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El mito del

cerebro adolescente
Achacamos la crisis de la adolescencia a un cerebro inmaduro.
Pero, es el cerebro el causante de la crisis o es sta la que configura el cerebro?

Robert Epstein

1. ABURRIDO Y DISCOLO.
FOTOLIA / absolut

La rebelin juvenil no viene dada


por la biologa. Es un producto
de la cultura occidental moderna.

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RESUMEN

Adolescentes
problemticos

1 La investigacin sobre
la actividad y la anato-

N o slo aparece en los titulares de los


peridicos, sino incluso en las portadas
de TIME, U.S. News & World Report y hasta en
la agitacin de la poca como por una famosa
teora biolgica que ms tarde se demostrara
errnea. Fue testigo del estallido de una revolu-
ma cerebrales, basada en
tcnicas de neuroimagen,
muestra que adolescentes y
Mente y cerebro. En esas revistas se han pu- cin industrial y de las migraciones masivas que adultos utilizan el cerebro
blicado artculos en los que se afirma que la llenaron de cientos de miles de jvenes las calles de forma diferente cuando
causa de los problemas emocionales y el com- de las prsperas ciudades de Norteamrica. acometen ciertas tareas. Se
portamiento irresponsable de los adolescen- Hall nunca mir ms all de esas calles al dice que estos estudios apo-
tes estriba en un cerebro inmaduro, que no formular sus teoras sobre los adolescentes. yan la idea de que un cere-
ha alcanzado el pleno desarrollo. Idea que se Crea en la recapitulacin, una teora biol- bro adolescente inmaduro
basa en estudios sobre la anatoma y actividad gica que aseguraba que el desarrollo individual es el responsable del estado
cerebrales de los adolescentes. Otras investiga- (ontogenia) remedaba el desarrollo evolutivo de nimo y los problemas
ciones, apoyadas en tcnicas de formacin de (filogenia). La adolescencia recreaba, en opi- de comportamiento de los
imgenes, aaden que los adolescentes utilizan nin de Hall, una etapa salvaje, pigmeoide adolescentes.
el cerebro de forma un tanto diferente de los de la evolucin humana. Para 1930, la teora
adultos cuando realizan ciertas tareas.
Tras muchos aos de investigacin en psico-
loga y como profesor ocasional de mtodos de
biolgica de la recapitulacin haba cado en
descrdito, pero algunos psiclogos y el pbli-
co no se enteraron. Muchos creen todava, en
2 Pero el autor sostiene
que las instantneas
de la actividad cerebral no
investigacin y estadstica, he ido interesndo- conformidad con la afirmacin de Hall, que la identifican necesariamente
me de forma progresiva por el modo como se crisis que se vive en la adolescencia constituye las causas de estos proble-
interpretan ese tipo de estudios. Aunque las una parte inevitable del desarrollo humano. mas. La cultura, la nutricin
tcnicas de neuroimagen han arrojado una Los adolescentes actuales de EE.UU. y otras e incluso el propio compor-
nueva y valiosa luz sobre la actividad cerebral, naciones occidentales muestran algunos signos tamiento de los adolescentes
es peligroso presumir que unas instantneas de desazn. La edad en la que se registran ms repercuten en el desarrollo
de la actividad de determinadas zonas del ce- arrestos en EE.UU., para la mayora de los deli- del cerebro. Diferentes in-
rebro aporten necesariamente informacin tos, hace mucho tiempo que son los 18 aos; e vestigaciones en distintos
til sobre las causas del pensamiento, los sen- incluso antes para ciertos delitos, como el de campos sugieren que la crisis
timientos y el comportamiento. provocar incendios. Los conflictos entre padres de la adolescencia la causan
En parte, es cierto. Sabemos que con el tiem- y adolescentes norteamericanos se producen factores culturales y no un
po los genes de un individuo y su entorno e un promedio de 20 veces al mes, una cifra ex- cerebro inmaduro.
incluso su propio comportamiento van tremadamente alta, indicativa del gran sufri-
moldeando su cerebro. Existen claros indicios
de que cualquier caracterstica especfica que
pueda tener el cerebro de los adolescentes su-
miento que padecen ambas partes.
Un estudio extenso, llevado a cabo en 2004,
sugiere que los 18 es la edad en la que se diag-
3 La investigacin antro-
polgica revela que los
adolescentes de muchas cul-
poniendo que exista alguna es el resultado de nostican ms casos de depresin entre los adul- turas no pasan por crisis de
las influencias sociales, no la causa de la crisis. tos estadounidenses. El consumo de drogas y ningn tipo y que los pro-
Me parecen relevantes los siguientes datos para medicamentos por parte de los adolescentes blemas de los adolescentes
demostrar que el cerebro adolescente al que constituye un problema, y el suicidio es la empiezan a aparecer slo
se refieren los titulares el cerebro inmaduro tercera causa de muerte entre adolescentes despus de la introduccin
que supuestamente causa los problemas en la norteamericanos. Debido a la sucesin de ti- de la escolarizacin, el cine
adolescencia no es ms que un mito. roteos mortales en las ltimas dcadas, en la y la televisin occidentales.
actualidad muchos institutos de secundaria de
Consideraciones culturales
El cerebro de los adolescentes encaja conve-
nientemente en un mito ms amplio, a saber:
EE.UU. parecen crceles, con vigilantes de se-
guridad, detectores de metales y sistemas de
videovigilancia; y la tasa de abandono escolar
4 Los adolescentes tienen
un potencial de rendi-
miento ejemplar, segn el
los adolescentes son inherentemente incompe- entre las minoras tnicas alcanza alrededor autor, pero los contenemos
tentes e irresponsables. G. Stanley Hall lanz del 50 % en las grandes ciudades. infantilizndolos y atrapn-
ese mito en 1904 con la publicacin de Adoles- Pero, son inevitables estos problemas? Si el dolos en el mundo frvolo
cence, un libro de dos volmenes que consti- cerebro adolescente generador de semejantes de la cultura adolescente.
tuy todo un hito. Hall se enga tanto por crisis fuera un fenmeno universal del desarro-

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llo biolgico, no pasaran por ella los adoles- tas influencias occidentales, en particular la
centes de todas las sociedades del mundo? escolarizacin al estilo occidental, los progra-
En 1991, Alice Schlegel, antroploga de la mas de televisin y el cine. Entre los inuit de la
Universidad de Arizona, y Herbert Barry III, isla Victoria, en Canad, por ejemplo, la delin-
psiclogo de la Universidad de Pittsburgh, re- cuencia no se convirti en una preocupacin
visaron la investigacin sobre adolescentes en hasta que lleg la televisin en 1980. Para 1988
186 sociedades preindustrializadas. Entre las los inuit haban creado su primera comisara
conclusiones ms importantes a las que llega- de polica permanente, dadas las proporciones
ron subrayamos las siguientes: alrededor del del problema.
Los estudios 60 por ciento de estas sociedades no tena un Coincidiendo con estas modernas observa-
sobre trmino para adolescencia, los adolescentes ciones, muchos historiadores explican que du-
pasaban casi todo su tiempo con adultos, ape- rante la mayor parte de la historia de la huma-
inteligencia, nas si mostraban algn sntoma psicopatol- nidad de la que tenemos registro, los aos de la
percepcin gico y en ms de la mitad de estas culturas los adolescencia eran un perodo bastante pacfico
varones jvenes no presentaban el menor signo de transicin a la edad adulta. Los adolescentes
y memoria de comportamiento antisocial, y en aquellas no buscaban apartarse de los adultos, sino que
muestran que donde este comportamiento se produca, era aprendan a hacerse adultos. Los historiadores
extremadamente leve. Hugh Cunningham, de la Universidad de Kent,
los adolescentes
Con todo, importa ms el que una serie de y Marc Kleijwegt, de la de Wisconsin en Madi-
son, en muchos estudios a largo plazo llevados a cabo en los son y autor de Ancient Youth: The Ambiguity
aos ochenta por los antroplogos Beatrice of Youth and the Absence of Adolescence in
aspectos,
Whiting y John Whiting, de la Universidad de Greco-Roman Society, sugieren que el tumul-
superiores Harvard, sugieran que los problemas de los tuoso perodo que llamamos adolescencia es
a los adultos. adolescentes comienzan a aparecer en otras un fenmeno nuevo, no tiene ms de un siglo
culturas justo despus de que se perciban cier- de antigedad.

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iSTOCKPHOTO / Aldo Murillo


Mi propia investigacin, sumada a otros de la cultura moderna, igual que, por lo que 2. EN MUCHAS SOCIEDADES
estudios de antropologa, psicologa, socio- parece, el cerebro de los adolescentes conflic- OCCIDENTALES los adolescen-
loga e historia, revela que la crisis por la que tivos. tes salen casi exclusivamente
pasan los adolescentes estadounidenses es el con otros adolescentes.
resultado de lo que llamamos una prolonga- Diseccin de los estudios
cin artificial de la infancia tras el comien- sobre el cerebro
zo de la pubertad. A lo largo del siglo pasado Diversas investigaciones, apoyadas en la tc-
hemos venido infantilizando cada vez ms nica de la resonancia magntica, revelan la
a nuestros jvenes, tratando como a nios a existencia de un cerebro adolescente. As, los
personas que se iban haciendo mayores, al trabajos de Beatriz Luna, del Departamento
tiempo que los aislbamos de los adultos y de Psiquiatra de la Universidad de Pittsburg,
aprobbamos leyes que restringan su com- donde se pone de manifiesto que los adoles-
portamiento. centes utilizan las reas prefrontales cortica-
Las encuestas que he llevado a cabo mues- les de forma diferente que los adultos. Susan
tran que los adolescentes de EE.UU. estn F. Tapert, de la Universidad de California en
sujetos a 10 veces ms restricciones que los San Diego, descubri que para ciertas tareas
adultos, el doble que los marines cuando estn de memoria los adolescentes activan regiones
de servicio, e incluso el doble de restricciones ms reducidas del crtex que los adultos. En un
que los delincuentes encarcelados. Asimismo, estudio de anlisis de electroencefalogramas,
el estudio que acomet con Diane Dumas, que realizado por Irwing Feinberg y sus colegas de
formaba parte de su investigacin de tesis doc- la Universidad de California en Davis, se decla-
toral en la Escuela de Psicologa Profesional de ra que la actividad onda delta durante el sueo
California, muestra una correlacin positiva desciende en los inicios de la adolescencia. Jay
entre la medida en la que los adolescentes son Giedd, del Instituto Nacional de Salud Mental, y
infantilizados y la medida en la que muestran otros investigadores, sugieren que el descenso
signos de psicopatologa. de la actividad de onda delta podra guardar
Pese a los titulares, no hay duda de que la relacin con la poda sinptica un recorte del
crisis de la adolescencia no es inevitable. Se nmero de interconexiones entre neuronas
trata, pura y simplemente, de una creacin que ocurre durante la etapa adolescente.

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Dirase que esa lnea de trabajo apoya la idea Segundo, no he conseguido encontrar ni un
de que el cerebro adolescente es el que reflejan solo estudio que establezca una relacin causal
los titulares. Salvo que nos percatemos de dos entre las propiedades del cerebro examinadas
puntos. Primero, la mayora de los cambios ce- y los problemas que vemos en los adolescen-
Si el cerebro rebrales que se observan durante la adolescen- tes. Por su propia naturaleza, los estudios de
adolescente cia descansan en un continuo de cambios que neuroimagen slo establecen una correlacin;
tiene lugar durante la mayor parte de nuestras se limitan a mostrar que la actividad del ce-
fuera un
vidas. As, en un trabajo de Jess Pujol y sus rebro est asociada a cierto comportamiento
fenmeno colegas de la Universidad Autnoma de Bar- o emocin. Como se aprende en las clases de
universal, celona, publicado en 1993, se analiz durante estadstica elemental, la correlacin ni siquie-
dos aos los cambios que se producen en el ra implica causalidad. En ese sentido, ningn
la crisis de la cuerpo calloso una estructura que conecta trabajo basado en tcnicas de formacin de
adolescencia los hemisferios cerebrales en individuos de imgenes podra identificar el cerebro como
edades comprendidas entre los 11 y los 61 aos. un agente causal, cualquiera que sea el rea
se producira Descubrieron que, aunque la tasa de crecimien- cerebral observada.
en todas las to descenda con la edad, esa estructura segua Sera legtimo, en algn caso, decir que
creciendo alrededor de un 4 por ciento anual la anatoma o la actividad cerebrales son las
sociedades
en personas de poco ms de cuarenta aos causantes del comportamiento humano? En
del mundo. (comparado con una tasa de crecimiento del su libro Blaming the Brain, publicado en 1998,
29 por ciento en los sujetos ms jvenes). El Elliot Valenstein seala que cometemos un
estudio de Elizabeth Sowell, de la Universidad disparate de orden lgico cuando culpamos
de California en Los Angeles, y otros similares al cerebro de casi cualquier comportamiento,
muestran que la materia gris del cerebro con- especialmente cuando extraemos conclusio-
tina desapareciendo desde la infancia hasta nes de los escneres cerebrales. Sin duda, todos
entrada la edad adulta. los comportamientos y las emociones deben

Rebeldes con causa

El nmero de leyes que restringen el comportamiento de los jve- centes norteamericanos estn sujetos a 10 veces ms restricciones
nes (menores de 18 aos) aument rpidamente durante el siglo que los adultos, y al doble que los marines que estn de servicio
pasado, segn una encuesta del autor. Descubri que los adoles- y que los delincuentes encarcelados.

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Leyes que restringen el comportamiento de los adolescentes

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Fuente: The Case Against Adolescence, de Robert Epstein (Quill Driver Books; 2007)
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iSTOCKPHOTO / Igor Burchenkov

reflejarse de alguna manera (o codificarse) como las correspondientes propiedades en 3. LOS JOVENES TIENEN UN
en la estructura y la actividad cerebrales; si al- el cerebro? POTENCIAL EXTRAORDINARIO
guien es impulsivo, aptico o est deprimido, Para nuestro infortunio, las noticias, cuan- que no expresan a menudo
por ejemplo, las redes cerebrales deben refle- do no los mismos investigadores, a menudo porque estn infantilizados y
jar tales comportamientos. Pero el cableado se dejan llevar en la interpretacin de los separados de los adultos.
excitado (hablando en trminos generales) estudios cerebrales. Por ejemplo, varios in-
no constituye necesariamente la causa de tal formes de los medios de comunicacin re-
comportamiento o emocin. flejaron que un estudio de 2004 realizado
Muchas investigaciones muestran que por James Bjork y sus colegas, del Instituto
las emociones y el comportamiento de una Nacional para el Abuso del Alcohol y el Al-
persona cambian sin cesar la anatoma y fi- coholismo de la Universidad de Stanford y
siologa cerebrales. El estrs crea hipersen- de la Universidad Catlica de Amrica, haba
sibilidad en las neuronas dopaminrgicas, identificado las races biolgicas de la pereza
que persiste incluso despus de que stas en los adolescentes.
sean extirpadas del cerebro. Los entornos En el estudio real, a 12 jvenes (de entre 12
ricos en estmulos producen ms conexio- y 17 aos) y a otras 12 personas algo mayores
nes neuronales. (de entre 22 y 28 aos) se les aplic un dis- Cuando
En realidad, la meditacin, la dieta, el ejer- positivo de resonancia magntica, mientras tratamos a los
cicio, el estudio y, virtualmente, cualquier desempeaban una tarea sencilla, que les
otra actividad, alteran el cerebro. Un estudio poda hacer ganar dinero. Tras mostrarles un
adolescentes
reciente revela que fumar provoca cambios smbolo en un espejito colocado delante de como a adultos,
cerebrales similares a los producidos en ani- sus ojos, tenan que apretar un botn despus
males a los que se les ha administrado hero-
aceptan el reto
de un breve perodo de anticipacin (de unos
na, cocana o cualquier otra droga adictiva. dos segundos). Algunos smbolos indicaban de inmediato.
Por tanto, si los adolescentes estn en crisis, que apretar ese botn significaba ganar dinero,
encontraremos necesariamente propiedades mientras que otros indicaban que si no saban
elctricas o anatmicas que se correspon- responder, perderan dinero. Tras el perodo
den en el cerebro. Pero, caus el cerebro de anticipacin, los sujetos contaban con 0,25
la crisis? Fueron otros factores como el segundos para reaccionar, transcurrido ese
modo en que nuestra cultura trata a los ado- intervalo se les comunicaba si haban ganado
lescentes los que causaron tanto la crisis o perdido.

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Durante la sesin se escanearon las reas cos y ambientales. Los estudios de escneres
del cerebro que se cree implicadas en la mo- cerebrales no necesariamente arrojan luz al
tivacin. Se descubri que adolescentes y respecto.
adultos desempeaban por igual la tarea y Valenstein culpa a la industria farmacutica
FOTOLIA / Phototom

que la actividad cerebral difera en los dos de crear el escenario para que se malinterpreten
grupos, por lo menos durante el perodo de los resultados de los estudios cerebrales como
anticipacin y cuando se jugaban 5 dlares el de Bjork. Las empresas tienen importantes
(la mxima cantidad que se poda ganar). En motivos para convencer a los responsables de
concreto, en estas pruebas donde la recom- polticas gubernamentales, investigadores,
pensa es grande, el promedio de actividad de profesionales de los medios de comunicacin
las neuronas del ncleo accumbens derecho y al pblico en general de que ese cerebro de-
pero no en otras reas que haban sido so- fectuoso subyace a todos nuestros problemas
metidas a seguimiento era ms alto en los y, por supuesto, sus productos farmacuticos
adultos que en los adolescentes. La actividad pueden subsanar tales problemas. Los inves-
El suicidio es la cerebral de ambos grupos no difera en otras tigadores, por su parte, tienen motivos para
reas del cerebro, ni bajo otras condiciones convencer al pblico y al gobierno de que su
segunda causa
de recompensa. investigacin ayuda a explicar fenmenos
de muerte entre A partir de esos registros y observaciones, sociales importantes.
los adolescentes los investigadores llegaron a conclusiones muy
alemanes. modestas en su artculo: Estos datos, extra- La verdad sobre los adolescentes
dos por proceso de estimulacin, indican que Si el caos adolescente no es inevitable, ni es un
El suicidio es
existen cualidades similares generales en las problema que pueda achacarse legtimamen-
mucho ms raro regiones cerebrales de adolescentes y adultos te a un cerebro inmaduro, cual es, entonces,
a los doce aos de sanos. la verdad sobre los adolescentes? La verdad es
Pero, segn el peridico Newsday de Long que son extraordinariamente competentes,
edad (alrededor
Island, el trabajo haba identificado causas aun cuando ellos no expresan esa competen-
de caso y medio biolgicas para la pereza de los adolescentes. cia en condiciones normales. A este respecto,
por cada cien mil Incluso result ms inquietante que James las investigaciones que emprend con Dumas
nios). En cambio, Bjork, el investigador principal, afirmara que muestran que los adolescentes son tan compe-
el estudio nos dice que a los adolescentes les tentes, o al menos en potencia, como los mayo-
entre los jvenes de
encantan las recompensas pero no estn tan res en una amplia gama de habilidades adultas.
hasta veinte aos dispuestos como los adultos a levantarse del Asimismo, estudios de amplio alcance sobre
la proporcin sube sof para conseguirlas. inteligencia, capacidad perceptiva y funcin
Pero el trabajo no apoya ninguna de esas de la memoria nos revelan que los adolescen-
a 18 suicidios por
dos declaraciones. Si realmente se intentaba tes son, en muchos aspectos, muy superiores
cada cien mil. saber algo sobre el cerebro de los adolescen- a los adultos.
tes perezosos, como mnimo el estudio deba La agudeza visual, por ejemplo, alcanza su
haber contado con la participacin de algunos punto lgido alrededor de la etapa de la puber-
adolescentes perezosos. Ninguno fue identifi- tad. La memoria incidental el tipo de me-
cado como tal en el trabajo de Bjork. Luego, se moria que surge automticamente, sin ningn
tendra que haber comparado el cerebro de los tipo de esfuerzo mnemnico llega a su punto
adolescentes perezosos con el de adolescentes lgido alrededor de los 12 aos y va disminu-
laboriosos, as como con el cerebro de adultos yendo a partir de esa edad. Cuando llegamos
perezosos y laboriosos. Lo ms probable, en- a los 60, recordamos relativamente poco por
tonces, es que se acabara descubriendo cmo, casualidad; sta es una de las razones por la
por trmino medio, el cerebro de estos cuatro que muchos mayores tienen problemas para
grupos difera uno de otro. Pero ni siquiera este dominar las nuevas tcnicas.
tipo de anlisis nos permitira concluir que En el decenio de los cuarenta, J. C. Raven
algunos adolescentes son perezosos porque y David Wechsler, pioneros en investigacin
tienen un cerebro deficiente. sobre inteligencia, demostraron, basndose
Para descubrir por qu ciertos adolescen- en tipos muy dispares de pruebas, que en
tes o ciertos adultos son perezosos (y por todas ellas las puntuaciones brutas de los
qu ineludiblemente presentan un cerebro tests de inteligencia alcanzan su cenit entre
que refleja su tendencia a la pereza) queda- los 13 y los 15 aos, para ir descendiendo en
ra todava por analizar los factores genti- adelante. Aunque la habilidad verbal y algu-

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nas formas de razonamiento se mantengan
en buen estado durante toda la vida, son
incuestionables las extraordinarias capaci-
dades cognitivas de los adolescentes y, espe-
cialmente, su habilidad para aprender cosas
nuevas. Aunque el tamao del cerebro no sea
un buen indicador de la capacidad de proce-
samiento de un individuo, es sorprendente
que datos de escneres recogidos por Eric
Courchesne y sus colegas, de la Universidad
de California en San Diego, muestren que el
volumen del cerebro llega a su mxima capa-
cidad alrededor de los 14 aos. Para cuando
llegamos a la edad de 70, nuestro cerebro ha
encogido hasta el tamao que presentaba
cuando tenamos 3 aos.
Los descubrimientos de este tipo adquie-
ren mayor sentido cuando pensamos en los
adolescentes desde una perspectiva evolutiva.
Los mamferos tienen a sus cras poco despus
de la pubertad y, hasta hace muy poco, tam-
bin los miembros de nuestra especie, Homo
sapiens. No importa lo que parezcan o como
acten, los adolescentes deben ser increble-
mente capaces; no se explica de otro modo la
persistencia de la raza humana.
Hoy, los adolescentes, atrapados en el frvo-
lo mundo de la cultura de los pares, aprenden
casi todo lo que saben unos de otros, en vez
de tomar ejemplo de adultos. Aislados de los
adultos y tratados errneamente como nios,
no puede sorprendernos que algunos adoles-
centes se comporten, segn estndares adultos,
de un modo imprudente o irresponsable. Casi
sin excepcin, ese comportamiento impruden-
te o irresponsable que vemos es la forma que
tienen de declarar su adultez; o mediante la co-
misin de delitos graves o embarazos precoces,
de convertirse instantneamente en adultos
segn la ley. Pero sabemos tambin, gracias a
extensas investigaciones realizadas tanto en
EE.UU. como en otros lugares, que cuando los
adolescentes son tratados como adultos, acep- Bibliografia
tan el reto de inmediato. complementaria
Necesitamos acabar con el mito de la inma-
durez del cerebro adolescente fijndonos, sin B l aming the B r ain : The
prejuicios, en los adolescentes competentes que Truth about D rugs and
ha habido a lo largo de la historia, en los adoles- M e n ta l H e a lt h . Elliot
centes de otras culturas y en el extraordinario S. Valenstein. Free Press;
potencial de los nuestros. 1998.

Robert Epstein, doctor en psicologa por la Univer- The E nd of A dolescence.


sidad de Harvard, investigador y profesor, acaba de Philip Graham. Oxford
publicar The Case Against Adolescence: Rediscovering University Press; 2004.
the Adult in Every Teen (Quill Driver Books; 2007).

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