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El derecho laboral encuentra su gnesis en los abusos que durante

la Revolucin Industrial padecieron los trabajadores en las fbricas


inglesas. Desde entonces, los derechos de los trabajadores han sido el
principal caballo de batalla de los socialistas para procurar defender al
proletariado de las opresoras garras del gran capital. As, se denominan
conquistas sociales a la jornada de 8 horas, las vacaciones, los
sistemas de pensiones, el sueldo mnimo, las leyes de seguridad en el
trabajo, entre otras.

El fundamento de estas mal llamadas conquistas sociales es una


interpretacin errnea de la historia. La revolucin industrial no fue una
poca de opresin sobre las clases menos pudientes, durante ella no se
destruy al campesinado esclavizndolo en las industrias, forzndolo a
trabajar en stas. Sin embargo, ha sido esta antojadiza, sesgada y falaz
lectura de la historia la que ha servido de cimiento para la construccin
del endeble castillo de naipes en que consiste la regulacin laboral.

La revolucin industrial no fue, como se cree, una poca de opresin y


de explotacin inmisericorde de los pobres, fue su salvacin de la
hambruna, la miseria y el atraso. De qu otra forma puede explicarse la
masiva migracin que hubo del campo a las zonas industriales, las colas
para la obtencin de empleos en las fbricas. Esas conductas, esas
preferencias reveladas, nos indican que quienes supuestamente fueron
las vctimas de la revolucin industrial, fueron en realidad sus
beneficiarios.

Nadie forz a los campesinos a migrar a las zonas industriales, nadie los
forz a trabajar en las fbricas, lo hicieron porque consideraron que sus
condiciones de vida en los campos eran peores que en las fbricas. Esa
y no otra fue la causa de este fenmeno.

Sin embargo, esta historia tergiversada es la que ha servido de


fundamento para el establecimiento del derecho laboral que, si bien
pretende mejorar la calidad de vida de las personas, en realidad impide
que la gente ms pobre y menos capacitada accedan a un empleo
formal. En otras palabras, es el propio derecho laboral la principal
barrera para que aqullos a los que est llamado a proteger accedan a
un empleo en donde se respeten las conquistas sociales que sus
defensores se ufanan de haber logrado.
La Revolucin Industrial dio origen a nuevas relaciones de trabajo, pues
los trabajadores pasaron a desempearse en los establecimientos de
propiedad de sus empleadores en lugar de hacerlo en sus domicilios,
sometidos a exigencias de orden y coordinacin con las mquinas y con
sus compaeros de labor hasta el momento desconocidas. A esto se
agregaba que la introduccin de la mquina haca posible el trabajo de
nios y mujeres que ingresaban al mercado de trabajo en competencia
con los adultos varones, lo que sumado a la mayor productividad
alcanzada por las mquinas ocasionaba la existencia de enormes
contingentes de trabajadores desocupados cuya condicin era an ms
msera, y que podan sustituir a cualquier asalariado que protestara por
sus condiciones de trabajo. Esta nueva organizacin del trabajo los
someta a condiciones de esfuerzo, horario, riesgos de accidentes,
enfermedades profesionales, falta de descanso y remuneracin nfima.

Fueron surgiendo en forma espontnea y espordica diversos tipos de


protestas, como las manifestaciones, la huelga, la ocupacin de fbricas
y el sabotaje, que precedieron a la formacin de organizaciones de
trabajadores (los sindicatos).

El ejercicio del poder poltico por representantes de los sectores sociales


beneficiarios de esta situacin aseguraba su mantenimiento. En nombre
de la libertad individual se sostena que los Estados no deban legislar
interfiriendo en la "libre contratacin" entre empleadores y trabajadores.
La intervencin del Estado en los conflictos laborales se limit durante
mucho tiempo a la represin de las protestas, consideradas ilcitas,
mediante la accin policial o militar.