en el acto sacrificial tiene precauciones y una iniciacin ms o menos complicada47, no
los mismos efectos; el sacrificador, por el mero hecho de entrar en el puede llegar a ser posible sin que lo profano pierda sus
crculo de las cosas sagradas, cambia de personalidad (v. Hubert y
Mauss, Essai sur le sacrifice, en L'Anne sociologique, II, pg. 101).
[* Ensayo sobre la naturaleza y la funcin del sacrificio por H.
Hubert y M. Mauss: constituye el captulo III (pgs. 193-357) del
47
tomo I de la edicin de las Obra de Mauss, citada ms arriba.] Ver ms arriba lo que decimos de la iniciacin, pg. 86.
88 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 89

caracteres especficos, sin que se vuelva a su vez sagrado en mismo: es un todo formado por partes distintas y
alguna medida y hasta cierto grado. Los dos gneros no pueden relativamente individualizadas: Cada grupo homogneo de
aproximarse conservando, al mismo tiempo, su propia naturaleza. cosas sagradas, o incluso cada cosa sagrada de cierta
Esta vez s tenemos un primer criterio con respecto a las importancia, constituye un centro de organizacin alrededor
creencias religiosas. Sin duda, en el interior de estos dos del cual gravita un grupo de creencias y de ritos, un culto
gneros fundamentales hay especies secundarias, que, a su vez, son particular; y no hay ninguna religin, por unitaria que pueda ser,
ms o menos incompatibles unas con otras.48 Pero lo que es que no reconozca una pluralidad de cosas sagradas. Hasta el cris-
caracterstico del fenmeno religioso, es el hecho de que siempre tianismo, al menos bajo su forma catlica, admite, adems de
supone una divisin bipartita del universo conocido y cognoscible la personalidad divina, que por otro lado es triple a la vez que
en dos gneros que comprenden todo cuanto existe, pero que se una, a la Virgen, los ngeles, los santos, las almas de los
excluyen radicalmente. Las cosas sagradas son aquellas muertos, etc. Una religin tampoco se reduce, por lo general,
protegidas y aisladas por las prohibiciones; las cosas profanas, a un culto nico, sino que consiste en un sistema de cultos,
aqullas a las que se aplican las prohibiciones y que deben dotados de cierta autonoma. Por otra parte, esta autonoma
permanecer a distancia de las primeras. Las creencias religiosas es variable. A veces, los cultos estn jerarquizados y
son representaciones que expresan la naturaleza de las cosas subordinados a uno predominante que incluso acabar por
sagradas y las relaciones que mantienen, sea unas con otras, absorberlos; pero puede suceder tambin que estn
sea con las cosas profanas. Por ltimo, los ritos son reglas de simplemente yuxtapuestos y confederados. Precisamente la
conducta que prescriben cmo debe comportarse el hombre religin que vamos a estudiar nos proporcionar un ejemplo de
con las cosas sagradas. esta ltima organizacin.
Cuando cierto nmero de cosas sagradas mantienen entre s Al mismo tiempo, se explica que puedan existir grupos de
relaciones de coordinacin y subordinacin, formando un sistema fenmenos religiosos que no pertenezcan a ninguna
con cierta unidad, pero que no entra, a su vez, en ningn otro religin constituida: es porque no estn, o ya no estn integrados
sistema del mismo gnero, el conjunto de creencias y sus en un sistema religioso. Que se mantenga, por razones
correspondientes ritos constituye; una religin. En esta especficas, alguno de los cultos de los que hablbamos hace un
definicin puede verse que una religin no depende momento mientras desaparece el conjunto del que formaba
necesariamente de una sola y misma idea, no se reduce a un parte, y slo sobrevivir en un estado de desintegracin. Es lo
principio nico que, diversificndose segn las circunstancias a que les ha sucedido a tantos cultos agrarios como se perpetan
las que se aplica, permanece en el fondo siempre idntico a s en el folklore. En algunos casos, ni siquiera es un culto, sino
una simple ceremonia, un rito particular que persiste bajo esta
forma49.
Aunque esta definicin sea slo preliminar, ya nos permite
entrever en qu trminos debe plantearse el problema que,
48
Nosotros mismos mostraremos, ms adelante, cmo, por ejemplo, ciertas
clases de cosas sagradas entre las que existe incompatibilidad se excluyen
49
mutuamente como lo sagrado excluye a lo profano (lib. II, cap. 1, 2.). Es el caso, por ejemplo, de algunos ritos nupciales o funerarios.
90 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 91

necesariamente, es predominante en la ciencia de las ms inferiores las almas de los muertos son cosas
religiones. Cuando se cree que los seres sagrados slo se esencialmente sagradas y objeto de ritos religiosos, pero al
distinguen de los otros por la mayor o menor intensidad de los mismo tiempo han representado un papel considerable en la
poderes que se les atribuyen, la cuestin de saber cmo los magia. Lo mismo en Australia 50 que en Melanesia 51, tanto en
hombres han podido tener semejante idea es bastante sencilla: Grecia como en los pueblos cristianos52, las almas de los
basta con investigar cules son las fuerzas que, por su muertos, sus huesos y sus cabellos, figuran entre los
excepcional energa, han podido impresionar al espritu humano intermediarios de los que el mago se sirve con mayor
con la suficiente viveza como para inspirar sentimientos frecuencia. Los demonios tambin son un instrumento
religiosos. Pero si, como hemos tratado de establecer, las cosas habitual de la accin mgica*. Pero los demonios, a su vez, son
sagradas son de diferente naturaleza que las profanas, si son de una seres rodeados de prohibiciones; tambin ellos estn separados,
esencia diferente, el problema es mucho ms complejo. Pues en- viven en un mundo aparte, y a menudo es difcil
tonces es necesario preguntarse qu ha podido llevar al distinguirlos de los dioses propiamente dichos53. Por otra
hombre a ver en el mundo dos mundos heterogneos e parte, incluso en el cristianismo, no es acaso el diablo un
incomparables, mientras que nada en la experiencia sensible dios cado y, hasta dejando aparte sus orgenes, no tiene un
parece poder sugerirle la idea de una dualidad tan radical. carcter religioso de que el infierno que preside es un engranaje
indispensable de la religin cristiana? Incluso se dan casos
en que divinidades regulares y oficiales son invocadas por el
IV mago. A veces son los dioses de un pueblo extranjero; por
ejemplo, los magos griegos hacan intervenir a los dioses
Sin embargo, esta definicin an no est completa, pues egipcios, asirios o judos. A veces, son incluso dioses
conviene por igual a dos rdenes de hechos que, aunque nacionales: Hcate y Diana eran objeto de un culto
emparentados, requieren una diferenciacin: son la magia y la mgico; la Virgen, Cristo y los santos han sido utilizados de
religin. igual manera por los brujos cristianos54.
Tambin la magia se compone de creencias y ritos. Como Habr que decir, pues, que la magia no puede distinguirse
la religin, tiene sus mitos y sus dogmas; slo que stos son
ms rudimentarios, sin duda porque, como persigue fines 50
Ver Spencer y Gillen, Native Tribes of Central Australia, pgs. 534
tcnicos y utilitarios, no pierde el tiempo en puras y ss., y Northern Tribes of Central Australia, pg. 463; Howitt,
especulaciones. Tiene, igualmente, sus ceremonias, sus Native ,Tribes of South-East Australia, pgs. 359-361.
51
sacrificios, sus lustraciones, sus oraciones, sus cantos y sus Ver Codrington, The Melanesians, cap. XII.
52
danzas. Los seres a los que el mago invoca, las fuerzas que pone Ver Hubert, artculo Magia, en Dictionnaire des Antiquits.
*
en actividad, no slo son de la misma naturaleza que las fuerzas El vocablo demonios es usado aqu en el sentido de espritus per-
sonalizados en general, y no slo de diablos.
y seres a los que se dirige la religin: muy a menudo son 53
Por ejemplo, en Melanesia el tindalo es un espritu religioso unas
exactamente los mismos. As, por ejemplo, hasta en las sociedades veces y mgico otras (Codrington, pgs. 125 y ss. y 194 y ss.).
54
Ver Hubert y Mauss, Thorie genrale de la magie, en L'Anne
sociologique, t. VII, pgs. 83-84.
92 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 93

rigurosamente de la religin; que la magia est llena de representan de la misma manera el mundo sagrado y sus
religin, como la religin de magia, y que, en consecuencia, es relaciones con el mundo profano, y porque traducen esta
imposible separarlas y definirlas asiladamente? Pero lo que representacin comn en prcticas idnticas. La Iglesia puede
hace que esta tesis sea difcil de sostener es la marcada ser estrictamente nacional o puede extenderse ms all de las
repugnancia que la religin siente por la magia y, en revancha, fronteras; puede incluir a todo un pueblo (Roma, Atenas, el
la hostilidad de la segunda por la primera. La magia muestra pueblo hebreo), o puede incluir tan slo una fraccin del
una especie de placer profesional en la profanacin de las mismo (las sociedades cristianas desde el advenimiento del
cosas santas 55, en sus ritos vuelve del revs las ceremonias protestantismo); puede estar dirigida por un cuerpo de
religiosas 56. Por su parte, la religin, aunque no siempre ha sacerdotes, puede tambin estar casi completamente
condenado y prohibido los ritos mgicos, en general los mira desprovista de rganos directivos titulares 58. Pero all donde
con malos ojos. Como ponen de relieve Hubert y Mauss, en observamos vida religiosa sta tiene por sustrato un grupo
los procedimientos del mago hay algo fundamentalmente definido. Incluso los as llamados cultos privados, como el
antirreligioso 57. Por muchas relaciones que pueda haber entre culto domstico o el culto corporativo, cumplen esta
estas dos clases de instituciones, es difcil que no se opongan condicin; pues siempre son celebrados por una colectividad,
en algn respecto; y es tanto ms importante averiguar en qu la familia o la corporacin. Y adems, lo mismo que estas
se diferencian por cuanto que nosotros tratamos de limitar religiones particulares casi siempre son slo formas
nuestra investigacin a la religin, detenindonos all donde especiales de una religin ms general, que abarca la
comienza la magia. totalidad de la vida 59, esas Iglesias restringidas no son otra
Veamos cmo puede trazarse una lnea de demarcacin entre cosa, en realidad, que capillas de una Iglesia ms vasta que,
ambos dominios. precisamente a causa de su extensin, es ms merecedora de
dicho nombre 60.
Las creencias propiamente religiosas son siempre comunes a
una determinada colectividad que hace profesin de adherirse
a ellas y de practicar los ritos que les son propios. No slo son
admitidas a ttulo individual por todos los miembros de dicha 58
Sin duda, es poco frecuente que una ceremonia no tenga un director en el
colectividad; son, adems, el objeto del grupo y constituyen su
momento de su celebracin; incluso en las sociedades ms rudimentariamente
unidad. Los individuos que la componen se sienten ligados los organizadas, de ordinario hay hombres a los que la importancia de su rol
unos a los otros por el mero hecho de tener una fe comn. Lo social lleva a ejercer una influencia directa sobre la vida religiosa (por
que llamamos una Iglesia es una sociedad cuyos miembros ejemplo, los jefes de los grupos locales en algunas sociedades australianas).
estn unidos porque se Pero esta atribucin de funciones es an muy fluctuante.
59
En Atenas, los dioses a los que se dirige el culto domstico no son sino
formas especializadas de los dioses de la ciudad (Z , Z
55 ). De igual manera, en la Edad Media los patrones de las cofradas son
Por ejemplo, en la misa negra se profana la hostia. santos del calendario. [Estas dos expresiones griegas significan Zeus
56
Se da la espalda al altar, o se rodea el altar comenzando por la izquierda, edificador y Zeus poblador.]
en vez de hacerlo por la derecha. 60
Pues el nombre de Iglesia no se aplica normalmente ms que a un grupo
57
Loc. cit., pg. 19. cuyas creencias comunes se remiten a un crculo de cosas menos especiales.
94 Emile Durkheim
Las formas elementales de la vida religiosa 95
Con la magia sucede algo completamente distinto.
Desde luego, las creencias mgicas no carecen de cierta de la idea de Iglesia. Bajo este primer aspecto hay ya una
generalidad; con gran frecuencia estn difundidas en amplias capas diferencia esencial entre la magia y la religin. Adems, y
de la poblacin, e incluso hay muchos pueblos en los que no sobre todo, esas sociedades mgicas, cuando se forman,
cuentan con menos practicantes que la religin propiamente dicha. estn muy lejos de incluir a todos los que se adhieren a la
Pero su objeto no es el de vincular entre s a los hombres que se magia, sino slo a los magos; los laicos, por as decirlo, o
adhieren a ellas y unirlo en un mismo grupo, viviendo una sea, aquellos en cuyo provecho se celebran los ritos, aquellos
misma vida. No hay una Iglesia mgica. Entre el mago y los que, en definitiva, representan a los fieles en los cultos
individuos que consultan, lo mismo que entre estos individuos, regulares, estn excluidos de ellas. Pues el mago es a la
no hay lazos duraderos que los constituyan en miembros de un magia lo que el sacerdote a la religin, y un colegio de
mismo cuerpo moral, comparable al que forman los fieles de un sacerdotes no es una Iglesia, as como no sera una Iglesia
mis una congregacin religiosa que, en la sombra del claustro,
mo gioso ". Por muchas relaciones que pueda haber entre es dedicase a algn santo un culto particular. Una Iglesia no es
dios, los observantes de un mismo culto. El mago ti ene una simplemente una cofrada sacerdotal; es la comunidad
client ela, no una Igl esi a, y sus client es pueden muy moral formada por todos los creyentes en una misma fe, tanto
bien no relacionarse en absoluto, hasta el punto de ignorarse los fieles como los sacerdotes. En la magia falta normal-
unos a otros; incluso las relaciones que mantienen con l son, mente cualquier comunidad de este tipo62.
por lo general, accidentales pasajeras, muy parecidas a las de un Pero si hacemos entrar la nocin de Iglesia en la definicin de la
enfermo con su mdico. El carcter oficial y pblico de que a veces religin, no exclumos al mismo tiempo las religiones
est investido no produce ningn cambio en esta situacin; el individuales, que el individuo instituye para l mismo y
hecho de que acte a la luz del da no le une de manera ms celebra slo para s? Pues casi no hay sociedad en que no se
regular y duradera a quienes requieren sus servicios. encuentren. Como veremos ms adelante, cada ojibway tiene su
Es cierto que, en algunos casos, los magos forman sociedades manit personal que escoge por s mismo y al que rinde sus.
entre ellos: a veces se renen de forma ms o menos peridica
62
para celebrar ciertos ritos en comn; es bien sabido la importancia Robertson Smith haba demostrado ya que la magia se opone a la
que tienen en el folklore europeo o las asambleas de brujas. Pero, en religin como lo individual a lo social (The Religion of the Semites,
primer lugar, hay que sealar que estas asociaciones no son en 2.a ed.; pgs. 264-265). [* W. Robertson Smith (1846-94), orientalista
absoluto indispensables para el funcionamiento de la magia; incluso ingls, estudioso de las lenguas y las religiones de los pueblos semitas, que
son raras, y bastante excepcionales. Para practicar su arte el mago no ejerci una enorme influencia en la orientacin que Durkheim confiri a su
sociologa de la religin, como el propio socilogo francs reconocera en
tiene ninguna necesidad de unirse a sus colegas. Ms bien es un ser
una carta dirigida al director de la Revue Noscolastique. (Vase S.
aislado; en general, lejos de buscar la sociedad, la rehye. Lukes, Emile Durkheim, Madrid, CIC-Siglo XXI, 1984, pg. 236.)
Incluso con respecto a sus colegas, mantiene siempre una De R. Smith retendr Durkheim la prioridad de los ritos sobre las cre-
actitud de reserva61. Por el contrario, la religin es inseparable encias y la funcin del ritual en el mantenimiento de la cohesin del
grupo social.] Por otro lado, distinguiendo as la magia de la religin no
pretendemos establecer entre ellas una solucin de continuidad. Las
61
Hubert y Mauss, loc. cit., pg. 18. fronteras entre ambos dominios son a menudo imprecisas.
96 Emile Durkheim Las formas elementales de la vida religiosa 97

particulares deberes religiosos el melanesio de las islas En una palabra, es la Iglesia a la que pertenece la que
Banks tiene su tamaniu 63; el romano tiene su genius 64; el ensea al individuo lo que son esos dioses personales,
cristiano tiene su santo patrn y su ngel de la guarda, etc. cul es su papel, cmo debe entrar en relacin con ellos y
Todos estos cultos parecen por definicin, independientes cmo debe honrarlos. Cuando se analizan metdicamente las
de cualquier idea de grupo. Y no slo son muy frecuentes en la doctrinas de esa Iglesia, cualquiera que sea, llega un momento
historia estas religiones individuales, sino que algunos se en que se acuentran en el camino las que conciernen a estos
preguntan hoy en da si no estarn llamadas a convertirse en cultos especiales, de modo que no hay aqu dos religiones de di-
la forma eminente de la vida religiosa, y si no habr un da en que ferentes tipos y orientadas en distintas direcciones; por el
ya no existir otro culto que el que cada cual celebre libremente contrario, en una y otra parte encontramos las mismas ideas
en su fuero interno65. y los mismos principios, aplicados, en un caso, a las
Pero si, dejando de lado provisionalmente las especulaciones circunstancias que afectan a la colectividad en su
sobre el porvenir, nos limitamos a considerar las religiones tal y conjunto, y en el otro a la vida del individuo. Adems, la
como son en el presente y han sido en el pasado, resulta evidente solidaridad es tan estrecha que, en algunos pueblos66, las ce-
que estos cultos particulares no constituyen sistemas religiosos remonias en el curso de las cuales el individuo entra por
definidos y autnomos sino simples aspectos de la religin primera vez en comunicacin con su genio protector se mezclan
comn a toda la Iglesia de la que forman parte los individuos. con ritos cuyo carcter pblico es incontestable, a saber, los
El santo patrn del cristiano se escoje entre la lista oficial de los ritos de iniciacin67.
santos conocidos por la Iglesia catlica, y son igualmente reglas Quedan an las aspiraciones contemporneas hacia una religin
cannicas las que prescriben cmo debe llevar a cabo este culto que consistiera enteramente en estados interiores y subjetivos,
particular cada fiel. Del mismo modo, la idea de que cada hombre y que fuera construida libremente por cada uno de nosotros.
tiene necesariamente un genio protector est, bajo diferentes Pero por reales que sean, no podran afectar a nuestra
formas, en la base de un gran nmero de religiones americanas definicin; pues sta slo puede aplicarse a hechos cumplidos y
as como de la religin romana (por citar slo dos ejemplos); realizados, no a inciertas virtualidades. Se pueden definir las
pues, como se ver luego, est estrechamente ligada a la idea
del alma, y la idea del alma no es de esas que pueden ser
enteramente abandonadas al arbitrio de los particulares. 66
Es el caso, sobre todo, de numerosos pueblos indios de Amrica
del Norte.
67
Por lo dems, esta constatacin de hecho no zanja la cuestin de saber
si la religin exterior y pblica no es otra cosa que el desarrollo de
63
Codrington, en Transaction and Proceedings Royal Society of una religin interior y personal, que sera el hecho primitivo, o si, por el
Victoria, XVI, pg. 136. contrario, la segunda no es ms que la prolongacin de la primera
64
Negrioli, Dei Genii preso i Romani. en el seno de las conciencias individuales. El problema ser directamente
65
Es la conclusin a la que llega Spencer en sus Eclesiastical abordado ms adelante (lib. II, cap. V, II cfr. el mismo libro, caps.
Institutions (cap. XVI). Es tambin la de Sabatier en su Esquisse VI y VII, 1). Por el momento, nos limitamos a sealar que el culto
d'une philosophie de la religion d'aprs la psychologie et l'histoire, y individual se presenta al observador como un elemento dependiente
la de toda la escuela a la que pertenece. del culto colectivo.
98 Emile Durkheim

religiones tal como son y tal como han sido, no tal como, ms o
menos vagamente tienden a ser. Es posible que este
individualismo religioso est llamado a convertirse en algo
real, pero para poder decir en qu medida sera preciso saber
ya qu es la religin, de qu elementos est compuesta, de qu
causas se deriva y qu funcin cumple; cuestiones todas stas cuya
solucin no puede prejuzgarse hasta haber atravesado el umbral de
la investigacin. Solamente al final de este estudio podremos
intentar anticipar el porvenir.
Llegamos, pues, a la siguiente definicin: Una religin es un
sistema solidario de creencias y prcticas relativas a cosas
sagradas, es decir, separadas, prohibidas, creencias y prcticas
que unen en una misma comunidad moral, llamada Iglesia, a
todos los que se adhieren a ellas. El segundo elemento que pasa a
formar parte de nuestra definicin no es menos esencial
que el primero; pues; mostrando que la idea de religin es
inseparable de la idea de Iglesia, hace presentir que la religin debe
ser algo esencialmente colectivo68.

68
Por eso es por lo que nuestra presente definicin se une con la que
ya habamos propuesto en otro tiempo en L'Anne sociologique. En
est ltimo trabajo definamos las creencias religiosas exclusivamente
por su carcter obligatorio; pero esta obligacin proviene,
evidentemente, y as lo sealbamos, de que estas creencias son algo
que un grupo impone a sus miembros. Las dos definiciones, pues, se
superponen parcialmente. Si hemos credo que debamos proponer una
nueva es porque la primera era demasiado formalista y olvidaba casi por
completo el contenido de las representaciones religiosas. En las
discusiones siguientes se ver que inters hay en poner
inmediatamente en evidencia lo que tiene de caracterstico. Adems, si
bien ese carcter imperativo es, efectivamente, un rasgo distintivo de las
creencias religiosas, comporta una infinidad de grados; de modo que
hay casos en que resulta difcilmente discernible. De ah las
dificultades y los obstculos que se evitan sustituyendo ese criterio
por el que utilizamos aqu.

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