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CMO PUEDE AFECTAR MI SALUD EL NQUEL?

Para proteger al pblico de los efectos


perjudiciales de sustancias qumicas
txicas, y para encontrar maneras para
tratar a personas que han sido afectadas,
los cientficos usan una variedad de
pruebas. Una manera para determinar si
una sustancia qumica perjudicar a una
persona es averiguar si la sustancia es
absorbida, usada y liberada por el
cuerpo. En el caso de ciertas sustancias
qumicas puede ser necesario
experimentar en animales. La
experimentacin en animales tambin
puede usarse para identificar efectos
sobre la salud como cncer o defectos de nacimiento. Sin el uso de animales de
laboratorio, los cientficos perderan un mtodo importante para obtener informacin
necesaria para tomar decisiones apropiadas con el fin de proteger la salud pblica. Los
cientficos tienen la responsabilidad de tratar a los animales de investigacin con
cuidado y compasin. Actualmente hay leyes que protegen el bienestar de los animales
de investigacin, y los cientficos deben adherirse a estrictos reglamentos para el
cuidado de los animales. El efecto adverso ms comn de la exposicin al nquel en
seres humanos es una reaccin alrgica.

Aproximadamente 10 a 20% de la poblacin es sensible al nquel. Una persona puede


sensibilizarse al nquel cuando joyas u otras cosas que contienen nquel estn en
contacto directo y prolongado con la piel. El uso de aretes que contienen nquel en
orejas perforadas puede tambin sensibilizar a una persona al nquel. Sin embargo, no
todas las joyas que contienen nquel liberan suficiente nquel para sensibilizar a una
persona. Una vez que una persona ha sido sensibilizada al nquel, el contacto adicional
con el metal puede producir una reaccin. La reaccin ms comn es un salpullido en
la piel en el rea de contacto. Algunas personas sensibles al nquel pueden desarrollar
dermatitis (un tipo de salpullido) en un rea de la piel lejos del rea de contacto. Por
ejemplo, el eczema (otro tipo de salpullido) de la mano es relativamente comn en
gente sensible al nquel. Algunos trabajadores expuestos al nquel a travs de
inhalacin pueden sensibilizarse y sufrir ataques de asma, aunque eso es raro que
ocurra. Las personas que son sensibles al nquel sufren reacciones si ste entra en
contacto con la piel. Algunas personas sensibles al nquel reaccionan cuando consumen
nquel en los alimentos o el agua, o respiran polvo que contiene nquel. La sensibilidad
al nquel es ms comn en mujeres que en hombres. Se cree que esta diferencia entre
hombres y mujeres se debe a la mayor exposicin al nquel a travs de joyas y otros
artculos metlicos por parte de las mujeres. Las personas que no son sensibles al
nquel deben consumir grandes cantidades de nquel antes de experimentar efectos
adversos. Algunos trabajadores que tomaron accidentalmente agua de una fuente que
contena 250 ppm de nquel sufrieron dolores de estmago y alteraciones de la sangre
(aumento de glbulos rojos) y los riones (aumento de protenas en la orina). Esta
concentracin de nquel es ms de 100,000 veces ms alta que la cantidad que se
encuentra comnmente en el agua potable. Los efectos ms graves a la salud por
exposicin al nquel, por ejemplo bronquitis crnica, disminucin de la funcin
pulmonar y cncer de los pulmones y los senos nasales, han ocurrido en personas que
han respirado polvo que contena compuestos de nquel en el trabajo en refineras de
nquel o en plantas de procesamiento de nquel. Los niveles de nquel en esos lugares
eran mucho ms altos que los niveles ambientales corrientes. Algunos trabajadores
expuestos a ms de 10 mg de nquel/m3 en la forma de compuestos de nquel poco
solubles (como el subsulfuro de nquel) desarrollaron cncer del pulmn y de los senos
nasales. La exposicin a niveles altos de compuestos de nquel fcilmente solubles en
agua tambin puede producir cncer cuando tambin hay presentes compuestos de
nquel poco solubles u otras sustancias qumicas que pueden producir cncer. Las
concentraciones de compuestos de nquel solubles o poco solubles que produjeron
cncer eran entre 100,000 y 1 milln de veces ms altas que los niveles de nquel que se
encuentran comnmente en el aire en los Estados Unidos. El Departamento de Salud y
Servicios Humanos (DHHS) de los EE.UU. ha determinado que es razonable predecir
que el nquel metlico es carcinognico y que los compuestos de nquel son
carcinognicos. La Agencia Internacional para la Investigacin del Cncer (IARC) ha
determinado que algunos compuestos de nquel son carcinognicos en seres humanos y
que el nquel metlico posiblemente es carcinognico en seres humanos. La EPA ha
determinado que el polvo de nquel de refineras y el subsulfuro de nquel son
carcinognicos en seres humanos. Estas clasificaciones fueron basadas en estudios de
trabajadores expuestos a nquel y de animales de laboratorio. En animales expuestos a
compuestos de nquel se han observado inflamacin del pulmn y dao de los senos
nasales. La exposicin a concentraciones ms altas produce dao suficientemente
grave como para afectar la funcin pulmonar. La exposicin prolongada a niveles ms
bajos de compuestos de nquel solubles en agua no produjo cncer en animales. La
exposicin prolongada de ratas a compuestos de nquel poco solubles en agua produjo
cncer del pulmn. Es sumamente improbable que seres humanos se expongan
oralmente a altos niveles de compuestos solubles de nquel en el ambiente. Debido a
que raramente ha ocurrido exposicin de seres humanos a altos niveles de nquel en el
agua o los alimentos, casi todo lo que sabemos acerca de los efectos adversos del
nquel est basado en estudios en animales. Comer o tomar cantidades de nquel mucho
ms altas que las que ocurren normalmente en el agua o en los alimentos ha producido
enfermedad del pulmn en perros y ratas y ha afectado el estmago, la sangre, el
hgado, los riones, el sistema inmunitario y la reproduccin y el desarrollo de ratas y
ratones.
EFECTOS CARACTERSTICOS DEL NIQUEL

Seres humanos/mamferos: El nquel es un elemento traza. El metal y sus compuestos


inorgnicos se consideran comparativamente inocuos, si bien el contacto permanente
con la piel puede desencadenar la "sarna del nquel". En cambio ciertos compuestos
orgnicos del nquel son extremadamente txicos (p. ej., el tetracarbonilo de nquel) y
poseen un alto potencial alergnico y mutgeno. Es probable que el vapor y el polvo de
nquel sean carcingenos, lo mismo que algunos otros de sus compuestos.

Plantas: El nquel es un elemento traza importante para el crecimiento vegetal.

Sinergia / antagonismo: "Experimentos de laboratorio han demostrado que el efecto


txico del nquel se modifican en presencia de otros elementos. As parece que el cobre,
el cinc y el nquel ejercen un efecto aditivo sobre el nivel de toxicidad aguda en las
truchas arcoiris. Se atribuyen efectos sinergticos a las combinaciones de nquel/cinc o
de nquel/ cobre. Otros resultados de laboratorio tambin presentan evidencias de
cambios de efecto cuando se mezclan sales de diferentes metales pesados...." (ATRI,
1987).

COMPORTAMIENTO EN EL MEDIO AMBIENTE

Agua:
En los sistemas acuticos, el nquel habitualmente se encuentra en su forma NI 2+. La
forma en que se encuentra dentro del agua depende, entre otros factores, del pH. Los
compuestos de nquel en los cuerpos de agua superficiales o subterrneos se registran
por regla general como "nquel total" y los resultados se presentan de la misma
manera, si bien el espectro de los compuestos que se introducen en los cuerpos de agua
por accin antrpica abarca desde sales solubles y xidos insolubles hasta polvo de
nquel metlico. Hasta ahora no se tiene conocimiento de compuestos de nquel que se
encuentren exclusivamente en el agua.

Aire:
El nquel se encuentra en el aire en forma de aerosol. Su forma metlica es estable. La
determinacin de compuestos de nquel que slo se dan en el aire es
extraordinariamente difcil; por un lado, existen relativamente pocos compuestos y, por
otro lado, los mtodos analticos que se aplican producen modificaciones en la
sustancia. Con respecto a los valores de emisiones, figuran en primer lugar los sulfatos
de nquel, los xidos de nquel y xidos complejos de nquel y, en medida mucho menor,
el polvo de nquel metlico que llega a la atmsfera.

Suelo:
Tambin en los suelos puede encontrarse el nquel de maneras muy diversas: como
mineral cristalino inorgnico (o como precipitado), en complejos quelados o como ion
libre. El comportamiento de los compuestos de nquel en el suelo depende no slo de
las propiedades de cada compuesto sino tambin del tipo de suelo, razn por la cual es
imposible generalizar. Con la disminucin del pH, se incrementa la desorcin y
aumenta el contenido de nquel en la solucin de suelo.
Degradacin, productos de la descomposicin, tiempo de vida media:
Informacin de este tipo solamente pueden proporcionarse para determinadas
combinaciones de nquel; en cuanto al elemento mismo, slo se pueden dar los tiempos
de vida media de los 8 istopos inestables cuyos valores oscilan entre 0,005 s ( 53Ni) y
7,5 x 104 (59Ni).