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49/2011

n.o49/2011
6,50

PRESIONES EXTREMAS
Cmo afectan al cerebro el buceo y el alpinismo

PERCEPCIN VISUAL
IMGENES EN 3D
PSICOLOGA
AMIGOS IMAGINARIOS
MEDICINA
BASE CIENTFICA
DE LOS TRATAMIENTOS
PSICOTERAPIA
AVATARES EN LA CONSULTA
JULIO/AGOSTO 2011

CONDUCTA
CLAVES SOBRE EL AUTOCONTROL 00049

9 771695 088703
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SUMARIO

1 12 11

10 9 8
4 3 2

7 6 5

BASE CIENTFICA DE LA MEDICINA 72 66 PESADILLAS

REALIDAD VIRTUAL 32 FOBIA SOCIAL 52 78 AUTOCONTROL


NEUROFISIOLOGA PERCEPCIN VISUAL PSICOPATOLOGA
16 EL CEREBRO BAJO EL AGUA 28 IMGENES EN TRES DIMENSIONES 52 FOBIA SOCIAL EN LA ADOLESCENCIA
Jrme Palazzolo Alain Lieury J. A. Piqueras Rodrguez y J. Olivares Rodrguez
La prctica del buceo permite descubrir La creciente produccin de largome- Desde hace 30 aos existe controversia
un mundo de silencio y serenidad. Sin trajes en 3D saca provecho del proce- acerca de si puede hablarse de un nico
embargo, deben conocerse los efectos de dimiento que utiliza el cerebro para trastorno de ansiedad social o de varian-
la presin y de los gases que se respiran construir una imagen en relieve de tes del mismo. Comienza a haber consen-
para evitar accidentes de inmersin y los objetos. La diferencia de puntos de so cientco.
sus consecuencias en el sistema nervio- vista que llegan de cada ojo al encfalo
so central. permite tal ilusin.
PSICOLOGA INFANTIL
60 AMIGOS IMAGINARIOS
NEUROFISIOLOGA REALIDAD VIRTUAL
Inge Seiffge-Krenke
22 EL CEREBRO A GRANDES ALTITUDES 32 MI AVATAR, MI MENTOR
Alrededor de uno de cada tres nios
Jean-Paul Richalet Samantha Murphy cultiva una amistad inexistente para
Los sntomas del mal de montaa o La observacin de un sosias digital pue- el resto de personas. El asunto no debe
mal de altura aparecen en torno a los de cambiar nuestra mente... para bien o ser objeto de preocupacin: los compa-
3000 metros de altitud. Para evitarlos, para mal. Los psiclogos han empezado eros imaginarios estimulan la crea-
el organismo necesita un tiempo de a valerse de avatares para proporcionar tividad y ayudan a superar los tramos
adaptacin. Por encima de los 5500 terapia a personas con fobias y otros difciles de la vida.
metros, los riesgos aumentan. trastornos.

Julio / Agosto de 2011 N 49


EL CEREBRO EN CONDICIONES EXTREMAS
16 BAJO EL AGUA

22 A GRANDES ALTITUDES

TRASTORNOS DEL SUEO


66 AHUYENTAR LAS PESADILLAS
CONDUCTA
78 UNA PERSONA, DOS DESEOS
SECCIONES
Michael Schredl Wilhelm Hofmann y Malte Friese 5 Encefaloscopio
Los ensueos angustiosos no son solo Fruta o chocolate? Pan integral o Somatizaciones... Desarrollo social... Salud
cosa de nios: un cinco por ciento de las bizcocho con nata? Ante tales dilemas mental... Trastornos neurodegenerativos...
personas adultas tambin sufre miedos compiten en el ser humano dos siste- Medicina... Dolor... Padres e hijos.
nocturnos. Existen formas sencillas y mas que pretenden regular la conducta 9 Retrospectiva
ecaces para deshacerse de ellos. nal. Cmo pueden encarrilarse mejor Los cimientos de la violencia
nuestros impulsos?
38 Entrevista
Jos Gutirrez Maldonado:
MEDICINA La realidad virtual en psicoterapia
72 REVISIN CIENTFICA
42 Mente, cerebro y sociedad
DE LOS TRATAMIENTOS
Cuerpos de campeones
Susanne Rytina Memoria acompasada
La medicina basada en datos probato- El espacio a travs del tacto
rios exige que los mdicos prescriban Crononutricin y leche materna
solo aquellos tratamientos fundados Diez mitos sobre la salud
en pruebas cientcas. Sus crticos
84 Syllabus
argumentan que los supuestos estudios
Microgla: clulas con licencia para matar
objetivos aparecen, a menudo, sesgados.
Qu criterio debe seguirse? 90 Ilusiones
Llevados a los extremos
94 Libros
Historia de la neurociencia... Aos cincuenta.
DIRECTORA GENERAL Pilar Bronchal Garfella COLABORADORES DE ESTE NMERO
DIRECTORA EDITORIALLaia Torres Casas ASESORAMIENTO Y TRADUCCIN:
EDICIONES Yvonne Buchholz
J. VILARDELL: El cerebro bajo el agua; M ARIN BELTRN: El cerebro a grandes
Anna Ferran Cabeza
altitudes; F. A SENSI: Imgenes en 3 dimensiones, Amigos imaginarios; LUIS BOU:
Ernesto Lozano Tellechea Mi avatar, mi mentor, Memoria acompasada, Encefaloscopio, Ilusiones; IGNACIO
PRODUCCIN M. Cruz Iglesias Capn NAVASCUS: Ahuyentar las pesadillas, Revisin cientca de los medicamentos,
Albert Marn Garau Diez mitos de la salud; NOELIA DE LA TORRE: Una persona, dos deseos; NGEL
SECRETARA Puricacin Mayoral Martnez GONZLEZ DE PABLO: Syllabus
ADMINISTRACIN Victoria Andrs Laiglesia
SUSCRIPCIONES Concepcin Orenes Delgado
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ENCEFALOSCOPIO
SOMATIZACIONES
Una conjuncin letal
La depresin y la enfermedad cardaca, unidas, aumentan la mortalidad

S e sospechaba desde hace largo tiempo edad o los medicamentos alteraban los re-

DREAMSTIME / SEBASTIAN KAULITZKI


que la depresin agrava la sintomato- sultados obtenidos. Una vez descontados
loga cardaca. Ahora, las investigaciones tales factores, las cardiopatas parecan
apuntan a que tal combinacin resulta entraar un riesgo de mortalidad no muy
ms peligrosa de lo que ya se tema. En signicativo; sin embargo, la combinacin
un estudio publicado en la revista Heart de depresin y cardiopata segua siendo
en octubre de 2010 se seala que, en un letal. Segn Martica Hall, psicloga de
da cualquiera, los participantes que acu- la Universidad de Pittsburgh y coautora
mulan depresin y enfermedad cardaca del estudio, tal hecho revela el alcance y
presentan una probabilidad de fallecer ubicuidad de la depresin. Se estima que
casi cinco veces mayor que los individuos alrededor del 20 por ciento de los esta-
sanos. La depresin, por s sola, duplica dounidenses con cardiopatas tambin
la mortalidad, mientras que la enferme- sufren depresin. Aunque se desconocen
dad cardaca aumenta el riesgo de falle- las causas siolgicas de la letalidad de la
cimiento en dos terceras partes. depresin, se presume que estn vincula-
Los autores del trabajo valoraron a unos das a factores inamatorios asociados al
6000 pacientes; aplicaron modelos esta- estrs cerebral.
dsticos para averiguar si factores como la Erica Westly

DESARROLLO SOCIAL
Inmunes al bostezo contagioso
Las contorsiones faciales de los soolientos no afectan a los nios preescolares ni a los autistas

N ada resulta peor, cuando uno se


esfuerza por mantenerse despierto
durante la pesadez posprandial, que alzar
Sabemos que el cerebro social se de-
sarrolla ya en los primeros aos de vida,
explica Molly Helt, directora del estudio.
tendencia a responder remedando tales
expresiones faciales. No estn desarro-
llando un vnculo emotivo automtico con
la mirada y ver el bostezo de un compa- Aunque los ms pequeos son sensibles a quienes les rodean, arma. Si logramos
ero de trabajo. A muchos de nosotros, el los gestos y expresiones faciales de otras saber ms sobre las formas de conexin
bostezo nos resulta inevitablemente con- personas, su cerebro puede ser todava del cerebro social en los primeros aos,
tagioso. Un estudio publicado en Child incapaz de reejar de modo inconsciente tal vez ese conocimiento resulte aplica-
Development en octubre de 2010 parece esas emociones. Por as decirlo, en algn ble a nios con autismo ya desde edades
indicar que la capacidad de pillar un momento empezamos a hacernos con las tempranas.
bostezo exige en realidad ciertas destrezas emociones de los dems sin tener siquiera Emily Anthes
sociales bastante elaboradas. que pensarlo.
Psiclogas de la Universidad de Connec- En la segunda parte del estudio, las in-
ticut han estudiado el fenmeno con 120 vestigadoras aplicaron el mismo proceder
nios de entre uno y seis aos de edad. con nios autistas. Observaron que los
Para ello, una investigadora, mientras lea nios con desrdenes encuadrados en el
un cuento a los jvenes probandos, se de- espectro autista se manifestaban menos
tena de cuando en cuando y bostezaba de propensos al contagio del bostezo: en el
forma llamativa repetidas veces. Menos grupo de 5 a 12 aos solo bostezaba un 11
ISTOCKPHOTO / JANI BRYSON

del 10 por ciento de los nios menores por ciento, frente a un 43 por ciento de los
de cuatro aos bostezaron en sincrona participantes con desarrollo normal.
con la experimentadora. Entre los de ms Segn Helt, los nios autistas no pre-
edad, el porcentaje se elev de manera sig- sentan dicultades en reconocer el bos-
nicativa: del 35 al 40 por ciento de nios tezo de otras personas, sin embargo pa-
contagiados. rece que en su cerebro existe una menor

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SALUD MENTAL
Psicosis y vitamina D
La insuciencia vitamnica en las mujeres embarazadas eleva el riesgo de que los bebs desarrollen esquizofrenia

E s posible que ciertos casos de es-


quizofrenia se deban a una de-
latitudes elevadas por la escasez de luz
solar. Una carencia en vitamina D po-
en la proporcin de nios de piel negra
nacidos en familias emigradas a latitu-
ficiencia en vitamina D? La idea fue dra tornar a las gestantes ms vulnera- des nrdicas, un hallazgo que podra ex-
propuesta hace ms de un decenio por bles a enfermedades (como la gripe) que plicarse si la vitamina D tuviera que ver
John McGrath, de la Universidad de a su vez sensibilizaran el cerebro fetal en ello, pues la melanina que oscurece
Queensland, en Australia. Las pruebas en maduracin a lesiones asociadas al la piel bloquea la radiacin ultravioleta
circunstanciales encajan: los nacidos en estrs en fases posteriores de la vida. B, componente de la luz solar necesaria
invierno o en primavera, o en latitudes McGrath y sus colaboradores pusie- para que el organismo humano sintetice
elevadas sufren un riesgo levemente ron a prueba su conjetura. Analizaron la vitamina D.
mayor de desarrollar esquizofrenia; la muestras de sangre de 424 neonatos da- No obstante, antes de recomendar
deciencia de vitamina D es ms fre- neses que posteriormente desarrollaron a las gestantes del grupo de riesgo la
cuente en los meses de invierno y en esquizofrenia, as como de un nmero administracin de vitamina D se ne-
igual de bebs que nunca adquirieron cesitan atar algunos cabos sueltos. El
la enfermedad. Se midi en cada caso equipo de investigadores apreci que
la concentracin de un compuesto de- los nios con concentraciones elevadas
nominado 250HD, que el organismo de 250HD tambin corran mayor ries-
transforma luego en vitamina D. Los go de esquizofrenia. McGrath especula
investigadores observaron que los ni- que estos nios podran haber sido in-
os con bajas concentraciones sangu- capaces de generar vitamina D, lo que
neas de 250HD y, por consiguiente, provocara una elevada concentracin
de madres con escasez de vitamina D sangunea del precursor. No obstante,
durante la gestacin eran ms pro- debe investigarse ms para tener la cer-
clives a sufrir esquizofrenia a lo largo teza. En conjunto, el 44 por ciento de los
de su vida. casos de esquizofrenia del estudio eran
El resultado, publicado en septiembre atribuibles a concentraciones anmalas
de 2009 en Archives of General Psychia- de vitamina D. Aunque los suplemen-
try, podra resultar de especial inters tos de vitamina D lograsen reducir tan
para las comunidades de inmigrantes de solo un poco los porcentajes de esqui-
piel oscura que residen en ciudades nr- zofrenia, el resultado sera magnco,
dicas. Se ha apreciado un impresionante asegura McGrath.
CORBIS

incremento del riesgo de esquizofrenia J. R. Minkel

TRASTORNOS NEURODEGENERATIVOS
Comenzar y parar
Neuronas que inician y concluyen una accin

A menudo, a los enfermos de prkin-


son les resulta difcil caminar: o
bien son incapaces de dar el primer paso
de la vida cotidiana. Ya se han detectado
las neuronas cerebrales que dan comien-
zo y n a los movimientos.
sistira en dar ocho pasos. Si los mridos
pulsaban una barra ocho veces, reciban
una recompensa. Costa y Jin implantaron
o no pueden dejar de moverse cuando Rui Costa, del Programa Champali- en el cerebro de cada ratn unos electro-
llegan a su destino. El problema no reside maud de Neurociencia en Portugal, y Xin dos diminutos con el n de registrar la
en los pasos en s, sino en el inicio y la Jin, del estadounidense Instututo Nacio- actividad neuronal en el ncleo estriado
conclusin de la accin, una dicultad nal de la Salud, disearon una tarea para (estructura ubicada en lo profundo del
incesante que afecta a todos los aspectos ratones cuya equivalencia humana con- cerebro que interviene en las rdenes

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MEDICINA
Baja energa neuronal
Los sntomas del alzhimer pueden ser producto del deterioro de las centrales energticas en las clulas cerebrales

M illones de personas son


vctimas del mal de Alz-
heimer. La ciencia, sin embar-
que las no sinpticas. Las mito-
condrias afectadas no lograban
suministrar suciente energa
go, contina sin encontrar res- a las sinapsis, lo que nalmen-

WIKIMEDIA COMMONS / BOKU WA KAGE /


puestas a mltiples preguntas. te impeda su funcionamiento.
Abundan los debates sobre si Se trata aqu del primer vnculo
las madejas u ovillos de una directo entre las lesiones celu-
determinada protena carac- lares provocadas por la pro-

CREATIVE COMMONS 3.0


terstica de la enfermedad son tena amiloide y la ruptura
su causa o uno de sus efectos. caracterstica de la comunica-
Por otro lado, los tratamientos cin neuronal que se da en los
actuales no se orientan hacia el Protena amiloide beta pacientes de alzhimer.
problema principal responsa- Dichos hallazgos pudieran
ble de la prdida de memoria y La existencia de vnculos en- Para averiguarlo, Shirley Shi- proporcionar nuevas vas te-
la limitacin del pensamiento, tre las mitocondrias y el alzhi- Du Yan y sus colaboradores del raputicas. En investigaciones
a saber, la ruptura de las sinap- mer no es un hallazgo reciente. Hospital de la Universidad de anteriores, Yan haba advertido
sis (va por la que unas neuro- Estudios efectuados en el dece- Columbia modicaron genti- que la ciclosporina D, utilizada
nas se comunican con otras). La nio pasado indicaban que en camente ratones con el n de contra el rechazo en transplan-
investigacin se enfoca ahora los cerebros afectados, fueran que produjeran en exceso un tes y en otras patologas auto-
hacia un eslabn ausente y de humanos o de ratones, las cierto compuesto que induce inmunitarias, impeda que las
prometedor: las mitocondrias, mitocondrias no producen ni la formacin de madejas de protenas amiloide beta lesio-
orgnulos celulares encargados distribuyen energa de forma amiloides beta. Despus ais- naran a las mitocondrias. Aun-
de la regulacin energtica. En normal. En 1994 se demostr, laron mitocondrias tomadas que tal frmaco posee conside-
octubre pasado, investigadores en la Universidad de Kentucky, de diversas sinapsis, as como rables efectos secundarios, Yan
de la Universidad de Columbia que fragmentos de protena de otras regiones cerebrales, alberga la esperanza de poder
expusieron que ratones jve- amiloide beta en la enferme- en ratones de varias edades. desarrollar un compuesto si-
nes genticamente proclives a dad de Alzheimer perturbaban Observaron que a la edad de milar, ms seguro, que preven-
sufrir alzhimer acumulaban la funcin mitocondrial. No cuatro meses, mucho antes ga los problemas sinpticos.
madejas protenicas amiloides obstante, se ignoraba la forma de que los sntomas de la en- En palabras de Yan, se ha de
beta en las mitocondrias sinp- precisa en que las mitocondrias fermedad fueran apreciables, atajar la enfermedad lo antes
ticas (estas madejas dicultan intervenan en los problemas sus mitocondrias sinpticas posible para evitar la muerte
o impiden la funcin de las sinpticos, si es que en realidad haban acumulado unas cinco de las neuronas.
sinapsis). lo hacan. veces ms protena amiloide Melinda Wenner Moyer

motoras). Descubrieron que ciertas a detenerse de manera aleatoria a me-


neuronas se activaban justo despus dia tarea. Los mridos no presenta-
de que el ratn empezase a pulsar la ban dicultades en los movimientos
barra; otras, en cambio, lo hacan an- propiamente dichos, explic Costa,
tes de que dejase de pulsarla. pero, al igual que en la enfermedad
Con el objetivo de conrmar que ta- de Parkinson o en la de Huntington,
les neuronas eran responsables de las s para empezar o concluir la accin.
DREAMSTIME / VLADIMIR POGORELOV

rdenes de marcha y paro, se modi- El trabajo debera ayudar a entender


c genticamente a los ratones para con precisin los fallos que se dan en
que carecieran de dichas clulas cere- el cerebro de los enfermos, as como
brales. Los animales fueron entonces contribuir a disear terapias ms a-
incapaces de aprender la actividad: nadas.
tardaban en pulsar la barra y tendan Carrie Arnold

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DOLOR
Un toque de alivio
Asir una parte lacerada del cuerpo ayuda a aliviar la molestia

S i alguna vez se ha quemado la mano al tocar un objeto


caliente, tal vez recuerde que de inmediato se cubri la
zona de la quemadura con la otra mano, acto instintivo que
ron alivio. Tampoco se redujo la sensacin de dolor si tocaban
con sus tres dedos (ndice, corazn y anular) la mano de una
experimentadora: el alivio se produjo solo cuando cada uno
parece aliviar el dolor. En cambio, solemos apartarnos con de los tres participantes entrecruz sus tres dedos afectados
recelo de aquel que trate de tocarnos la herida. Aunque desde con los tres propios de su mano contraria. De este modo, el
antiguo se conoca tal distincin del comportamiento, se ig- dolor percibido mengu en un 64 por ciento.
noraban los mecanismos cognitivos que propiciaban el reejo Al unir dos partes del mismo cuerpo, explica Kammers,
de tocamiento propio (antes que el tocamiento ajeno) para se envan al cerebro seales diversas concernientes a la tem-
aliviar el dolor. En un estudio publi- peratura, la posicin espacial y la
cado en lnea en Current Biology el identidad de las partes afectadas;
septiembre pasado, se sugiere que unas seales que solo pueden pro-
al tocarnos una regin lesionada se ceder del contacto con uno mismo.
reduce el dolor, ya que el contacto En este caso, al entrecruzar los tres
con uno mismo ampla el mapa ce- dedos centrales de ambas manos,
rebral del propio cuerpo, fenmeno es probable que se provea al cerebro
que el contacto con otra persona no de informacin comparativa su-
DREAMSTIME / IRENA JANCAUSKIENE

permite remedar. ciente para reajustar la interpreta-


La neurocientca Marjolein Ka- cin de la temperatura corporal
mmers, del Colegio Universitario de cada dedo. Cuando se reciben
de Londres, y sus colaboradores entradas procedentes de numerosas
pidieron a probandos, cuyos ojos seales se incrementa la cohesin
haban vendado previamente, que del mapa corporal en el cerebro, lo
introdujeran sus respectivos dedos cual reduce el dolor agudo, explica
ndice y anular en tubos de agua Kammers. Tales hallazgos van pare-
caliente mientras mojaban sus dedos corazn en agua fra. jos con trabajos anteriores que demuestran que la aportacin
Se trata de una tcnica experimental muy comn, la cual de ms ingresos sensoriales puede aliviar el dolor crnico del
crea la ilusin de que los dedos en agua fra arden de calor. miembro fantasma que experimentan ciertas personas con
Cuando los probandos retiraron su mano del recipiente y se amputacin: cuando se engaa al cerebro hacindole creer
tocaron solo los dedos corazn de ambas manos juntando las que el cuerpo vuelve a estar completo, el dolor se alivia.
palmas, o al unir solo los dedos ms externos, apenas sintie- Ferris Jabr

PADRES E HIJOS
Cuando mam tiene favoritos...
Los hijos que reciben un trato desigual son ms proclives
a sufrir depresin de adultos

El favoritismo de una madre malcra. Un estudio de la Universidad Cornell indica que


si la mam trata a sus hijos durante la infancia de modo desigual, las consecuencias
alcanzan hasta la edad adulta. El trabajo, publicado en Journal of Marriage and Fa-
mily en abril de 2010, apreciaba que los nios criados en hogares con favoritismos
maternos eran ms proclives a sufrir una depresin de adultos. Por otra parte, sor-
prende la nula importancia de si estos fueron los preferidos o los postergados. Los
favorecidos pueden sentirse culpables por su estatus preferente o porque sus padres
eran ms exigentes con ellos; incluso por el resentimiento de sus hermanos, explica
CORBIS

Karl Pillemer, autor principal del estudio.


Winnie Yu

8 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


RETROSPECTIVA

LOS CIMIENTOS DE LA VIOLENCIA


Por qu las acciones violentas forman parte de la historia de la humanidad?
Para comprenderlo es necesario jar la mirada en la persona que ejecuta la accin,
en la vctima y, sobre todo, en el contexto

AMALIO BLANCO

L a primera experiencia a la que se en-


frenta el comn de los mortales cuan-
do llega al mundo no est envuelta en el
del odio es algo secundario, contingente
y relativamente tardo en el proceso de
desarrollo.
de la gente que nos cuida y de lo bien que
nos vaya con ella.
As pues, tambin somos, y quiz somos
ropaje espinoso y desabrido del rechazo, Shelley Taylor es una autoridad en el sobre todo, una especie afectuosa; el cui-
el abandono, el insulto o la agresin, sino panorama actual de la investigacin psi- dado y la cooperacin han sido esenciales
en el del cario, el cuidado y el desvelo colgica. En Lazos vitales, un entretenido en el largo camino hasta convertirnos en
permanente de sus progenitores. Ese es, y bien documentado libro de divulgacin objetos que disponen de la ms potente,
con las excepciones de rigor, el hecho om- cientca, ofrece innidad de datos y ar- renada y precisa, a la vez que dbil, senci-
nipresente en la vida de las personas: Lo gumentos sobre la atencin, el cuidado, lla y voluble herramienta jams conocida:
que gobierna a un individuo al comienzo la ayuda, la amistad y el altruismo que la mente. Los argumentos sobre los que se
de su vida es una relacin positiva de de- responden a un supuesto que merece la ha sustentado la existencia de un orden
pendencia con la madre. Escasas o nulas mxima atencin: El cerebro y el cuerpo fatalista construido por un sujeto inevi-
son las pruebas de instintos destructi- estn construidos para cuidar, no de for- tablemente preso de una oscura pulsin
vos, escribe Gordon Allport, uno de los ma indiscriminada, sino a n de atraer, agresiva, que tanta fortuna hicieran a raz
maestros de la teora y la investigacin mantener y alimentar relaciones con los de la publicacin de Sobre la agresin, el
en el campo de la psicologa, en La natu- dems a lo largo de la vida. Desde el vien- pretendido mal, del etlogo Konrad Lorenz,
raleza del prejuicio. Al cabo del captulo tre hasta la edad adulta, nuestro carcter, presentan mltiples falacias. Acabamos de
dedicado a la agresin, aade: La gnesis e incluso nuestra salud fsica dependen aludir a la ms insidiosa de ellas: no son la

11-M
WIKIMEDIA COMMONS / MANUEL GONZLEZ OLAECHEA Y FRANCO / CREATIVE COMMONS 3.0
La violencia que ha sembrado de dolor
y sufrimiento la historia de la humanidad
ha sido ejecutada por personas norma-
les, por ciudadanos honrados. Ese es
nuestro drama: a veces las buenas perso-
nas se ven envueltas en malas acciones.
Son los crmenes de la buena gente
a los que aluda Rafael del guila, de la
Universidad Autnoma de Madrid, en un
libro colectivo dedicado a los atentados
islamistas de 2004, Madrid. 11-M.
Un anlisis del mal y sus consecuencias.
Estamos ante un mal sostenido y apo-
yado, no por malvados arquetpicos, sino
por la gente corriente, por gente como
nosotros, escriba.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 9


La naturaleza de la violencia
La violencia se ha tratado desde diferentes mbitos y disciplinas. Algunas de las deniciones destacan el dao como una de las
principales caractersticas de la conducta violenta. Veamos algunos ejemplos:

David Farrington Robert Hinde Leonard Berkowitz Charles Tilly Ignaci Martn Bar Organizacin Mundial
Criminlogo Etlogo Psiclogo Socilgo Psiclogo de la Salud (OMS)
experimental

La denicin ms Compor- La agresin se reere Violencia es toda La agresin es una El uso deliberado de la
elemental de tamiento a algn tipo de con- interaccin social forma de violencia: fuerza o el poder, ya sea
violencia es la de intencional ducta, tanto fsica como resultado de aquella que aplica la en grado de amenaza
una accin que dirigido a como simblica, que la cual hay perso- fuerza contra alguien o efectivo, contra uno
pretende causar, y inigir lesiones se ejecuta con la nas u objetos que de manera intencio- mismo, otra persona, o
causa, dao fsico fsicas a otro intencin de herir a se sienten daados nal, es decir, aquella un grupo o comunidad,
o psicolgico. individuo. alguien. La violencia fsicamente de ma- accin mediante la que cause o tenga muchas
es una forma extre- nera intencionada, cual se pretende probabilidades de causar
ma de agresin, un o a los que se ame- causar dao a otra lesiones, muerte, daos
intento premeditado naza de manera persona. psicolgicos, trastornos del
de causar dao fsico creble con padecer desarrollo o privaciones.
grave. dicho quebranto.

violencia y la agresin las que se encuen- nuestro propio grupo comenz a ser dis- de la vida familiar y comunitaria de las
tran, de manera preferente, al servicio de funcional (poco adaptativa) y dio paso al personas que residen en nuestras ciuda-
la vida (la transmisin de la herencia gen- protagonismo preferente del apego, el cui- des, en especial, de los pobres hacinados
tica). A medida que la evolucin logenti- dado, la cooperacin y el apoyo. Cuando en guetos.
ca nos iba transformando en seres sociales este entramado se quiebra, algo se echa a Nelson Mandela no es una autoridad
(eso, dice Juan Luis Arsuaga, ocurri a raz perder en la mente (estructura cognitiva) en el estudio de la violencia, empero
de la expansin demogrca del Neolti- y en el corazn (experiencia emocional) fue una vctima que acab erigindose
co), la agresin contra los miembros de de las personas. Veamos, a modo de in- en el principal artce del n de una de
troduccin, tres ejemplos de muy distinta sus manifestaciones ms vergonzantes,
procedencia de los que podemos extraer el apartheid. En el prlogo del Informe
RESUMEN algunas conclusiones preliminares. mundial sobre la violencia y la salud de la
En 2003, el Observatorio de los Dere- OMS, escribe: La violencia medra cuan-
Verdugo, vctima y entorno
chos Humanos da a conocer un aterrador do no existe democracia, respeto por los

1 Los acontecimientos que ms


dolor y destruccin han causa-
do a lo largo de la historia son las
informe sobre los nios combatientes en
Colombia (unos 11.000, segn la orga-
nizacin internacional) que analiza las
derechos humanos ni buena gobernan-
za. Hablamos a menudo de cmo puede
una cultura de la violencia enraizarse.
acciones violentas e intencionadas razones de su vinculacin a los grupos Es muy cierto. Como sudafricano que
perpetradas por el ser humano en armados ilegales que asolan aquel pas. ha vivido en el apartheid y vive ahora
contra de sus semejantes y a favor Detrs de ese paso hay, sin duda, histo- el perodo posterior, lo he visto y lo he
de patrias, banderas, dioses, territo- rias y razones personales; sin embargo, experimentado. Es tambin cierto que los
rios e ideas. existen denominadores comunes. En casi comportamientos violentos estn ms di-
todos los casos, la decisin fue provocada fundidos y generalizados en las socieda-

2 Como cualquier otra accin hu-


mana, la violencia es fruto de la
interaccin entre particularidades
por una combinacin de factores como la
pobreza, las privaciones, el subempleo, la
escolarizacin truncada, la falta de afecto
des en las que las autoridades respaldan el
uso de la violencia con sus propias actua-
ciones. En muchas sociedades, la violen-
personales y contingencias sociales y y de apoyo familiar, los malos tratos de cia prevalece en tal medida que desbarata
situacionales. los padres y la inseguridad. Varios aos las esperanzas de desarrollo econmico
antes, en 1969, el Informe sobre causas y y social. No podemos permitir que esa

3 A pesar de ello, cada vez hay


ms pruebas que avalan la
idea de que el ser humano es y ha
prevencin de la violencia de la Comisin
Nacional del Gobierno estadounidense
apuntaba en una direccin parecida: La
situacin se mantenga.

El dao, eje de la accin violenta


llegado a ser lo que es gracias al va para lograr el mximo progreso en A pesar de que somos una especie afec-
apego, el cuidado, el apoyo y la la reduccin de la violencia en Estados tuosa, las relaciones marcadas por la vio-
cooperacin. Unidos consiste en adoptar las medidas lencia han formado y seguirn formando
necesarias para mejorar las condiciones parte de la biografa de un nmero in-

10 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


determinado de personas y del paisaje na Sofa para el Estudio de la Violencia, al tmulos nocivos, lesiones fsicas que pue-
cotidiano de pases, ciudades y barrios. Programa de las Naciones Unidas para el den conducir a la muerte, humillaciones,
La dimensin que han alcanzado tales Desarrollo o al Instituto Internacional de amenazas, rechazo, etctera), adquiere un
acontecimientos resulta estremecedora: Investigaciones sobre la Paz de Estocolmo, especial protagonismo. Es importante
tan solo en el siglo pasado, el nmero todos ellos referentes imprescindibles en tambin no perder de vista el dao que
de vctimas que se cobraron guerras este campo. se produce en los cimientos de las rela-
de todos los colores (mundiales, civiles, Detrs de las cifras, ms o menos alar- ciones interpersonales (desconfianza y
coloniales), genocidios y exterminios t- mantes, se encuentran sobre todo perso- miedo), que envenena las relaciones gru-
nicos y polticos, atentados terroristas y nas que sufren en sus carnes la brutal y, pales (polarizacin, resentimiento, odio)
desplazamientos forzados de poblaciones no pocas veces, desconcertante embestida y destruye las redes sociales y comunita-
acosadas por la violencia, oscila entre los de las mltiples formas de violencia. En rias (la destruccin del capital social), tan
187 millones que propugna el historiador palabras de Nelson Mandela, esa es la cla- decisivas para la salud y el bienestar. Se
britnico Eric Hobsbawm y los 100 millo- ve: el legado de sufrimiento individual trata, asimismo, de un dao intencional,
nes, segn los clculos de Charles Tilly, y cotidiano, en el que quedan atrapadas buscado. Muchas veces se planica mi-
experto en el campo de la violencia colec- las vctimas. nuciosamente para que cause la mxima
tiva. Pero la violencia tambin aparece da La referencia al dao es la consideracin destruccin y ocasione el mximo sufri-
a da en acontecimientos no pocas veces que ms acuerdo ha congregado entre los miento al mayor nmero de personas.
sigilosos: en la clausura del domicilio fa- estudiosos, aunque no la nica. En el re- Adems, la violencia no es solo una accin
miliar, en acciones al abrigo de un omi- cuadro La naturaleza de la violencia consumada y conrmada; es tambin una
noso pacto de silencio o escondidas bajo ofrecemos las deniciones de varios ex- amenaza sostenida y duradera que causa
la espesa sombra del temor, en los patios pertos y de la Organizacin Mundial de dao psicolgico y abre heridas sociales.
de las escuelas o en los lugares de trabajo, la Salud. Con todo, la mxima perversin de la vio-
en las calles, los parques y esquinas de A partir de todas esas aportaciones, lencia consiste en la inocencia de las vcti-
ciudades y barrios, as como en las gradas el comportamiento violento dibuja un mas. Algunos autores han cifrado en este
de nuestros estadios. Las dimensiones de panorama en el que el dao, tanto fsico hecho la esencia del mal. Por otro lado,
tales episodios son de dominio pblico: colgico, acompaado de mlti-
como psicolgico, existe acuerdo en distinguir una violencia
tan solo hace falta acercarse al Centro Rei- as y formas de destruccin (es-
ples facetas instrumental (como medio para conse-

CONTEXTO
Las piezas bsicas de la violencia
uEstructura macrosocial
Al contrario de lo que cree ese psiclogo ingenuo que uEstructura organizacional

todos llevamos dentro, las causas de la conducta vio-


lenta no residen siempre ni de manera preferente en
el interior de las personas. Si exceptuamos las acciones
nes
perpetradas al amparo del trastorno antisocial de la Nosotros Ellos

VCTIMA
personalidad, es el contexto, real o construido, el que
Activacin
ACTOR

ta-
lleva la voz cantante. Pese a que la violencia la prota- uVariables bio- uPertenencia
psicosiolgicas
de divisorias categorial
gonizan personas concretas, esta acostumbra a hacer
cer intergrupales
uVariables uExclusin,
acto de presencia en el seno de una atmsfera y un de personalidad rechazo,
clima macro y, sobre todo, microsocial que la facilita,
ta, uPertenencia discriminacin
categorial
la premia y la legitima.
En el espacio donde se representa la violencia, los
protagonistas no permanecen quietos ni callados, no uEntorno familiar adverso
son espectadores pasivos de lo que sucede, no ocupan
pan uExposicin a modelos agresivos
uPresin grupal
era
lugares estancos ni poseen roles adscritos de manera
inamovible. Envuelta y rodeada de determinadas cir-
cunstancias, la vctima puede convertirse en verdugo.
o. CONTEXTO
La violencia se ha ejercido mucho ms en nombre
bre
del nosotros que del yo; con elevada frecuencia se
inserta dentro de una lgica intergrupal en la que las EL MARCO DE LA CONDUCTA VIOLENTA
mltiples pertenencias a determinadas categoras sociales
l El estudio de la violencia debera delimitar el peso de cada
(pertenencia categorial) ocupan un lugar preferente. una de sus piezas bsicas: el sujeto, el contexto y la vctima.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 11


toria familiar, grupo de amigos) y otras poder vivir en medio de una realidad
Predisposicin gentica? algo ms difusas (cultura, estructura y compuesta de gentes diversas que ha-
Cabe acaso pensar en una hiptesis organizacin social, ideologa, etctera), blan distintas lenguas, rezan a mltiples
predisposicional, gentica o psicolgica, aunque no por ello menos signicativas. dioses, luchan por ideas diferentes y cuya
para explicar lo que ocurri bajo el rgi- La interaccin e interdependencia entre mente se encuentra poblada de signica-
men nazi, o para dar cuenta del brutal estas particularidades personales y con- dos (creencias y valores) muy variopintos.
aniquilamiento de los tutsi a manos de tingencias sociales han desempeado una Los diferenciamos ponindoles etiquetas,
los hutus, o del genocidio estalinista del funcin decisiva en nuestra historia de pero cuidando de reservar las ms posi-
Gulag? Cabe hacerlo para dar cuenta violencia. En este como en otros muchos tivas para nosotros (favoritismo endo-
de la violencia perpetrada por un latin campos, las cosas son y ocurren ms por grupal) y endosar las negativas a ellos
king en Madrid, por un marero en San su relacin que por su diferencia. Veamos (discriminacin exogrupal). Categoriza-
Salvador o por un malandro en Caracas? brevemente un ejemplo. mos, diferenciamos mediante etiquetas
Cabran dentro de este esquema los A lo largo de los ltimos veinte aos, (estereotipos), comparamos casi siempre
terroristas suicidas? Y los nios soldado? Adrian Raine, catedrtico de psicologa de manera interesada y algunas veces
en la Universidad del Sur de California acabamos distanciando, separando, (po-
En El Salvador, la tasa de asesinatos
y reconocido experto en el estudio de la larizacin) excluyendo, hostigando y des-
por 100.000 habitantes pas de 52 a 72
conducta criminal, ha venido aportando preciando (prejuicio). En pocas palabras, la
entre 2008 y 2009. Signica eso que en
razones y pruebas en la siguiente direc- activacin de divisorias es, de acuerdo
el transcurso de un ao se han disparado
cin: cuando la vulnerabilidad biolgica con Tilly, el fenmeno ms relevante de
los trastornos antisociales de la perso-
denida en trminos de baja tasa cardaca, la violencia colectiva. En un determinado
nalidad o las deciencias en el funcio-
dcits en el funcionamiento prefrontal o momento, situarse o que te siten a un
namiento prefrontal de los salvadoreos?
complicaciones pre y perinatales (exposi- lado u otro de una lnea divisoria puede
En Espaa la tasa de asesinatos por cin a la nicotina, malnutricin y anoxia, suponer una cuestin de vida o muerte.
100.000 habitantes fue de 2,6 en 2008. entre otras) se combina e interacta con Ese fue el destino de cerca de seis millones
Cabra pensar en una menor vulnera- ambientes familiares adversos (maltrato, de judos en la Alemania nazi.
bilidad biolgica o psicolgica de los abandono, ambiente violento, castigo fsi- La conducta violenta se dirime, pues,
espaoles en comparacin con los salva- co reiterado, enfermedad mental de algn en un juego de relaciones de interdepen-
doreos o los caraqueos, cuya tasa de progenitor, abuso sexual, desintegracin dencia entre un actor (victimario), una
homicidios en 2008 fue de 127? Ninguna familiar) se garantiza la conducta violenta vctima (objeto de la accin) y un con-
de estas preguntas encuentra una res- en unos trminos ms claros y con mayor texto. Denir el perl de cada uno de los
puesta satisfactoria desde la relacin de probabilidad que cuando se toman por se- componentes se convierte en una tarea
datos biolgicos y psicolgicos asociados parado lo personal y lo social. imprescindible. Vayamos a ello.
con la violencia. Adems de la persona que la ejecuta
y del contexto en el que acontece, la ac- Las variables disposicionales
cin violenta requiere la presencia de la Desde hace ms de una dcada, un grupo
guir un objetivo) y una nal (la violencia vctima. Resulta imprescindible hablar de docentes de la facultad de psicologa de
en s misma como objetivo). de vctimas al referirnos a los verdugos. la Universidad de Santiago de Compostela
Primero, por un elemental sentimiento de ha intentado descifrar algunas de las cla-
Actor, vctima y contexto empata y conmiseracin (la razn com- ves de la conducta antisocial con el prop-
Como cualquier otra accin humana, la pasiva). Segundo, por motivos conceptua- sito de recuperar el papel de la persona, es
violencia es una manifestacin del com- les: en muchos casos, la violencia es una decir, sus caractersticas biolgicas y psi-
portamiento protagonizada por una per- accin intencional contra una persona colgicas (factores bio-individuales), en el
sona dentro de un determinado contexto. cuya pertenencia categorial (racial, gru- origen, el mantenimiento y la estabilidad
Persona y situacin resultan imprescindi- pal, religiosa, ideolgica, de gnero o de de la conducta violenta a lo largo del ciclo
bles para entender cualquiera de las ma- orientacin sexual, entre otros) lo seala vital, uno de los enigmas ms inquietan-
nifestaciones del comportamiento huma- como culpable y lo convierte en enemi- tes en este terreno.
no. La primera no puede ser considerada go. De hecho, la condicin de enemigo ha En una de sus investigaciones pusieron
como mera comparsa de un difuso desti- sido el marco de las mayores atrocidades a prueba, mediante la aplicacin de una
no o como una marioneta en manos de un cometidas por el ser humano en contra amplia batera de escalas y tests a una
determinado contexto social; al mismo de sus semejantes. muestra de 3186 adolescentes gallegos
tiempo, ese sujeto de la accin que somos La razn es muy simple: la mente hu- entre 14 y 19 aos, la funcin que desem-
todos no est suspendido en el vaco, sino mana muestra una clara preferencia por pean en la conducta antisocial cuatro va-
rodeado de algunas contingencias muy el orden y la simplicacin a la hora de riables con una larga tradicin terica: el
evidentes (color de piel, sexo, edad, ingre- percibir y representarse el mundo en el estatus socioeconmico, la personalidad,
sos econmicos, hbitat residencial, his- que vive. Es necesario simplificar para el contexto familiar y escolar, adems del

12 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


grupo de amigos. Los resultados obteni- presentan un nivel de riesgo para la con- ponemos en juego algunas de las varia-
dos reejan un perl que goza de un am- ducta violenta ms alto. El contexto y la bles biolgicas ya mencionadas. Por de-
plio respaldo en algn sector de la teora situacin actan a modo de activadores, cirlo con sus propias palabras: cuando un
criminolgica: la personalidad (sobre todo facilitadores y amplicadores de tenden- adolescente violento procede de un medio
los rasgos de impulsividad y bsqueda de cias previas arraigadas en el interior de familiar no vulnerable los factores biol-
sensaciones) tiene una presencia decisiva las personas. Para expresarlo de manera gicos son los que mejor dan razn de los
en la conducta antisocial. Tambin resulta ms categrica: con mayor o menor nfa- comportamientos antisociales. En cambio,
signicativo como predictor de dicha con- sis, estas aproximaciones vendran a de- en el caso de las personas que experimen-
ducta la incidencia del grupo de iguales, fender que las caractersticas individuales taron un ambiente adverso desde la infan-
el contacto con amigos delincuentes; en (biolgicas y psicolgicas) representan la cia, las causas sociales de la criminalidad
menor medida, la inuencia del entorno clave para saber si un nio hiperactivo de pueden ser las ms importantes. Reducir
familiar (en especial, las disfunciones de 5 aos llegar a convertirse en un consu- el problema de la violencia a una ecua-
conductas de apego y del apoyo parental), mado delincuente a la edad de 18 y acaba- cin personal nos devuelve a un mundo
y con una importancia ms dbil, el esta- r en la crcel a los 33. de ccin, el de un sujeto ingrvido que
tus socioeconmico. Desde esa posicin se divisa un panora- pasa por la vida y por el mundo como un
Ms all de los resultados concretos, di- ma en el que, con los matices pertinentes sonmbulo inmune a lo que hay y sucede
cha investigacin, publicada en la revista y ms all del trastorno antisocial de la a su alrededor, descripcin que no reeja
Psicothema, dene con bastante precisin personalidad (psicoticismo), existen per- la imagen cientca ms precisa del sujeto
una manera de entender y estudiar la vio- sonas con una slida y estable predispo- de la accin.
lencia desde una perspectiva interactiva sicin psicolgica a reaccionar de manera La violencia se desarrolla en un espacio,
en la que el peso principal recae sobre violenta ante determinados estmulos y no siempre fsico, que comparten vctima
aquello que nos hace diferentes: el tem- situaciones. La estabilidad en la conduc- y victimario. A veces, ese espacio tiene
peramento. De esta manera, dos de sus ta es la consecuencia ms esperable de la componentes algo difusos (la cultura, la
rasgos, la bsqueda de sensaciones y la estabilidad en los rasgos de personalidad. ideologa, la identidad, etctera), aunque
impulsividad, se erigen en moduladores Los estmulos ambientales desempean, con una enorme capacidad de penetra-
de la inuencia del resto de las variables, pues, una funcin secundaria: sirven para cin en la mente de las personas, donde
ante todo de las familiares. Cuando esas activar o desencadenar las disposiciones a veces ocupan lugares muy privilegia-
dos caractersticas personales coinciden internas, para despertar propensiones
(interactan) con un ambiente familiar antisociales insertas en determinadas
poco propicio (escaso nivel de apego y de personas desde su ms tierna infancia
apoyo emocional), la conducta antisocial (perodo en el que se forja el carcter y
de los adolescentes se dispara hacia cotas el temperamento). Ah reside la clave de
alarmantes. la violencia.
Tal es, por otra parte, el patrn clsico al
que, con las variaciones de rigor, responde El marco social
la tradicin individualista ms acendra- Recuperado el sujeto, cabe sealar que, si
da: la violencia es fruto de la conuencia bien se halla siempre presente, nunca est
interactiva de determinadas condiciones, solo en el contexto de la accin y muchas
pero a la postre son los rasgos personales veces ni siquiera es su principal protago-
ms distintivos y diferenciales los que lle- nista. Las investigaciones de Raine, toma-
van la voz cantante. Las investigaciones das con la debida precaucin, vuelven a
WIKIMEDIA COMMONS (restos de la torre sur en los atentados del 11-S de 2001)

de Kenneth Dogde, al frente del Centro de ofrecernos un excelente ejemplo: cuando


poltica familiar y de la niez de la Univer- existen condiciones sociales adversas, los
sidad Duke, suscriben dicha conclusin: riesgos biolgicos pasan a un segundo pla-
las inuencias ambientales ms decisivas no. La verosimilitud de una presin social
(violencia domstica, rechazo parental, a la violencia y de un clima que la acoja y
maltrato) se dan en aquellos nios que la facilite entra en escena incluso cuando

La mxima perversin de la violencia


consiste en la inocencia de las vctimas

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 13


dos; otras, en cambio, se encuentra muy Se ha credo, sobre todo entre los antro- gularidad del paisaje que las rodea. As
bien delimitado en la familia, el grupo plogos sociales, que ese espacio se dene mismo, todos ellas han aportado datos
de amigos, el barrio, el hbitat residencial y caracteriza, a gran escala, por la rigidez cuantitativos y pruebas cualitativas a su
o los grupos de pertenencia (raza, etnia, del orden social, la desorganizacin social favor. Comparten, adems, un cierto nivel
gnero). Unas rpidas observaciones: di- (hiptesis predilecta de Emile Durkheim de abstraccin y generalidad terica que
chos espacios, algunos de ellos de manera para el suicidio), las condiciones mate- ha dicultado el consenso en la denicin
especial, poseen sus reglas, sus normas de riales de vida (pobreza), la defensa de la operativa de las variables que manejan,
funcionamiento, deenden sus valores y autoestima personal y de la identidad las estrategias metodolgicas y los instru-
disponen de su estructura de poder. En colectiva, as como la estructura buro- mentos de medicin.
teora, se trata de espacios abiertos a los crtica, la existencia de una cultura que Ese ha sido su taln de Aquiles. Prime-
cuatro puntos cardinales por donde debe- sanciona la legitimidad de la accin vio- ro, la dicultad en denir con precisin
ramos entrar y salir sin pedir permiso a lenta o el cada vez ms alarmante dcit los lmites de la variable que se pretende
nadie. No es el caso. Una de las razones de de capital social. estudiar debido a las estrechas conexio-
nuestra historia de violencia es el invete- Conviene sealar que todas estas pro- nes que guardan entre s esas dimensio-
rado empeo en diferenciarlos, compa- puestas miran de reojo al sujeto: la ma- nes. La pobreza, por ejemplo, acostumbra
rarlos, ponerles puertas, levantar muros yor o menor probabilidad de la accin ir acompaada de desigualdad, exclusin,
que los separen, as como en arrogarnos violenta no es fruto de las caractersticas dcit de capital social y desorganizacin
un caprichoso derecho de admisin y, por diferenciales de las personas (su nivel de familiar. La cultura de la violencia, por su
tanto, de exclusin. impulsividad, por ejemplo), sino de la sin- parte, se encuentra estrechamente vincu-
lada a la rigidez del orden social; en al-
gunos contextos sociales es compaera
asidua de la clase social y de la pobreza,
La importancia de la estructura social y, en la medida correspondiente, de la
desorganizacin social y de algunas de
Los expertos en terrorismo no han dudado en sumarse a algunas de las observa- las ms duras manifestaciones de la bu-
ciones crticas al papel de la estructura social: el recurso a lo macrosocial (desarrollo rocracia. A ello cabra aadir limitaciones
econmico, clase social, represin poltica, choque de civilizaciones y religin, entre metodolgicas relacionadas con la gran
otros) implica simplicaciones poco aconsejables, insatisfactorias e insucientes diversidad en la composicin y la proce-
para abordar esa modalidad tan letal de la violencia, arma Luis de la Corte, de dencia de las muestras, en la denicin de
la Universidad Autnoma de Madrid, en su monografa, La lgica del terrorismo. las variables y en los mtodos de recogida
Estas explicaciones no aclaran por qu, dentro de unas mismas condiciones, unas de datos.
personas (las menos) se embarcan en actividades violentas, y otras (la mayora), No resulta extrao que, en el caso con-
no. El anlisis macroestructural no ofrece respuestas satisfactorias. creto de la pretendida relacin entre po-
A pesar de ello, quiz no convenga despachar el asunto desde una lgica me- breza y violencia, Charles Tittle, Wayne Vi-
ramente cuantitativa. No podemos darnos por satisfechos con el argumento de llemez y Douglas Smith dictaran sentencia
que los nios soldado en Colombia son una minora o que los terroristas suicidas en la revista American Sociological Review:
suponen una parte insignicante de la poblacin, ya que de esta manera se exo- la relacin entre condiciones econmicas
nera de responsabilidad terica vale decir, moral al modelo de organizacin y violencia es un mito; las teoras que to-
social en el que se gestan las manifestaciones de la violencia. man como punto de partida la pobreza o
No es posible cerrar los ojos ante la obviedad: los nios soldado colombianos, la clase social como sustrato de la accin
las brutales operaciones de limpieza tnica en la dcada de los noventa en el violenta estn basadas en premisas falsas,
corazn de Europa, los terroristas suicidas, las maras en los pases centroame- lo que debilita de manera considerable su
ricanos y, por descontado, el Holocausto, son producto de una determinada poder predictivo.
forma de entender, denir y mantener el orden y la estructura social que De ah su lnea argumental: no existe
tendra, entre otros, los siguientes rasgos: rgida verticalidad entre grupos prueba directa; los datos no son conclu-
y estratos sociales (el poder es, sin duda, una de las claves de la violencia); yentes; la relacin de las variables macro-
creencia en la superioridad de unas personas gracias a y en virtud de sus sociales con la violencia solo maniestan
pertenencias grupales o categoriales (etnocentrismo); presin hacia la confor- un fundamento en la teora, no en la rea-
midad y la uniformidad; escaso respeto por la independencia; activacin de lidad. Que yo sepa, sentencia Leonard
las divisorias con mano rme (apoyada en recios fundamentos ideolgicos) y Berkowitz aludiendo a una de las ms
trazo grueso (exclusin), y desigualdad econmica e injusticia social. Todo ello recias propuestas tericas (la cultura del
dene un clima abonado para la comparacin discriminatoria, la polarizacin honor), no existen pruebas directas que
extrema e interesada y la exclusin, en el que el uso de la violencia quedara demuestren que las creencias, actitudes
justicado. y valores favorables a la violencia sean
ms prevalentes en el sur que en el norte

14 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


u otras regiones del pas. Es necesario
que nos sigamos preguntando por qu la APEGO, CUIDADO Y COOPERACIN
mayora de las personas que viven bajo No hay que olvidar que el ser humano es,
ominosas condiciones de pobreza, humi- sobre todo, una especie afectuosa. El cuidado,
llacin, maltrato e injusticia, acaban adap- el apego y la cooperacin han sido esenciales
tndose a esa situacin sin rechistar. a lo largo de su evolucin.
Claro que es necesario que nos pregun-
temos por qu unas mismas condiciones
sociales afectan de manera tan diversa
a las personas que la comparten, pero
tampoco resulta ocioso que nos cues-
tionemos, recurriendo al viejo principio
dialctico de la negatividad, qu hubie-
ra ocurrido si no se hubieran dado tales

FOTOLIA / MIROSLAV
condiciones.
El camino que recorren los contenidos
que denen el orden y la estructura social
hasta hacerse presentes en nuestras vidas
es el marcado por los grupos primarios; la
familia, la escuela, los amigos, etctera, to fue por la existencia de algn lazo de nizacional. Todos ellos, de distinta manera
son los encargados de transmitir (repro- parentesco con otro miembro del grupo y por razones diversas, ocupan un lugar
ducir) las particularidades normativas, terrorista. Parece el titular de un peridico privilegiado en el origen y la manifesta-
valorativas y culturales de un determina- sensacionalista, pero para quienes lleva- cin de la conducta violenta.
do ordenamiento social actuando como mos tiempo ocupndonos de estudiar y
agentes privilegiados de socializacin y ensear la funcin que desempean los Amalio Blanco es catedrtico de psicologa social
como escenarios de aprendizaje. Por otro grupos en la vida de las personas, este en la Universidad Autnoma de Madrid. En la
lado, aunque inserta dentro de una deter- resultado es una obviedad. Como lo son actualidad coordina el Grupo de investigacin en
minada estructura social, nuestra vida los procedentes del Instituto Universitario violencia y bienestar social (GIVBS).
cotidiana se mueve en espacios mucho de la Opinin Pblica de la Universidad
ms reducidos y cercanos a nuestra piel, Centroamericana de El Salvador (IUDOP),
los cuales cumplen dos funciones esencia- donde se ha estudiado el turbulento BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
les. La primera, afectiva: nos proporcionan mundo de las pandillas juveniles. Los
cobijo y seguridad; en ellos encontramos motivos que los adolescentes esgrimen AGRESIN. CAUSAS, CONSECUENCIAS
cooperacin y apoyo; han marcado nues- para unirse a una mara son, adems del Y CONTROL. L. Berkowitz. Descle
tras primeras experiencias y han actuado atractivo de la vida loca, problemas con de Brower; Bilbao, 1996.
como modelos privilegiados de aprendiza- los padres, inuencia de los amigos, falta
je; los sentimos como propios y conside- de comprensin en el seno de la familia PERSONALIDAD Y CONDUCTA ANTISOCIAL:
ramos como tales (nosotros) a quienes y bsqueda de proteccin. Los estudios AMPLIFICADORES INDIVIDUALES DE LOS
se encuentran dentro de ellos. La segunda llevados a cabo por el IUDOP a lo largo EFECTOS CONTEXTUALES. J. Sobral, E.
es una funcin normativa: marca tareas, de los ltimos veinte aos refuerzan la Romero, M.a A. Luengo y J. Marzoa
delimita funciones y seala el camino idea de que detrs de la incorporacin a en Psicothema, vol. 12, pgs. 661-670,
obligado de la accin. Ambas funciones las maras se encuentra la necesidad de res- 2000.
desempean un papel trascendente en la peto, amistad, apoyo, pertenencia, poder,
historia de violencia. solidaridad y compaerismo. Por su parte, INFORME MUNDIAL SOBRE LA VIOLENCIA
El psiquiatra y miembro del Centro so- Tilly aboga con igual claridad y conviccin Y LA SALUD EN EL MUNDO. Organizacin
bre terrorismo, contraterrorismo y segu- por las causas de pequea escala a la Mundial de la Salud. OPS; Washington,
ridad de la Universidad de Pennsylvania, hora de abordar los grandes episodios de 2002.
Marc Sageman, se volc a raz del 11-S en violencia poltica.
el estudio del terrorismo. En una de sus En denitiva, y pese a la indudable in- LOS ESCENARIOS DE LA VIOLENCIA. Dirigi-
investigaciones analiz la biografa de 172 uencia que pueden ejercer el tempera- do por J. M. Sabucedo y J. Sanmartn.
terroristas; ello le permiti descubrir, no mento o las condiciones sociales a gran Ariel; Barcelona, 2007.
sin cierto asombro, que en el 68 por ciento escala, a la hora de la verdad, nuestra
de los casos se haban incorporado a las vida cotidiana se mueve en los espacios VIOLENCIA COLECTIVA. C. Tilly. Hacer;
redes yihadistas debido a la presin de los reducidos del entorno familiar, el grupo Barcelona, 2007.
amigos, mientras que en un 14 por cien- de amigos (la pandilla) y el contexto orga-

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 15


El cerebro bajo el agua
La prctica del buceo nos permite descubrir un mundo de silencio y serenidad. Sin embargo, no es
un medio natural para el ser humano. Deben conocerse los efectos de la presin y de los gases que
se respiran para evitar accidentes de inmersin y sus consecuencias en el sistema nervioso central

JRME PALAZZOLO

E l grupo de submarinismo se prepara. Los


seis buceadores han saltado del barco. Cada
uno comprueba el buen funcionamiento del ma-
Nitrgeno en la sangre
Los buceadores respiran el aire comprimido que
contienen las botellas. El regulador permite re-
nmetro indicador de la presin del gas en la ducir la presin del aire embotellado acorde con
botella, que la mscara se halle bien asentada la presin que soportan los pulmones. A medida
y que el chaleco de estabilizacin se encuentre que el submarinista desciende, la presin debida
debidamente ajustado. El ms impaciente ya ha a la capa de agua aumenta a razn de una atms-
desaparecido de la supercie. Uno tras otro se fera cada diez metros. En la supercie, la presin
hunden en el mundo submarino; solo las salvas es de una atmsfera, o un bar, o bien, segn las
de burbujas que liberan al respirar delatan su unidades ociales, 105 pascales (para simplicar,
presencia a quienes permanecen a bordo. Des- expresaremos las presiones en atmsferas). A
cienden con lentitud. Un primer banco de peces 10 metros de profundidad, la presin que reina
payaso; algunas anmonas. El gua y monitor en el organismo es igual a 2 atmsferas (la pre-
de los submarinistas seala con el dedo a un sin atmosfrica a la que se aade la presin de
congrio. Los dems se acercan para observarlo, una columna de agua de 10 metros de altura).
incluso lo fotografan. Luego, una tortuga de A 30 metros de profundidad, la presin vale
mar. Siguen bajando. Una morena. Una raya. 4 atmsferas.
Aguardan algunos minutos por la espera de El aire se compone de un 79 por ciento de
rigor, mientras aletean con lentitud. La visi- nitrgeno (N2) y de un 21 por ciento (O2). En otras
bilidad es excelente. La inmersin se anuncia palabras, el gas ms til, el oxgeno, es tambin
magnca. el menos abundante en la mezcla que se inspi-
Los buceadores se mantienen a 30 metros de ra. Las presiones parciales de los dos gases son
profundidad. El monitor se asegura de que todo proporcionales a su abundancia: la presin par-
va bien dirigindose a cada uno de ellos. Estos cial del nitrgeno es de 0,79 atmsferas, y la del
responden formando una o con el pulgar y el oxgeno, de 0,21 atmsferas, para una mezcla
ndice de la mano a la vez que alzan los otros cuya presin total sea de 1 atmsfera. Todos los
tres dedos para indicar: Ok, todo bien. Conti- buceadores conocen la ley de Henry, segn la
nan bajando. El objetivo es llegar a 40 metros de cual, a temperatura constante y en estado de
profundidad. De repente, el monitor observa que saturacin, la cantidad de gas disuelto en un
Pierre hace una, dos, hasta tres veces seguidas la lquido es proporcional a la presin que ese gas
seal de Ok sin que se la haya solicitado. Sus ejerce sobre el lquido. Ello supone que la can-
movimientos empiezan a resultar extraos. No tidad de gas que se disuelve en la sangre de un
hay lugar a dudas: Pierre es vctima del mal de las buceador aumenta con la presin parcial de ese
profundidades. Es necesario que ascienda lo antes gas, es decir, con la profundidad. Conforme sigue
posible, pero respetando los indispensables des- descendiendo, aumenta la cantidad de oxgeno
cansos de descompresin. Qu le pasa a Pierre? y sobre todo de nitrgeno disuelta en la
A qu se debe ese mal de las profundidades? Por sangre y en los tejidos hasta llegar a la presin
qu es importante que no suba demasiado rpido de saturacin, cuando el gas comienza a formar
a la supercie? Para entenderlo, sigamos las mo- microburbujas. Volveremos sobre los efectos de-
dicaciones que sufre el organismo de Pierre a letreos de la presencia de esas burbujas en el
medida que desciende bajo el agua. organismo.

16 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


FOTOLIA / FRANK WASSERFHRER

VIAJE A LO DESCONOCIDO
El buceo resulta una acin fascinante
que no entraa peligro, siempre y cuando se
cumplan los requisitos de seguridad establecidos.
Se estima que en Espaa existen ms de 100.000
submarinistas titulados.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 17


El mal de las profundidades Las seales de la alteracin en el estado de
RESUMEN Hemos mencionado el caso de Pierre atacado conciencia de un sujeto durante el buceo son
por el mal de las profundidades. De hecho, sufre fciles de detectar, empero hay que mantenerse
Riesgos
una narcosis por nitrgeno. Ya hemos seala- atento, ya que pueden pasar desapercibidas bajo
bajo el agua
do que, a medida que el buceador desciende, el agua. Los sntomas son variados: euforia, an-

1 El gas aspirado du-


rante una inmersin
contiene oxgeno y nitr-
aumenta la presin parcial del nitrgeno. Ese
gas que no es metabolizado (al contrario que el
oxgeno) se ja a los cuerpos grasos, sobre todo a
gustia, dicultades de visin (el buceador tiene
la impresin de ver los objetos de su entorno en
el fondo de un tnel), distorsin de la nocin
geno. El primero se con- los lpidos, de las membranas de las neuronas y del tiempo... El afectado comprueba sin cesar
sume; el segundo, no. de la mielina, la vaina que asegura la conduccin sus instrumentos, en especial el ordenador de
del impulso nervioso. Se perturba entonces la inmersin, mas no logra interpretar de forma

2 La presin aumenta
con la profundidad,
como tambin lo hacen la
transmisin neuronal, por lo que se deterioran
las facultades mentales. No todos los buceadores
presentan la misma sensibilidad a la narcosis
correcta los datos que lee; sus reacciones son
tardas; ve a su compaero pero no interacta
con l; no le interesa el entorno; repite seas
cantidad de gas disuelto por nitrgeno: a algunos submarinistas les afec- inadecuadas, como la de OK, todo bien, que
en la sangre y los tejidos. ta a partir de los 30 metros, a muchos otros, ms mencionamos al principio.
En el organismo se acu- all de los 40 metros bajo el agua. (Dependiendo Adems del nitrgeno, el oxgeno es un factor
mula nitrgeno disuelto. de la legislacin, el lmite tolerado corresponde a que limita la profundidad de las inmersiones en
una profundidad mxima de unos 60 metros.) virtud de su toxicidad sobre el sistema nervioso.

3 El nitrgeno es el
responsable de la
narcosis o mal de las
Ciertos factores agravan el fenmeno: el estrs,
la obesidad, el fro, la falta de entrenamiento, el
alcohol e incluso algunas drogas.
A medida que aumenta la presin, se disuelve en
los tejidos, como ya hemos indicado. Si respira-
mos una mezcla demasiado rica en oxgeno (la
profundidades que pa- Existe otra hiptesis en torno a la narcosis presin parcial del oxgeno es demasiado alta),
decen ciertos buceadores. por nitrgeno: la teora proteica, propuesta en el organismo y el sistema nervioso se resienten.
la dcada de los sesenta del siglo XX y precisada Se produce el efecto Paul Bert, que afecta sobre

4 La emersin debe
ser lenta para evitar
accidentes de descom-
hace una decena de aos por Jean-Claude Ros-
tain y sus colaboradores, de la Universidad de
Marsella. Segn estos cientcos, el nitrgeno se
todo al sistema nervioso central, los pulmones
y los ojos. Cuando la exposicin es corta, se ob-
serva desorientacin, dicultades respiratorias
presin. jara en las protenas membranosas actuando y trastornos de visin. Si la exposicin a con-
como una droga y provocando la intervencin centraciones excesivas de oxgeno se prolonga,
de diversos neurotransmisores. El gas favore- pueden advertirse convulsiones, nuseas, vrti-
cera la accin inhibidora del neurotransmisor gos, visin de desprendimiento de retina o crisis
GABA, lo que comporta una disminucin de la de epilepsia.
actividad motriz. El nitrgeno perturbara asi- El oxgeno en alta concentracin, en espe-
mismo otros neurotransmisores, entre los que cial en inmersiones profundas, forma radica-
destacan la dopamina (neurotransmisor exci- les libres O2 , de naturaleza extremadamente
tador o inhibidor, segn el lugar al que se je) reactiva, que atacan sobre todo a los lpidos de
y el glutamato (excitador). Tales perturbaciones las membranas neuronales. Por aadidura, el
explicaran los trastornos motrices y cognitivos oxgeno favorece la formacin de otros radi-
en la narcosis por nitrgeno. cales libres que daan tambin el ADN. Con el
n de evitar dichas consecuencias deletreas
de un exceso de oxgeno, no debe descenderse
a ms de 65 metros. Asimismo, puede reducirse
La ley de Boyle-Mariotte el tiempo de exposicin.
Hemos hablado de los riesgos que entraa
Junto a la ley de Henry, los buceadores deberan conocer otra ley de la la exposicin al nitrgeno (tambin llamada
naturaleza descubierta por el fsico y qumico Robert Boyle (1627-1691) y el narcosis de las profundidades, mal de los
tambin fsico Edme Mariotte (1620-1684). Segn su hallazgo, el volumen buzos o borrachera de la profundidad) y al
en los gases disminuye de forma proporcional al aumento de la presin, y oxgeno despus de la inmersin. Cuando un
viceversa. A 10 metros bajo el agua, el pulmn de un buceador registra una buceador presenta una narcosis por nitrgeno,
presin de 2 bares. Si ascendiera de inmediato hacia la supercie, segn debe ascender. Pero para ello conviene respe-
la ley de Boyle-Mariotte, el volumen de los pulmones debera doblarse. tar un procedimiento preciso. Por intuicin, se
Una razn ms para alcanzar la supercie de forma pausada, incluso desde intentara subir al sujeto afectado a la mayor
profundidades reducidas, sin olvidar en ningn momento espirar. celeridad posible. Mas, con toda seguridad, ello
contribuira a agravar su estado. Cuando un bu-

18 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


Bifurcacin Bifurcacin
Arco de la arteria Arco de la arteria
artico pulmonar artico pulmonar Corazn con un
Corazn normal foramen oval abierto

Foramen Foramen oval


oval cerrado abierto
(situado tras el
arco artico y la
arteria pulmonar)

Aurcula derecha Ventrculo izquierdo Aurcula derecha Ventrculo izquierdo


Ventrculo derecho Aurcula izquierda Ventrculo derecho Aurcula izquierda

El foramen oval: una fuente de peligros

En un corazn sano, la sangre venosa desoxigenada (azul) y la sangre arterial rica en oxgeno (rojo) se encuentran separadas
entre s, ya que el foramen oval embrionario se ha cerrado. En el ascenso de los buceadores, cuando las burbujas de gas pasan
de los tejidos al ujo de sangre venosa, penetran a travs del corazn derecho a la red capilar pulmonar, lugar desde el que

GEHIRN & GEIST / ART FOR SCIENCE


son exhaladas. La sangre enriquecida de nuevo con oxgeno se halla entonces libre de burbujas. La aurcula izquierda inspira
esta sangre y la traslada al corazn izquierdo; de all se bombea a las arterias del cuerpo.
Hasta un 25 por ciento de todos los adultos viven con un foramen oval abierto (derecha). A travs del tabique entre la
aurcula derecha y la izquierda pueden llegar burbujas de gas directamente a la circulacin de sangre arterial, lo que puede
perjudicar al cerebro.

ceador regresa a la supercie, debe respetar las Esa eliminacin progresiva de las microbur-
paradas de descompresin o seguridad, las cua- bujas de nitrgeno necesita tiempo, razn por la
les, pese a retardar la subida, son indispensables que los buceadores deben respetar las paradas
para evitar los accidentes de descompresin. de descompresin. Su ascensin transcurre de
Veamos por qu. forma gradual, de tal modo que permanecen
durante algunos minutos a una misma pro-
Qu es un accidente fundidad con el objetivo de conceder tiempo
de descompresin? al organismo para que elimine las microbur-
Los accidentes se deben tambin a la ya men- bujas que se hayan formado. Esas paradas de
cionada ley de Henry: cuanto ms desciende seguridad, que se registran en tablas (hoy por
el buceador, tanto ms nitrgeno del aire que hoy se calculan con un ordenador de buceo),
respira y que no metaboliza se le disuelve en la dependen de diversos factores: la profundidad
sangre. Cuando sube, la presin ambiental dis- mxima alcanzada, la profundidad de las pa-
minuye poco a poco, y con ella la cantidad de radas efectuadas, la constitucin del buceador
nitrgeno disuelto. El nitrgeno disuelto retorna (en especial, el peso), la temperatura del agua,
al estado gaseoso al disminuir su solubilidad. La etctera. El sujeto debe tomar en consideracin
sangre sigue pasando a los pulmones, donde se el tiempo de cada parada al evaluar la cantidad
efectan los intercambios gaseosos: el oxgeno de aire que le queda.
pasa a la sangre, mientras que el dixido de car- Si, por una causa u otra (narcosis, accidente
bono y el nitrgeno son eliminados con el aire de inmersin o reserva de aire insuciente), el
espirado. A medida que el buceador asciende, el buceador asciende sin respetar las paradas, se
nitrgeno retorna del estado disuelto al estado arriesga a un accidente de descompresin. El
gaseoso; forma unas microburbujas que son nitrgeno vuelve desde el estado disuelto al
eliminadas conforme alcanzan el nivel de los gaseoso, pero falta tiempo para que los pul-
alvolos pulmonares. mones lo eliminen. Forma entonces pequeas

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 19


Descenso y ascenso

Durante el descenso, (a la izquierda) el buceador aspira aire de su botella, una mezcla de oxgeno (azul) y nitrgeno (rojo). Los
intercambios entre los gases aspirados y la sangre tienen lugar en los alvolos pulmonares (a). La hemoglobina de los glbulos
rojos se hace cargo del oxgeno; el nitrgeno empieza a disolverse. Al no metabolizarse, el nitrgeno se acumula en la sangre,
pasando a las clulas y los tejidos en cantidades crecientes conforme aumenta la profundidad (b y c).

Alvolo a
pulmonar
Pulmones

Nitrgeno hacia
las clulas y los tejidos
Segunda parada de descompresin
b

Primera parada de descompresin

Glbulo rojo
Nitrgeno
Oxgeno
CERVEAU & PSYCHO / RAPHAEL QUERUEL

Durante la emersin, (a la derecha) el buceador debe respetar cierto nmero de paradas de descompresin. Durante el ascenso,
el nitrgeno presente en los tejidos retorna del estado disuelto al estado gaseoso en la sangre (echas rojas) y es eliminado por
los pulmones. Sin embargo, esa eliminacin no es instantnea: esta es la causa de que los buceadores deban aguardar varios mi-
nutos en cada parada para dar tiempo a que se espire todo el nitrgeno. Los accidentes de descompresin se deben a emersiones
demasiado rpidas: el gas disuelto pasa al estado gaseoso y no es eliminado, de modo que en los tejidos se forma un sinnmero
de burbujas. El fenmeno es comparable a la reaccin de una botella con bebida gasicada que se agita y se abre al instante.

burbujas en la sangre y en los tejidos que cre- obstruccin queda sin irrigacin y se necrosa.
cen de tamao por coalescencia. Si alguna de Alfred Bove y sus colaboradores, de la facultad
ellas alcanza un dimetro cercano al de un vaso de medicina de la Universidad de Temple en
sanguneo existe el riesgo de que, ante el me- Filadela, han demostrado que, adems del blo-
nor obstculo (una bifurcacin, por ejemplo), queo de la circulacin, se forma un agregado de
atore el vaso, con el resultado de que la circula- clulas (plaquetas) que propicia la coagulacin
cin sufra un bloqueo local y se produzca una en torno a la burbuja, lo que acaba por formar
embolia gaseosa. La zona situada debajo de la un cogulo.

20 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


CMARA PARA LIBERAR NITRGENO
Tras un accidente de descompresin, el buceador
que ha subido demasiado rpido es introducido en
una cmara hiperbrica. All se aumenta la presin
para simular una inmersin profunda; a continua-
cin, la presin se disminuye de manera progresiva
a la vez que se observan las paradas de descompre-
sin. Ello permite liberar el nitrgeno presente en el
organismo en forma de burbujas de gas.

El foramen oval permeable

CERVEAU & PSYCHO


Las burbujas pueden formarse tambin fuera del
sistema sanguneo. Todas las partes del cuerpo
son susceptibles de ser afectadas; los sntomas
que se perciben dependen del tejido donde se
produce la descarga de gas. Tres cuartos de los arrastradas directamente hasta el cerebro, donde
accidentes de descompresin tienen conse- existe el riesgo de que obstruyan los capilares.
cuencias sobre el sistema nervioso central. Las Los sntomas son variados: aturdimiento, desva-
burbujas producen dolores (sobre todo en las necimiento o coma, confusin, desorientacin,
articulaciones, la espalda y las rodillas), vrtigos, insuciencias sensoriales, trastornos del habla o
e incluso parlisis por afectacin de la mdula de la conducta, delirios, cefaleas, insuciencias
espinal. La parte inferior suele ser la ms afecta- motrices, hemipleja, etctera.
da. Los signos se maniestan idnticos a los de Se estima que en Francia existen unos
un seccionamiento de la mdula espinal: signos 350.000 buceadores, cifra en constante creci-
de parlisis (hormigueo en las piernas, parlisis miento. El nmero de accidentes de descompre-
de la parte inferior del cuerpo), prdida de las sin alcanza el orden de 350 al ao. Las vctimas
sensaciones tctiles, de la sensibilidad al calor y son conducidas, desde las primeras seales, al BIBLIOGRAFA
al fro y, con frecuencia, un dolor de cuchillada centro hospitalario ms cercano que disponga COMPLEMENTARIA
a nivel lumbar durante la ascensin. de cmara hiperbrica. Si se trata a estos pa-
Los accidentes de descompresin responsa- cientes con rapidez suciente, por lo general, VIRTOPSY-POSTMORTEM MUL-
bles de lesiones cerebrales son ms extraos, no presentan secuelas. TISLICE COMPUTED TOMOGRA-
aunque tambin resultan a causa de la presen- El cuadro de patologas relacionadas con el PHY (MSCT) AND MAGNETIC
cia de burbujas de nitrgeno en la sangre y de buceo puede resultar inquietante, mas basta RESONANCE IMAGING (MRI)
una anomala cardaca: la comunicacin directa con entender las reacciones del organismo en IN A FATAL SCUBA DIVING
entre el corazn derecho y el corazn izquier- un medio que le es extrao, conocer los signos INCIDENT. T. Plattner et al. en
do a causa de un foramen oval permeable. El de alarma y saber detectarlos a tiempo para evi- Journal of Forensic Sciences,
foramen oval es una suerte de vlvula entre la tar contrariedades. Tngase en cuenta, si no, el vol. 48, n.o 6, pgs. 1347-
aurcula derecha y la aurcula izquierda del co- nmero de inmersiones que se realizan al ao 1355, 2003.
razn. Por el foramen oval circula la sangre en el y los escasos accidentes que se registran. Cono-
feto, cortocircuitando as los pulmones. Cuando cer los riesgos, respetar las instrucciones, bucear LE MAL DES PROFONDEURS.
el circuito pulmonar se coloca en su sitio en el dentro de organizaciones profesionales: esas ba- J.-Cl. Rostain en Pour la
alumbramiento, en el momento de la primera zas permiten apreciar al mximo la magia de Science, n.o 346, agosto
inspiracin esa derivacin se convierte en intil una inmersin submarina, explorar un mundo de 2006.
y el foramen oval debe cerrarse. en silencio, donde las sensaciones de ingravidez
En tres de cada cuatro nios, el foramen se se mezclan con la impresin de penetrar en un LHRITAGE DE PAUL. W. Ros-
suelda completamente durante los primeros aos medio prohibido para el ser humano. tne y J. Freu. Alvik, 2007.
de vida. En los dems casos, esa vlvula perma-
nece permeable. En condiciones naturales, un fo- Jrme Palazzolo es psiquiatra e investigador asociado DIVING MEDICINE: A REVIEW
ramen abierto permeable no tiene por qu causar al Laboratorio de Antropologa y Sociologa (LASMIC) en OF CURRENT EVIDENCE.
problemas. En cambio, despus de un accidente Niza, adems de profesor en la Universidad Internacional J. H. Lynch et al. en Jour-
de descompresin, las burbujas de nitrgeno pre- Senghor en Egipto. Asimismo, ejerce de instructor de la nal of Special Operations
sentes en el corazn derecho pueden penetrar, a Asociacin Profesional Internacional de Instructores de Medicine, vol. 9, n.o 4,
travs del foramen, en el ventrculo izquierdo sin Buceo (PADI) y es monitor de la Confederacin Mundial pgs. 72-79, 2009.
pasar por el ltro pulmonar. Esas burbujas son de Actividades Subacuticas (CMAS).

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 21


El cerebro
a grandes altitudes
Dolores de cabeza, insomnio, nuseas, cansancio.
Los sntomas del mal de montaa o mal de altura
aparecen en torno a los 3000 metros de altitud.
Para evitarlos, el organismo necesita un tiempo
de adaptacin. Por encima de los 5500 metros,
los riesgos aumentan

JEAN-PAUL RICHALET

L as grandes altitudes atraen a alpinistas y


amantes de las sensaciones extremas des-
de principios del siglo XX. A partir de entonces,
censo. La disminucin de la cantidad
disponible conlleva consecuencias
examinaremos a continuacin.
ad d
ad
as non
dee oxgen
oxgeno
nocivas
oci
c vass que
qu
no
ue

expediciones inglesas, suizas y francesas han Para paliar la falta de oxgeno pueden
ued
ue denn utilizar-
uti
tili
liza
li ar-
intentado el ascenso del Everest, la cumbre ms nisttas intentan
se bombonas, aunque ciertos alpinistas intten
entatan
ta
alta del planeta, que alcanza los 8848 metros el ascenso sin ellas. En 1978, el italiano
ian no
no Reinhold
Rei
einh hold
de altitud. Estos primeros exploradores de lo ex- Messner y el austriaco Peter Habeler ellerr consiguie-
consigu g ie-
gu
tremo conocan los efectos deletreos de la fal- ron alcanzar la cima del Everest sin n aporte
siin apo
port
port r e de
de
ta de oxgeno, aunque todava se ignoraban los oxgeno. Estos ascensos exigen una na preparacin
preparaci n
mecanismos siopatolgicos que los producan. fsica y logstica prolongada, intensa
nsa y rigurosa
rigurosa. a.
En efecto, la presin (sobre todo la presin par- alpiinistas han
Desde entonces, menos de 200 alpinistas haan
cial del oxgeno) disminuye con la altitud, pero repetido la hazaa; la mortalidad d global en n el
el consumo de oxgeno es el mismo, o incluso ascenso del Everest sin oxgeno ess del deel ocho porr
aumenta a causa del esfuerzo que exige el as- ciento. Supone una aventura muy uy arriesgada;
ar riesga ada
d ;

22 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


pese a gozar de una preparacin perfecta, no reacciones que permiten incrementar el aporte
todos los alpinistas poseen la predisposicin de oxgeno a los tejidos. Despus de unos das
siolgica indispensable para conseguirlo. se produce un aumento de la produccin de gl-
Por qu la mortalidad es tan elevada a gran bulos rojos (policitemia) cuyo objeto es mejorar
altitud? Para responder a la pregunta, exami- la ecacia del transporte de oxgeno disponible
naremos los efectos de la hipoxia que provoca (el oxgeno es transportado por la hemoglobina
la altura en el organismo humano, es decir, los presente en los glbulos rojos).
mecanismos que se activan para luchar contra
la falta de oxgeno y las manifestaciones pato- El organismo y la hipoxia de altura
lgicas que aparecen cuando fallan estos meca- La hiperventilacin desencadenada por la hi-
nismos de adaptacin. poxia provoca una bajada de la presin del EN EL EVEREST
dixido de carbono en la sangre (hipocapnia), En el medio hostil que repre-
Consecuencias de la falta de oxgeno de tal manera que se acelera la eliminacin de senta la alta montaa (en este
El aumento de altitud va acompaado de una dixido de carbono por espiracin. Ahora bien, caso, el Everest) el alpinista
bajada de la presin atmosfrica, as como de la el dixido de carbono se encuentra en la sangre debe afrontar la falta de oxge-
presin del oxgeno del aire inspirado. En la cima en forma de cido carbnico. Cuando se reduce no, el fro y el estrs. Cada paso
ISTOCKPHOTO / SANDEEP SUBBA

del Everest, la presin del oxgeno en la sangre ar- la concentracin de dixido de carbono, dismi- exige un esfuerzo considerable.
terial es de alrededor 30 milmetros de mercurio, nuye tambin el cido carbnico, de suerte que Los problemas cerebrales, como
tres veces menor que el valor normal al nivel del el medio sanguneo y extracelular se vuelve el dolor de cabeza y el vrti-
mar. La falta de oxgeno (hipoxia) provoca una alcalino. El resultado es una alcalosis que per- go, se convierten en moneda
aceleracin de la respiracin (hiperventilacin) turba diversas funciones siolgicas, as como corriente. Incluso se alteran las
y un aumento del ritmo cardaco (taquicardia), el funcionamiento del cerebro. funciones cognitivas.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 23


La hipocapnia es un potente factor vasocons- pero ningn estudio ha podido explicar toda-
RESUMEN trictor a escala cerebral: la perturbacin del equi- va el origen de los dolores de cabeza, de tipo
librio cido-base modica el funcionamiento de migraas o ligados a una ligera hipertensin
Riesgos de altura
los canales inicos que intercambian protones intracraneal. El edema pulmonar se maniesta

1 La disminucin de la
presin del aire y, por
consiguiente, de la pre-
(H+) e iones de sodio. La disminucin de los iones
H+ va acompaada de un incremento de iones
de sodio y potasio, que aumentan la sensibilidad
en grandes dicultades para respirar (disnea),
opresin torcica y una coloracin azulada de
la piel (cianosis), resultado de una disminucin
sin parcial del oxgeno de las clulas musculares y la contraccin de de la forma oxigenada de la hemoglobina, a cau-
en el aire, reduce la can- los vasos (vasoconstriccin). As, a gran altitud sa de un descenso del oxgeno en la sangre. Si
tidad de oxgeno disponi- se produce una bajada del aporte de oxgeno no se reoxigena de inmediato, el sujeto puede
ble en alta montaa. al cerebro y una vasoconstriccin que pone en morir.
peligro ciertos tejidos y territorios cerebrales.

2 La falta de oxgeno
perturba diversos
tejidos y rganos, sobre
Examinemos estas causas deletreas.
Hasta alrededor de los 5500 metros de altitud,
los mecanismos adaptativos resultan relativa-
Los problemas neurolgicos
El edema cerebral tiene como consecuencia un
sndrome de tipo hipertensin intracraneal: v-
todo el funcionamiento mente ecaces y permiten una aclimatacin a mitos violentos y dolores de cabeza terribles que
del cerebro. la falta de oxgeno. Sin embargo, la disminucin no se calman con los analgsicos habituales; o
del rendimiento fsico es inevitable. El consumo diferentes sntomas neurolgicos, tales como

3 Hasta los 5500 me-


tros, los mecanismos
de adaptacin son bas-
mximo de oxgeno se reduce un 15 % a 3000
metros, un 40 % a 4800 metros y un 85 % a 8848
metros. El menor esfuerzo se torna penoso en
parlisis, problemas de equilibrio o de vista,
desorientacin y visin de fenmenos pseu-
doalucinatorios (el sujeto tiene la impresin de
tante ecaces. En cambio, extremo ms all de los 7000 metros, puesto hallarse en compaa de alguien imaginario).
a altitudes superiores que los msculos no disponen del oxgeno ne- Puede producirse el coma y una muerte rpida si
aumenta el riesgo de cesario para su metabolismo. el afectado no vuelve a descender de inmediato,
edema cerebral, parlisis Por encima de los 5500 metros entramos en lo cual no siempre resulta fcil en las condicio-
y problemas cognitivos. un dominio donde el estado del deportista se nes de las expediciones a gran altitud.
va degradando de manera progresiva e inevita- Aparte del edema cerebral, pueden producirse
ble: adelgaza, pierde masa muscular y, lo ms otros problemas neurolgicos. Se han descrito
probable, sufre una prdida acelerada de neuro- accidentes vasculares cerebrales transitorios li-
nas, como muestran los estudios de resonancia gados a un espasmo de algunos vasos cerebrales.
magntica realizados en sujetos que han pasado Un alpinista vasco se qued ciego de repente en
varias noches por encima de los 8000 metros. la cresta terminal del Everest a 8400 metros, sin
Tales estudios revelan las lagunas en la corteza duda debido a un espasmo de la arteria central
de los probandos en comparacin con los sujetos de la retina. Sobrevivi solo gracias a unos al-
de control y con los sherpas nativos de regiones pinistas que descendan de la cima y que, en-
situadas a gran altitud. ganchndolo con su cuerda, consiguieron que
Tambin el sueo se altera de forma conside- perdiera altitud: unos centenares de metros ms
rable. Se duerme durante ms tiempo. Se modi- abajo recobr la vista.
can los estadios del estado de reposo: la fase de La falta de perfusin sangunea cerebral pue-
sueo lento profundo es ms corta; el descanso de entraar diversos problemas segn la regin
se torna ms ligero. Los microdespertares son del cerebro afectada: prdida de la visin, falta de
numerosos. El tiempo que permanecemos dor- coordinacin, prdida de equilibrio, parlisis fa-
midos se va alargando de forma progresiva para ciales, afasia, desorientacin, etctera. Las con-
compensar la disminucin del sueo lento. En secuencias dramticas de tales problemas son
cambio, las fases de sueo paradjico no parecen fciles de imaginar en los sujetos que avanzan
modicarse. sobre una cresta escarpada, una pared abrupta
Cuando fallan los mecanismos de aclimata- o con un viento violento. Es probable que nu-
cin aparecen las manifestaciones patolgicas: merosos accidentes a gran altitud (cada, ago-
el mal agudo de montaa y sus complicaciones, tamiento...) se hallen ligados a carencias neu-
el edema pulmonar y el edema cerebral de gran rolgicas, las cuales privan a las vctimas de los
altitud. En su forma ms leve y comn, el mal mecanismos para sobrevivir en tales entornos
agudo de montaa se maniesta con dolores extremos.
de cabeza, nuseas, incluso vmitos, insomnio Adems de las manifestaciones patolgi-
constante y una gran fatiga. Tales sntomas pa- cas, la altitud altera las funciones cognitivas.
recen indicar un cierto sufrimiento neurolgico, El impacto de este problema puede resultar

24 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


de suma importancia. En las expediciones de te, la prueba de ordenacin de Rey consisti en
gran altitud es necesario preservar las cuali- observar con atencin una gura geomtrica
dades siolgicas, tcnicas y psicolgicas de los compleja y reproducirla de memoria.
montaeros. En 1937, Ross Mc Farland demostr, Un grupo de sujetos de control fue evaluado
mediante una prueba cognitiva en la que los a nivel del mar (ninguno practic la escalada).
sujetos deban tomar decisiones, que el tiempo Los resultados de las tareas simples mostraron
de reaccin aumenta con la altitud, mientras una alteracin solo a partir de los 8000 metros;
que el rendimiento disminuye. Investigaciones tal variacin persisti durante los tres das pos-
posteriores han comprobado que se produce teriores al descenso. La resolucin de las tareas
una degradacin de los procesos cognitivos. Sin complejas, por su parte, apareca alterada por
embargo, a menudo resulta difcil comparar las encima de los 5500 metros, mantenindose de
medidas obtenidas al nivel del mar con las rea-
lizadas en las alturas, puesto que la motivacin
de los sujetos puede cambiar en funcin del en-
torno. Adems, al compararse las reacciones de Consecuencias de la hipoxia en el cerebro
los mismos sujetos a nivel del mar y en la altura,
es posible que se muestren ms familiarizados La falta de oxgeno trae consigo diversas consecuencias para el funcio-
con la segunda tanda de tests, con lo que se namiento del cerebro. Entre las principales: el aumento del ujo sangu-
corre el riesgo de obtener resultados sesgados, neo y del nmero de glbulos rojos, edema cerebral y perturbacin del
incluso a pesar de que las tareas elegidas ape- equilibrio inico.
nas dependan de los fenmenos de aprendizaje.
Por ltimo, el universo de individuos siempre
resulta limitado.

Simulacin de gran altitud


Fuga
La Compaa Martima de Peritaje en Marsella
de plasma
(COMEX, por sus siglas en francs), llev a cabo
un interesante estudio con intervenciones en
buceo a gran profundidad. Para el entrenamien-
to de los buzos y la prevencin de accidentes de
buceo, COMEX dispone de una cmara de com-
presin que permite simular las altas presiones Con la altitud, la presin de oxgeno Bajo el efecto del incremento de la
que reinan en los fondos ocenicos o, en el otro disminuye, el ritmo cardaco aumenta presin sangunea, el lquido fuga-
extremo, las bajas presiones de las grandes alti- y, con l, la presin sangunea, lo que do de los vasos sanguneos provoca
tudes. As, los mdicos han estudiado los par- provoca dolores de cabeza. edemas en el cerebro y en diversos
tejidos.
metros siolgicos de alpinistas sometidos a
condiciones de presin propias de un ascenso a
Iones de sodio
la cima del Everest.
Ocho probandos permanecieron en una c-
mara hipobrica durante 31 das para, al nal,
alcanzar la cima del Everest tras un ascenso
progresivo por tramos. Se efectuaron numero-
sas pruebas siolgicas y psicolgicas durante
el experimento Operacin Everest III. Se eva- Membrana
celular
lu el resultado cognitivo a partir del tiempo
Iones de potasio
de reaccin a una tarea visual, una prueba de
psicomotricidad de Purdue Pegboard (mide la
destreza motora de ambas manos) y un test de Para paliar la falta de oxgeno, el Cuando se acelera el ritmo respira-
CERVEAU & PSYCHO / RAPHAEL QUERUEL

ordenacin de Rey. La prueba de visin consisti organismo fabrica ms glbulos torio se elimina demasiado dixido
rojos, ya que son los portadores del de carbono. La disminucin del cido
en apretar una tecla lo ms rpido posible si la
oxgeno. El aumento de glbulos carbnico (y, por tanto, de protones)
luz que apareca era verde, y otro botn, en caso
rojos optimiza la utilizacin de todo perturba los equilibrios de iones de
de ser roja. En la prueba de Pegboard se trataba el oxgeno disponible, pero vuelve la sodio (rojo) y potasio (azul), lo que
de encajar unos pequeos objetos en sus huecos sangre viscosa. entraa una retencin de agua entre
correspondientes, lo que permite comprobar la las clulas, que agrava los edemas.
habilidad y la precisin de los dedos. Finalmen-

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 25


forma transitoria tras el retorno al nivel del mar. ms y desarrollan ideas paranoides. Durante la
ADAPTARSE El tiempo de reaccin no se modic. La habili- Operacin Everest III de la COMEX, registramos
A LA MONTAA dad mental que evala el test de ordenacin de un aumento notable del estado de ansiedad, as
El mal de altura, una sen- Rey se deterior a partir de los 8000 metros y como cambios de humor, una disminucin de
sacin de malestar general, durante tres das despus del descenso. Ninguna la vivacidad y una mayor fatiga a partir de los
indica que el organismo de tales alteraciones estuvo ligada a los snto- 8000 metros.
todava no se ha adaptado a mas del mal agudo de montaa. Asimismo, se evalu el rendimiento cognitivo
la falta de oxgeno. Aparece Esos estudios muestran que la exposicin durante las pruebas de simulacin de altitud en
al cabo de algunas horas a prolongada a una hipoxia grave trastorna el condiciones diversas: en una subida progresiva
una altitud por encima de aprendizaje y degrada el desarrollo de procesos o en situacin de hipoxia aguda provocada por
los 3000 metros cuando motores que corresponden a tareas especcas. un ascenso rpido seguido de una semana de
el viaje ha transcurrido Ahora bien, las tareas simples no se ven afecta- permanencia a 4350 metros. Los psiclogos re-
con rapidez (en avin, por das por debajo de los 8000 metros, lo que sugie- gistraron la evolucin psquica de los probandos
ejemplo). Los sujetos sienten re que los mecanismos descritos anteriormente mediante entrevistas. El anlisis de estas cons-
dolor de cabeza, nuseas, compensan los efectos deletreos de la hipoxia, tata reacciones diferentes segn los individuos.
fatiga, jadean y pierden el siempre que el estrs no sea demasiado intenso. Ciertos sujetos parecen aislarse al tiempo que le
apetito. Para limitar el riesgo Cuando las tareas son complejas, el deterioro se dan una importancia creciente a los detalles ma-
de mal de altura no debe produce a altitudes inferiores (a partir de los teriales, una tendencia que puede suponer una
existir prisa para alcanzar el 5500 metros). Las alteraciones observadas po- dicultad para integrarse en el grupo cuando el
objetivo; es necesario dejar dran resultar de fallos en la estrategia de apren- objetivo comn (culminar la ascensin) necesita
que el organismo se adapte. dizaje y en los procesos de la memoria de trabajo, de una fuerte cohesin.
Por ejemplo, por encima de funciones cognitivas en las que es sabido que se En 1995, Marie-Christine Nol-Jorand y sus co-
los 3000 metros se aconseja hallan involucrados los lbulos frontales. laboradores, de la facultad de medicina La Timo-
no superar un desnivel de ne, en Marsella, analizaron la conversacin de
400 metros en dos noches Las perturbaciones psicolgicas diez sujetos durante una expedicin al estrato-
consecutivas. Al cabo de un Ciertos investigadores han intentado identi- volcn Sajama, en Bolivia (6542 metros). Obser-
mes, el organismo ya se ha car un umbral de altitud a partir del cual las varon que los alpinistas centraban sus discursos
adaptado. variaciones psicoafectivas se mantendran de en la ansiedad y el temor que sentan, mientras
forma sistemtica. Los alpinistas notan con ma- que los medios para enfrentarse a la situacin
yor intensidad el fro a partir de los 3630 me- diferan segn cada sujeto. Son estos modos
tros. A esa altitud les afectan ms los sntomas de adaptacin una consecuencia de los efectos
respiratorios del mal agudo de montaa, sien- biolgicos de la hipoxia grave y prolongada a
ten molestias musculares, se maniestan ms la que se encuentran sometidos? Representan
cansados, ms estresados, menos alerta, me- una respuesta al estrs que produce vivir en un
nos vivaces y menos despiertos. A partir de los entorno extremo? Los sujetos no depresivos, en
5000 metros aumentan los comportamientos el sentido psicopatolgico del trmino, pueden
depresivos, obsesivos y compulsivos. Sufren reaccionar ante un medio hostil mediante una
ms ansiedad, se muestran hostiles con los de- tendencia depresiva. No obstante, observamos
que ciertos sujetos se vuelven tanto ms depre-
sivos cuanto ms incompleta es su adaptacin
siolgica a la altitud (los sntomas del mal agu-

CUL ES EL SECRETO DE LOS SHERPAS?


WIKIMEDIA COMMONS / GAC / CREATIVE COMMONS 3.0

No se ha descubierto ningn gen de adaptacin a


la alta montaa. Los sherpas (fotografa) o las po-
blaciones del altiplano de los Andes o del Himalaya
poseen los mismos glbulos rojos y los mismos
mecanismos de control de la respiracin que las
dems personas. Sin embargo, exhiben estrategias
de aclimatacin distintas. Los andinos, por ejemplo,
presentan un mayor nmero de glbulos rojos,
mientras que los habitantes del Tbet o de Nepal
muestran mecanismos ms competitivos de difusin
del oxgeno a nivel de los pulmones.

26 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


RECUPERAR OXGENO
En caso de malestar debe bajarse al sujeto lo antes
posible con el n de que el organismo recobre el
suciente aporte de oxgeno.

do de montaa persisten, el sujeto adelgaza, et-


ctera). Esta correspondencia podra reejar las
consecuencias nocivas de una mala adaptacin
o el hecho de que un estado depresivo latente

ISTOCKPHOTO / CHRISTIAN NASCA


podra entraar una adaptacin incompleta.
Sin embargo, las perturbaciones cognitivas
y psicoafectivas por el aumento de altitud se
maniestan de forma menos marcada cuando el
ascenso es progresivo y regular. Por su parte, la
ansiedad puede favorecer, o al menos no alterar,
el procesamiento de la informacin en tareas
relativamente simples, mientras que las modi- que tomen decisiones impropias y peligrosas
caciones del humor deterioran el rendimiento sin la opinin de un compaero de cordada. A
cognitivo global. gran altitud debe evitarse la toma de decisiones
importantes en solitario. En estas condiciones
Las reacciones individuales difciles, dos o tres cerebros alterados que con-
frente a las del grupo jugan sus esfuerzos forman un nico cerebro
En el transcurso de la Operacin Everest III nos ms o menos operativo. BIBLIOGRAFA
interesamos por la adaptacin individual, as El organismo humano desarrolla mecanismos COMPLEMENTARIA
como por los procesos de toma de decisiones de adaptacin ante la falta de oxgeno, los cuales
en grupo. A medida que aumenta la altitud si- resultan ecaces hasta una cierta altitud. Si no A STUDY OF MOOD CHANGES
mulada se observa que el estrs de los sujetos damos el tiempo suciente para que estos pro- AND PERSONALITY DURING A
se intensica. A una cierta altitud propusimos cesos se pongan en marcha, pueden presentarse 31-DAY PERIOD OF CHRONIC
una tarea de toma de decisin que los probandos manifestaciones patolgicas que suponen un HYPOXIA IN A HYPOBARIC
deban resolver en equipo y encontrar una solu- riesgo para la vida del alpinista. CHAMBER (EVEREST-COMEX
cin colectiva (de hallarse perdidos en la selva, Parece que las funciones cerebrales siguen 97). M. Nicholas et al. en
con tan solo un mechero y agua para dos das; mantenindose ntegramente por debajo de Psychology Reports, vol. 86,
qu haran?). los 8000 metros, mientras que el rendimiento pgs. 119-126, 2000.
Los intercambios dentro del grupo se graba- fsico se debilita en altitudes ms bajas (a par-
ban en vdeo y se analizaban despus con ayuda tir de los 1000 metros). Por tanto, el cerebro es TRANSIENT NEUROLOGICAL
de tablas de observaciones. La puntuacin total, mejor que los msculos para compensar la DISORDERS DURING A SIMU-
producto del escrutinio de tres observadores, falta de oxgeno. Sin embargo, en las altitudes LATED ASCENT OF MOUNT
indicaba que la ecacia general del grupo dis- extremas de las expediciones al Everest peligran EVEREST. E. Cauchy et al. en
minua con el aumento de altitud. Sin embar- las funciones cerebrales y musculares, lo que Aviation, Space and Environ-
go, todos los problemas fueron solucionados de expone al alpinista a graves riesgos. El debilita- mental Medicine, vol. 73,
forma correcta, aunque los errores individuales miento de las capacidades cognitivas individua- pgs. 1224-1229, 2002.
de razonamiento aumentaban a partir de los les a grandes alturas es compensado, en parte,
8000 metros. Tales errores eran corregidos por por las interacciones en el seno del grupo. El MDECINE DE LALPINISME ET
otros miembros del grupo. Por aadidura, la estrs no se produce solo a consecuencia de la DES SPORTS DE MONTAGNE.
participacin de los sujetos aumentaba con hipoxia, sino tambin de la exposicin al fro J.-P. Richalet y J.-P. Herry.
la altitud: algunos, al contrario que al principio agravado por el viento, los riesgos inherentes a Masson (4. edicin), 2006.
del experimento, participaban ms a partir de la alta montaa (avalanchas, grietas...) y el ale-
los 8000 metros. De hecho, todos los miembros jamiento del entorno habitual. GROUP PROBLEM SOLVING
del grupo se movilizaron para evitar los erro- AND ANXIETY DURING A
res, lo que conrm la importancia del grupo Jean-Paul Richalet dirige el servicio de fisiologa, explo- SIMULATED MOUNTAINEERING
en la resolucin de problemas. Como ya se ha raciones funcionales y medicina del deporte del Hospital ASCENT. J. Tougne et al. en
demostrado, la mayora de los accidentes que Avicenne en Bobigny, as como el laboratorio de investi- Environment and Behaviour,
ocurren a gran altitud son de alpinistas que gacin de respuestas celulares y funcionales a la hipoxia vol. 40, pgs. 3-23, 2008.
ascienden en solitario, ya que es ms probable de la Universidad de Pars 13.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 27


Imgenes
en tres
dimensiones
La creciente produccin de largometrajes en 3D
saca provecho del procedimiento que utiliza el cerebro
para construir una imagen en relieve de los objetos.
La diferencia de puntos de vista que llegan de cada
ojo al encfalo permite tal ilusin

ALAIN LIEURY

RESUMEN

Visin con relieve

1 Un primer intento de
llevar el efecto tridi-
mensional al cine consis-
A vatar, la pelcula de James Cameron, ha ba-
tido los rcords de taquilla de la historia
del cine. El fenmeno se ha extendido como una
la calidad del color de las imgenes. Por qu?
Para comprenderlo, lo mejor es repasar los me-
canismos de la percepcin visual.
ti en la superposicin de mancha de aceite y la industria del celuloide
dos imgenes de distinto ha tomado buena nota: multitud de lmes se Disparidad para crear profundidad
color: los anaglifos. ruedan ya en relieve. Tambin el Saln de la Cmo se origina el efecto de relieve? Los pri-
Electrnica en Las Vegas en enero de 2010 fue meros cientcos experimentales, indica Ben-

2 La microelectrosio-
loga ha revelado que
el curso de los dos nervios
escenario de optimismo tras la crisis del ao
anterior gracias al renacer de la visin en tres
dimensiones, el 3D.
jamin Bourdon en su libro La percepcin del
espacio (1902), insistieron en que la sensacin
de profundidad se debe sobre todo a la visin bi-
pticos a travs del cere- Se trata del desenlace de una larga historia. nocular. En fecha reciente, los estudios microe-
bro son la clave de la visin Uno de los primeros intentos de llevar el 3D a lectrosiolgicos han revelado el mecanismo
tridimensional humana. la gran pantalla recuerdo que fue con la pelcu- exacto. El curso de los dos nervios pticos a
la La extraa criatura del lago Negro. Todo un travs del cerebro es la clave.

3 Las neuronas del


cerebro analizan la
disparidad entre las dos
acontecimiento! Junto a la entrada, el especta-
dor reciba unas gafas con un cristal rojo y otro
cian (azul verdoso), las cuales deban producir
El trayecto de las vas visuales resulta compli-
cado, ya que los dos nervios pticos se cruzan
antes de alcanzar la corteza visual. Las bras
imgenes captadas por un efecto de visin tridimensional. Dicha sensa- pticas que provienen de la mitad temporal
cada ojo y crean la ima- cin, no obstante, no se apreciaba extraordinaria (en direccin a la sien) de cada ojo se dirigen al
gen en tres dimensiones. ni perduraba durante toda la pelcula; adems, hemisferio cerebral del mismo lado (por ejem-
el efecto de profundidad iba en detrimento de plo, las del ojo izquierdo, al hemisferio cerebral

28 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


CORTESA DE 20TH CENTURY FOX
izquierdo) mientras que las bras pticas del hace que ambas imgenes se superpongan en EN RELIEVE
lado de la nariz se cruzan para ir al hemisferio parte; el grado de superposicin depende de la Los personajes de Avatar so-
contrario. La funcin de esta compleja anatoma distancia a la que se encuentre el objeto (cuanto bresalen del vistoso fondo en
ha sido un misterio durante mucho tiempo, sin ms cerca, ms dismiles se perciben las imge- el que se encuentran. Se trata
embargo tiene una justicacin sencilla. Imagine nes). Mire de nuevo la lmpara, esta vez cierre de la primera pelcula que
una lmpara situada a su diestra. La imagen de uno y otro ojo de manera alterna: notar que el recupera para el gran pblico
la lmpara se proyecta sobre el lado temporal ojo derecho ve una imagen que se ampla hacia la tcnica 3D.
de la retina del ojo izquierdo y, en consecuencia, la derecha, mientras que el ojo izquierdo realiza
las bras pticas transmiten la informacin al el mismo efecto hacia la izquierda. As, pues, el
hemisferio izquierdo. En el ojo derecho sucede objeto se percibe doble pero con dos imge-
a la inversa: la imagen de la lmpara se proyec- nes algo descentradas. Se trata de la disparidad
ta sobre el lado nasal (junto a la nariz) del ojo binocular o retiniana.
derecho. En este caso, las bras del lado nasal se Nuestro sistema visual construye la dimen-
hallan conectadas con el lado opuesto, es decir, sin de profundidad segn el grado de solapa-
con el hemisferio izquierdo. Por suerte: de este miento de las dos imgenes de un mismo ob-
modo, al mirar un objeto, los dos ojos envan al jeto que percibe cada ojo. Cuanto ms cercano
mismo hemisferio dos imgenes de la misma se halle un objeto menos se solaparn las dos
escena. imgenes que captan nuestros ojos.
Seguro que son idnticas? No est claro. Exis- Cmo crea el cerebro la percepcin de pro-
te una pequea diferencia a causa de la distan- fundidad a partir de la informacin binocular
cia entre ambos ojos, unos 6,5 centmetros. Ello que recibe? Las neuronas presentes en diversas

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 29


Hemisferio izquierdo
(vista inferior) DISPARIDAD BINOCULAR
Cuando el observador ja su mirada en un objeto
situado a la izquierda, la imagen se percibe con
Objeto un ngulo diferente por cada ojo: se proyecta ms
Hemisferio derecho observado hacia la periferia a travs del ojo derecho y ms al
(vista inferior)
centro en el caso del ojo izquierdo. Las dos im-
genes retinianas se trasmiten al rea visual de la
Imagen corteza cerebral del hemisferio derecho (las imge-
retiniana 1 nes que se proyectan en la retina cercana a la nariz
Imagen
retiniana 2 son trasmitidas al hemisferio opuesto), donde dan
lugar a dos imgenes mentales que se superponen
Nervio ptico
parcialmente. El cerebro aprecia la distancia del
Quiasma
objeto segn el grado de superposicin de las dos
ptico
imgenes: cuanto ms prximo se halle el objeto,
CERVEAU & PSYCHO / RAPHAEL QUERUEL

ms incompleta resulta la superposicin.

reas visuales

Imagen Desde las primeras investigaciones psicolgi-


cortical 1 cas a principios del siglo XX, una tcnica de visin
Imagen en relieve ha sido la estereoscopa [vase Dos
cortical 2
ojos, dos visiones, por Vilayanur S. Ramachan-
dran y Diane Rogers-Ramachandran; en Mente y
reas corticales analizan la disparidad entre las cerebro, n.o 48]. El psiclogo Benjamin Bourdon
dos imgenes, fenmeno que origina la produc- (1860-1943) describe en una de sus obras un pro-
cin de una imagen virtual en tres dimensio- cedimiento empleado a mediados del siglo XIX
nes. A gran distancia (de 30 a 40 metros) las dos por el inventor alemn Wilhelm Rollmann. Este
imgenes se superponen por completo, por lo procedimiento consiste en superponer una ima-
que el encfalo no recibe informacin que le gen roja y otra azul proyectndolas en una panta-
permita percibir la profundidad. Esa razn ex- lla a travs de lentes de los dos colores. Rollmann
plica las dicultades en cuanticar las grandes denomin a dichas imgenes anaglifos. La gene-
distancias. ralizacin de la tcnica se introdujo en el cine
durante los aos cincuenta del siglo XX gracias
Planteamientos tcnicos a cmaras especiales dotadas de dos objetivos y
La percepcin de una escena en relieve resulta, dos ltros de color. La escena se lmaba con uno
en denitiva, del cerebro que recibe dos im- de los objetivos de la cmara estereoscpica en
genes de cada objeto y valora la profundidad rojo, y con el otro, en verde (mejor dicho en cian,
en la que se sita dicho objeto en funcin del azul verdoso, autntico color complementario
grado de coincidencia de las dos imgenes. De del rojo). Los espectadores deban ponerse unas
ah que para los medios cinematogrcos o mul- gafas especiales que se facilitaban en las salas
timedia la proyeccin a cada ojo de una imagen de proyeccin y que contaban con una lente roja
ALTA TECNOLOGA PARA VER ligeramente diferente de un objeto represente y la otra de tonalidad cian. De este modo cada
Las gafas polarizadas parecen el principio que permite crear la ilusin de pro- ojo vea una imagen ligeramente diferente de
sencillas, mas se basan en una fundidad. la misma escena, lo que creaba una ilusin de
fsica complicada. profundidad.
El resultado, no obstante, fue escaso: solo
daba una ligera impresin de relieve. Por otro
lado, la sensacin tridimensional iba en detri-
mento del color, lo que condujo a que el proce-
dimiento tendiera a desaparecer. Sin embargo,
con la llegada del cine de alta denicin se re-
tom la idea con gran ecacia, caso del Futu-
CORTESA DE REAL D

roscope de Poitiers. Las pelculas habituales se


basan en una proyeccin de 24 imgenes por
segundo (en la televisin son 25) mientras que
en los largometrajes en alta denicin (como el

30 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


Imax) se utiliza el doble de fotogramas, es decir,
48 imgenes por segundo. En el procedimiento
del cine en relieve una cmara especial capta
las escenas con dos objetivos, de manera que
reproduce el enfoque de los dos ojos. Mientras
que un objetivo dispone de un ltro de polari-
zacin vertical (que deja pasar, como si de un
peine se tratara, solo los fotones que vibran en
la direccin vertical), el otro cuenta con un l-
tro polarizador horizontal. Ambas imgenes se
mezclan de modo que una de las dos (se proyec-
tan 24 por segundo) presenta una polarizacin
vertical, y la otra, horizontal.
El espectador luce unas gafas con cristales
polarizados, uno no deja pasar ms que la luz
de polarizacin vertical y el otro solo permite el GRABACIN POR DUPLICADO
paso de la luz polarizada en sentido horizontal. Una cmara digital capta la imagen con
De esta forma, el cerebro cree recibir la escena dos objetivos, de manera que permite

CORTESA DE PANASONIC
lmada como las imgenes captadas por los dos reproducir el enfoque de los dos ojos
ojos en la realidad. El efecto es espectacular. Re- de una persona.
cuerdo una pelcula de aviacin, en la que se vea
despegar un avin a la izquierda de la pantalla y
literalmente salir de ella para colocarse como
un objeto virtual entre la pantalla y el pblico.
Numerosos espectadores, entre ellos yo mismo, que ciertas imgenes se perciben a travs del BIBLIOGRAFA
tuvieron la impresin de que la proximidad era cristal izquierdo y otras a travs del derecho. COMPLEMENTARIA
mxima. Fue impresionante! La tecnologa ha En total existen 60 imgenes izquierdas y
conseguido engaar al cerebro, producindole otras tantas derechas, alternndose a una THE NEUROPHISIOLOGY OF
gran placer. velocidad vertiginosa (60 veces por segundo) BINOCULAR VISION. John
En el lme Avatar se ha utilizado una terce- con objeto de engaar al cerebro, el cual funde P. Pettigrew en Scientic
ra tcnica (existen otras) de visin alterna. Este las imgenes y proporciona al espectador una American, pg. 84,
mtodo de ltima generacin requiere gafas de visin en relieve. agosto de 1972.
cristal lquido; las imgenes son proyectadas a Aparte del uso ldico en la industria cine-
muy alta velocidad, 120 por segundo. La comple- matogrca, existen multitud de aplicaciones LE CERVEAU ET LA VISION.
jidad de las gafas es alta: poseen un receptor que del 3D: en misiones militares, en robots para D. Hubel. Editions Pour
activa, alternando, uno y otro cristal de manera la exploracin submarina o en intervenciones La Science/Belin; Pars,
quirrgicas a distancia, entre otras. Resulta fcil 1994.
imaginarse tambin las ventajas que la tcnica
CUESTIN DE POLARIZACIN puede aportar para la manipulacin precisa de STEREO VISION REQUIRES
Mientras que un objetivo de la cmara dispone de un robot en circunstancias de aproximacin AN EXPLICIT ENCODING OF
un ltro de polarizacin vertical (solo permite pa- que suponen un peligro para el ser humano, VERTICAL DISPARITY.
sar los fotones que vibran en la direccin vertical), as como en la apreciacin exacta del relieve y I. Serrano-Pedraza y J. Read
el otro posee uno horizontal. El espectador capta distancia entre objetos, incluidos aquellos que en Journal of Vision,
las escenas a travs de unas gafas con cristales parecen inaccesibles. De hecho, los astrnomos vol. 9, n.o 4, pgs. 1-13,
polarizados. de la NASA consiguieron en 2006 un logro hasta 2009.
entonces impensable: lanzaron las dos sondas
espaciales STEREO (por siglas de Solar Terrestrial THE PROCESSING OF THREE-
Relations Observatory), las cuales lmaron el DIMENSIONAL SHAPE FROM
medio estelar desde dos puntos de vista distin- DISPARITY IN THE HUMAN
tos. Dichas sondas han permitido obtener sober- BRAIN. S. Georgieva et al.
bias imgenes en relieve del Sol y las erupciones en The Journal of
de su corona. Neuroscience, vol. 29,
GEHIRN & GEIST

n.o 3, pgs. 727-742,


Alain Lieury es profesor emrito de psicologa cognitiva 2009.
de la Universidad de Rennes 2.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 31


MI AVATAR, E s hora punta. Su cafetera favorita rebosa de

MI MENTOR
gente apresurada y usted se encuentra atra-
pado y apretujado en una cola que avanza len-
tamente. Cada vaivn, cada empujn de la masa
humana, torna ms aguda la claustrofobia que
padece, ya grave de por s. Le falta el aire, abre
la boca, jadea. El corazn late alocado; solo pien-
sa en huir.
La observacin de un sosias digital puede cambiar No obstante, se obliga a s mismo a quedarse.
nuestra mente... para bien o para mal Logra usted tal hazaa porque, fsicamente, no se
encuentra all. Est viviendo la situacin por me-
diacin de un avatar, un sosias electrnico que
SAMANTHA MURPHY le representa en un ambiente virtual. De vivirla
realmente, no habra sido capaz de llegar hasta
la barra en hora punta: habra salido disparado
hacia la puerta, baado en sudor. Pero mediante
un ordenador s puede lograrlo. La experiencia
de ver a su doble virtual llegar indemne y sin
tropiezos hasta la cabeza de la cola cticia y pe-
dir una bebida simulada posee, no obstante, la
suciente realidad o as lo sugieren las inves-

32 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


RPLICAS VIRTUALES
Investigadores de la Universidad Stanford crearon un avatar-
sosias (derecha) de Felix Chan, estudiante y ayudante de labo-
ratorio (izquierda). Chang cre, asimismo, un avatar fantstico
que le representase en Second Life, un mundo virtual.

tigaciones para ayudarle a afrontar esta clase que nos merecen personas o productos, facilitar
de situaciones en el mundo real. la adopcin de otro estilo de vida o tomar deci-
ISTOCKPHOTO / VERONIKA SUROVTSEVA (mano virtual); ISTOCKPHOTO / CLAUDE DAGENAIS (mano real);

Los avatares de los videojuegos no suelen siones nancieras ms acertadas.


parecerse a las personas que los controlan. En
planteamientos virtuales, como World of War- Virtualidad viva
craft, pueden adoptar formas monstruosas o Encontramos en el pasado precursores del efec-
CORTESA DE FELIX CHANG (foto de Chang); CORTESA DE CODY KARUTZ (avatares)

ser gnomos, elfos y otras fantsticas criaturas. to sosias. A lo largo de decenios, e incluso siglos,
Sin embargo, gracias a fotografas digitales, los educadores y psicoterapeutas se han servido de
avatares pueden remedar de cerca el aspecto muecos para explicar a sus alumnos o pacien-
de sus usuarios, adems de ejercer poderosos tes comportamientos nuevos o ms apropiados.
efectos sobre ellos. Los individuos digitales aparecieron hace algo
La observacin de un avatar que se nos pa- menos de treinta aos como personajes virtuales
rezca puede inuir en nuestro pensar, sentir y de la televisin, el cine o los videojuegos. Hace
actuar, a menudo, para mejor. El fenmeno se unos ocho o diez aos, juegos como Los Sims y
conoce como efecto doppelgnger, mi otro Second Life se distinguan por el mayor realismo
yo, o efecto sosias. Dos o tres minutos de de sus avatares, mucho ms parecidos a perso-
observacin de nuestra representacin virtual nas, y que el jugador poda modelar a su gusto.
una especie de fotografa que habla y deam- Investigaciones desarrolladas con ayuda de
bula pueden bastar para cambiar el estado de la imaginologa cerebral demuestran que nos
nimo, mejorar la conducta en una situacin proyectamos en esos avatares. En un estudio
social, aliviar la ansiedad, modicar la opinin presentado en el congreso de la Sociedad de

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 33


Neurociencias estadounidense en 2009, Kristina Autoayuda digital
RESUMEN Caudle y sus colaboradores, del Darmouth Colle- Los avatares-sosias permiten que nos veamos
ge, analizaron la actividad cerebral de 15 jugado- realizando una accin deseada, viviendo una
Animaciones
res habituales que dedicaban en promedio 23 ho- fantasa o adquiriendo una silueta ms gruesa
inuyentes
ras semanales a World of Warcraft. Cuando se les o esbelta. Pueden ayudarnos a tomar decisiones

1 Mediante fotografas
digitales, los avata-
res-sosias pueden aproxi-
proporcionaba informacin sobre sus avatares,
el cerebro de los sujetos exhiba una actividad
ms intensa en la corteza prefrontal medial que
econmicas. El psiclogo Hal Ersner-Hersheld,
de la Universidad Noroccidental, y sus colabora-
dores crearon para 50 participantes sosias elec-
marse al aspecto de si la informacin facilitada concerna a personas trnicos envejecidos mediante retoque digital
sus usuarios; al hacerlo, cercanas a ellos (sus mejores amigos). La corteza hasta la edad de 70 aos. Cada probando mo-
ejercen poderosos efectos prefrontal medial se ocupa de procesar informa- raba en un avatar propio y contemplaba, desde
sobre ellos. cin de alta prioridad, relevante para nuestro yo. la perspectiva de este, la situacin virtual que
Ello sugiere que cuando pensamos en una re- el avatar afrontaba. Los investigadores hicieron

2 Una persona puede


mejorar sus destre-
zas sociales mediante la
presentacin digital nuestra, estamos poniendo
en accin partes del cerebro similares a las que
invocamos al pensar en nuestra versin real y
que algunos de los participantes se viesen en
un espejo virtual para que se familiarizasen
consigo mismos de mayores, a la vez que les
observacin de un sosias personal, explica Caudle. Es ms, recordamos planteaban preguntas que reforzaban la iden-
virtual: este puede aliviar mejor la informacin concerniente a nosotros ticacin con el propio avatar, como Qu es
las ansiedades y ayudar a que la referente a datos de otros tipos, lo que lo que te asusta ms? o Cul es tu mayor
adoptar un estilo de vida sugiere que los avatares podran constituir un esperanza?.
ms sano o a tomar deci- poderoso elemento de aprendizaje. A continuacin se pidi a los probandos que
siones nancieras. Es probable que la exposicin a los avatares- asignaran 1000 dlares para uno de los cuatro
sosias amplique ese efecto, a diferencia de los siguientes nes: celebrar una ocasin especial,

3 Los avatares-sosias
pueden imbuir nue-
vas preferencias en sus
ms fantsticos. Segn una teora propuesta
hace decenios por el psiclogo Albert Bandu-
ra, de la Universidad Stanford, aprendemos de
donrselos a otra persona u organizacin, in-
gresarlos en una cuenta a la vista o aplicarlos
a un plan de jubilacin. Aquellos que haban
usuarios o implantarles modelos; cuanto mayor sea la identicacin del visto a su avatar de edad avanzada optaron por
falsos recuerdos. sujeto con el modelo, tanto ms ecaz resulta dedicar una doble cantidad a sus jubilaciones, a
la enseanza. Estos sosias funcionan porque diferencia de quienes respondieron a idnticas
obtienen rditos de cosas sabidas en psicologa preguntas y no se vieron envejecidos. En otro
desde hace mucho, opina Jesse Fox, investiga- estudio publicado en 2006, los probandos, al
dora en comunicaciones y docente en la Univer- observarse a s mismos en edad avanzada, ate-
sidad estatal de Ohio. nuaron sus prejuicios hacia las personas mayo-
Los sosias pueden reducirse a una simple e- res, como se comprob mediante cuestionarios,
gie esttica y plana, a un esbozo o caricatura, o en comparacin con las actitudes de aquellos
alcanzar toda la complejidad de una proyeccin sujetos que no llegaron a conocer a sus sosias
tridimensional, interactiva y capaz de expresar digitales envejecidos.
emociones. En lugar de un esbozo retocado has- Es posible que los avatares-sosias, adems de
ta que se nos parezca, se trata de una animacin conferir una mayor amplitud de miras logren
que lleva nuestro rostro y que se obtiene envol- modicar comportamientos haciendo que, por
viendo una foto en torno a una cabeza tridimen- as decirlo, se aprenda en cabeza ajena. En un
sional adosada a una silueta corporal genrica, estudio de 2009, Fox, a la sazn en Stanford, y
EL YO EN EL CEREBRO femenina o masculina. sus colaboradores crearon avatares-sosias para
Cuando pensamos en nosotros
mismos (izquierda) invocamos
regiones cerebrales similares a
las que se activan al procesar
KRISTINA CAUDLE / DARTMOUTH COLLEGE

informacin sobre nuestros


avatares (derecha). Ambas situa-
ciones suscitan actividad en la
corteza prefrontal medial (zonas
inferior izquierda, en amarillo
y naranja), una regin cerebral
que se ocupa de informacin
relevante sobre nuestro yo.

34 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


CORTESA DE MICHELLE DEL ROSARIO
69 estudiantes de primero y segundo ciclo, los por una cinta e iban ponindose en forma de VEJEZ RECREADA
cuales vieron despus a sus egos articiales co- manera progresiva manifestaron una mayor La creacin de avatares enveje-
miendo en un ambiente de realidad virtual. El actividad fsica en las 24 horas siguientes que cidos mediante retoque digital
avatar tena ante s un cuenco lleno de zana- aquellos que observaron a sus dobles inmvi- puede inducir a sus titulares a
horias y otro con bombones. Cuando el avatar les, en pie, con aire aburrido. Los estudiantes con que ahorren ms pensando en
engulla bombones engordaba, mientras que avatares activos relataron haber caminado por su jubilacin.
cuando mordisqueaba zanahorias adelgazaba. las calles, subido escaleras o acudido al gimna-
Los participantes cumplimentaron despus sio con mayor frecuencia que los pertenecientes
un impreso de encuesta situado al lado de un al grupo de control. Se trata de modelos muy
cuenco con bombones. Las jvenes que haban persuasivos; podran hacer que modicsemos
visto a sus avatares ganar o perder peso y se hbitos que nos resistimos a cambiar, aade
identicaron con la situacin consumieron me- Fox. Todava no puede determinar la duracin
nor cantidad de chocolatinas que otras cuyos de los efectos de tales intervenciones. Junto a
avatares no experimentaron variacin o que no su equipo disea un programa con avatares fo-
se identicaron con la experiencia virtual. Mu- torrealistas que desarrollan manchas o bultos
Las personas
chas de las mujeres consideraron que el refuerzo cancerosos por su exposicin al sol; el objetivo aprenden
visual haba modicado su actitud y conducta. es inducir a los usuarios a protegerse mejor la
Las zanahorias no me gustan nada, seal una piel frente a los rayos solares.
de modelos;
de ellas, pero s que me gust verme adelgazar; Psiclogos y consejeros han empezado, asi- cuanto ms se
eso ha hecho que me proponga comer de una mismo, a valerse de avatares para proporcionar
identican
forma ms saludable. terapia a personas con fobias, historial de trau-
En cambio, los hombres que se implicaron en mas, adicciones, sndrome de Asperger, claus- con ellos, ms
el experimento comieron ms dulces que otros trofobia u otras formas de ansiedad social. De ecaz resulta
que no encontraron convincente la ambienta- hecho, casi un decenio de investigaciones ha
cin virtual. Las investigadoras no saben expli- demostrado que los tratamientos basados en la enseanza
car con certeza tal diferencia, aunque sospechan realidad virtual resultan, cuanto menos, tan
que podra tratarse de un efecto social: cuando ecaces como otras modalidades ms tradicio-
los hombres comen en compaa tienden a in- nales. Es de prever que la terapia por avatar
gerir ms que cuando estn solos; al contrario alce el vuelo en los aos prximos. El psiclogo
sucede con las mujeres. Los participantes pare- Jeremy Bailenson, de Stanford, y la psiquiatra
can reaccionar al comportamiento de sus sosias Hoyle Leigh, de la Universidad de California en
como si estuviesen cenando con otra persona. San Francisco, estudian la aplicacin de ava-
Cualquier avatar inductor de adelgazamiento tares-sosias para ensear a sonrer a personas
basado en incentivos habr de tener en cuenta con esquizofrenia, a quienes les resulta difcil
dicha casustica. Fox, no obstante, considera que mostrar la expresin facial adecuada. El progra-
esta tcnica es prometedora. Obtuvimos esos ma mostrar al paciente su avatar sonriendo en
MANDY GEFTER

LINDEN LABS

efectos con tres a cinco minutos de exposicin, diversas situaciones sociales.


explica. Qu ocurrira si las personas vieran Bailenson y el psiclogo Peter Mundy, de la
cosas as a diario?. Universidad de California en Davis, estn de-
De modo similar, las animaciones con avata- sarrollando avatares-sosias que enseen a per- La autora cre un personaje de
res podran motivar la prctica de ejercicio. En sonas con sndrome de Asperger a establecer mujer morena que la represen-
otro experimento del equipo de Fox, en 2009, el contacto visual adecuado. Cuando el sujeto tase en Second Life, un mundo
estudiantes plasmados en avatares que corran encarna su avatar y mira a los ojos de otro ava- fantstico tridimensional.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 35


tar, el avatar amigo permanece vvido. Pero se les pregunt por las marcas que preferan: la
cuando los ojos digitales del sujeto en cuestin mayora opt por aquella que mostraba su ima-
miran a otro lugar, el otro empieza a esfumarse. gen. Este hallazgo apunta a que a las agencias de
Los pacientes, al esforzarse en mantener visible publicidad podran hacerse furtivamente con
al avatar del otro (aunque solo sea porque tal es fotos de los individuos tomadas, por ejemplo,
el propsito del juego), aprendern a establecer de redes sociales, como Facebook con vistas a
y mantener contacto visual en la vida real. O as personalizar sus lanzamientos.
lo esperan los investigadores. Programas-avatar No obstante, los anuncios publicitarios con
similares podran proporcionar indicaciones y mayor capacidad persuasiva podran consistir
estmulos virtuales a personas con fobias so- en avatares-sosias maniobrables, similares a los
ciales (o a quienes, simplemente, son tmidos exhibidos en mundos virtuales de fuerte inmer-
o retrados), dndoles valor y conanza para sin, como Second Life. Cuando los estudiantes
interactuar con los dems. de Stanford se introdujeron en un escenario vir-
tual inmersivo, que presentaba a un sosias lu-
Caricaturas al mando ciendo una camiseta con la bebida, se inclinaron
Los programas- Los avatares pueden utilizarse tambin con nes a recomendar el producto que vestan... siempre
menos nobles, como disponernos a favor de un y cuando pudieran manipular a su doble virtual.
avatar podran producto o candidato poltico ms de lo que en En cambio, esos mismos estudiantes respondie-
facilitar principio estaramos dispuestos. Los anuncios ron negativamente ante sosias a quienes podan
televisivos se valen de actores cuyo aspecto, for- observar, mas no controlar: en este caso optaban
estmulos ma de hablar y actuar se ajustan a la del pblico por la bebida competidora que presentaba en su
y claves que diana, con el n de lograr que los consumidores camiseta el avatar de un desconocido.
se vean a s mismos como usuarios o dueos de Tales estudios indican hasta dnde pueden
ayuden a un producto concreto. Un avatar-sosias podra ser vulneradas nuestras opiniones por quienes
superar fobias constituir un agente todava ms potente para deciden apoderarse de nuestra imagen, mani-
lograr tal objetivo. pularla y exponerla ante nosotros. Nuestras
En 2010, investigadores del laboratorio de identidades estn a punto de convertirse en
interaccin virtual humana de la Universidad un amasijo de nuestros seres fsicos, reales y
Stanford decidieron ensayar la potencia de los virtuales, opina la sociloga Sherry Turkle, del
avatares para inuir en los consumidores. Pi- Instituto de Tecnologa de Massachusetts.
dieron a ochenta estudiantes que entrasen en No menos desazonante es la potencialidad
una pgina web y prestasen atencin a las re- de los avatares para implantar recuerdos falsos.
comendaciones virtuales de marcas cticias de En 2009, Bailenson y Kathryn Segovia, de Stan-
bebidas no alcohlicas. Algunos de los refrescos ford, contaron de forma individual a 27 nios
se presentaban en anuncios estticos acompaa- de preescolar y a 28 de primaria elemental una
dos de textos elogiosos; otros exponan la foto historia que relataba que el propio nio haba
de un desconocido o del propio probando que estado nadando con dos orcas llamadas Fudgy
haca de anunciante. En una encuesta posterior y Buddy. Seguidamente se solicit a algunos de
esos nios que pasaran un minuto imaginndo-
se a s mismos nadando con las ballenas. Otros,
en cambio, vieron un avatar-sosias suyo en el
mar con las orcas, y un tercer grupo contempl
una reconstruccin digital del cuento, en la
que un nio que no era l jugaba con las orcas.
ANUNCIOS MS EFECTIVOS Por ltimo, un cuarto grupo se limit a perma-
Los anuncios con fotografas necer sentado durante un minuto y esperar. Cin-
de los probables compradores co das despus, Bailenson y Segovia pidieron a
podran inuir en su compor- los probandos que describieran su experiencia
tamiento como consumidores. con esos cetceos, que juzgasen si el encuentro
Los probandos que se vean en haba sido real o imaginado.
CORTESA DE CODY KARUTZ

el anuncio preferan la bebida Casi todos los nios de preescolar crean haber
que anunciaban ellos mismos a nadado realmente con las orcas: los nios tan
aquella publicitada por un des- pequeos no suelen discriminar entre fuentes
conocido o presentada con un de informacin reales, virtuales o imaginarias.
mero texto. Sorprendi, sin embargo, que cuatro de los siete

36 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


FALSOS RECUERDOS
Las simulaciones mediante ava-
tares-sosias pueden implantar
falsos recuerdos. En un estudio,
nios de corta edad que haban
visto a su avatar nadando con
dos orcas creyeron, al cabo de
unos das, haberlo experimenta-
do en la vida real.
CORTESA DE CODY KARUTZ

BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA

I, AVATAR: THE CULTURE AND


CONSEQUENCE OF HAVING A
nios de primaria elemental que haban visto a detectamos lo que est ocurriendo, aade. Lof- SECOND LIFE. Mark Stephen
su avatar entre las orcas creyeron que la aventu- tus sugiere que podra darse buen uso al poten- Meadows. New Riders, 2008.
ra haba sido, al menos en parte, protagonizada cial de los avatares para implantar recuerdos si
por ellos. La visualizacin activa del suceso re- se pudiera vincular un recuerdo repulsivo con LASTING FALSE BELIEFS
sult convincente en la misma proporcin para una conducta no deseable, como la de atiborrar- AND THEIR BEHAVIORAL
los escolares de mayor edad, mientras que la vi- se de dulces. CONSEQUENCES. E. Ge-
sin de la representacin virtual de otro nio Parece que los programas informticos basa- raerts, D. M. Bernstein,
solamente logr engaar a uno de los proban- dos en avatares se encuentran casi listos para H. Merckelbach, C. Linders,
dos. Algunos incluso adornaron la experiencia saltar del mbito experimental al comercial. L. Raymaekers y E. F. Loftus
del avatar, con historias de su propia cosecha, Dentro de poco podremos adquirir aplicaciones en Psychological Science,
como que haban estado jugando al escondite sosias o videojuegos que nos ayuden a perder vol. 19, pgs. 749-753, 2008.
con las orcas entre arrecifes de coral. Tales ob- peso, a comprender las consecuencias de la irres-
servaciones indican que en la manipulacin de ponsabilidad econmica, a desarrollar nuestras ONLINE WORLDS: CONVERGENCE
recuerdos, la presentacin de escenas cticias destrezas sociales, a aliviar nuestras angustias e OF THE REAL AND THE VIRTUAL.
con avatares-sosias resulta tan ecaz como el incluso a promover la sensibilidad cultural. Que Dirigido por William Sims
engao o como inducirles a recordar situaciones sepamos, al menos un programa de ejercicios Bainbridge. Springer, 2010.
detalladas que nunca acontecieron. se encuentra ya en fases iniciales de desarrollo
Es probable que las experiencias con avatares comercial. En un futuro algo ms lejano ima- SELF-ENDORSING VERSUS
produzcan efectos similares en la mente de los ginan los expertos, nuestro psicoterapeuta OTHER-ENDORSING IN VIR-
adultos, a juicio de la psicloga Elizabeth Lof- podr hablarnos desde el ordenador a travs de TUAL ENVIRONMENTS: THE
tus, de la Universidad de California en Irvine. una reproduccin animada de nuestro rostro. EFFECT ON BRAND ATTITUDE
Las personas distinguen los recuerdos autnti- Despus de todo, en quin podemos conar ms AND PURCHASE INTENTION.
cos de los cticios mediante la evocacin de de- que en nosotros mismos? S. J. Ahn y J. N. Bailenson
talles visuales, sonoros e incluso olfativos. As Otras consecuencias de tales avatares podran en Journal of Advertising (en
pues, los medios digitales en los que se hayan ser de gran alcance, adems de imprevisibles. prensa). Disponible en vhil.
engarzado tales sensaciones pueden perturbar Verse a uno mismo realizando cosas que nun- stanford.edu/pubs/2010/
y descabalar los recuerdos. A Loftus le preocu- ca ha hecho es algo que, como humanos, jams ahn-ja-brandattitude.pdf
pa que la visin de avatares pueda pesar sobre hemos experimentado, arma Bailenson. Al
el recuerdo ms incluso que el fantaseo. La crea- tiempo que cada uno se familiariza con sus re- INFINITE REALITY: AVATARS,
cin de fantasas exige esfuerzo y puede, por plicantes cibernticos es posible que sintamos ETERNAL LIFE, NEW WORLDS,
ello, quedar bajo el control consciente de la per- que existe ms de un ejemplar de cada uno de AND THE DAWN OF THE VIR-
sona, explica. En cambio, la observacin de ava- nosotros. TUAL REVOLUTION. Jim Blas-
tares es algo pasivo. Las imgenes de tal ndole covich y Jeremy Bailenson.
pueden invadirnos como los programas mali- Samantha Murphy es periodista y escritora especializada Harper-Collins, 2011.
ciosos llamados troyanos, porque ni siquiera en las aplicaciones neurocientficas de la tecnologa.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 37


ENTREVISTA

La realidad virtual en psicoterapia


La psicologa ha encontrado en la realidad virtual una herramienta eciente
para tratar psicopatologas. El equipo de investigacin que dirige
Jos Gutirrez Maldonado desarrolla aplicaciones en este terreno

ENTREVISTA REALIZADA POR YVONNE BUCHHOLZ

E l tratamiento con realidad virtual


aprovecha la ilusin de presencia y
Las imgenes se proyectan en 3D...
S, para incrementar la sensacin de pre-

TODAS LAS IMGENES SON CORTESA DE JOS GUTIRREZ MALDONADO


la interaccin para tratar a pacientes con sencia se juega con la ilusin de profun-
trastornos psquicos diversos, entre ellos, didad. Es la misma sensacin que se tiene
fobias, psicopatologas alimentarias, an- cuando se va al cine a ver una pelcula en
siedades, dcits de atencin, adicciones 3D. Con tcnicas de estereoscopia puede
e incluso el dolor crnico. Aunque las ex- conseguirse la ilusin de que determi-
periencias llevadas a cabo hasta ahora nados objetos se encuentran detrs de
muestran la ecacia del mtodo, su uso la pantalla, y otros, delante. De hecho, la
en clnica resulta todava escaso. Aun pantalla desaparece; el sujeto siente que
as, segn los expertos, falta poco para forma parte del espacio virtual.
el cambio.
Se necesita una formacin especial co-
Qu aparatos suelen utilizarse en la mo terapeuta para aplicar el tratamiento?
terapia con realidad virtual? La terapia con realidad virtual requiere
Existen diferentes tipos de dispositivos, entrenamiento. Aunque existen msteres
todos con sus ventajas y desventajas. El y cursos universitarios, dicha terapia to-
casco virtual es el aparato que la gente dava no cuenta con un reconocimiento
JOS GUTIRRREZ
asocia habitualmente con la realidad vir- entre los terapeutas.
MALDONADO
tual. Presenta la ventaja de que, si posee Naci en 1963 en Torell.

un buen ngulo visual, resulta muy in- As que no se aplica en la prctica cl- Es doctor en psicologa, psiclogo cl-

mersivo. No obstante, existe un proble- nica... nico y profesor, a la par que director
ma: todava resultan poco ergonmicos Sucede siempre que aparece una novedad del departamento de personalidad,
para las aplicaciones de tratamiento. La de este tipo. Se tarda entre 10 y 15 aos en evaluacin y tratamientos psicolgicos
exposicin en cada sesin no es inferior introducir la nueva tcnica. Los primeros de la Universidad de Barcelona.
a los 50 o 60 minutos, cuando, por lo artculos en torno a la terapia con reali- Coordina el grupo de investigacin

general, las molestias por llevar el casco dad virtual se publicaron a mediados de sobre aplicaciones de la realidad
aparecen a los 15 minutos. Ello hace que los noventa. Ahora nos encontramos en virtual en psicologa clnica y de la
se pierda una propiedad esencial para el la ltima fase del proceso. Ya se empieza salud del Instituto de Investigacin en
tratamiento: la sensacin de presencia, es a introducir en algunos centros aplicados Cerebro, Cognicin y Conducta (IR3C).
decir, de encontrarse dentro del entorno y en hospitales.
virtual.
Para qu tipo de psicopatologas se
Cmo puede solucionarse? han ideado hasta ahora?
Cada vez ms, se utilizan sistemas de pro- Se empez a aplicar inicialmente para el
yeccin que no requieren la colocacin de tratamiento de las fobias, pero se ha ido
ningn aparato en la cabeza. Constan de extendiendo a otros trastornos. Se est
una pantalla grande o con forma curva que aplicando tambin en trastornos alimenta-
ocupa la mayor parte de la visin perifrica rios, de falta de atencin e hiperactividad,
del individuo. Puede resultar tan inmersiva en pacientes con dolor agudo o crnico y
como un casco de realidad virtual. para el entrenamiento de las habilidades

38 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


AHUYENTAR EL DOLOR
Uno de los proyectos de la terapia con
realidad virtual se desarrolla en pacientes
con dolor crnico a travs de entonos
de distraccin, que por estar basadas
en obras de arte surrealistas, los investiga-
dores han denominado Surreal World.

sociales en personas con esquizofrenia.


En estos momentos tambin llevamos a
cabo un proyecto para el tratamiento de
las adicciones.

Qu tcnicas de terapia se utilizan?


Numerosos tratamientos en psicologa se
basan en tcnicas de exposicin. Cuan-
do una persona presenta una fobia, por
ejemplo, se le expone en vivo, a ser po-
sible, ante la situacin que le provoca la
respuesta de ansiedad. Si no es realizable
en vivo, se le expone con imaginacin. A
travs de un procedimiento protocoliza-
do para la exposicin gradual se consigue
que el paciente se habite a la situacin y
desarrolle respuestas ms adaptativas. De
la misma forma, si alguien es fumador,
cuando se encuentra ante determinadas As que asistiendo a la terapia con rea- el entorno porque se encuentra dentro. As
seales, estmulos o contextos, le aparece lidad virtual se puede superar una fobia que la entrada de estmulos no requiere
el deseo de fumar. A travs de la realidad sin necesidad de pisar la realidad. tanto esfuerzo por parte del terapeuta.
virtual se habita al paciente al estmulo, No. Por lo general no se sustituye la to-
impidindole el consumo de la sustancia a talidad de las sesiones por exposiciones Alguna otra ventaja?
la que es adicto. El deseo de consumir dis- con realidad virtual, sino la mayor parte Aparte de mayor eciencia del tratamien-
minuye a lo largo del tiempo. Al contrario de ellas. A lo largo de un tratamiento se to porque el coste total es menor, resulta
de lo que se pueda pensar, va disminu- pueden combinar sesiones de exposicin ms ecaz, ya que el control de los pa-
yendo la respuesta de ansiedad. virtual con otras en vivo. Si el tratamiento rmetros de la exposicin es mayor. En
con realidad virtual es eciente, en lugar una exposicin en vivo pueden darse
Ahora bien, cmo se convence a una de diecisis exposiciones en vivo se reque- mil variables que el terapeuta no puede
persona con fobia a las alturas, por ejem- rirn tan solo una o dos. controlar. En un caso de agorafobia, por
plo, de que se encuentra en un precipicio y ejemplo, en el que se expone al paciente
no en una recreacin de laboratorio? El terapeuta, queda en un segundo a la auencia de gente en una estacin de
No puede evitarlo. El individuo presentar plano? metro, el terapeuta no puede controlar la
la misma reaccin que si estuviera real- El terapeuta en la exposicin, ya sea en cantidad de personas que transitan en
mente all. Es inevitable. Aunque uno sepa vivo, con imaginacin o virtual, siempre ese momento en el suburbano, variable
que la situacin no es real, la ilusin de mantiene un papel activo. Pero el esfuer- necesaria para respetar la jerarqua de la
presencia es tan fuerte por la inmersin y zo en el tratamiento con realidad virtual exposicin. En la terapia virtual controlas
la interaccin, que maniesta las mismas es menor. El sistema capta la atencin del el nivel de gravedad de la situacin, de la
reacciones que tendra en un entorno real. paciente sin que l quiera. No puede evitar jerarqua.
El cerebro no puede evitarlo; funciona
igual que con otras ilusiones. Sabes que
no te encuentras ante un precipicio, pero Un videojuego no es inmersivo, pero es
tu cerebro tiene las mismas reacciones
que si estuviera all. Es importante que muy interactivo, lo que incluso contribuye
ocurra as, porque si no, el tratamiento no
resultara ecaz. ms a la sensacin de presencia
MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 39
La realidad virtual capta la atencin zan menos. Est claro que el sistema ms
inmersivo sera el que incluyera el mayor
de tu cerebro, aunque no quieras nmero de sensaciones: visual, auditiva,
olfativa, tctil y el gusto.

El uso de avatares, tambin es habi- una actitud completamente pasiva. Un vi- El guante, para qu tipo de trastornos
tual en las terapias de realidad virtual? deojuego no es inmersivo, pero en cambio se utiliza?
Para el entrenamiento de habilidades so- es muy interactivo. El sistema responde al Nosotros lo hemos estudiado para el tras-
ciales en personas con esquizofrenia se comportamiento del usuario, factor que torno obsesivo-compulsivo. Uno de los sub-
utilizan personajes virtuales; se simula incluso contribuye ms a la sensacin de tipos ms frecuentes es el relacionado con
una interaccin. En las tcnicas tradicio- presencia que la inmersin. Los ejercicios ideas obsesivas de contaminacin y com-
nales de entrenamiento de habilidades so- de prctica interactiva para casa pueden portamientos compulsivos de limpieza.
ciales, normalmente en grupo, se practica complementar el tratamiento que se reali- Los pacientes incluso presentan problemas
el comportamiento correcto. En el caso de za en consulta. De hecho, se trabaja as. para salir de casa, ya que son incapaces de
la terapia con realidad virtual se sustitu- tocar objetos que hayan tocado otras per-
ye la situacin por un personaje con el La capacidad de aprendizaje, de memo- sonas; tambin presentan rituales muy in-
que el paciente interacta. Adems, estos ria, tiene mucha importancia en este tipo tensos de limpieza [vase Rituales sin n,
programas permiten que los sujetos prac- de terapia. Podra utilizarse tambin en por A. K. Klz y U. Voderholzer; Mente y
tiquen en casa como si de un videojuego pacientes con demencia? cerebro, 47]. En el tratamiento gradual
se tratara. La terapia se acompaa con otro Se podra probar. Ya existen programas de exposicin se obliga a los pacientes a
tipo de tratamientos, como la reestructu- para la rehabilitacin de las capacidades tocar objetos y se les prohbe la respuesta
racin cognitiva. cognitivas. Para nios con dcit de aten- de lavarse despus. El guante maneja una
cin e hiperactividad existen videojuegos mano virtual de forma que el sujeto tie-
Una vez en casa, si el usuario no dispone que captan ms su atencin y les motiva ne la sensacin de que cuando mueve su
de una pantalla adecuada, dnde queda ms. Ello contribuye a su tratamiento. mano enfundada en el guante mueve la
la ecacia de la sensacin de presencia? Tambin se utiliza en rehabilitacin mo- mano virtual, con lo que se identica con
El paciente suele tener en casa un orde- tora. Los pacientes trabajan durante ms ella. Adems, experimenta la sensacin de
nador con una pantalla de mesa. Con esto tiempo y los resultados son mejores que que se halla inmerso en el entorno.
ya puede practicar. El grado de inmersin con tratamientos tradicionales.
no es tan alto, pero siempre va a ser mejor Vayamos al tratamiento virtual de tras-
que no hacer nada. Por otro lado, no se Aparte de la visin y la audicin, se tornos alimentarios, cmo funciona?
pierde un aspecto del programa igual o aprovechan otros sentidos? Existen individuos que ante los alimen-
incluso ms importante que la inmersin: Hay sistemas ms complejos que incluyen tos experimentan ansiedad. Por ejemplo,
la interaccin. El cine en 3D puede ser muy otras modalidades, como los guantes que personas con anorexia; cuando se ven
inmersivo, pero el espectador mantiene dan sensacin de tacto. Los olores se utili- obligadas a comer sienten una ansiedad
muy fuerte. A lo largo de la terapia se
expone a estos pacientes ante alimentos
virtuales de manera gradual: primero ali-
mentos de pocas caloras, como ensalada
o fruta, luego se les presenta comidas con
ms caloras, entre ellos, pizzas, refrescos
azucarados o pastelitos. Si se realiza la te-
rapia en vivo se necesita disponer de los
alimentos en la consulta, parafernalia que
as puedes evitar.

No obstante, en la consulta puede obli-


garse al paciente a comerse los alimen-

AVATARES SOCIALES
Para el entrenamiento de habilidades sociales
en personas con esquizofrenia se utilizan
personajes virtuales que simulan situaciones
de interaccin.

40 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


TERAPIA CON ATRACTIVO
Los ejercicios a travs de videojuegos atraen
ms la atencin de los nios con dcit
de atencin o hiperactividad, por lo que
practican durante ms tiempo. Ello contribuye
a su tratamiento.

tos, mientras que en la realidad virtual


es imposible.
Se simula la situacin como si se el sujeto
estuviera comiendo de verdad: coge el ali-
mento con el tenedor o la cuchara y oye
incluso el ruido al masticar la comida. Por
otra parte, estas personas, insatisfechas
con su esquema corporal, presentan una
distorsin de su cuerpo. Por ello se aplica
un sistema que corrige ese subjetivo es-
quema corporal. Se sita al paciente en
entornos en el que aparecen diferentes
guras, de las que deben elegir aquella
con la que se identican. A continuacin
se les indica que pasen el personaje vir-
tual que han elegido por espacios que se
corresponden con el tamao real de su
cuerpo. Como, por lo general, seleccio-
nan un cuerpo mayor al suyo, la realidad
virtual permite que sustituyan la imagen
mental que poseen de su propio cuerpo
por otra que s se corresponde con su ta-
mao corporal real.

Este tipo de terapia es apto para cual-


quier paciente?
Hasta el momento, no hay contraindi-
caciones. Se est investigando si existen
diferencias de gnero o de edad, pero lo
cierto es que no se estn encontrando di-
ferencias. Parece que los niveles de ecacia
son similares en todos los pacientes. BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA

Algn da podremos ir a la farmacia, ASSESSMENT OF EMOTIONAL REACTIVITY PRODUCED BY EXPOSURE TO VIRTUAL ENVIRONMENTS
por ejemplo, y comprar el programa ade- IN PATIENTS WITH EATING DISORDERS. J. Gutirrez-Maldonado, M. Ferrer-Garca, A. Caqueo-
cuado para tratarnos en casa? Urzar y A. Letosa-Porta en CyberPsychology & Behavior, vol. 9, n.o 5, pgs. 507-513, 2006.
El terapeuta siempre es importante para
seguir una jerarqua de tratamiento de APLICACIONES CLNICAS DE LA REALIDAD VIRTUAL EN EL MBITO ESCOLAR. J. Gutirrez-Maldo-
acuerdo al paciente, a su exploracin y nado, I. Alsina, C. Carvallo, A. Letosa y E. Magalln en Cuadernos de medicina psicoso-
examen. Ello no quiere decir que en un mtica y psiquiatra de enlace, vol. 82, pgs. 32-51, 2007.
futuro existan programas que incluyan
un componente para realizar lo que hace TERAPIA 2.0. N. Westerhoff en Mente y cerebro, n.o 30, 2008.
el terapeuta; sin embargo, por el momento
no existen. Se hacen cosas parecidas en In- EVALUACIN Y TRATAMIENTO PSICOLGICO MEDIANTE REALIDAD VIRTUAL Y OTRAS NUEVAS
ternet, programas autoaplicables. Siempre TECNOLOGAS. J. Gutirrez-Maldonado en Anuario de Psicologa, vol. 40, n.o 2,
que esto pueda complementarse con un pgs. 149-154, 2009.
terapeuta real, ser ms ecaz.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 41


MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

CUERPOS DE CAMPEONES
Una autoimagen positiva y una composicin corporal adecuada contribuyen al mximo rendimiento de los futbolistas

MARTA ARROYO IZAGA Y JOS MANUEL GONZLEZ DE SUSO JANRIZ

E l rendimiento competitivo es el resul-


tado de la interaccin de mltiples fac-
tores, entre los cuales destaca el legado
so una cantidad moderada de tejido adi-
poso puede proporcionar una otabilidad
extra que favorezca el rendimiento. Sin
partimentos corporales. La mayor parte de
las ecuaciones de prediccin, sobre todo
las que utilizan mediciones antropomtri-
gentico, una herencia que contempla las embargo, la mayor parte de los estudios cas (pliegues cutneos, dimetros seos,
caractersticas antropomtricas, cardio- cientcos muestran que los deportistas de circunferencias de segmentos corporales)
vasculares, musculares y la capacidad para competiciones de alto nivel presentan una se han desarrollado a partir de medidas
mejorar con el entrenamiento. reducida proporcin de tejido adiposo. antropomtricas y del pesaje hidrosttico
El ftbol, a pesar de tratarse de un de- Una herramienta til para analizar la (bajo el agua). Pese a que en pocas se in-
porte de equipo, no escapa a la necesidad composicin corporal en los deportistas cluan deportistas entrenados, las ecuacio-
de mejora individual. En este contexto, el es la antropometra: se trata de una se- nes propuestas por Andrew S. Jackson, de la
prototipo de cuerpo atltico ideal promo- rie de mediciones tcnicas sistematizadas Universidad Wake Forest en Winston-Salem,
vido desde hace aos deja paso al morfo- que expresan de manera cuantitativa las y Michael L. Pollock, del Instituto para la
tipo: estructura corporal adecuada para un dimensiones del cuerpo humano. De he- Investigacin Aerbica de Dallas, parecen
deporte determinado o para una posicin cho, mltiples investigaciones llevadas a proporcionar una estimacin razonable de
concreta dentro del equipo. cabo con deportistas sealan que el perl la composicin corporal. No obstante, estas
En la mayora de las actividades fsicas, el antropomtrico constituye un factor de- tcnicas resultan insucientes para la valo-
rendimiento resulta mejor si el deportista terminante para el xito del atleta o el racin de la distribucin del tejido adiposo
presenta una gran masa corporal y un re- equipo dentro de su especialidad y gnero. visceral y subcutneo, as como para deter-
ducido porcentaje de grasa. Sin embargo, Los datos ms relevantes se desprenden de minar las variaciones de la masa muscular en
existen modalidades en las que dicha pro- estudios desarrollados en atletas partici- relacin con el entrenamiento deportivo.
porcin puede resultar contraproducente. pantes en juegos olmpicos, campeonatos Un adecuado control y una vigilancia
En la carrera de fondo, por ejemplo, no se mundiales y competiciones internacionales, de la composicin del cuerpo pueden tra-
requiere una gran masa corporal para ob- es decir, deportistas de lite. ducirse en beneficios importantes para
tener un buen rendimiento, aunque s una los deportistas, tanto en la optimizacin
baja proporcin de tejido adiposo. Otros Rendimiento ptimo de su rendimiento como en su estado de
deportes, como la natacin, la natacin Para predecir el rendimiento de un depor- salud. Por otro lado, el desarrollo de una
sincronizada o el waterpolo no parecen tista, es necesaria la correcta estimacin de imagen corporal positiva y una actitud
tan sensibles a la cantidad de grasa; inclu- las proporciones entre los diferentes com- mental saludable se consideran cruciales

COMPOSICIN CORPORAL
El perl antropomtrico resulta determinante para el xito como atleta
o miembro de un equipo deportivo. Los pliegues cutneos, el dime-
tro seo y la circunferencia de distintas reas corporales, entre otros
parmetros, conforman dicho perl.
SERVICIO MDICO REAL SOCIEDAD DE FTBOL SAD

42 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


en el rendimiento competitivo. La revisin La participacin deportiva tambin
de la bibliografa en torno a los estudios se asocia a una autoestima ms elevada,
que han abordado las relaciones entre la la cual protege contra los trastornos de la
a
imagen corporal y el ejercicio fsico en fut- n-
imagen corporal y los desrdenes alimen-
bolistas permite constatar la existencia de er-
tarios. En este sentido, la prctica de ejer-

FOTOLIA / OLLY
dos tendencias o enfoques opuestos. cicio aumenta la sensacin de capacidad
ad
te
fsica, la cual, en ltima instancia, revierte
Autoconcepto corporal en una mejora de la imagen corporal de la
Un primer grupo de investigaciones mues- persona y, con ello, en la autoestima.
tran que la prctica de ejercicio fsico se re- Un segundo grupo de investigaciones
es
laciona con una imagen corporal positiva. apunta hacia un efecto del ejercicio po-
o-
Se ha conrmado que los futbolistas tienen tencialmente negativo sobre la imagen
en el mximo provecho de sus capaci-
un menor porcentaje de grasa y, por tan- corporal. Dentro del deporte orientado al dades. Esos datos objetivos podran
to, un cuerpo ms cercano a los cnones rendimiento, como es el ftbol de competi- ayudar a establecer programas de
estticos. Los jugadores perciben que su cin, destaca la presin que sufren los fut- entrenamiento ms oportunos, compro-
cuerpo se asemeja ms al ideal en compa- bolistas para cumplir con los requerimien- bar sus efectos y determinar el perl de
racin con los de las personas sedentarias tos corporales especcos para alcanzar jugador ms idneo para cubrir cada una
y, en consecuencia, evalan mejor su cuer- mejores resultados. Dichos requerimien- de las posiciones tcticas en el terreno de
po y se muestran ms satisfechos con su tos corporales les exigen, por un lado, un juego.
apariencia fsica. Sin embargo, tanto o ms bajo porcentaje de grasa corporal, y por
importante que la propia percepcin es la otro, una gran masa muscular. Cuando el Marta Arroyo Izaga
visin que tienen los dems de nuestro f- deseo de conseguir un cuerpo con tales Departamento de farmacia
sico; ello inuye de manera decisiva en el caractersticas se convierte en obsesin, el y ciencias de los alimentos
autoconcepto corporal. Las otras personas deportista puede sufrir trastornos dismr- Universidad del Pas Vasco
perciben el cuerpo de los jugadores como co-corporales.
fsicamente atractivo, consideracin que a De todo ello puede concluirse que la va- Jos Manuel Gonzlez de Suso Janriz
menudo resulta en una retroalimentacin loracin positiva de la imagen y de la com- Servicio Mdico
positiva que tiende a mejorar la satisfac- posicin corporal de los futbolistas de alto Real Sociedad de Ftbol SAD
cin propia del futbolista. rendimiento resulta necesaria para obtener Donostia-San Sebastin

MEMORIA ACOMPASADA
Los recuerdos y los olvidos dependen, en parte, de la sincrona de las neuronas

CHRISTOF KOCH

U no de los descubrimientos ms sea-


lados de la neurociencia cognitiva ha
sido la implicacin del hipocampo, una es-
nuevas destrezas, como la escritura especu-
lar, mas la posesin de tal habilidad le de-
jaba perplejo, pues no recordaba haberla
y el tercero, que la memoria diere de las
capacidades intelectuales o perceptivas del
cerebro.
tructura yacente en lo ms profundo del adquirido. Medio siglo despus, estudios de la-
cerebro, en la formacin de recuerdos. Un H. M., iniciales con las se le conoci en boratorio en ratones, ratas y monos, as
paciente muy especial, Henry Molaison, vida con el n de proteger su intimidad, como observaciones clnicas, han refor-
quien sufra ataques epilpticos de gran proporcion tres conocimientos. El prime- zado dichas conclusiones. Viene al caso
intensidad, posibilit el hallazgo. En 1953, ro, que ciertas estructuras cerebrales (el la amnesia global transitoria, una rara a
cuando Molaison contaba 27 aos, se le hipocampo y la amgdala, centro cerebral la vez que enigmtica prdida de la me-
practic la reseccin quirrgica de su hi- que gobierna las emociones) se especia- moria que suele desencadenarse por un
pocampo y de reas contiguas de ambos lizan en la recordacin; el segundo, que acontecimiento estresante. No se acompa-
hemisferios cerebrales. La operacin per- existen diferentes clases de memoria, tan a ni de disminucin o incapacidad en las
miti controlar su epilepsia, sin embargo, distintas como la capacidad de rememorar funciones sensoriales o motoras, no afecta
a un precio elevado: a partir de ese mo- datos, la evocacin de experiencias perso- a la consciencia ni a las facultades intelec-
mento Molaison qued incapacitado para nales, o la conservacin de habilidades tuales, ni siquiera a la capacidad de juicio.
recordar lo que le suceda. Poda adquirir fsicas (montar en bicicleta, por ejemplo); Como el nombre sugiere, la amnesia global

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 43


transitoria es un fenmeno efmero: por lo Electrodos ultranos rastre la actividad elctrica del hipocampo
general desaparece antes de 24 horas con Los actuales tratamientos de la epilepsia, y de la amgdala de los probandos merced
escasos efectos de larga duracin. Ahora aunque menos invasivos que los aplicados a los microelectrodos implantados.
bien, en las imgenes cerebrales de alta en tiempos de H. M., siguen ofreciendo Los campos elctricos registrados por
resolucin, tomadas en el intervalo de uno excepcionales oportunidades para la in- dicha tcnica presentan una variedad de
o dos das del ataque, se observan lesiones dagacin neurocientfica. En ocasiones, ritmos. Las ondas delta (ondas cerebrales
en pequeas reas de una porcin espec- para localizar los focos originarios de los lentas que tienen lugar entre una y cua-
ca del hipocampo. ataques, se implantan electrodos ms nos tro veces por segundo) son caractersticas
Mas una vez establecida la funcin crtica que un cabello en las reas cerebrales afec- del sueo profundo. Las ondas beta (su
del hipocampo, surge una segunda incg- tadas. Durante dos o tres das se observa la frecuencia oscila entre 12 y 30 veces por
nita: qu produce que la memoria regis- actividad elctrica cerebral que se genera segundo) son las dominantes en la concen-
tre ciertas cosas? Del conjunto de eventos mientras el paciente habla, ve la televisin, tracin activa. A frecuencias intermedias se
y experiencias que acontecen a diario, por anda o duerme en la sala del hospital. encuentran los ritmos theta, que se repiten
qu algunos permanecen indeleblemente Rutishauser y sus colaboradores pidieron de 3 a 10 veces por segundo. (A n de si-
impresos en la memoria, mientras que otros a nueve pacientes con epilepsia, todos ellos tuar ese dato en perspectiva, considrese
se esfuman como pompas de jabn? supervisados mediante electrodos, que que el corazn de un ciclista al subir una
Es sabido que son mltiples los factores observasen en una pantalla de ordenador rampa prolongada ronda en torno a las
que intervienen en el recuerdo: la aten- cien fotografas en las que apareca, en 160 pulsaciones por minuto, unos 2,6 la-
cin, la novedad, el inters o las emo- cada una, bien una persona, bien un ani- tidos por segundo). El ritmo theta resulta
ciones que se suscitan... El hallazgo del mal o bien un objeto cotidiano (un auto- sobre todo acusado cuando una persona
equipo dirigido por el neurocientco Ueli mvil, una herramienta...). Los probandos trata de orientarse o busca novedades;
Rutishauser, del Instituto mdico Howard disponan de un segundo para retener en en otras palabras, durante el aprendiza-
Hughes en el Instituto de Tecnologa de su memoria la imagen que se les mostra- je. Investigaciones anteriores indican que
California, se suma a todo ello. Dichos ba; tras ese tiempo se les presentaba otra cuanto ms vigorosas se maniestan dichas
cientcos han logrado atisbar el funciona- foto, todo ello sin interrupcin. Ms tarde, oscilaciones y mayor sea su frecuencia du-
miento del hipocampo a escala celular, as el equipo de investigadores comprob el rante el aprendizaje, mejor resultar la
como la actividad de las clulas individu- grado de memorizacin de los sujetos al recordacin del nuevo material.
ales en sujetos que primero absorban mostrarles una segunda serie de cien foto- Volviendo al experimento, no supuso,
y luego evocaban informacin novedosa. grafas, de las cuales la mitad eran nuevas, pues, gran sorpresa para el equipo de Ru-
Aunque los investigadores exponen en mientras que el resto correspondan a re- tishauser recoger una destacada actividad
lenguaje tcnico de potenciales de accin peticiones de la serie inicial. Pidieron a los theta cuando los probandos memorizaban
y frecuencias elctricas las conclusiones del voluntarios que identicasen las imgenes las imgenes. Empero, sus hallazgos ahon-
estudio, estas arrojan luz sobre el prous- que ya se les haba mostrado antes. Duran- daron an ms. Gracias a dispositivos elec-
tiano misterio de la recordacin. te los dos pases de instantneas, el equipo trnicos sensibles, as como a programas
muy elaborados, result posible detectar
los dbiles tableteos que emiten las neu-
FOTOLIA / YURI4U80

ronas individuales al enviarse informacin


unas a otras mediante seales impulsiona-
les, del tipo todo o nada, las llamadas
crestas.
El equipo de Rutishauser recogi la ac-
tividad de 305 neuronas ubicadas en el hi-
pocampo y en la amgdala. El nmero total
de crestas observadas mientras un sujeto
contemplaba una imagen no permita pro-
nosticar si la recordara a posteriori. (Los
participantes reconocieron dos de cada

RECUERDOS CON RITMO


Los acontecimientos inusitados o con fuerte
resonancia emotiva resultan especialmente
indelebles. Tambin los ritmos naturales del
cerebro desempean una funcin en los
recuerdos.

44 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


FUENTE: UELI RUTISHAUSER
tres de las imgenes presentadas al inicio.) Olvidadas
Sin embargo, en alrededor de una quinta
parte de las neuronas, los cientcos regis-
traron una informacin que pronosticaba
una recordacin acertada. Recordadas

Marchar al paso
En general, las neuronas no operan de ma-
nera acompasada. Lo usual es que enven
impulsos de forma irregular en cuanto su
excitacin supera cierto nivel umbral. El NEURONAS SINCRONIZADAS
equipo del Caltech descubri, no obstan- En la investigacin se registr la actividad de neuronas individuales (lneas azules) durante una
te, que los ritmos neuronales pueden, en tarea de memorizacin. ARRIBA: Las neuronas se disparan de forma aleatoria; la informacin
ocasiones, hallarse orquestados perfecta- no se retiene. ABAJO: Las neuronas emiten sus impulsos en sincrona con los senos de la onda
mente, de tal modo que dicha sincrona theta (lnea roja), dominante durante el aprendizaje; la recordacin mejora.
contribuye a la formacin de recuerdos
duraderos.
Pensemos en una nadadora de crol. La tan ms seguros de que la recordacin vidad elctrica altera las sinapsis cerebrales
atleta vuelve de forma peridica la ca- resultara exacta. Cuando los sujetos expe- (sistemas moleculares especializados que
beza hacia un lado para respirar, dentro rimentales vean imgenes que despus no median entre neuronas), lo cual facilita la
del tringulo denido por su brazo y su reconocan, ocurra que la coordinacin en- formacin de recuerdos.
antebrazo y la supercie de la piscina. Si tre las neuronas individuales codicadoras Tales hallazgos contribuyen a descodi-
inspirase durante una fase distinta, lo ms de recuerdos y la actividad cerebral global car la mecnica de la recordacin, o en
probable es que tragara agua y perdiera el era mucho menor. otras palabras, a explicar el milagro de que
ritmo. Tal es el caso de las neuronas res- La investigacin revela que junto a la un kilo y tercio de tejidos viscosos produzca
ponsables de la formacin de recuerdos. atencin, la novedad y el impacto emoti- una mente dotada de innumerables impre-
Durante la fase de aprendizaje, segn vo de los acontecimientos, existe un factor siones, evocaciones y conocimientos que se
descubri el equipo, si una imagen se pre- adicional que hace memorable lo ocurrido: acumulan en el decurso de los decenios.
sentaba en un momento en que las crestas la sincrona. Las neuronas siempre emiten
de las seales neuronales de la amgdala y impulsos elctricos en respuesta a imge- Christof Koch
el hipocampo se encontraban en sincrona nes y experiencias nuevas. Mas cuando ta- Profesor Lois y Victor Troendle
con el reloj theta local, era ms probable les crestas impulsionales coinciden con el de biologa de la cognicin y el conocimiento
que recordasen la imagen; tambin se sen- ritmo theta, dicha coordinacin en la acti- Instituto de Tecnologa de California

EL ESPACIO A TRAVS DEL TACTO


La corteza parietal se halla implicada en la recodicacin tctil

ELENA AZAN Y SALVADOR SOTO FARACO

A todos nos ha pasado alguna vez. No-


tamos una molestia en el brazo, mi-
ramos rpidamente, y al ver que se trata
una regin especca de la piel est siendo
estimulada. Esta informacin puramente
cutnea resulta, sin embargo, insuciente
Este proceso, conocido como recodi-
cacin espacial del tacto, implica pasar de
un sistema de coordenadas basado en la
de un mosquito, arremetemos con la otra para actuar con precisin, ya que necesita- piel o somatotpico (Me han tocado en el
mano para intentar aplastarlo. Esta reac- mos saber, adems del lugar de contacto brazo derecho) a un sistema de coordena-
cin, en apariencia simple, implica una en la piel, nuestra postura en ese preciso das basado en un origen externo (Debo
coordinacin sensorial compleja que re- instante. En denitiva, la posicin del in- mirar rpidamente arriba a la derecha,
quiere localizar y actuar sobre un mapa secto sobre la piel debe traducirse de for- donde se encuentra ahora mi brazo).
del cuerpo en constante movimiento. ma rpida en una certera accin motora La importancia de la integracin entre
Cuando el mosquito se posa en el brazo, dirigida al lugar del espacio donde se sita el tacto y la postura corporal se mani-
un conjunto de neuronas de la corteza el estmulo tctil respecto al efector (los esta de forma contundente cuando se
somatosensorial se activa, indicando que ojos, la mano...). producen fallos. Por ejemplo, algunos

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 45


ATENCIN ENGAADA
Ejemplo de movimientos oculares hacia el
origen de un estmulo tctil (smbolo rojo).
En la postura cruzada puede observarse
que en algunos ensayos (lneas negras), el
movimiento ocular se realiza inicialmente
hacia la mano contraria (como si las manos
estuviesen descruzadas), hasta que acaba
corrigindose.

pacientes con lesin cerebral o medular actualizar una posicin corporal atpica, en res si las manos se encuentran cruzadas.
perciben de manera correcta el lugar del este caso la situacin cruzada de los dedos Una vez se ha integrado la postura del
tacto en la piel, pero no saben a qu lugar de las manos. Al tratarse de una postura cuerpo como resultado de la recodica-
del espacio externo corresponde porque poco comn, el cerebro calcula el origen cin tctil, la orientacin externa toma
su sistema propioceptivo (el conjunto de de la sensacin tctil en la piel como si los el control. As, la correcta localizacin
receptores y nervios que conforman la dedos estuviesen en su posicin ms habi- de un estmulo tctil en el espacio no se
propiocepcin, es decir, el sentido que tual, es decir, descruzados. Si tenemos pa- produce al instante: dcimas de segundo
informa al organismo sobre la postura) ciencia, al cabo de unos das manteniendo despus del tacto, la atencin se dirige
no funciona adecuadamente. As, saben los dedos cruzados empezaremos a extraer primero hacia el lado anatmicamente
que fueron tocados en la mano, pero no informacin acorde con esta posicin ms congruente (y, por lo tanto, incorrecto),
dnde se encuentra su mano. En algunas atpica. como si la mano estuviese descruzada (es
ocasiones, ese tipo de fallos se produce Con el n de entender mejor los meca- decir, dirige su atencin hacia la derecha
tambin en personas sanas, originando nismos y reas corticales implicados en la cuando se estimula la mano diestra), mas
interesantes fenmenos como la ilusin percepcin del espacio tctil hemos estu- al cabo de unos 300 milisegundos, cambia
de Aristteles. diado en el laboratorio los errores en el el foco de atencin hacia el lado donde se
Cierre los ojos, cruce los dedos ndice y proceso de recodicacin. Cmo, cundo encuentra en realidad la mano estimulada
corazn, y frtese la punta de la nariz con y dnde ocurre la integracin entre el tac- (el lado izquierdo).
las yemas de ambos dedos. Siente como to y la postura del cuerpo?
si tocase dos narices diferentes, una con De la piel a la corteza
cada dedo? La ilusin se debe a un error al De la piel al espacio Gracias a la estimulacin magntica trans-
Medir hacia dnde se orienta la atencin craneal (EMT, una forma no invasiva de
de una persona que mantiene los brazos estimulacin cortical) hemos podido in-
cruzados cuando nota un estmulo tctil terferir de forma transitoria la actividad
nos permite conocer el curso temporal que neuronal del rea intraparietal ventral,
sigue la recodicacin espacial del tacto. regin implicada en varios tipos de inte-
Con los brazos cruzados, el espacio anat- gracin sensorial. El objetivo era compro-
mico (la mano derecha) no se corresponde bar las consecuencias funcionales de in-
con el espacio externo donde se sita la terferir el rea intraparietal ventral sobre
TODAS LAS IMGENES SON CORTESA DE LOS AUTORES

mano (a la izquierda del cuerpo), con lo la recodicacin tctil. Los participantes


que se requiere un proceso activo de re- deban comparar la elevacin de un es-
codicacin cada vez que se presenta un tmulo tctil realizado en la cara (de cinco
estmulo tctil. posibles repartidos de forma vertical) con
Cuando se pide a una persona que otro aplicado en el antebrazo izquierdo
oriente con rapidez su atencin hacia (de un total de siete, tambin dispuestos
un tacto en una de las manos cruzadas en vertical); el lugar de los estmulos se
(bien con un movimiento ocular rpido modicaba con frecuencia. Dado que la
o detectando un estmulo visual cerca de alineacin entre brazo y cara cambiaba, la
la mano estimulada), pueden observarse tarea de comparacin requera la recodi-
NO ES LO QUE PARECE dos fases bien diferenciadas. Primero, la cacin espacial del tacto en coordenadas
La posicin cruzada de los dedos induce la orientacin se basa en el lado anatmico externas. Al aplicar los pulsos magnticos
ilusin de Aristteles: se tiene la sensacin de del estmulo, reaccin que reeja un pri- en el rea intraparietal ventral durante
tocar dos narices, cuando en realidad se toca mer estadio somatotpico, o de localiza- la tarea, se produjo una disminucin en
solo una. cin en la piel, que lleva a cometer erro- la precisin espacial. Sin embargo, dicha

46 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


til no solo resulta importante para obtener
EMT sobre el rea una experiencia completa del entorno, sino
intraparietal ventral
que en mltiples ocasiones funciona como
el vehculo fundamental de la percepcin.
Por ejemplo, cuando la visin nos falla bien
7 posibles estmulos por falta de luz o bien por una prdida
tctiles en el brazo patolgica, caso de la ceguera.

Elena Azan
Dpto. de psicologa bsica
3 posturas del brazo Universidad de Barcelona
5 posibles estmulos Grupo de investigacin multisensorial
tctiles en la cara Universidad Pompeu Fabra
Barcelona
REAS CEREBRALES IMPLICADAS
El brazo oculto del participante se sita en paralelo a la cara y a una elevacin determinada (de Salvador Soto Faraco
3 posibles). En cada ensayo se presenta primero un estmulo en la cara (de 5 posibles, alinea- Grupo de investigacin multisensorial
dos verticalmente) y medio segundo despus uno en el brazo (de 7 posibles). Luego, mediante Universidad Pompeu Fabra
estimulacin magntica transcraneal (EMT), se aplica un pulso magntico sobre el rea intra- ICREA
parietal ventral o sobre un rea de control; el participante ha de responder si el estmulo del Barcelona
brazo se ha presentado por encima o por debajo del de la cara. Cada estimulador tctil se
activa al azar y cada pocos ensayos el brazo cambia de posicin, situndose en una de las tres
posiciones que aparecen en la imagen. BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA

CHANGING REFERENCE FRAMES DURING


interferencia fue selectiva, de manera que En conclusin, a pesar de que la recodi- THE ENCODING OF TACTILE EVENTS. E.
la EMT no produjo interferencia en tareas cacin tctil presenta todava numerosas Azan y S. Soto-Faraco en Current
de control que tan solo requeran percep- incgnitas, gracias a los estudios que he- Biology, vol. 18, pgs. 1044-9, 2008.
cin del lugar de contacto en la piel o de mos realizados hasta el momento conoce-
la posicin del brazo en el espacio. Tales mos parte de su secuencia funcional, su THE POSTERIOR PARIETAL CORTEX REMAPS
resultados sugieren que el rea intrapa- curso temporal y algunas de las estructu- TOUCH INTO EXTERNAL SPACE. E. Azan,
rietal ventral (en la corteza parietal) es ras cerebrales implicadas. No obstante, es M. R. Longo, S. Soto-Faraco y P. Hag-
una de las reas cerebrales implicadas de necesario seguir investigando para acabar gard en Current Biology, vol. 20, pgs.
forma causal en la recodicacin espacial de comprender cmo percibimos el mundo 1304-9, 2010.
del tacto. a travs de la piel, ya que la percepcin tc-

CRONONUTRICIN Y LECHE MATERNA


Las variaciones nutricionales circadianas de la leche de la madre inuyen en los ritmos biolgicos del beb

CARMEN BARRIGA IBARS Y ANA B. RODRGUEZ MORATINOS

H asta hace poco, en la nutricin solo


se consideraba el valor intrnseco del
alimento, sin tener en cuenta cundo se
uir en nuestros ritmos biolgicos (ciclo de
sueo y vigilia) dependiendo del momento
de la ingesta.
do para el desarrollo del beb, adems de
revelar las claves para una crononutricin
perfecta en cada etapa de la vida.
consuma. Ello supone un error: un mismo La leche humana va modicndose a lo
nutriente puede digerirse y aprovecharse largo de la lactancia y durante las horas Ritmos de los nutrientes lcteos
de forma diferente segn la hora del da. del da, lo que facilita la adaptacin a la Diferentes nutrientes que intervienen en
Ante este vaco se ha acuado el concepto vida extrauterina del nuevo ser. El estudio la regulacin de los ritmos biolgicos pre-
de crononutricin, que reere al modo en de sus variaciones nutricionales circadianas sentan variaciones circadianas en la leche
que la composicin del alimento puede in- ayuda a ahondar en la inuencia del lqui- materna. El aminocido esencial triptfa-

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 47


en los bebs, la presencia de tal hormona cletido alcanza sus mximos valores en
en el lquido materno contribuye a que horas nocturnas.
los nios amamantados logren antes los
ritmos del sueo nocturno. Alimentacin a deshora
Otros aminocidos de la leche materna A pesar de que la lactancia materna cons-
con accin sobre el ritmo de sueo y vigilia tituye la forma perfecta de alimentar al
y que presentan cambios circadianos son la recin nacido, a menudo por problemas de
fenilalanina y la tirosina (precursores de la horarios, la madre no puede facilitrsela
dopamina, la adrenalina y la noradrenali- a su beb. Ante tal dicultad, numerosas
na), los cuales presentan sus mximos valo- mujeres optan por sacarse la leche del pe-
res en hora diurna. Asimismo, la metionina cho para que sus hijos puedan alimentarse
(aminocido precursor de la acetilcolina y en su ausencia. A la vista de nuestros re-
del cido asprtico, este ltimo neurotrans- sultados, se recomienda a las madres que
misor excitador) registra sus mximos nive- tomen buena nota del momento del da en
DREAMSTIME / DMITRY NAUMOV

les durante el da. el que efectan la extraccin, con el obje-


tivo de que el pequeo consuma el uido,
Promotores del sueo mediante bibern, a una hora similar. En
Entre los componentes de la leche mater- otras palabras, la leche extrada por la no-
na que integran las sustancias promoto- che no debe dispensarse por la maana, ni
ras del sueo se encuentran los nucle- viceversa; de lo contrario, el nio estar
tidos. La adenosina 5P probablemente alimentado, mas no consolidar de forma
HORMONA PARA EL SUEO la molcula ms importante en el inicio correcta sus ritmos circadianos, en especial
Los niveles de melatonina en la leche humana del sueo ejerce su accin a nivel del el de sueo y vigilia.
aumentan por la noche. hipotlamo. (Sustancias como la cafena De la misma manera, una leche articial
o la teobromina actan sobre los recep- avanzada debera recoger la informacin
tores de la adenosina 5P bloqueando su que proporcionan los datos cientcos so-
no muestra un ritmo circadiano con niveles accin y dicultando de esta manera el bre tales variaciones. A grandes rasgos,
mximos a las 03:00 h. Dicho aminocido es descanso.) se recomienda tener en cuenta en las le-
precursor del neurotransmisor serotonina y Resultados obtenidos en nuestro labo- ches disociadas (da o noche) las sustan-
de la hormona melatonina, sustancias con ratorio muestran que dicho nucletido cias promotoras del sueo: triptfano,
una importante funcin en la siologa del alcanza en la leche humana sus mximos adenosina 5P y uridina 5P. En la leche
sueo. Tambin los niveles de melatonina valores durante la fase de oscuridad, por materna esos componentes se elevan du-
(principal sincronizador de los ritmos de lo que facilita que el nio duerma bien rante el ciclo del sueo, por lo que la ali-
sueo y vigilia) que se encuentra en la le- por las noches. Otro de los hipnticos en- mentacin articial debera considerarlos
che humana se elevan por la noche, em- dgenos ms importantes es el nucletido cuando la toma de las leches disociadas
pezando a decrecer al comienzo del da uridina 5P, el cual acta sobre los recep- suceda a partir de la tarde o noche. Con
para mantenerse muy bajos durante todo tores GABA (estos conforman el sistema ello se ayudar a que el lactante encarrile
el perodo de luz. Teniendo en cuenta que inhibidor ms importante del cerebro). sus ritmos de sueo y vigila con el entorno
hasta aproximadamente los tres meses de Muestras de leche materna obtenidas a lo cambiante del da y la noche.
vida no se detectan niveles de melatonina largo de 24 horas revelan que dicho nu-
Carmen Barriga Ibars y
Ana B. Rodrguez Moratinos
SUSTANCIAS PROMOTORAS DEL SUEO Dpto. de fisiologa
El nucletido adenosina 5P y el aminocido triptfano en la leche materna presentan Universidad de Extremadura
variaciones circadianas: alcanzan sus mximos valores en horas nocturnas Badajoz

Adenosina 5
5P
P Triptfano
Concentracin (g/ml)

Concentracin (g/ml)

Noche Da Noche Noche Da Noche


152
6
151

4
150

2 149
0 2 4 6 8 10 12 14 16 18 20 22 24 0 2 4 6 8 10 12 14 16 18 20 22 24
Horas Horas

48 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


DIEZ MITOS SOBRE LA SALUD
Algunas creencias populares en torno a la salud resultan un hueso duro de roer.
Veamos una pequea muestra de las que han sido desbancadas

RACHEL C. VREEMAN Y AARON E. CARROLL

1 Las personas utilizan solo 3 Leer con una luz tenue fraccin errnea. La hiptesis se basa en
el diez por ciento de su cerebro arruina la vista un estudio epidemiolgico sobre la pre-
La cifra se queda corta. Estudios cientcos La creencia de que leer con poca luz puede valencia de la miopa y la alta incidencia
con mtodos de neuroimagen y anlisis mi- arruinar la vista es probable que provenga de esta en personas con mayor experien-
croestructurales revelan que las personas de la experiencia siolgica de la tensin cia acadmica. Sin embargo, en pocas
utilizan mucho ms que ese supuesto 10 ocular: una iluminacin tenue puede crear pasadas, las condiciones de lectura eran
por ciento del cerebro. De hecho, la lesin una sensacin de dicultad para enfocar; incluso con menos luz, se contaba con
de casi cualquier regin cerebral supone tambin disminuye la tasa de parpadeo y velas o lamparillas de aceite, por lo que
secuelas duraderas de tipo somtico o ps- conduce a la incomoda sequedad en los el aumento de las tasas de miopa en los
quico. Investigaciones de neuroimagen y ojos, sobre todo si se fuerza la vista. El con- ltimos siglos no tiene por qu deberse
de neuronas concretas demuestran que senso entre la mayora de oftalmlogos es- a una mala iluminacin. En contraste con
ninguna regin del encfalo se encuentra tipula que leer con poca luz no causa daos este estudio, cientos de expertos arman
en reposo permanente. en los ojos. A pesar de que puede provocar en Internet que leer con poca luz no daa
fatiga visual con sus mltiples efectos ne- la vista.
2 El nmero de suicidios gativos temporales, es poco probable que
aumenta en Navidad cause un cambio permanente en la funcin 4 La resaca se puede curar
Pese a la extendida creencia de que el am- o estructura de los ojos. Incluso en pacien- De la aspirina al zumo de naranja, pa-
biente fro, oscuro y triste del invierno, ms tes con sndrome de Sjgren (enfermedad sando por los pltanos, un caldo vege-
los inevitables encuentros familiares en fe- autoinmunitaria que se caracteriza por la tal o abundante agua. Internet presenta
chas navideas contribuyen al incremento inamacin en ciertas glndulas del cuer- opciones interminables para prevenir
de suicidios, no existen pruebas que lo certi- po), la agudeza visual funcional disminuida o tratar las resacas matutinas tras una
quen. En Estados Unidos se analizaron los a causa de la lectura tensa mejora cuando noche de excesos con el alcohol. Pero,
casos de suicidio acaecidos a lo largo de 35 dejan de leer. una vez ms, no existen estudios ni en
aos. Los investigadores comprobaron que Un artculo de revisin sobre la miopa la medicina ortodoxa ni en la alternativa
ni durante ni despus de las vacaciones de concluye que forzar la visin (caso de leer que demuestren tal efecto. Si se quiere
Navidad aumentaba el nmero de muertes con poca luz o mantener los libros dema- acabar con la resaca, el remedio ms e-
por suicidio. En cambio, es en verano cuan- siado cerca de la cara) podra provocar caz, claro est, consiste en beber menos
do ms personas se quitan la vida. el retraso del crecimiento ocular y la rre- alcohol.

DREAMSTIME / ELZBIETA SEKOWSKA


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MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 49



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5 Cenar engorda que el afeitado no contribua a que el pelo habra presentado ms prdida de calor
A voz de pronto, la norma parece cierta. creciera en espesor o con mayor rapidez. que otras zonas del cuerpo.
De hecho, una encuesta entre mujeres El mito se asienta en que el pelo nuevo
suecas con sobrepeso indicaba que estas no dispone todava de puntas nas, por 10 Los telfonos mviles originan
ingeran ms alimentos al atardecer o por lo que se percibe ms grueso o recio. A alteraciones electromagnticas
la noche. Ello no signica, sin embargo, ello hay que sumar que el cabello que est en los aparatos mdicos
que el momento de la comida influya creciendo todava no se ha expuesto al sol En numerosos hospitales se prohbe el
en los kilos de ms; quiz el resultado se ni a los tratamientos qumicos, por lo que uso de mviles. A veces se han noticado
deba a las caloras de los alimentos que parece ms oscuro. incluso averas de bombas de infusin y
consuman las personas encuestadas. La monitores. Sin embargo, segn estudios
mayora de los estudios no demuestran 8 Pelos y uas continan britnicos, los mviles solo alteran los apa-
una relacin entre la ltima ingesta y el creciendo tras la muerte ratos situados en un crculo mximo de un
incremento de peso. Tal creencia errnea descansa sobre una metro (en menos del 0,1 por ciento de los
ilusin ptica: tras la muerte, el cuerpo casos no pudo demostrarse su efecto). Una
6 Mucho azcar favorece pierde lquidos, por lo que la piel situada investigacin publicada en 2007 no hall
la hiperactividad en los nios bajo las uas y los pelos se retrae, pare- ningn tipo de alteracin en 75 salas de
Ms de una docena de estudios a doble cie- ciendo unas y otros de mayor longitud. tratamiento. Incluso en una investigacin
go han revelado cmo responden los nios El crecimiento del cabello y de las uas llevada a cabo por anestesistas se conclu-
a una alimentacin equilibrada con dife- se halla sujeto a una compleja regulacin y que el riesgo de un error teraputico
rentes cantidades de azcar. En ninguna de hormonal, la cual se extingue una vez la disminua cuando los mdicos podan usar
las investigaciones ya fuesen con azcar persona ha fallecido. el mvil, pues, de esta manera se comuni-
natural de fruta, con chocolate u otros caban mejor entre ellos.
dulces se pudo concluir que la sacarosa 9 Por la cabeza se pierde
inuyera en los trastornos de atencin o de mucho calor corporal Rachel C. Vreeman y Aaron E. Carroll
hiperactividad en los nios. Sin embargo, En pocas de fro, se recomienda cubrirse Universidad de Indiana
muchos padres probandos indicaban que la cabeza, puesto que entre el 40 y el 50
su hijo mostraba un comportamiento hi- por ciento del calor corporal desaparece
peractivo tras beber un refresco azucarado por esta zona. Este mito se extendi a par- BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
(incluso cuando la bebida de la experimen- tir de los consejos de supervivencia del
tacin no contena nada de azcar). As, ejrcito estadounidense, y es posible que MEDICAL MITHS. R. C. Vreeman
pues, la propia percepcin de los padres se asentara sobre un viejo estudio en el y A. E. Carroll en British Medical Journal,
inuye en el mito popular. que los probandos vestan una indumen- vol. 335, n.o 7633, pgs. 1288-1289,
taria especial para protegerse el cuerpo 2007.
7 Tras afeitarse, el pelo crece del fro, salvo la cabeza, que mantenan
con mayor fuerza al descubierto. En tales condiciones es na- FESTIVE MEDICAL MITHS. R. C. Vreeman
Los datos empricos son claros: tras el afei- tural que los sujetos perdieran por la testa y A. E. Carroll en British Medical Journal,
tado, el pelo crece igual que antes. Ya en mayor cantidad de calor corporal. Si solo vol. 337, n.o 7684, pgs. 1442-1443, 2008.
1928 se comprob en un estudio clnico hubieran vestido un baador, la cabeza no

50 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


C ATLO G O DE PRODUC TOS
PROMOCIONES TEMAS de
Precio por ejemplar: 6,50
5 EJEMPLARES MyC 1: Conciencia y libre albedro
Precio por ejemplar: 6,50
T-4: Mquinas de cmputo Ejemplares atrasados
AL PRECIO DE 4 MyC 2: Inteligencia y creatividad T-6: La ciencia de la luz de Investigacin y Ciencia: 6,00
MyC 3: Placer y amor T-7: La vida de las estrellas
MyC 4: Esquizofrenia T-8: Volcanes
Ahorre un 20 % MyC 5: Pensamiento y lenguaje T-9: Ncleos atmicos y radiactividad
MyC 6: Origen del dolor
T-12: La atmsfera
5 ejemplares MyC 7: Varn o mujer:
cuestin de simetra T-13: Presente y futuro de los transportes
de MENTE Y CEREBRO o TEMAS MyC 8: Paradoja del samaritano T-14: Los recursos de las plantas
por el precio de 4 = 26,00 MyC 9: Nios hiperactivos T-15: Sistemas solares
MyC 10: El efecto placebo T-16: Calor y movimiento
MyC 11: Creatividad T-17: Inteligencia viva
MyC 12: Neurologa de la religin T-18: Epidemias
SELECCIONES TEMAS MyC 13: Emociones musicales T-20: La superficie terrestre
MyC 14: Memoria autobiogrfica T-21: Acstica musical
MyC 15: Aprendizaje T-22: Trastornos mentales
Ahorre ms del 30 % con medios virtuales T-23: Ideas del infinito
MyC 16: Inteligencia emocional T-24: Agua
MyC 17: Cuidados paliativos T-25: Las defensas del organismo
Ponemos a su disposicin grupos MyC 18: Freud T-26: El clima
de 3 ttulos de TEMAS MyC 19: Lenguaje corporal T-27: El color
seleccionados por materia. MyC 20: Aprender a hablar T-29: A travs del microscopio
MyC 21: Pubertad T-30: Dinosaurios
3 ejemplares al precio de 2 = 13,00 MyC 22: Las races de la violencia T-31: Fenmenos cunticos
MyC 23: El descubrimiento del otro T-32: La conducta de los primates
MyC 24: Psicologa e inmigracin T-33: Presente y futuro del cosmos
ASTRONOMA MyC 25: Pensamiento mgico
T-34: Semiconductores y superconductores
Planetas, Estrellas y galaxias, MyC 26: El cerebro adolescente
MyC 27: Psicograma del terror T-35: Biodiversidad
Presente y futuro del cosmos
MyC 28: Sibaritismo inteligente T-36: La informacin
BIOLOGA MyC 29: Cerebro senescente T-37: Civilizaciones antiguas
El origen de la vida, Virus y bacterias, MyC 30: Toma de decisiones T-38: Nueva gentica
Los recursos de las plantas MyC 31: Psicologa de la gestacin T-39: Los cinco sentidos
COMPUTACION MyC 32: Neurotica T-40: Einstein
Mquinas de cmputo, Semiconductores MyC 33: Inapetencia sexual T-41: Ciencia medieval
y superconductores, La informacin MyC 34: Las emociones T-42: El corazn
MyC 35: La verdad sobre la mentira T-43: Fronteras de la fsica
FSICA MyC 36: Psicologa de la risa T-44: Evolucin humana
Fronteras de la fsica, El tiempo, MyC 37: Alucinaciones T-45: Cambio climtico
Fenmenos cunticos MyC 38: Neuroeconoma T-46: Memoria y aprendizaje
CIENCIAS DE LA TIERRA MyC 39: Psicologa del xito
MyC 40: El poder de la cultura
T-47: Estrellas y galaxias
Volcanes, La superficie terrestre, T-48: Virus y bacterias
Riesgos naturales MyC 41: Dormir para aprender T-49: Desarrollo del cerebro,
MyC 42: Marcapasos cerebrales desarrollo de la mente
GRANDES CIENTFICOS MyC 43: Deconstruccin de la memoria T-50: Newton
Einstein, Newton, Darwin MyC 44: Luces y sombras T-51: El tiempo
MEDICINA de la neurodidctica T-52: El origen de la vida LA DIVERSIDAD HUMANA

El corazn, Epidemias, MyC 45: Biologa de la religin T-53: Planetas


Defensas del organismo MyC 46: A jugar! T-54: Darwin
RICHARD LEWONTIN

MyC 47: Neurobiologa de la lectura EL SISTEMA SOLAR


CIENCIAS AMBIENTALES T-55: Riesgos naturales
MyC 48: Redes sociales
Cambio climtico, Biodiversidad, El clima MyC 49: Presiones extremas T-56: Instinto sexual ROMAN SMOLUCHOWSKI

T-57: El cerebro, hoy


NEUROCIENCIAS T-58: Galileo y su legado
Inteligencia viva, Desarrollo del cerebro, T-59: Qu es un gen?
desarrollo de la mente, El cerebro, hoy T-60: Fsica y aplicaciones del lser
LUZ Y TCNICA T-61: Conservacin de la biodiversidad
La ciencia de la luz, A travs del microscopio, T-62: Alzheimer
Fsica y aplicaciones del lser T-63: Universo cuntico
T-64: Lavoisier, la revolucin qumica
Edicin en rstica
N.o ISBN TITULO P.V.P.
BIBLIOTECA SCIENTIFIC TAPAS DE ENCUADERNACIN GASTOS DE ENVO
012-3 El sistema solar 12
AMERICAN (BSA) 016-6 Tamao y vida 14 DE INVESTIGACIN Y CIENCIA (Aadir al importe del pedido)
025-5 La clula viva 32
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038-7 Matemtica Por cada tramo o fraccin de 5 productos
Ahorre ms del 60 % y formas ptimas 21
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coleccin por 75 N.o ISBN TITULO P.V.P. Oferta Coleccin BSA
Espaa: 7,00 Otros pases: 60,00
004-2 La diversidad humana 24
Tamao y vida
013-1 El sistema solar 24
Partculas subatmicas 015-8 Partculas subatmicas 24
Construccin del universo 017-4 Tamao y vida 24 Para efectuar su pedido:
La diversidad humana 027-1 La clula viva (2 tomos) 48
El sistema solar 031-X Construccin del universo 24
Telfono: (34) 934 143 344
Matemticas y formas ptimas 039-5 Matemtica
y formas ptimas 24 Si las tapas solicitadas, de aos anteriores, A travs de nuestra Web:
La clula viva (2 tomos)
046-8 Planeta azul, planeta verde 24 se encontrasen agotadas remitiramos, en su
054-9 El legado de Einstein 24 lugar, otras sin la impresin del ao. www.investigacionyciencia.es
Las ofertas son vlidas hasta agotar existencias.
Fobia social
en la adolescencia
La fobia social o trastorno de ansiedad social es una de las psicopatologas
ms frecuentes entre los adolescentes. Sin embargo, desde hace 30 aos existe
controversia acerca de si puede hablarse de un nico trastorno o de variantes
del mismo. Comienza a haber consenso cientco

JOS ANTONIO PIQUERAS RODRGUEZ Y JOS OLIVARES RODRGUEZ

MS COMPETENCIAS
El incremento de las demandas
sociales y la mayor competencia
cognitiva estn en la base del
aumento de la ansiedad social
en la adolescencia.
MARINA VICENTE

52 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


S e puede agrupar bajo un mismo paraguas la
ansiedad a hablar en pblico, el miedo a in-
Sufrir tal trastorno durante la infancia y ado-
lescencia puede considerarse un predictor po-
teractuar con otra persona, el sentirse observa- tente de problemas de salud mental en la edad
do mientras se come o trabaja, o que los dems adulta; tambin se relaciona con las formas ms
noten que nos ruborizamos? O pertenecen leves de trastornos generalizados del desarrollo
ms bien estos temores a categoras diferentes? (sobre todo el autismo de alto funcionamiento y
O quizs es cuestin de cantidad: a mayor n- el trastorno de Asperger), trastorno de ansiedad
mero de situaciones de ansiedad social mayor por separacin, de personalidad por evitacin,
grado de generalizacin de la ansiedad y, por mutismo selectivo y ansiedad ante los exme-
tanto, mayor gravedad del trastorno? nes. Asimismo, la fobia social suele vincularse
Todava existe controversia sobre cul es la con otros trastornos psicolgicos (segn algunos
mejor forma de clasicacin sistemtica, basada autores, entre el 69 y el 92 por ciento de los pa-
en criterios empricos, de la fobia social. El pre- cientes suelen sufrir adems alguna patologa
sente artculo realiza una revisin del estado de de estado de nimo, otros trastornos de ansie-
la cuestin, adems de formular futuras lneas dad, o de abuso o dependencia de alcohol u otras
de trabajo. sustancias txicas). Asimismo, puede preceder
a una depresin mayor.
Dimensin real del trastorno Las repercusiones de la psicopatologa en el
Los trastornos de ansiedad son los problemas proceso de adaptacin del nio y del adolescente
mentales ms frecuentes en la poblacin ge- son graves. Entre sus consecuencias negativas
neral. De entre ellos, la fobia social (tambin destacan el deterioro en el funcionamiento so-
trastorno de ansiedad social) es una de las psico- cial (menor apoyo social percibido, menos re-
patologas ms comunes en nios, adolescentes laciones ntimas) y escolar (bajo rendimiento
y adultos, tanto en pases desarrollados como acadmico y abandono escolar), as como una
en vas de desarrollo, si bien en los primeros es reduccin en la calidad de vida y salud (depre- RESUMEN
ms frecuente. Entre un 2 y un 8 por ciento de la sin, mayor riesgo de consumo de drogas...).
Miedo a los dems
poblacin infantil y juvenil sufre este trastorno,
que suele comenzar entre los 12 y los 17 aos,
con un curso crnico si no se trata. Chicos y
chicas presentan miedos sociales similares,
Interrelaciones
La adolescencia constituye una etapa crucial
en el desarrollo de las personas, ya que se trata
1 La fobia social es una
de las psicopatologas
ms frecuentes en nios,
con una frecuencia ligeramente superior en el de un perodo evolutivo con cambios notables adolescentes y adultos.
caso de las chicas. en las relaciones interpersonales. Aunque no
Segn el Manual diagnstico de los trastor-
nos mentales de la Asociacin Americana de
Psiquiatra (DSM-IV-TR, 2000), la fobia social se
debe restarse importancia a los cambios fsicos
y cognitivos, la necesidad de ser aceptado y de
sentirse integrado socialmente resulta ms im-
2 No existe consenso
unnime a la hora
de determinar si existen
caracteriza por el temor persistente y acusado portante para la consolidacin de la identidad diferencias cuantitativas
ante una amplia variedad de situaciones sociales personal. A ello debe aadirse una prolonga- o cualitativas entre los
o actuaciones en pblico, en las que el individuo cin articial de la infancia tras el comienzo subtipos de fobia social.
puede ser evaluado de forma negativa por otras de la pubertad [vase El mito del cerebro ado-
personas. Es decir, existe una fobia social con
variedad de situaciones.
Ruborizarse, sentir un nudo en la garganta,
lescente, por Robert Epstein; MENTE Y CEREBRO,
n.o 32], fruto de una tendencia sociocultural de
las sociedades occidentales.
3 El equipo de trabajo
del DSM-V aboga por
la existencia de un con-
palpitaciones, sensacin de desmayo, temblores, Los rpidos y notables cambios en las relacio- tinuo de gravedad de la
dolores de estmago o de cabeza, son algunas de nes interpersonales y el consiguiente riesgo de fobia social, con la nica
las respuestas psicosiolgicas de las personas dicultades y malestar explican, en parte, que diferencia a nivel cuanti-
con fobia social ante situaciones que les provo- la ansiedad y los miedos ante las relaciones so- tativo. Los autores propo-
can ansiedad, aun cuando saben que su temor ciales se incrementen a esas edades, sobre todo nen clasicar los subtipos
es irracional. En los nios, dicha respuesta suele entre los 12 y los 18 aos. Adems, entre los 9 y a partir de una combina-
ser en forma de llanto, tartamudeo o parlisis. los 17 aos se produce un incremento del males- cin de criterios cuantita-
En ocasiones el malestar alcanza la intensidad tar y de la evitacin de situaciones sociales de tivos y cualitativos.
de un autntico ataque de pnico. interaccin (iniciar una conversacin con otro

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 53


chico poco conocido) y de actuacin social (ex- nocido que la ansiedad social puede aparecer en
poner un tema en clase). Aparecen dos factores gran diversidad de situaciones sociales, carac-
de riesgo relacionados con la ansiedad social: terstica que ha generado a su vez el inters por
por un lado, el incremento de las demandas so- distinguir subtipos y sntomas del trastorno.
ciales para insertarse en la vida del adulto; por La posicin ocial del manual y de la mayora
otro, el mayor desarrollo cognitivo (operaciones de los investigadores deende la existencia de al
formales) que posibilita la toma de conciencia menos dos subtipos: fobia social generalizada y
de la discrepancia entre la propia perspectiva y fobia social especca. El primero se dene como
la de los dems. una fobia social ante la mayora de las situacio-
A ello se suman dos cuestiones ms. Primera, nes sociales. El segundo equivale a un tipo de
la ansiedad social suele pasar desapercibida a fobia social menos generalizada (menor nmero
padres y profesores; segunda, resulta difcil en de situaciones temidas), intensa e incapacitante,
numerosos casos diferenciar un temor social a la vez que ms relacionada con situaciones de
FLICKR / xJASONROGERSx

extremo y desproporcionado, incapacitante y actuacin en pblico. Sin embargo, tales deni-


molesto, de una ansiedad no patolgica y tran- ciones carecen de concrecin y claridad. Algunos
sitoria (menos de seis meses) como respuesta investigadores interpretan las diferencias entre
adaptativa a nuevos desafos o roles sociales (en- el subtipo generalizado y el especco en clave
trar en el instituto, inicio de la pubertad, prime- cuantitativa, postulando que estos subtipos no
ras experiencias afectivo-sexuales...), o incluso son categricamente distintos, sino que existe
TRASTORNOS ASOCIADOS de una personalidad tmida e introvertida que un continuo de gravedad: a mayor nmero de
La ansiedad social es muy fre- no presenta malestar intenso ni interferencias situaciones temidas o evitadas, mayor gravedad,
cuente. Suele preceder a otros en la vida del joven. discapacidad y deterioro del trastorno. As, la fo-
trastornos: depresin o abuso bia social generalizada representara el polo de
de sustancias, entre otros. Existen diferentes tipos? mayor gravedad, y la especca, la forma menos
Provoca aislamiento social. Todava persisten lagunas sobre la heterogenei- grave o interriente del trastorno. Por otro lado,
dad de la categora diagnstica del trastorno de la denicin de los subtipos de fobia social gene-
fobia social, circunstancia que ha motivado a ralizada y especca (tambin denominada cir-
delimitar la existencia de subtipos o variantes cunscrita o limitada) propone que, a pesar de
del trastorno. Una cuestin principal es si la gran que ambas comparten caractersticas comunes,
variedad de situaciones que generan ansiedad se diferencian cualitativamente entre s segn
social son todas ellas ejemplos particulares o las situaciones sociales temidas.
manifestaciones distintas del mismo trastorno El mutismo selectivo, el trastorno de per-
ETAPA CRUCIAL o si responden a psicopatologas dispares. En sonalidad por evitacin y la ansiedad ante los
La adolescencia es un perodo todo caso, tal conocimiento afecta al resultado exmenes, por su parte, se han propuesto como
en el que las relaciones inter- del tratamiento. trastornos independientes en los manuales cla-
personales resultan cruciales La fobia social se categoriz por primera vez sicatorios. Sin embargo, la opinin mayoritaria
para el desarrollo de la identi- como trastorno especco en la tercera edicin arma que existe una relacin muy fuerte entre
dad personal. del DSM (1980). Desde ese momento se ha reco- la ansiedad social y estos trastornos. As, el gru-
po de trabajo de la quinta edicin del manual
MARINA VICENTE

(DSM-V) considera la posibilidad de eliminar


el trastorno de mutismo selectivo e incluirlo
dentro de la fobia social como subtipo o variante
infantil. Asimismo, el trastorno de personali-
dad por evitacin presenta un alto solapamiento
con la fobia social. Las personas con personali-
dad por evitacin tienen un sentido negativo
de s mismo y presentan una gran inhibicin
en las relaciones interpersonales ntimas. En la
actualidad coexisten dos posturas respecto a
esta asociacin: una que aboga por considerar-
lo una forma extrema de fobia social y otra que
propone integrarlo como parte de un trastorno
del espectro de la esquizofrenia. Por ltimo, un
tipo de ansiedad ante los exmenes ha llegado a
proponerse como una forma de ansiedad social.

54 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


Se trata de un miedo, una preocupacin y una TEMOR A LOS DEMS
aprensin excesivos antes, durante y despus de En ocasiones, las situaciones
la evaluacin, con sntomas de reactividad sio- que demandan una actuacin
lgica y preocupaciones por las consecuencias ante una audiencia pueden
de una pobre ejecucin. Sin embargo, hoy por desencadenar la respuesta de
hoy este temor se considera desde diversas pers- ansiedad social.
pectivas. Se trata de una fobia social si existe
miedo a la evaluacin negativa por parte de los
dems; de un trastorno de ansiedad generaliza-
da si la preocupacin irracional central se basa
en las consecuencias de suspender el examen; y
de un trastorno obsesivo-compulsivo si las obse-
siones sobre los exmenes o su preparacin son

FLICKR / NORHENDRARUSLAN
el problema central. Incluso algunos la conside-
ran una fobia especca.
En resumen, no existe consenso a la hora de
determinar si hay diferencias cuantitativas o
cualitativas entre los subtipos de fobia social.
No obstante, el equipo de trabajo del DSM-V y la
mayora de los autores abogan por la existencia adultos y en adolescentes. Entre ellas se encuen-
de un continuo de gravedad de la fobia social, tran la implicacin de la activacin de la amgda-
segn el cual tan solo existen diferencias a ni- la ante las seales de amenaza social, la predispo-
vel cuantitativo. Es decir, a mayor nmero de sicin orgnica general a padecer trastornos de
situaciones temidas o evitadas, mayor gravedad, ansiedad y afectivos (aunque no exista una va
discapacidad y deterioro del trastorno, sin exis- de transmisin directa), la asociacin con otros
tir un punto de corte vlido para separar los sub- trastornos internalizantes de inicio ms tem-
tipos. No es menos cierto que el futuro DSM-V prano (fobias especcas y ansiedad de separa- Caractersticas
tambin propone mantener dos especicadores cin) y con otros de inicio ms tardo (depresin, de la fobia social
o variantes del trastorno: la fobia social solo de trastorno de pnico y ansiedad generalizada), la Miedo persistente y
actuacin y el subtipo generalizado. Esta ltima mayor frecuencia en mujeres y la ecacia del tra- acusado ante situaciones
variante sigue considerndose til en prctica tamiento psicolgico cognitivo-conductual y de sociales en las que la per-
clnica, a pesar de que la utilizacin del mismo los antidepresivos inhibidores selectivos de la sona podra ser evaluada
resulta problemtica. El grupo de consenso sigue recaptacin de serotonina. No obstante, ello no negativamente por otros,
trabajando en esta cuestin. signica que deban desestimarse las particula- lo que interere de forma
ridades del trastorno en la adolescencia. importante en su vida.
Clasicacin en adolescentes La problemtica de la delimitacin de los sub- Las personas con este tras-
La mayora de los estudios que han investigado tipos de fobia social en la poblacin infantil y torno suelen comprender
los subtipos de fobia social en la adolescencia se adolescente se halla en sus albores. En cambio, que sus sensaciones son
basan en muestras de adultos. En este sentido, en los adultos, la bibliografa ha mantenido tres irracionales, aunque sufren
cabe plantearse si existe un subtipo evolutivo de posturas bsicas: una que niega la existencia de una respuesta de ansiedad
dicho tratorno circunscrito al perodo de la in- subtipos cualitativos pero arma una correlacin que puede alcanzar la
fancia o adolescencia y que, por tanto, requiere entre gravedad y nmero de situaciones sociales intensidad de un autntico
criterios diagnsticos especcos. Las respuestas temidas, la que diferencia entre fobia social de ataque de pnico y la
a dicho interrogante parecen claras: la fobia so- relacin y de actuacin, y nalmente, la que in- presencia de conductas
cial es un diagnstico vlido en nios y adoles- tegra ambos postulados. de evitacin, escape
centes; adems, las diferentes fuentes de datos y seguridad.
(biolgicas, familiares, demogrcas, historial Propuesta de subtipos en adolescentes El tratamiento psicolgico
de comorbilidad y respuesta al tratamiento) En Espaa, nuestro grupo de investigacin pro- cognitivo-conductual y los
sugieren que deben utilizarse los mismos cri- puso una nueva forma de clasicar los subtipos antidepresivos inhibidores
terios diagnsticos para identicar la patologa de fobia social a partir de una combinacin de selectivos de la recapta-
a cualquier edad. Por tanto, carece de sentido criterios cuantitativos y cualitativos. A diferencia cin de serotonina han
considerar un subtipo evolutivo especco de la de la formulacin actual de los subtipos propues- mostrado una alta ecacia
fobia social para nios y adolescentes. tos por el DSM-IV-TR (APA, 2000), distingue entre en nios, adolescentes
Los estudios que apoyan tal armacin des- fobia social de actuacin y de relacin, adems de y adultos.
criben unas mismas caractersticas en pacientes entre fobia social generalizada y especca.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 55


Diagnsticos contrapuestos

Dos ejemplos reales de cmo cambia el diagnstico segn se tomen criterios de la cuarta y quinta
edicin del manual DMS o los de nuestro equipo.

CASO presenta una historia personal de dicultades a


Juan es un joven de 16 aos que asiste a 4 o la hora de relacionarse con otras personas, ms
de ESO. No tiene pareja. Vive con el padre y bien al contrario, se muestra sociable y muy
sus tres hermanos mayores. Sus padres estn asertivo. Ve a Juan perdido, nervioso, ansioso,
divorciados. La madre abandon el hogar fa- con muchas dicultades para relacionarse con
miliar cuando l tena 10 aos. Juan relata que amigos y amigas; se siente impotente, explica:
desde siempre le ha costado mucho trabajo No he sido capaz de ayudarle o aconsejarle
relacionarse con otros si no tena garantas para resolver el problema. Respecto a sus ex-
de que les iba a caer bien, y de que ha dejado pectativas acerca del tratamiento, espera que
de hacer cosas por el miedo a lo que puedan a partir de esta intervencin su hijo comience
pensar de l o porque le puedan criticar. Su a tener soltura a la hora de relacionarse con
preocupacin por ser criticado o rechazado es chicos y chicas de su edad, que no tenga miedo
una constante en su vida, as como tambin el a situaciones sociales incmodas, como ser
temor a implicarse en nuevas actividades que el centro de atencin, a hablar en pblico y
supongan comprometerse y enfrentarse a la in- que aprenda a convencer con inteligencia.
certidumbre generada por estas. Recuerda que Juan resume sus preocupaciones y sus objetivos
desde el ingreso en el parvulario se mostraba como sigue: Me cuesta mucho salir y mucho
como un nio retrado socialmente, si bien fue ms relacionarme con chicas porque me pon-
al inicio del instituto cuando el problema co- go muy nervioso, me preocupa mucho el qu
menz a ejercer una mayor interferencia en su dirn o qu pensarn de m; tambin conesa
vida. No existe una historia previa de consumo sentirse muy inquieto y estar preocupado por
de sustancias txicas, pero si sale con los ami- las relaciones con otras personas. Por otro lado,
gos, necesita tomar tres o cuatro copas para le gustara poder hablar delante de la gente
sentirse ms relajado y seguro, y disfrutar de la y asistir a lugares donde hay gente sin padecer
situacin. Durante el perodo de colegio tena el malestar que siento. Las situaciones sociales
FLICKR / TORRES21

un amigo ntimo, con el que en la actualidad que Juan se marca como conductas-objetivo
mantiene escaso contacto. El padre de Juan no durante la terapia son: exponer en clase, acu-

MIEDO A RELACIONARSE El miedo social a la actuacin y a la relacin escolares, hablar con desconocidos, dirigirse a
Una situacin social muy co- son cualitativamente semejantes, aunque inter- personas con autoridad, negar o pedir ayuda a
mn en la adolescencia es la eren de modo distinto en la actividad cotidiana alguien, iniciar y mantener una conversacin o
que implica una cita con otro del sujeto, por lo que generan intensidades de citarse con una persona del sexo opuesto.
adolescente (situacin tpica padecimiento subjetivo dispares. El grado de Por otro lado, la propuesta incluye un requisi-
que puede generar temor a la malestar e interferencia que generan las situa- to o condicin mixta (cualitativa-cuantitativa).
interaccin social). ciones sociales con relacin interpersonal es De esta manera, asigna el subtipo generalizado
mayor que en aquellas en las que no se requie- de fobia social (basado en los criterios del DSM-
re una relacin directa con el otro o se reduce a IV) en razn al grado de interferencia y malestar.
una sola situacin. Asimismo, el malestar y la El resultado de ello es una categora de fobia so-
interferencia sern mayores cuanto mayor sea el cial especca (FSE, ansiedad ante una sola situa-
nmero de situaciones interpersonales fbicas. cin de interaccin social o cualquier nmero de
La propuesta asume, pues, la delimitacin de los situaciones de actuacin) y tres grados de fobia
subtipos fobia social de actuacin y fobia social social generalizada: fobia social levemente ge-
de relacin, segn el grado de participacin neralizada (FSLG, de dos a cinco situaciones de
directa. Entre las primeras destacan hablar, co- ansiedad social, de las que al menos dos son de
mer o beber en pblico, escribir delante de otras interaccin), fobia social moderadamente ge-
personas y usar aseos pblicos; entre las segun- neralizada (FSMG, de seis a nueve situaciones,
das, participar en reuniones, estas o dinmicas al menos dos de ellos de interaccin) y fobia

56 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


dir a citas con chicas, explicar una direccin a sensaciones en la barriga. Trata de evitar las
una persona desconocida, asistir a una esta situaciones: no mira a los ojos, mira para otro
o reunin social y comer en pblico. lado, trata de escapar, aligera el paso, habla en
voz baja. Seala que a veces ha bebido un poco
DIAGNSTICO y ha notado cierta mejora. En denitiva, trata
Juan presenta caractersticas compatibles con de no mostrarse a los dems, de protegerse
fobia social, segn el DSM-IV y DSM-V, aunque evitando situaciones o escapando de ellas para
no quedara claro si se trata de un subtipo ge- que no se den cuenta y le conrmen tales ideas
neralizado, ya que existen varias situaciones. tan negativas. Suele pensar mucho en estas
Segn nuestra clasicacin, presenta fobia so- cosas, que le hacen sentir mal, adems de que
cial levemente generalizada, ya que suma cinco no le llevan a ninguna parte. Le ocurre desde
situaciones sociales temidas, de las cuales dos hace dos o tres aos. Adems tiene muy baja
son de interaccin social. autoestima, una autoimagen muy negativa y
problemas de concentracin en los estudios.
CASO Maniesta antecedentes de rechazo por par-
Nerea es una chica de 16 aos. El ao anterior te de otras personas y ciertas dicultades de
super 4 o de ESO con una nota media de 6,5. rendimiento escolar, entre otras cosas. Tam-
Este ao, en el primer cuatrimestre de 1o de Ba- bin cree que no es muy inteligente, porque le
chillerato, lleva cinco asignaturas suspendidas. cuesta retener la informacin, que no sabe ex-
Cursa la modalidad de ciencias sociales. Segn presarse, que es poco simptica y se considera
explica: Me da vergenza hacer muchas cosas, muy poco atractiva fsicamente. En denitiva,
como andar sola por la calle y ser observada, cree rmemente que no es lo sucientemente
salir con amigas, comprar cuando hay gente buena y valiosa. Suele evaluarse y evaluar a los
en una tienda, bailar en pblico, leer delante dems de forma polarizada o dicotmica. Su
de la clase, preguntar en clase, ser observada objetivo con la terapia es: que no me d tanta
corriendo en educacin fsica, hacer cosas en vergenza todo.
pblico, ducharme en el vestuario femenino
con ms compaeras; hablar con desconocidos, DIAGNSTICO
con algn chico o en pblico. Teme que va a El DSM-IV le asignara fobia social generaliza- ANGUSTIA EN CLASE
fracasar en estas situaciones, los dems se van da; el DSM-V, tambin. En nuestro caso, se le Un tipo de temor ante los
a rer de ella, la rechazarn. Suele sentir calor diagnosticara fobia social gravemente gene- exmenes ha llegado a pro-
y sudor, le tiembla el cuerpo, tiene sofocos y ralizada (ms de diez situaciones). ponerse como una forma
de ansiedad social.
MARINA VICENTE

social gravemente generalizada (FSGG, diez o Bachillerato de reas rurales y urbanas del su-
ms situaciones, de las que al menos dos son deste de Espaa. Tras cumplimentar diversos
de interaccin). cuestionarios, los adolescentes realizaron una
En enero de 2008 apareci publicado en entrevista diagnstica basada en el DSM-IV.
el Journal of Anxiety Disorders un trabajo de Los resultados mostraron dos dimensiones o
nuestro equipo en el que por primera vez se subtipos de fobia social: ansiedad de interac-
presentaba la validacin de la nueva propuesta cin (miedo a relacionarse o a interaccionar
de delimitacin y utilizacin de los subtipos de con otros) y ansiedad de actuacin (miedo a
fobia social en adolescentes. El trabajo apoy ser observado en cualquier situacin social). El
la coexistencia de un sistema clasicatorio de posterior anlisis de conglomerados a partir de
los subtipos de fobia social segn el tipo de si- las puntuaciones que los adolescentes haban
tuacin temida y la idea del continuo (a mayor obtenido en diversas situaciones sociales revel
nmero de situaciones, mayor gravedad del pro- cuatro subtipos dentro de los dos tipos de fobia
blema). El objetivo de la propuesta es mejorar el social anteriores: fobia social especca, fobia
pronstico y los tratamientos especcos para social levemente generalizada, fobia social mo-
cada subtipo de fobia social. deradamente generalizada y fobia social grave-
En el estudio participaron 971 adolescentes mente generalizada.
con edades comprendidas entre los 14 y los 18 Las comparaciones de las variables psicopato-
aos de 59 centros de Educacin Secundaria y lgicas y demogrcas manifestaron diferencias

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 57


Dimensiones de la fobia social

Como cualquier otro trastorno de ansiedad, la fobia social suele denirse a partir de tres dimensiones o componentes de
la respuesta de ansiedad: los pensamientos, ideas, creencias que aparecen (cognitivo), las sensaciones fsicas que se sienten
(siolgico) y las conductas o actos que se realizan para tratar de reducir el malestar asociado (motor).

Respuesta operante motora y cognitiva


Respuesta cognitiva Respuesta siolgica Motoras: Conductas de evitacin,
(pensamientos) (sensaciones fsicas) escape o seguridad Cognitivas
(defensivas o de escape parcial)

Estoy causando mala Rubor/sonrojo No ir a los lugares temidos Controlar


impresin Palpitaciones/ No iniciar conversaciones los pensamientos
Todos me estn mirando taquicardia Hablar poco Evaluar mentalmente
Estoy perdiendo el control Sudoracin excesiva Respirar lentamente la actuacin
No podr hablar, Temblores Sostener objetos en las manos Revisar frases
me quedar en blanco Tensin muscular Moverse despacio Desconectar
Me atrancar y hablar Falta la respiracin Tratar de relajarse Tratar de distraerse
raro Como si te Sentarse pensando en otras
Parezco anormal atragantaras Ocultar la cara cosas
No me respetarn Presin en el pecho Llevar ropa que protege
Notarn que estoy Molestias Mantener los brazos pegados
nervioso gastrointestinales al cuerpo
Se me caern (nuseas o dolor Centrase en la propia voz
o derramar en el estmago, Evitar mirar a los ojos
Soy aburrido diarrea) de los otros
No valgo para nada Mareo o como si te Hablar rpidamente
Pensarn que soy tonto desmayaras Centrarse en las propias manos
No les gusto
Parezco tonto

signicativas entre los cuatro subtipos. En este excepcin de que, si puede, evitar hablar
sentido, se asoci a una mayor gravedad de la en pblico (u otra situacin de actuacin
fobia social una mayor sintomatologa ansiosa y social).
mayor nmero de otros trastornos psicolgicos El sujeto con fobia social levemente genera-
asociados (depresin, trastornos de ansiedad y lizada puede llevar una vida bastante nor-
de la personalidad, historia familiar psiquitri- malizada, si bien sus ansiedades afectarn a
ca). Adems, la estructura multidimensional ms de dos situaciones de relacin interper-
de los subtipos de fobia social que se encontr sonal.
resulta consistente con las caractersticas psi- El adolescente con fobia social moderadamen-
copatolgicas y demogrcas diferenciales de te generalizada presentar una interferencia
cada grupo. De esta manera, presenta ventajas superior. Puede padecer un sndrome dist-
en el pronstico del curso del trastorno, as como mico comrbido, sufrir mucho en situaciones
para optimizar los tratamientos especcos para sociales y ver afectados sus estudios.
cada subtipo y mejorar la ecacia de la inter- Por ltimo, un joven con el subtipo de fobia
vencin. social gravemente generalizada podr sentir
Nuestro planteamiento terico, que cuenta la necesidad de dejar el instituto a causa de
con apoyo cientco, puede trasladarse a la prc- su ansiedad, la cual afectar a casi cualquier
tica clnica de la siguiente manera: situacin, incluso familiar. Es probable que
cumpla con algunas de las caractersticas del
Un adolescente con fobia social especca diagnstico de trastorno de personalidad
se desarrollar de forma casi normal, con la por evitacin, que padezca sintomatologa

58 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


depresiva grave y haya pensado en consu- SIGNOS DE ANSIEDAD
mir alcohol u otras sustancias con el n de El miedo a mostrar signos de
rebajar su malestar y afrontar situaciones ansiedad ante otros, como el
sociales. rubor o una sudoracin exce-
siva es una de las situaciones
En cualquiera de dichos subtipos puede dar- sociales comunes temidas.
se un consumo de drogas como estrategia de
afrontamiento, un bajo rendimiento escolar (a
pesar de la capacidad intelectual y actitudinal
normal del individuo), depresin y riesgo de
cometer suicidio, entre otros problemas. Dicha
probabilidad crece conforme el subtipo de fobia
social es ms generalizado.

Tratamiento adecuado
La tradicin cientca ha diferenciado tipos de
fobia social con el n de adecuar la intervencin
psicolgica a cada subtipo. Diversas investiga-
ciones sealan el tratamiento cognitivo-con-
ductual en grupo como el ms indicado tanto
para sujetos con fobia social no generalizada

MARINA VICENTE
o especca (miedo a hablar en pblico), como
para la fobia social generalizada. A pesar de ello, BIBLIOGRAFA
se ha podido constatar que, en este ltimo caso, COMPLEMENTARIA
los pacientes presentan ms sntomas ansiosos
tras el tratamiento que aquellos que sufren de la ltima palabra respecto a los subtipos de fobia DIAGNOSTIC AND STATISTICAL
una fobia social menos generalizada o un miedo social. Algunos estudios recientes y el grupo de MANUAL OF MENTAL DISOR-
social especco. consenso que prepara la prxima publicacin DERS (4.a edicin). American
Para despejar dudas, recientemente nuestro de la quinta edicin del DSM parecen inclinarse Psychiatric Association;
equipo ha analizado la relacin entre el grado por la idea del continuo de gravedad: cuantas Washington, DC, 2000.
de generalizacin de fobia social y la ecacia ms situaciones sociales se temen, mayor es la
del tratamiento psicolgico en una muestra de gravedad de la fobia social. Al mismo tiempo de- UN MODELO TENTATIVO SO-
adolescentes tratados en grupo en el mbito enden que se mantenga la diferenciacin en- BRE LA GNESIS, DESARROLLO
escolar. Si bien no se hallaron diferencias entre tre una ansiedad social generalizada (de base Y MANTENIMIENTO DE LA
los grupos ni a nivel estadstico (puntuaciones familiar o gentica, inicio temprano y malestar FOBIA SOCIAL. J. Olivares
en los autoinformes) ni clnico (porcentaje de general) y una ansiedad ante la actuacin social y V. E. Caballo en Psico-
individuos que dejan de cumplir criterios diag- (por condicionamiento u origen traumtico, de loga conductual, vol. 11,
nsticos para la fobia social), la magnitud de los inicio tardo y menos generalizada). pgs. 483-515, 2003.
benecios del tratamiento revel una relacin En denitiva, la clasicacin cientca de la
proporcional entre la ecacia del tratamiento fobia social se encuentra en plena transforma- A NEW PROPOSAL FOR THE
y la gravedad de los subtipos. Es decir, los pa- cin. El resultado del proceso permitir mejorar SUBTYPES OF SOCIAL PHOBIA
cientes que mostraron una mayor mejora fue- el pronstico, el tratamiento y la prevencin del IN A SAMPLE OF SPANISH
ron aquellos con fobia social ms generalizada, trastorno en una etapa trascendental de la vida, ADOLESCENTS. J. A. Piqueras,
seguidos por los que manifestaban un grado la adolescencia. J. Olivares y J. A. Lpez Pina
moderado y, por ltimo, por los que presenta- en Journal of Anxiety Disor-
ban poca generalizacin del trastorno. Los da- Jos Antonio Piqueras es profesor del departamento ders, vol. 22, pgs. 67-77,
tos recogidos apoyan la ecacia del tratamiento de psicologa de la salud de la Universidad Miguel 2008.
cognitivo-conductual en la fobia social generali- Hernndez de Elche. Es docente en el mster en terapia
zada, con independencia de la gravedad o grado psicolgica con nios y adolescentes de la misma uni- SOCIAL ANXIETY DISORDER:
de generalizacin. versidad. Jos Olivares Rodrguez es catedrtico del QUESTIONS AND ANSWERS
departamento de personalidad, evaluacin y tratamiento FOR THE DSM-V. S. M. Bogels
Futuro, retos y avances psicolgico de la facultad de psicologa de la Universidad et al. en Depression and
Con todo, la fobia social en la infancia y la ado- de Murcia. Dirige la unidad de terapia de conducta y es Anxiety, vol. 27, pgs. 168-
lescencia todava presenta desafos signicativos codirector del mster en psicologa clnica y de la salud 189, 2010.
para la comunidad cientca. Es pronto para decir de esta misma universidad.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 59


Amigos
imaginarios

ISTOCKPHOTO / NINA SHANNON (nia); GEHIRN & GEIST / ANDREAS RZADKOWSKY (ilustracin)

60 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


Alrededor de uno de cada tres nios cultiva una amistad inexistente
para el resto de personas. El asunto no debe ser objeto de preocupacin:
los compaeros imaginarios estimulan la creatividad y ayudan
a superar los tramos difciles de la vida

INGE SEIFFGE-KRENKE

E n plena era internauta, mantener relaciones


con personas a quienes no vemos resulta de
todo menos extrao. De hecho, en los chats y
Los compaeros invisibles se relacionan de
forma ntima con la situacin vital por la que
atraviesa el nio. Para los de menor edad, el ami-
blogs de la red compartimos condencias con go imaginario suele ser un compaero de jue-
amigos virtuales. No obstante, qu sucede gos con el que tambin comparte la mesa de
cuando un nio se busca un amigo virtual, jue- almuerzo, se dirige a l por su nombre y, no en
ga, habla e incluso convive con l como si fuera pocas ocasiones, le acompaa a lo largo del da.
un miembro ms de la familia? El fenmeno no Algunos investigadores arman que casi todos
es inusual y se presenta sobre todo en nios de los nios han tenido un compaero imagina-
los tres a los siete aos. rio en una determinada etapa de su desarrollo,
Cuando los padres perciben la existencia del al que en la mayora de los casos los padres no
compaero imaginario, trmino que utilizan lograron descubrir nunca. Incluso los propios
los psiclogos para denominar a un amigo in- implicados suelen olvidar que algn da llegaron
visible, suelen reaccionar con preocupacin. En a contar con l.
un forum en lnea una madre apunta: Los compaeros imaginarios son, a menudo,
de la misma edad que sus creadores; tam-
Nuestro hijo tiene cinco aos y desde hace bin en su mayora presentan la misma altu-
tres das habla de su amiga Pa. Esta nia ra, aunque algunos les atribuyen una medida
solo existe en su fantasa, pero para l pare- bastante menor, de manera que se los pueden
ce absolutamente real. Se comporta como llevar a cualquier parte metidos en el bolsillo
AMISTAD INVISIBLE si estuviera vindola. Con su hermana de del pantaln. Adems de personas, estos amigos
Algunos padres se percatan tres aos no hemos tenido esta experien- personales e intransferibles pueden ser tambin
de la amiga preferida de su cia. Parece que la amistad con Pa le sienta animales, magos o superhroes.
hija cuando, de repente, com- bien a nuestro hijo, pero a nosotros nos
parte su comida con una nia preocupa. Hemos de dejar que siga con Peluches animosos
que no existe. su fantasa o debemos intentar quitrsela y muecas descaradas
de la cabeza?. Muchos nios dan vida a su peluche o mueca
preferidos, adjudicndoles una personalidad
Los padres pueden respirar tranquilos, puesto determinada. De este modo se convierten en
que todos los trabajos cientcos relacionados sus interlocutores, al estilo de Hobbes, el tigre
con dicho fenmeno han llegado a la misma con- de trapo a la vez que compaero imaginario de
clusin: no existen motivos de preocupacin. Calvin, personajes ambos de la tira cmica Cal-
La investigacin profunda de tales compaeros vin y Hobbes. No obstante, los estudios sobre
imaginarios, empero, es relativamente reciente. los que se asienta el presente artculo se ree-
En los ltimos 100 aos son pocos los psiclo- ren en concreto a los amigos antropomorfos
gos que se han ocupado del tema. Aun as, su invisibles.
opinin es unnime: los amigos imaginarios En 1895, Clara Vostrovsky, de la Universidad
cumplen una funcin positiva; estimulan el Stanford, aport una primera descripcin sobre
desarrollo de los nios. el fenmeno. La pedagoga planteaba el caso de

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 61


una conocida suya, quien convivi con un gru- nes un poco difcil de entender. A veces se
po de amigos imaginarios hasta la edad adulta. comporta como una autntica madre con
Desde esa primera incursin en el estudio del todos. Simplemente, es as, de no serlo, ya
fenmeno de marras, han ido surgiendo, una no sera Kathrin. Hay temporadas en las
tras otra, investigaciones que demuestran que que tengo la impresin de que es realmente
la experiencia se encuentra muy extendida: perfecta en todo, por lo que me alegro si le
entre el 18 y el 30 por ciento de los jvenes han encuentro algn defecto. Adems, es bas-
tenido de forma temporal uno o ms amigos tante callada, tarda en tomar conanza con
imaginarios. alguien. Parece que negocia muchas cosas
Con frecuencia, padres, maestros y terapeutas con Dios, en quien confa plenamente.
se preocupan no solo por la amistad imaginaria
que mantiene su hijo durante largo tiempo a Los amigos imaginarios pueden cumplir
veces incluso durante varios aos, sino tam- funciones distintas. Algunos nios y jvenes
bin por la claridad con que los visionan. No empiezan la amistad cuando se sienten solos.
obstante, los pequeos saben muy bien que su Segn un estudio llevado a cabo por un grupo
amigo no es real, que solo existe en su fantasa. de psiclogos dirigido por Marjorie Taylor, de
En este contexto, cabe destacar de forma con- la Universidad de Oregn, y basado en 152 en-
tundente la diferenciacin entre amigos ima- trevistas a preescolares, alrededor del 70 por
ginarios y alucinaciones patolgicas (estas se ciento de los nios entre cinco y seis aos que
presentan, por ejemplo, en las psicosis). El nio tienen un amigo imaginario son primognitos
nunca se siente indefenso ante su amigo ima- o hijos nicos.
ginario. Al contrario: puede transformarlo, mo- Otras investigaciones desarrolladas con ni-
dicarlo y manipularlo a su gusto, decidiendo os y jvenes demuestran que los compaeros
incluso hasta cundo va a durar su amistad. imaginarios suelen aparecer en el momento en
RESUMEN que se dan cambios decisivos en su vida: cuando
Carioso, alegre y guapo la madre vuelve a estar embarazada o nace un
Veo a alguien
En el anlisis de los diarios personales de j- hermanito; si uno de los padres se encuentra
que t no ves
venes que llev a cabo en el ao 2000, pude hospitalizado, por lo que falta en el hogar duran-

1 Entre el 20 o 30 por
ciento de los nios y
jvenes inventa, en algn
comprobar ciertas caractersticas del amigo
imaginario: suele tener un nombre, dispone de
una cara y unas facciones concretas, as como
te largo tiempo, o despus del fallecimiento de
alguna persona de referencia. Los amigos imagi-
narios tambin ayudan a superar la separacin
momento de su vida, un de una apariencia bien denida, con unos rasgos de los padres o la prdida de amistades por un
amigo imaginario. individuales que su creador puede cambiar a cambio de domicilio, por ejemplo.
voluntad propia a lo largo del tiempo. El conteni- Una de dichas situaciones se reeja en el caso

2 Los compaeros ima-


ginarios cumplen fun-
ciones diferentes segn la
do de los diarios muestra algunas descripciones
muy detalladas del amigo fantstico. Transcri-
bimos las anotaciones personales de un joven
de una nia de 10 aos abismada por una gran
soledad. Su madre se hallaba hospitalizada des-
de haca dos aos a causa de una grave depre-
edad y la situacin vital de 15 aos: sin; desde entonces, la nia se quedaba sola a
de su creador. Los ami- menudo, abandonada a s misma. En tales cir-
gos invisibles estimulan Kathrin es una chica encantadora que se cunstancias encontr un hermano imaginario
la sensibilidad y la capa- mueve con mucha gracia. Es muy guapa dependiente de ella al cien por cien; de hecho, lo
cidad de comunicacin cuando est feliz. Tiene unos increbles ojos cuidaba como una madre a su hijo, relacin que
del nio; tambin ayudan castaos oscuros como no he visto ningu- a ella misma le hubiese gustado vivir. La nia so-
a superar las contrarie- no, enloquecedoramente impresionantes, la quedarse das enteros en la cama sumida en
dades. en ocasiones parecen estrellas, otras veces dilogos con su hermano imaginario. Al recibir
se vuelven profundos, tranquilos y tristes la madre el alta y regresar a casa, el hermanito,

3 Los nios maltratados


o abandonados, por
lo general, no tienen
como el mar Muerto. Pero eso es solo lo
que puede verse por fuera en una amiga.
A travs de sus ojos puedo penetrar en su
de la noche a la maana, desapareci.
Los nios y jvenes compensan con un com-
paero imaginario los sentimientos de sole-
ningn amigo imaginario. interior, aunque eso no me permite cono- dad, prdida o desatencin. Dicho compaero
Las vivencias traumticas cer en detalle su vida interna. Por ejemplo, les ofrece una relacin en la que experimentan
frenan la creatividad no s cul es su autntica relacin con Dios; amor, proteccin, acompaamiento y compaa,
infantil y la satisfaccin me puedo equivocar. Qu ms es Kathrin? con independencia de las circunstancias exter-
en el juego. Inteligente, perseverante, apasionada, dis- nas que viven en la realidad. Los acompaantes
puesta a ayudar; pero tambin en ocasio- imaginarios suelen desaparecer en el momen-

62 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


to en que el nio entabla amistades reales o se
adapta a la nueva situacin.
Esa funcin de compaa explica por qu, en
ocasiones, los ancianos tambin crean amigos
imaginarios; fenmeno, por otra parte, poco
estudiado. El psiquiatra Kenneth Shulman in-
form en 1984 de tres pacientes de ms de 80
aos que acababan de enviudar. En sus fantasas,
los tres viudos resucitaron a sus respectivas pa-
rejas, mas no queran hablar de ello con nadie,
reaccin que Shulman valor como sntoma de

ISTOCKPHOTO / VEKHA (nio); GEHIRN & GEIST / ANDREAS RZADKOWSKY (ilustracin)


que los sujetos eran conscientes de la naturaleza
cticia de sus nuevas acompaantes.
El psiclogo Jean Piaget (1896-1980) tambin
abord el tema de los amigos imaginarios en sus
amplios estudios sobre el desarrollo psicolgi-
co infantil. Interpret el fenmeno como una
forma especial del juego simblico. De manera
individual o colectiva, los nios construyen
una realidad extraa: actan como si estu-
viesen interpretando un papel de una obra de
teatro. Piaget describe el caso de un compaero
imaginario de su propia hija Jacqueline, de tres
aos. Durante dos meses, el amigo imaginario
acapar toda la atencin de su hija: ayudaba a
la nia en aquello que aprenda, la animaba
a cumplir con las normas y le daba consuelo
cuando entristeca. De un da para otro, ese
amigo desapareci.

Comunicativos y creativos
Piaget no relaciona el compaero imaginario de
su hija con la soledad o las circunstancias difciles New Hampshire en Durham, entre otros, ha PROTECCIN PSQUICA
de la vida. Ms bien lo interpreta como un jus- demostrado que los nios juegan tanto menos En la edad escolar, los com-
ticante de la creatividad y capacidad de comu- cuanto peores son sus condiciones corporales y paeros imaginarios cumplen
nicacin. Dicho supuesto fue conrmado aos psquicas. El maltrato y el abandono entumece funciones distintas a las que
despus, en 2008, por Anna Roby y Evan Kidd, la fantasa y frena el placer por jugar. Por re- acometan en el jardn de in-
de la Universidad de Manchester. Las psiclogas gla general, dichos nios no recurren a amigos fancia. Ayudan, por ejemplo, a
estudiaron las capacidades lingsticas de 44 ni- imaginarios. superar los desafos que supone
os preescolares y escolares. Por trmino medio, Los compaeros invisibles pueden aparecer un cambio de escuela.
aquellos que contaban con un amigo imaginario tambin cuando los pequeos encuentran di-
manifestaban mayor facilidad para expresarse cultades en someterse a las reglas de los adultos.
y convencer a su interlocutor, comportamiento De hecho, el amigo imaginario puede permi-
que, por otro lado, acometan con complacencia. tirse aquello que resta prohibido para su joven
En un estudio propio desarrollado en el ao 2000 creador. Si los padres descubren que alguien ha
con 214 jvenes, obtuvimos resultados similares: saqueado la caja de galletas, la culpa es, natu-
los adolescentes con amigos imaginarios mani- ralmente, de los nuevos amigos; tambin si le
festaban ms habilidades sociales y mayor em- propinan un cachete que otro. No fui yo, fue
pata que sus compaeros de la misma edad pero Egon!, pueden argumentar. Los nios llegan
que no disponan de amistades imaginadas. incluso a castigar a sus cmplices invisibles por
Investigaciones sobre el juego infantil con- sus faltas, lo cual no evita que vuelvan a por-
rman de forma indirecta que los nios ma- tarse mal una prxima vez.
duros y psquicamente estables poseen con En el jardn de infancia, los pequeos toda-
ms frecuencia un compaero imaginario. El va necesitan un interlocutor externo que les
socilogo David Finkehor, de la Universidad de indique si actan de forma correcta o no. Aqu

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 63


de una comprensin madura de la intimidad,
Compaeros imaginarios conocimiento que los nios pequeos no mani-
famosos estan, puesto que todava no diferencian entre
El diario de la nia juda Ana Frank (1929-1945) las informaciones privadas y las pblicas.
forma parte de la literatura universal. Otto Es a partir de los 10 aos cuando empiezan a
Heinrich Frank public los apuntes escritos por entender qu signica privacidad. A esa edad
su hija despus de haber sido asesinada en el tambin poseen una idea madura de aquello que
campo de concentracin de Bergen-Belsen. Junto piensan los dems; las informaciones sobre uno
con algunos familiares, desde junio de 1942 mismo y sobre los dems pueden mantenerse o
hasta su deportacin en agosto de 1944, estuvo manipularse de manera consciente en secreto.
escondida de los nazis en una casa de Amster- Mientras que alrededor del 40 por ciento de las
dam. All con a su imaginaria amiga Kitty sus nias confan sus pensamientos personales a un
pensamientos y esperanzas. diario, sus coetneos masculinos son claramen-
Diario de Ana Frank. te menos proclives a desarrollar tal tarea.
Plaza & Janes Editores, Barcelona, 2010. A medida que aumenta la edad va cambiando
la percepcin que el sujeto tiene de s mismo y
de las personas de referencia ms importantes,
es donde, en ocasiones, surge el amigo imagina- as como la de sus compaeros imaginarios. Los
rio que hace las veces de consejero moral. Suele nios entre cuatro y seis aos suelen caracteri-
presentarse en el momento en el que los nios zarse a s mismos y a los dems a travs de las
experimentan un gran paso en su desarrollo actividades que realizan o los rasgos externos:
cognitivo. Ese amigo imaginario les ofrece la po- Soy rubio o Juego con coches de juguete.
sibilidad de expresar sentimientos e impulsos Solo a partir de la adolescencia utilizan para
que ya no le toleraran en la vida real, funcin identicarse a s mismos caractersticas persona-
parecida a la anterior. les tales como Soy tmido o Soy esplndido.
Los compaeros imaginarios toman aparien- El conocimiento sobre la propia personalidad se
De pelcula cia a partir de los tres aos de edad, ya que los adquiere a partir de las relaciones con los dems,
En la comedia El invisi- nios necesitan saber diferenciar entre ellos las cuales ganan importancia con la edad.
ble Harvey (en el original mismos y los dems para inventar un nuevo Segn una valoracin de estudios longitu-
ingls Harvey), el simptico interlocutor. Asimismo, deben haber interioriza- dinales que llev a cabo en 2008, los jvenes
alcohlico Elwood P. Dowd do la imagen estable de otra persona (la madre, cambian de amistades reales e incluso imagi-
no cesa de vivir turbulen- por ejemplo). En 1988, Paul Harris, psiclogo de narias con el transcurso de los aos. En la edad
tas peripecias con Harvey, la facultad de medicina de Harvard en Boston, preescolar son tpicas las relaciones que des-
un invisible conejo blanco investig con 221 nios hasta qu punto podan cansan en una interaccin fsica momentnea
gigante de dos metros de establecer una diferencia entre la fantasa y la (Somos amigos porque a los dos nos gusta jugar
altura. El xito en Broadway realidad. Segn comprob, alrededor de los tres con muecos). A la edad de siete u ocho aos se
de 1940 fue llevado al cine aos no presentaban confusin alguna entre las suma el requisito de que los compaeros presten
en 1950. personas reales y las imaginarias, bien fuesen ayuda, orientando la amistad sobre todo hacia
estas ltimas creadas por ellos mismos o bien el propio benecio; tambin se pone atencin
personajes de cuentos, historias y pelculas. en el equilibrio de poder: Te dejo mi bicicleta si
t me das tu pelota. Dichas interrelaciones se
De compaero de juegos a condente reproducen con los amigos imaginarios.
A lo largo del desarrollo, la fantasa y la creati- El intercambio emocional con un amigo o
vidad se transforman. Ya en la edad preescolar, amiga adquiere importancia en torno a los doce
los nios suelen practicar juegos de ilusin o aos, ya que se preere hablar de problemas. A
de ccin en los que, a partir de muy pocos esa edad, la falta de conanza es el motivo ms
elementos, inventan un objeto para jugar. De frecuente de ruptura de una amistad. Un buen
esta forma, por ejemplo, una la de sillas puede amigo es aquel que cuenta sus condencias al
transformarse en un tren. En la edad escolar, la otro y con el que pueden compartirse los pro-
creatividad sigue aumentando; con frecuencia pios secretos, siendo las nias las que dan ms
El invisible Harvey. ello se expresa en dibujos llenos de fantasa. importancia a la conanza mutua: su tendencia
Dirigida por Henry Koster, En la adolescencia, algunos jvenes empiezan a contar las experiencias ntimas a una amiga
EE.UU. 1950, apta para todos
a escribir un diario personal que les permite, es mayor que en el caso de los nios.
los pblicos. Universal DVD,
2003. en cierto modo, vivir en privado su creatividad Todo ello desemboca en una creciente exclu-
y fantasa. En este caso, es necesario disponer sividad de las relaciones: mientras que los nios

64 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


CONFESIONES SECRETAS
En la adolescencia, las chicas, sobre todo,
explican sus vivencias y pensamientos en un
diario personal. No es infrecuente que aludan
a una amiga imaginaria.

pequeos, sin seleccin previa, juegan con cual-


quiera, el crculo de amistades va reducindose
con la edad de forma paulatina hasta quedar
limitado a un escaso nmero de compaeros
anes y con los que mantienen un intenso inter-
cambio. La creciente necesidad de los jvenes de
contar con un amigo del alma explica por qu
en la adolescencia la mayora de los sujetos soli-
tarios idean compaeros imaginarios: con ellos
pueden consolarse y evitan sentirse solos.
FOTOLIA / SYPHOTO

Dilogo con seres invisibles


Los amigos imaginarios aparecen con frecuen-
cia en los diarios ntimos de los adolescentes,
segn pude comprobar mediante el anlisis de
las respuestas de varios cientos de jvenes. Los nina casi perfecta de s mismos: coinciden en
adolescentes mantienen un autntico dilogo edad, aspecto e incluso personalidad. Las chicas, BIBLIOGRAFA
con sus interlocutores invisibles: se dirigen a l por el contrario, crean compaeras con algu- COMPLEMENTARIA
o ella por su nombre, les cuentan sus vivencias nos rasgos esenciales que las distinguen de los
con pelos y seales (Por supuesto no debes sa- propios. THE VICTIMIZATION OF CHIL-
ber que...; Me olvid de contarte que...), y se Al aumentar la edad, los jvenes alteran los DREN. D. Finkelhor En Ameri-
despiden con un Hasta la prxima. En nuestra rasgos fundamentales del compaero imagina- can Journal of Orthopsychia-
muestra, un tercio de los chicos y hasta en un rio, fenmeno que ellos mismos tambin expe- try, vol. 65, pgs. 177-193,
60 por ciento de las chicas que escriban dia- rimentan. En ocasiones, incluso les cambian el 1995.
rios aludan con frecuencia su relacin con los nombre. Tina, una chica de 18 aos, lo explica:
compaeros imaginarios, a los que aadan en EIN SEHR SPEZIELLER FREUND:
numerosas cuestiones o comentarios. Incluso Durante un tiempo la llamaba Cordu- DER IMAGINRE GEFHRTE.
los invitaban a menudo a que criticaran o valo- la, pero ahora no le escribo de forma tan I. Seiffge-Krenke en Praxis
raran sus propios puntos de vista. personicada; la mayora de las veces no der Kinderpsychologie und
El conocimiento del compaero imaginario utilizo ningn nombre, pero sigo rerin- Kinderpsychiatrie, vol. 49,
resulta notorio. Aunque no todos los adolescen- dome a ella. pgs. 689-702, 2000.
tes describen de manera tan pormenorizada al
amigo invisible como en el ejemplo del quin- A lo largo de la adolescencia parece que los THE CHARACTERISTICS AND
ceaero propuesto al inicio del artculo, en las compaeros imaginarios van perdiendo su per- CORRELATES OF FANTASY
entrevistas, los adolescentes se muestran dis- l; los chicos mayores apenas los mencionan. IN SCHOOL AGE CHILDREN:
puestos a describir el aspecto de sus amigos Aos despus, entrevistamos a algunos de los IMAGINARY COMPANIONS,
invisibles (Tambin est gorda; Es ms alto jvenes que llevaban un diario personal. Nos IMPERSONATION, AND SOCIAL
que yo), as como de la situacin en que se en- sorprendi que tan solo unos pocos recordaran UNDERSTANDING. M. Taylor
cuentra (Sufre los mismos problemas que yo; haber tenido un amigo imaginario. et al. en Children Develop-
l tiene ms dinero). Una vez el amigo imaginario ha cumplido su ment, vol. 340, pgs. 1173-
Es destacable que tanto los chicos como las misin, no solo desaparece, sino que tambin se 1187, 2004.
chicas preeren una amistad imaginaria feme- olvida. Sntoma de que el joven ha avanzado en
nina (un 75 por ciento de ellos varones; un 61 su desarrollo utilizando la creatividad. LA IMPORTANCIA DE JUGAR.
por ciento de ellas), a la que, en lneas generales, M. Wenner Moyer en Mente
le atribuyen caractersticas coincidentes con las Inge Seiffge-Krenke dirige el departamento de psicolo- y Cerebro, n.o 46, pgs. 38-
propias. De hecho, los chicos que escriben su ga evolutiva en el Instituto Psicolgico de la Universi- 45, 2011.
diario personal suelen trazar una copia feme- dad de Mainz.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 65


Ahuyentar
las pesadillas
Los ensueos angustiosos no son solo cosa de nios: un cinco por ciento
de las personas adultas tambin sufre miedos nocturnos.
Existen formas sencillas y ecaces para deshacerse de ellos

MICHAEL SCHREDL

C asi todas las personas saben de pesadillas.


Entre el 70 y el 90 por ciento de los adultos
jvenes recuerda que, en su infancia, experimen-
Los sentimientos negativos que desencade-
nan las fantasas nocturnas causan agitacin
en la persona, la cual se despierta empapada en
t miedo algunas noches a causa de un ensueo sudor. Por lo general es una sensacin de miedo
angustioso. De hecho, es entre los seis y los diez la que provoca el sobresalto a medianoche, pero
aos cuando los fantasmas nocturnos se erigen tambin otras sensaciones intensas como la ira,
en una plaga, pero con el tiempo su frecuencia la tristeza, la frustracin, el asco o la vergenza
disminuye. No obstante, los adultos tambin pueden originar un despertar repentino.
sufren pesadillas nocturnas: cerca del cinco por Muchos nios suean que alguien o algo les
ciento de los adultos encuestados reere sueos persigue. En un 50 por ciento de sus pesadillas
recurrentes que les deterioran el descanso. deben huir o esconderse del perseguidor. En un

66 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


FOTOLIA / STEPHEN VANHORN (bosque); FOTOLIA / OLLY (mujer)

20 por ciento mueren en su ensoacin o sufren Los sujetos afectados por las pesadillas man- SALIR DE LA OSCURIDAD
lesiones graves; otro 15 por ciento ve en el sueo tienen cierto criterio de realidad en los perso- Las pesadillas necesitan trata-
cmo terceras personas son vctimas de agresio- najes temidos. Los ruanes suelen ser hombres miento en funcin de su inten-
nes, y en una de cada diez pesadillas, la persona desconocidos, mientras que las mujeres apare- sidad. A veces basta con darles
que suea se precipita al vaco. cen como guras amenazadoras en solo una otra interpretacin para ahuyen-
Los fantasmas que aparecen por la noche sue- quinta parte de los malos sueos. Representa- tar las escenas temidas.
len ser de naturaleza mundana: nios y adoles- cin que coincide con la vida real: los varones
centes suean casi siempre con personas como son los que comenten la mayora de los delitos
guras amenazantes. Menos usuales resultan los con violencia.
seres fantsticos (monstruos y brujas), as como Las pesadillas surgen, sobre todo, durante la
los animales peligrosos (lobos y serpientes). segunda mitad de la noche, etapa en la que sue-

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 67


le soarse ms. Tal caracterstica las distingue cluso puede tomar por peligrosas a personas de
RESUMEN de los terrores nocturnos o el pavor noctur- conanza. En tales casos se recomienda hablarle
no, trastorno del sueo con el que a menudo con tranquilidad, evitando acciones ms agre-
Horror nocturno
se confunde y que, por el contrario, se relacio- sivas, como sacudirle para que despierte. Una

1 Las pesadillas ocurren


durante el sueo
REM, en la segunda
na con el sueo profundo, momento en el que
apenas ocurren ensoaciones. Los terrores
surgen, por regla general, una hora despus de
vez calmado y vuelto a dormir, puede que a la
maana siguiente el sujeto no recuerde nada de
lo sucedido. Por otra parte, los terrores noctur-
mitad de la noche. Al acostarse y a menudo se acompaan de un fuer- nos se asocian con frecuencia con el sonambu-
despertar justo despus, te grito. La persona afectada se incorpora y abre lismo, fenmeno que se considera inofensivo,
las imgenes siguen con- los ojos de par en par, mas no parece despierta. siempre y cuando no prevalezca ms de una
templndose. El sujeto se encuentra en un estado intermedio vez por semana.
entre la vigilia y el sueo, no responde a los En resumen, las pesadillas surgen durante

2 Ciertos rasgos de
personalidad, los tras-
tornos psquicos, los trau-
comentarios, tampoco se halla orientado e in- la ensoacin normal. Sobre todo ocurren

mas y una determinada


predisposicin gentica El paradigma de las pesadillas infantiles
aumentan la probabilidad
de sufrir ensoaciones Cuando F., de cinco aos, vino a nuestra policlnica del sueo, las pesadillas interrumpan su
angustiosas. descanso desde haca ms de un mes. En sus ensoaciones le perseguan fantasmas, sombras y
monstruos espantosos. Cuando se despertaba gritaba y llamaba a su madre; luego permaneca

3 La exposicin en
imaginacin puede
ayudar a librarse de las
entre una y dos horas despierto antes de poder volverse a dormir. Sus padres no lograban
explicarse el origen de las pesadillas. El nio era algo temeroso, mas no sufra ninguna enfer-
medad fsica ni caractersticas psquicas inusuales.
imgenes nocturnas ate- En su primera visita, F. dibuj una imagen de su sueo: l mismo apareca en un castillo en
morizantes. el que solan tener lugar las pesadillas. Sobre el edicio planeaban dos fantasmas gigantes.
Al preguntarle sobre cmo se le poda ayudar para que sintiera menos miedo, dibuj entre
los fantasmas y su persona una enorme araa que mantena a raya a los personajes malvados.
Una vez al da, bajo la mirada protectora de su madre, el nio deba emplearse en las nuevas
escenas y ensayarlas mentalmente.
Al cabo de dos semanas, las pesadillas se transformaron. A pesar de que F. segua en sus
sueos luchando desde su castillo contra los fantasmas, las imgenes ya no le infundan tanto
pavor. Pronto empez a dormir con normalidad. Un ao despus, F. acudi a nuestra consulta
para una revisin. La madre explic que el nio sufra aproximadamente una pesadilla al
mes, aunque ya no le abrumaba tanto. Para superar algunos de sus ensueos angustiosos, el
pequeo haba ideado nuevas estrategias, como un aerosol mgico con el que expulsaba a
los monstruos. Entre tanto, sus propios sueos haban cobrado tal inters para l que peda
a su madre que los anotara en un diario.

EL AYUDANTE IDEAL
F., un nio de 5 aos,
deba dibujar alguna estrate-
gia que le protegiera de los
malvados fantasmas.
CORTESA DEL AUTOR

El resultado fue una enorme


araa amiga.

68 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


durante las fases de sueo REM, en la segun- Con el objetivo de que los individuos, en espe-
da mitad de la noche, y se caracterizan por cial los nios, aprendan por s solos a solucionar
movimientos oculares rpidos (su nombre el problema, no reciben directrices preconce-
corresponde a las siglas en ingls de rapid eye bidas sobre el nuevo contenido del sueo. Las
movement), as como por ensoaciones vvi- estrategias ms ecientes son aquellas en las
das y frecuentes. Al despertar justo despus del que el soador sabe ayudarse de manera activa.
mal sueo, los sujetos recuerdan casi siempre En cambio, desaparecer o escaparse en el sueo
de forma vivaz las emociones y las imgenes no son buenas soluciones (los perseguidores son
de este, incluso a menudo pueden relatar las siempre ms rpidos). Tampoco suele resultar
pesadillas recurrentes al detalle, tambin aos una buena idea aniquilar a los seres amenazan-
despus. tes, ya que esta medida casi nunca propicia el
Cmo actuar ante las pesadillas reiteradas? equilibrio interior deseado.
De entrada, resulta esencial no esquivar el Una estrategia fantasiosa til consistira en
contenido atemorizante del sueo. De manera charlar con los personajes temidos en su lengua
similar a lo que sucede en los trastornos ps- para invitarles a tomar el t; otra, transformar-
quicos asociados a la ansiedad (entre otros, la los con una varita mgica en ratones estridentes.
faracnofobia o el miedo a los perros), la evitacin El mtodo sirve para nios as como para adul-
tiende a empeorar los sntomas. Sin embargo, a tos. Al conversar con el persecutor nocturno,

FOTOLIA / ARKNA
menudo los afectados evitan la confrontacin; es posible que este murmure una disculpa y se
tratan de disipar su miedo dicindose: Solo marche del sueo, o quiz que se identique
era un sueo!. En una encuesta realizada a como un detective privado que necesita la co-
624 adolescentes, cerca de tres cuartas partes laboracin del durmiente para resolver un caso
de los encuestados confesaban que su estrategia complejo. Cada cual elige el nal que considera NO HUIR
habitual para afrontar las pesadillas era intentar ms apropiado. La persecucin es uno de los
olvidarlas cuanto antes. No obstante, la nica La ltima fase de la terapia consiste en el en- contenidos ms frecuentes en
salida del problema consiste en enfrentarse a sayo de la estrategia. El afectado debe practicar las pesadillas. Para acabar con
los miedos. a diario durante varios minutos el nuevo guin ellas conviene pensar en un
del sueo, imaginndoselo con la mayor pre- nuevo n, por ejemplo, hablar
Seales de aviso cisin posible. Al cabo de unos das, el pensa- con el perseguidor.
Numerosas personas sufren de vez en cuando miento modica las pesadillas: se tornan menos
pesadillas, sin que por ello requieran un trata- amenazadoras, con lo que la calidad del sueo
miento especial. El aspecto determinante para mejora. Pese a que dicha autoterapia ayuda a
considerar si hace falta tratar el problema es numerosas personas, en otras, los malos sueos
la carga subjetiva del despertar nocturno. Los se resisten. En tal caso, el psicoterapeuta profe-
malos sueos pueden perseguir al afectado du- sional debe continuar ayudando.
rante el da, incluso en adultos. Si la frecuencia El origen de las quimeras nocturnas ha sido
de pesadillas es alta, puede alterar el estado objeto de gran especulacin. Ya en 1855, el m-
de nimo y la capacidad de concentracin del dico alemn Johann Brner anunciaba haber
individuo. En la infancia, el miedo a acostarse resuelto el enigma. El cientco escribi en la
supone una seal de aviso; los pequeos temen Universidad de Wurzburgo una disertacin so- Etapas de la tera-
que las pesadillas empeoren al meterse en la bre las pesadillas en la que sostena que la disnea pia cognitiva para
cama. Aquellas personas que sufren ms de una nocturna era la causante de tales miedos, teora las pesadillas
ensoacin angustiosa por semana o sienten que reejaba la inuencia de las suposiciones 1. Confrontacin: Descri-
que los malos sueos afectan a su vida diaria histricas. Desde la Edad Media, el vulgo atri- bir o dibujar el sueo.
deben actuar. bua las pesadillas a los elfos o a las yeguas de la 2. Afrontamiento:
Una terapia sencilla y ecaz consiste en la noche, unos seres fantsticos peludos y odiosos Escribir de nuevo el nal
exposicin con imaginacin, segn ha consta- que opriman el pecho de los durmientes, impi- del sueo o completar el
tado el investigador del sueo Barry Krakow, de dindoles respirar. dibujo con algo que mitigue
la Universidad de Nuevo Mxico en Albuquer- Brner, quien tambin sufra pesadillas, no el miedo.
que. En una primera etapa de confrontacin, la crea en tales monstruos. En su opinin, eran 3. Entrenar la estrate-
persona afectada encara su miedo: recuerda su las colchas o las almohadas las responsables de gia de afrontamiento:
pesadilla recurrente de da, la vive de nuevo, la despertar a los demonios nocturnos, ya que Ensayar el nuevo guin
describe o la dibuja. En una segunda fase inventa tapaban la cara de los durmientes, obstruyndo- entre 5 y 10 minutos al da
un nuevo nal para el ensueo angustioso, en el les de esta manera los oricios de respiracin. durante 2 semanas.
que ya no debe aparecer la situacin temida. Con el objeto de comprobar su tesis, el cient-

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 69


co lanz sobre la cabeza de tres probandos una
Provocan los medios electrnicos las pesadillas? pesada manta de algodn mientras dorman. La
sospecha pareci conrmarse. Un jornalero de
No veas esta pelcula o tendrs pesadillas. La mayora de los progenitores 24 aos reri una pesadilla vvida al despertar
se muestran convencidos de que los lmes violentos o de terror atemorizan de debajo de la manta que le haban arrojado:
el sueo de sus hijos. Desde hace un tiempo, los videojuegos en los que un animal enorme y peludo, mitad perro mitad
aparecen tiroteos o escenas espeluznantes ocupan el papel de presuntos mono, haba saltado sobre su pecho.
culpables. Fomentan tales medios electrnicos las pesadillas nocturnas? La Desde entonces, los investigadores han estu-
opinin de los investigadores no es unnime. diado con insistencia la idea de que la disnea
En los sueos se suceden, a menudo, vivencias del da anterior. Las inves- aguda produce sueos horribles. No obstante, el
tigaciones tambin revelan que los nios pequeos suelen dormir peor o resultado no acaba de convencer a los expertos.
menos si invierten mucho tiempo frente al televisor. Sin embargo, ello no Hace unos aos examinamos la hiptesis en el
signica en absoluto que sufran pesadillas por tal motivo. Instituto Central de Salud Mental de Mannheim.
Por el contrario, a favor de tal hiptesis se muestra una comparacin de Contamos con ms de 300 pacientes con apnea
contenidos tpicos de las pesadillas a lo largo de decenios: en la dcada de del sueo, trastorno en el que se relaja la mus-
los noventa del siglo pasado, una gura frecuente en los sueos angustio- culatura de la va area superior, de manera que
sos era la del hombre negro; en los aos cincuenta y sesenta aparecan se produce una parada respiratoria prolongada
demonios, brujas y fantasmas. A partir de los aos ochenta emergen guras que impide que el cuerpo reciba el oxgeno su-
de pelculas como Terminator o Freddy Krueger, este ltimo del lme Pesa- ciente.
dilla en Elm Street. Los medios parecen, pues, ejercer cierta inuencia, al
menos en la conguracin de los personajes malvados. Pero qu determina La disnea no es el elfo
la frecuencia de las pesadillas? Nuestros resultados revelaron que la falta de
El investigador del sueo David Foulkes, del Instituto de Salud Mental de oxgeno no ocasionaba pesadillas. De hecho,
Georgia en Atlanta, mostr en su laboratorio una pelcula violenta del Oeste los pacientes con apnea no presentaban en-
o bien un largometraje neutro a algunos nios. Los tiroteos del Oeste no soaciones angustiosas con mayor frecuencia
surtieron, con sorpresa, ningn efecto en las ensoaciones posteriores de que los probandos sanos. Es posible que la sen-
los jvenes probandos. En un estudio propio preguntamos a 252 nios de sacin de falta de aire descrita por Brner y
entre 9 y 13 aos por su tiempo libre y por las pesadillas. Los que pasaban otros investigadores se deba en mayor medida
muchas horas delante del televisor o del ordenador jugando con la consola al estrs inducido por los mtodos aplicados en
no padecan ms pesadillas, si bien el 14 por ciento de los nios confesaba la investigacin que a una parada respiratoria
ver de forma peridica series y pelculas policacas. En cambio, los libros s aguda.
mostraron un ligero efecto. Los probandos que lean con mayor frecuencia Hoy se cree que las pesadillas recurrentes,
experimentaban, al parecer, ms pesadillas. Ello tambin tiene su por qu: como otros trastornos, obedecen a una interac-
el contenido de los sueos depende menos de las imgenes consumidas cin entre la predisposicin personal y los ele-
que de las representaciones creadas por uno mismo; y la lectura excita la mentos desencadenantes agudos. As, existe una
fantasa ms que la televisin. diferencia llamativa entre ambos sexos: resulta
ms frecuente que las mujeres se despierten por
una pesadilla que los hombres. Una diferencia
que se maniesta a partir de los diez aos; antes
los nios y las nias sufren por igual el trastor-
no. Se desconoce todava la razn.
Desde hace casi un decenio s se sabe que la
predisposicin a las pesadillas, en parte, se he-
reda. El neurlogo Christer Hublin y el genetista
Jaakko Kaprio, de la Universidad de Helsinki,
comprobaron este hecho en un amplio estudio
HECHIZADOS de 1999, en el que 3700 parejas de gemelos de
POR LAS IMGENES toda Finlandia respondieron a la pregunta sobre
En los videojuegos, los la calidad de su sueo. Los gemelos univitelinos
nios luchan contra solan coincidir en el nmero de pesadillas; en
ISTOCKPHOTO / PAUL KLINE

zombis y demonios, cambio, los bivitelinos se diferenciaban bastan-


para preocupacin de te entre s, dato que indica la funcin de los ge-
muchos padres. nes en el origen de tales sueos.
Ernest Hartmann, psiquiatra de la Univer-
sidad Tufts de Medford en Massachusetts, re-

70 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


laciona las pesadillas con la estructura de la No resulta extrao que las pesadillas sean
personalidad. Despus de evaluar varios miles usuales en los pacientes con traumas. Esas per-
de encuestas, Hartmann deni los lmites del- sonas maniestan, en comparacin con indivi-
gados, una cualidad del carcter asociada con duos sanos que experimentan pesadillas, una
un mayor nmero de pesadillas. As, las perso- reaccin somtica muy intensa de ansiedad.
nas susceptibles son ms propensas a los malos Se despiertan con taquicardia; adems, tardan
sueos, son ms sensibles y se toman los fraca- tiempo en tranquilizarse y volverse a dormir, a

FOTOLIA / LIZARD
sos ms a pecho, establecen relaciones intensi- pesar de ser conscientes de que se trata solo
vas y a menudo conictivas, tienen ideas poco de un mal sueo.
habituales y trabajan en profesiones creativas; Las vivencias amenazadoras interrumpen,
tambin tienden a la esquizofrenia. Las personas asimismo, el descanso en personas sanas,
popularmente duras rara vez sufren pesadi- como descubri Ernest Hartmann. El psiquia- Sueos mortales
llas. Tambin el carcter neurtico tiende a tra examin los dibujos de 44 voluntarios que Las pesadillas recurrentes pue-
vincularse a las ensoaciones angustiosas. Los escriban de manera regular un diario sobre su den reforzar una tendencia pre-
psiclogos engloban bajo dicha denominacin sueo. Justo despus del ataque terrorista del 11 via al suicidio, como demostr
una mezcla de angustia, irritabilidad y estado de septiembre de 2001 en Nueva York, las per- el neurlogo Nils Sjstrm, de la
de nimo depresivo. sonas experimentaron sueos ms intensos, en Universidad de Goteburgo. Las
personas que, tras una tentativa
de suicidio, reeren multitud
La carga de las vivencias traumticas y las pesadillas de pesadillas corren en los dos
meses siguientes un riesgo cinco
que desencadenan puede persistir sin tratamiento durante veces mayor de intentar quitarse
largo tiempo, incluso toda la vida la vida. En otros trastornos del
sueo, como problemas para
dormir o mantener el sueo, no
Hasta aqu, las condiciones individuales que los que el tema de ataque apareca con fre- se presentaba tal efecto.
contribuyen a una mayor vulnerabilidad a sufrir cuencia. Por las noches no revivan simplemente Persistent nightmares are associated
las pesadillas. Pero cundo empiezan las per- las imgenes que haban visto en televisin (no with repeat suicide attempt.
N. Sjstrm et al. en Psychiatry
sonas sensibles a tener malos sueos? El desen- aparecan aviones ni torres en sus sueos), sino
Research, vol. 170, n. 2,
cadenante ms comn, segn lo que ha podido que el motivo del ataque se trasladaba a situa- pgs. 208-211, 2009.
comprobarse, es el estrs agudo en la familia, ciones y actos diversos.
la escuela o el trabajo. Por otro lado, cabe tener La carga de las vivencias traumticas expe-
en cuenta que existen frmacos que indican rimentadas por uno mismo, as como las po- BIBLIOGRAFA
como posible efecto secundario las pesadillas. sibles pesadillas que desencadenan, pueden COMPLEMENTARIA
Entre ellos destacan los antihipertensivos, los permanecer largo tiempo sin tratamiento,
medicamentos recomendados para el prkinson incluso toda la vida en algunos casos. Junto GENDER DIFFERENCES IN NIGHT-
y numerosos inhibidores de la recaptacin de a Edgar Piel, del Instituto de Demoscopia de MARE FREQUENCY: A METAANA-
serotonina, un grupo muy extendido de anti- Allensbach, exploramos en 2006 qu huellas LYSIS. M. Schredl e I. Reinhard
depresivos. haba dejado la Segunda Guerra Mundial en en Sleep Medicine Reviews,
los sueos de los alemanes. Evaluamos cua- vol.15, pgs.115-121, 2011.
Esquirlas nocturnas evocadoras tro encuestas realizadas entre los aos 1956
En general, las personas que padecen alguna psi- y 2000. Un decenio despus de la guerra (en NIGHTMARE FREQUENCY AND
copatologa duermen peor. Tambin los sujetos 1956), todava una quinta parte de los encues- NIGHTMARE TOPICS IN A RE-
con un trastorno de ansiedad o con algn tipo de tados soaba encontrarse dentro de un refugio PRESENTATIVE GERMAN SAM-
adiccin sufren ms pesadillas que las personas antiareo, escuchaba las detonaciones de las PLE. M. Schredl en European
sanas. Las vivencias traumticas (malos tratos bombas o contemplaba el horror del frente en Archives of Psychiatry and
fsicos, violaciones, accidentes y episodios de su sueo. En el ao 2000, casi uno de cada Clinical Neuroscience, vol.
guerra, entre otros) ocupan un lugar especial en cinco encuestados menores de 60 aos segua 260, pgs. 565-570, 2010.
este mbito. Estas experiencias conllevan con fre- soando con la guerra, el mismo porcentaje
cuencia un trastorno por estrs postraumtico, que 50 aos antes. NIGHTMARES: AN UNDER-
en el cual las imgenes retrospectivas aparecen DIAGNOSED AND UNDERTREA-
como rasgo predominante. Se trata de imgenes Michael Schredl es profesor de psicologa TED CONDITION? M. Schredl
y esquirlas evocadoras del episodio traumtico y director del Laboratorio de Sueo, as como en Sleep, vol. 33, pgs. 733-
que asoman de manera involuntaria y aigen a de la Policlnica del Sueo del Instituto Central 734, 2010.
los afectados, incluso durante la vigilia. de la Salud mental de Mannheim.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 71


REVISIN CIENTFICA DE
La medicina basada en datos probatorios exige que los mdicos prescriban solo aquellos
tratamientos fundados en pruebas cientcas. Sus crticos argumentan que los supuestos
estudios objetivos aparecen, a menudo, sesgados. Qu criterio debe seguirse?

SUSANNE RYTINA

RESUMEN

Comprobacin
prctica

1 Numerosos psiquia-
tras confan en sus
medicamentos favori-
tos y consagrados sin
tomar en cuenta los re-
sultados de nuevos estu-
dios farmacolgicos.
U n par de martillazos resueltos servan al
mdico para introducir una aguja de veinte
Los errores teraputicos existieron y seguirn
existiendo en todos los mbitos de la medicina.

2 La medicina basada
en datos probatorios
debe garantizar que
centmetros de longitud por encima de la rbita
ocular hasta el crneo del paciente. A continua-
cin, mova el largo utensilio quirrgico en el
Otro trgico paradigma lo protagoniz el pe-
diatra Benjamin Spock (1903-1998). Durante los
aos cincuenta, dicho mdico recomend tum-
los mtodos curativos interior del cerebro hasta que consideraba que bar a los lactantes boca abajo (decbito prono),
se ajusten al estado ac- haba destruido suciente tejido nervioso en- porque en esta posicin dorman mejor. No fue
tualizado de los conoci- fermo. El crudo mtodo del pica-hielo, que se hasta 1988 que se procedi al anlisis sistem-
mientos cientcos. Las empleaba para tratar los casos de psicosis ma- tico de los estudios existentes sobre el tema.
revisiones aportan tal niaco-depresivas y de esquizofrenia, report al Segn los resultados, los bebs que dorman
informacin. neurlogo portugus Egas Moniz (1874-1955) el boca abajo presentaban una probabilidad tres
premio Nobel en 1949. La lobotoma, nombre veces mayor de sufrir muerte sbita que los que

3 La mayora de los
ensayos con medica-
mentos son nanciados
que recibiera la operacin, se extendi por todo
el mundo: solo en Estados Unidos los mdicos
utilizaron hasta los aos ochenta del siglo pasa-
dorman en una posicin distinta. Hoy se piensa
que este desatinado consejo mdico seg la vida
de miles de nios.
por compaas farmacu- do dicho procedimiento en 40.000 pacientes; de Segn Klaus Koch, bilogo del Instituto para
ticas, las cuales atienden hecho, durante ms de veinte aos se ha consi- la Calidad y Economa de la Salud (IGWiG, por
a menudo a los resulta- derado una intervencin ecaz. Sin embargo, la sus siglas en alemn) en Colonia, existe una
dos comerciales. Tambin lobotoma destruy la vida de miles de personas. larga lista de intervenciones quirrgicas y tra-
publican solo los datos Muchas perdieron los estmulos y la capacidad tamientos farmacolgicos que pudieron ocasio-
que responden a sus de planear acciones a causa de la operacin. Sus nar grandes daos al difundirse su aplicacin a
intereses. sentimientos se aplanaron; manifestaban indi- partir del anuncio de xitos puntuales, mien-
ferencia y apata. tras que su vericacin cientca se desarroll

72 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


LOS TRATAMIENTOS

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demasiado tarde. Fundado en 2004, el IGWiG un estudio del equipo de Johannes Hamann, de COMPROBAR LA EFICACIA
persigue el objetivo de prevenir los errores de la clnica psiquitrica de la Universidad Tcnica Una de las misiones cardinales
tratamiento mdico en Alemania, adems de de Mnich, revel que los neurlogos veteranos de la medicina basada en
comparar los costes y la utilidad de las terapias recetaban medicamentos con una larga trayec- datos probatorios consiste en
competidoras. A partir de estudios cientcos toria en el mercado con una frecuencia cinco certicar mediante hechos
existentes, evala cul es el tratamiento que veces mayor que los mdicos ms jvenes. Un fehacientes la idoneidad de los
ofrece mayores garantas de xito para una de- resultado decepcionante, resumieron los auto- medicamentos.
terminada enfermedad. res: El medicamento debe adecuarse al paciente
Tal principio de la medicina basada en datos y no al mdico.
probatorios (evidence based medicine) se consi- Por trmino medio transcurren unos diez
dera desde hace algunos aos un referente en la aos hasta que los resultados de los estudios
atencin sanitaria europea y norteamericana. El de ecacia se aplican en la prctica mdica, un
concepto alude a una medicina basada en prue- plazo de tiempo demasiado largo, critica Nik
bas susceptibles de revisin. Sus defensores Koneczny, mdico general y de urgencias, quien
exigen que los mdicos revisen con asiduidad tambin se dedica a la formacin de jvenes
las fuentes de donde surgen sus decisiones. No profesionales de la medicina en la Universidad
pueden basarse solo en aquello que aprendieron de Witten-Herdecke. Koneczny forma parte de
una vez, arma Koch. la Red Alemana de Medicina basada en Prue-
bas, una asociacin de cientcos y mdicos
El deber de informarse que persigue trasladar los conocimientos de
Para numerosos pacientes, la obligacin del fa- la investigacin cientfica a la prctica. Ko-
cultativo de mantenerse al da se sobrentiende. neczny exhorta: aun cuando los mdicos no
Sin embargo, el asunto no est tan claro. En 2004, disponen de suciente tiempo para la forma-

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 73


cin continuada, ello no les exime del deber pobres, opina Leucht, despus de que su grupo
GLOSARIO de informarse. recopilase entre 2007 y 2008 todos los estudios
La medicina basada La tarea resulta hoy por hoy ms asequible farmacolgicos elaborados de forma metdi-
en datos probatorios que nunca: los nuevos conocimientos cient- ca sobre ambos frmacos. En casos aislados,
designa la atencin sanitaria cos pueden encontrarse de forma gratuita en un antiepilptico podra resultar incluso ms
del paciente basada en un las bases de datos mdicas disponibles en In- daino que benecioso, ya que disminuye los
tratamiento que se asienta ternet. Existen en la Red revisiones de artculos niveles sanguneos del antipsictico principal y
en los datos ms idneos y que resumen de manera sistemtica el estado de necesario para el tratamiento del paciente con
actuales. Se fundamenta en conocimiento sobre la mayora de los tratamien- esquizofrenia. Ello sucede, sobre todo, en el caso
la bsqueda sistemtica de tos, con comparativas, evaluacin de benecios, de la carbamazepina.
resultados empricos relevan- riesgos y efectos secundarios. Dos revisiones sistemticas ms del ao 2009
tes acerca de una cuestin En estos momentos, la biblioteca electrni- tampoco pudieron demostrar de forma ntida
clnica y en su evaluacin. Al ca ms sobresaliente en tal tipo de revisiones que la combinacin de dos o ms frmacos
aplicarse en cada caso con- es la Colaboracin Cochrane, una organizacin antipsicticos actuase mejor que el uso de uno
creto, debe tenerse tambin internacional formada por cientcos y mdicos solo. Por otro lado, desde hace algunos aos
en cuenta la experiencia del para la elaboracin de amplias revisiones de ar- los psiquiatras mantienen la discusin sobre
mdico, as como la opinin tculos sobre cuestiones mdicas con el objetivo si los nuevos neurolpticos atpicos, ms caros,
del paciente. de servir como base slida en las decisiones de resultan ms adecuados que los de primera
los facultativos. Los expertos recopilan a nivel generacin, ms baratos. Segn algunas revi-
El metanlisis es un m- mundial y de forma metdica investigaciones siones sistemticas, entre ellas la de Leucht, de
todo estadstico que resume pertinentes con el n de evaluar su contenido. 2009, los medicamentos ms antiguos, como
los resultados de varios estu- Si, de acuerdo con los nuevos estudios, se de- el Haldol (haloperidol), poseen una ecacia an-
dios sobre un mismo tema. muestra que un determinado medicamento es tipsictica equiparable a la de los preparados
Los autores de las revisiones menos ecaz de lo que se supona, los mdicos modernos como el Seroquel (quetiapina). Aun
utilizan dicho mtodo para son informados a travs de boletines o en forma as, una ventaja de los nuevos medicamentos es
exponer y evaluar de manera de alerta Cochrane por Internet. que, a diferencia de sus predecesores, no produ-
crtica, con arreglo a criterios La medicina fundamentada en datos cient- cen trastornos motores. Sin embargo, algunos
predeterminados, todos los cos signica, por supuesto, ms que apoyarse en de ellos propician que los pacientes engorden
estudios conocidos. la revisin ms reciente de Cochrane. Entre tan- de manera signicativa, con lo que aumenta el
to se han renado los mtodos para la bsqueda riesgo de diabetes y de padecer enfermedades
de la mejor informacin probatoria: si no existe cardiovasculares.
ningn metanlisis sobre estudios controlados Por desgracia, tales conocimientos llegan a
y aleatorizados, los conocimientos cientcos menudo con dicultad a la prctica clnica. Nu-
deben extraerse del nivel de pruebas ms ade- merosos mdicos conocen los datos ms recien-
cuado: desde la opinin de un experto basada en tes, mas preeren continuar ejerciendo segn su
la experiencia hasta estudios no aleatorios. experiencia profesional que depender de la in-
formacin de los estudios, opina Leucht. Extraer
Evitar los errores un valor probatorio de observaciones individua-
Dos grupos de Cochrane localizados en Mnich les, no obstante, resulta problemtico.
y en Friburgo se dedican al extenso campo de Adems de los estudios sobre la ecacia de
los trastornos psquicos. Stefan Leucht, de la medicamentos o mtodos teraputicos, existen
Clnica de psiquiatra y psicoterapia, dirige el hoy en da directrices teraputicas completas
grupo de trabajo sobre psiquiatra basada en para numerosos trastornos, entre ellos la es-
datos probatorios de la Universidad Tcnica de quizofrenia y la depresin. Tales recomendacio-
Mnich. En colaboracin con el grupo Cochra- nes deben servir de orientacin a los mdicos.
ne internacional de esquizofrenia ha logrado O, visto desde el otro lado, ofrecen a los pacientes
disipar algunos errores en torno a dicha psi- un criterio para saber si su mdico les receta el
copatologa. tratamiento correcto. Las directrices recomen-
Los pacientes psicticos sufren tambin dadas se reeren tambin a la prevencin de re-
sntomas depresivos. Por ello, los neurlogos cadas. As, por ejemplo, los sujetos que reciben
suelen prescribirles medicamentos adiciona- el alta de los servicios de psiquiatra deberan
les como los antiepilpticos carbamazepina o conocer durante cunto tiempo deben seguir
valproato. Sin embargo, no se han conrmado con la medicacin.
los supuestos efectos mitigadores de tales fr- En estos casos existe con frecuencia un proble-
macos en estos casos. Las pruebas son muy ma de comunicacin, segn revel un estudio

74 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


EXAMEN CONCIENZUDO bas aleatorias por razones ticas, a pesar de que
Los mdicos deberan revisar en luego reciban en la consulta esos medicamentos
cada momento los conocimien- que no han sido ensayados con anterioridad en
tos sobre los que fundamentan casos similares al suyo.
sus decisiones.
UDIO

Cules son los mejores criterios?


BILD ST

Los estudios de frmacos antidepresivos que


/ BILD IM

reclutan a sus probandos mediante anuncios


en los peridicos, tambin presentan un valor
LIA

probatorio limitado. Un gran nmero de par-


FOTO

ticipantes no sufren una depresin grave, sino


que, sencillamente, no pueden costearse un tra-
tamiento. Ello distorsiona los resultados.
La respuesta a la pregunta sobre los mejo-
res criterios de xito no es unnime. Numero-
sos psiquiatras opinan que no debe centrarse
la atencin solo en la reduccin de sntomas;
tambin deberan considerarse otros criterios al
elegir un medicamento, como son la tolerancia
del paciente y una mejora en su calidad de vida. Aleatorizarr signica repar-
De hecho, diferentes afectados pueden reaccio- tir al azar a los probandos en
de la Universidad Tcnica de Mnich de 2005. nar de maneras distintas a un mismo principio dos o ms grupos. Un grupo
El equipo del psiquiatra Johannes Hamann activo; puede que incluso algunos ni siquiera se trata con un medicamen-
comprob, a travs de una encuesta entre 50 respondan al preparado. to nuevo, mientras que el
mdicos y 100 pacientes de hospitales de Ba- Por dicha razn, el fundamento cientco otro recibe el tratamiento
viera, que la mayora de los facultativos conoca debe respaldar la decisin mdica, pero nun- usual o un placebo (prepara-
el perodo durante el que los pacientes dados ca suplir la experiencia clnica, seala Gunver do sin principio activo farma-
de alta deban seguir con la medicacin segn Kienle, del Instituto de Epistemologa Aplicada colgico). De esta manera,
recomendaban las directrices; sin embargo, y Metodologa Mdica de Friburgo. Junto a sus se compara el medicamento
solo uno de cada tres afectados dispona de tal colaboradores defini en 2008 en la revista nuevo con el tratamiento al
informacin. En uno de cada cuatro casos, los Arzteblatt a la medicina basada en datos pro- uso o el placebo. La alea-
mdicos no haban comentado ni tan siquiera batorios como una herramienta para aportar torizacin asegura que los
el tema al paciente; incluso a uno de cada siete claridad y transparencia a la creciente jungla de efectos potenciales se deban
le indicaron un tratamiento ms corto del esti- datos. Con todo, teme que la medicina basada a la administracin de un
pulado. Desde el punto de vista de los pacientes, en los resultados cientcos pueda convertir- tratamiento diferente.
los resultados eran todava ms llamativos: tan se en una atadura cuasi legal. Pese a que las
solo uno de cada diez sujetos conoca la dura- directrices no establecen ninguna orientacin El enmascaramiento
cin adecuada de su tratamiento, mientras que jurdicamente vinculante, a los mdicos se les consiste en el principio de
el 70 por ciento confesaba que el mdico nunca podra acusar, en caso de litigio, de desviarse ocultar a todos los partici-
le haba hablado sobre la prevencin de reca- de ellas. Incluso en el supuesto de que el m- pantes de la investigacin
das. En la opinin de Leucht, es posible que los dico tuviera motivos fundados, estos solo se a qu grupo pertenecen
psiquiatras piensen que los pacientes rechazan consideraran rmes en caso de basarse en las (al de tratamiento o al de
sin ms sus recomendaciones, o quieren dejar directrices. La medicina prescriptiva basada en control), para evitar que ello
la decisin a otros especialistas que sigan tra- los datos cientcos cuenta, en la actualidad, inuya en los resultados.
tndoles. con el rechazo de numerosos galenos. En un estudio a simple
En el mbito psiquitrico, la cifra de enfer- Kienle aade otro problema al asunto: los es- ciego, solo los probandos
mos que interrumpe la terapia es altsima: tudios aleatorios y controlados resultan costo- desconocen el grupo al que
alcanza hasta el 30 por ciento, segn los es- sos. A menudo, detraen varios millones de euros, pertenecen, mientras que
tudios clnicos. Este fenmeno supone uno de motivo por el cual hasta un 80 por ciento de los en los de a doble ciego,
los numerosos problemas metodolgicos que mismos son promovidos por la industria far- dicha informacin se oculta
limitan la signicatividad de los estudios far- macutica. Tal motivacin comercial enmascara tambin a los responsables
macolgicos. A ello se suma la eleccin de los dos grandes peligros, como se ha demostrado de la investigacin mientras
participantes; ciertos grupos (individuos con en algunas revisiones de los ltimos aos. En dura el experimento.
riesgo de cometer suicidio, personas mayores primer lugar, las compaas farmacuticas
o sujetos con adiccin) se excluyen de las prue- suelen priorizar el anlisis de medicamentos

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 75


comparaban el efecto de un neurolptico con
La Colaboracin Cochrane otro. Del total de investigaciones, 33 haban sido
nanciadas por compaas farmacuticas, por
La red internacional de expertos Cochrane publica revisiones sistemticas lo que no sorprendi que, en nueve de cada diez
sobre el efecto de los tratamientos mdicos. Sus miembros exploran revistas casos, el frmaco del patrocinador alcanzara
y otras fuentes en busca de estudios sobre el mbito de inters. Sobre el mejor puntuacin que su competencia. Los
tema de salud psquica trabajan en estos momentos los grupos de revisin investigadores decidieron ordenar los medica-
siguientes (entre parntesis se incluye el nmero de estudios publicados mentos de acuerdo a los resultados de las com-
hasta marzo de 2010): parativas. El resultado fue una secuencia absur-
da, que se utiliz como ttulo del estudio: Por
Grupo Cochrane sobre demencia y mejora cognitiva (210) qu la olanzapina es mejor que la risperidona, la
Grupo Cochrane sobre depresin, ansiedad y neurosis (177) risperidona mejor que la quetiapina y la quetia-
Grupo Cochrane sobre problemas del desarrollo, psicosociales y de apren- pina, a su vez, mejor que la olanzapina?
dizaje (89) Tales problemas no solo competen a los
Grupo Cochrane sobre drogas y alcohol (73) medicamentos psicotrpicos, como demostr
Grupo Cochrane sobre dolor y asistencia paliativa y de soporte (263) Joel Lexchin, de la Universidad de York en To-
Grupo Cochrane sobre esquizofrenia (143) ronto, en 2003 a travs de un metanlisis. El
Grupo Cochrane sobre adiccin al tabaco (60) mdico examin 30 estudios relacionados con
Informacin en Internet: www.cochrane.org y www.cochrane.es neurolpticos y antidepresivos, as como con
medicamentos contra la artritis y la trombosis.
Los ensayos sufragados por la industria farma-
cutica mostraban los resultados deseados el
de los que pueden obtener benecios. Los tra- triple de veces que aquellos que contaban con
tamientos no farmacolgicos, las terapias ms otro tipo de nanciacin. Lexchin concluye que
econmicas o aquellas destinadas a grupos de los resultados de las investigaciones publicadas
pacientes menos atractivos desde el punto de presentaban un sesgo sistemtico a favor de las
vista nanciero son apartados del circuito por compaas farmacuticas investigadoras. No es
sus inconvenientes. Numerosos tratamientos el nico. Numerosas revisiones independientes
potencialmente satisfactorios se examinan por arrojaron datos parecidos. La comisin de me-
encima o simplemente se descartan. dicamentos de la Asociacin Mdica Alemana
Stefan Etgeton, experto en salud de la Fe- conrm en 2009 que los estudios de las com-
Terapia deracin de organizaciones de consumidores, paas fabricantes suelen ofrecer resultados sa-
segn el lugar cita como ejemplo el benecio teraputico de la tisfactorios para sus intereses (en este contexto,
de residencia? equitacin en nios con autismo. Los seguros de un autor podra encontrarse en un conicto de
El tipo de psicoterapia que se enfermedad no sufragan la hipoterapia porque intereses por recibir honorarios del patrocina-
ofrece a un paciente depende no existen pruebas empricas que respalden el dor para conferencias o dictmenes positivos).
ms del lugar de residencia que tratamiento, a pesar de que numerosos expertos La deformacin que se produce podra ser
de la bondad del tratamiento, certican su ecacia. considerable. A lo largo de decenios han dejado
segn un estudio de la asegu- Cientcos y organizaciones de pacientes de de publicarse estudios, olvidados en el cajn,
radora Technike Krankenkasse. todo el mundo reclaman, por tal motivo, un por no proporcionar los resultados esperados.
La investigacin evalu, bajo presupuesto propio para el desarrollo de una Hace unos diez aos, las autoridades sanita-
anonimato, los datos de los investigacin libre, ajena a los intereses comer- rias estadounidenses establecieron una solu-
tratamientos que seguan los ciales. En algunos pases ya existe un sistema cin para enfrentarse al problema, la cual se
asegurados con depresin. En el parecido. Es el caso de Italia, pas en el que la ha ido implantando en los ltimos tiempos: las
rea de Dortmund, los pacientes industria farmacutica debe destinar un diez investigaciones mdicas deben inscribirse con
reciban terapia conductual o por ciento de su presupuesto publicitario a antelacin en un registro de los NIH, indicando
psicologa profunda, mientras proyectos de investigacin en los que no tenga los criterios de evaluacin; de lo contrario, las
que en Mnich casi uno de ningn tipo de inters. En Estados Unidos, los revistas especializadas declinarn su publica-
cada tres afectados asista a se- Institutos Nacionales de la Salud (NIH) dispo- cin. Asimismo, los resultados deben darse a
siones de psicoanlisis. Ello tena nen de un presupuesto propio para estudios conocer, entre tanto, en la Red.
consecuencias sobre todo en la independientes.
duracin la terapia, ms que en El segundo inconveniente del patrocinio de Resultados perdidos en los archivos
la necesidad del paciente. la investigacin por la industria farmacutica Con la nueva medida, numerosas compaas
(Fuente: Comunicado de prensa de se reeja en una revisin de Leucht y su equi- farmacuticas disolvieron las prcticas de pu-
TK, 3 de febrero de 2010) po. En 2006, el equipo recopil 42 estudios que blicacin selectiva. Algunas revisiones de es-

76 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


tudios de aos anteriores alimentan las dudas
educacin
sobre la ecacia de los nuevos antidepresivos.
El psiquiatra Erick H. Turner, de la Universidad
de Ciencias de la Salud de Oregn, examin las
ciencia
a
op
filosofa
opinin
universidad
pruebas de ecacia de todos los medicamentos comunicacin historia
tica cuestionar
antidepresivos autorizados entre 1987 y 2004. conocimiento
La mitad de los 74 estudios haban recibido un
dictamen positivo por parte de las autoridades reflexinblo
20
blog
experimento
ti i d dilogo
sanitarias estadounidenses de la Agencia Fe-
deral de Frmacos y Alimentos (FDA). Todos, investigacin
salvo uno, han sido publicados. Sin embargo,
de los dictmenes negativos, 22 desaparecieron
BIBLIOGRAFA

SciLogs
en los archivos, sin llegarse a publicar. De esta
manera, parece que los nuevos antidepresivos COMPLEMENTARIA
hubieran mostrado su eficacia en el 94 por
ciento de los estudios. Mas el examen de los PHARMACEUTICAL INDUS-
datos de la FDA sac a la luz que solo uno de TRY SPONSORSHIP AND
cada dos estudios apoyaba la utilidad real del RESEARCH OUTCOME AND
Ciencia en primera persona
frmaco. QUALITY: SYSTEMATIC REVIEW.
Etgeton, de la Asociacin Federal de Consumi- J. Lexchin et al. en British LUIS CARDONA PASCUAL
dores, critica por su parte: No podemos saber Medical Journal, vol. 326, Ciencia marina
a travs de Internet en qu mbito ha conti- pgs. 1167-1170, 2003.
nuado formndose un mdico. De ordinario,
tampoco sabemos cul es su especialidad. An PSYSICIANS AND PATIENTS
YVONNE BUCHHOLZ
menos tenemos constancia de la calidad de sus INVOLVEMENT IN RELAPSE
Psicologa y neurociencia al da
tratamientos. Por esta razn, las organizacio- PREVENTION WITH ANTIPSY-
nes de pacientes exigen a los mdicos mayor CHOTIC IN SCHIZOPHRENIA.
informacin sobre sus cualicaciones. De todos J. Hamann et al. en Psychia-
modos, los afectados cuentan con la posibilidad tric Services, vol. 56, n.o 11,
RAMN PASCUAL DE SANS
de consultar en Internet el tratamiento ms ade- pgs. 1448-1450, 2005. Fsica y universidad
cuado. Los ms privilegiados son aqu los que
dominan el ingls. WHY OLANZAPINE BEATS RIS-
Segn las encuestas realizadas en Estados PERIDONE, RISPERIDONE BEATS JULIO RODRGUEZ LPEZ
Unidos, dos tercios de los encuestados preeren QUETIAPINE, AND QUETIAPINE La bitcora del Beagle
consultar sus dudas diagnsticas y teraputicas BEATS OLANZAPINE. S. Heres
en la Red antes que a su mdico de familia. Es- et al. en American Journal
tos, por su parte, se irritan o pierden los nervios of Psychiatry, vol. 163, n.o 2, CRISTINA MANUEL HIDALGO
cuando los propios pacientes describen su diag- pgs. 185-194, 2006. Fsica extica
nstico y posible tratamiento. Sin embargo, a
un mdico competente no deben asustarle tales EVIDENZBASIERTE MEDIZIN
comportamientos, apunta Koneczny: El profe- UND RZTLICHE THERAPIE-
JUAN GARCA-BELLIDO CAPDEVILA
sional puede indicar al paciente que los datos FREIHEIT: VOM DURCHSCHNITT
Cosmologa de precisin
que ha obtenido proceden de pginas web poco ZUM INDIVIDUUM. G. Kienle
serias, o bien conrmarle que ha recabado una en Deutsches rzteblatt,
buena informacin. Ello requiere la disposi- vol. 105, n.o 25, pgs. 1381-
cin del mdico de tomar en serio al paciente, 1384, 2008.
CLAUDI MANS TEIXID
hacerle partcipe de las decisiones y explicarle Ciencia de la vida cotidiana
por qu esa terapia en concreto es la adecuada SECOND-GENERATION VERSUS
y no otra. Un buen mdico debe lograr que el FIRST-GENERATION ANTIPSY-
paciente tome como plausible el tratamiento CHOTIC DRUGS FOR SCHIZO- NGEL GARCIMARTN MONTERO
que se le receta y advertirle de los posibles da- PHRENIA: A META-ANALYSIS. Fsica y sociedad
os; siempre sobre la base de datos cientcos S. Leucht et al. en Lancet,
vericados. vol. 373, n.o 9657, pgs. 31- Y MS...
41, 2009. www.investigacionyciencia.es/blogs
Susanne Rytina es periodista cientfica.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 77


Una persona,
dos deseos
Fruta o chocolate? Pan integral o bizcocho con nata? Ante tales dilemas
compiten en el ser humano dos sistemas que pretenden regular la conducta nal.
Cmo pueden encarrilarse mejor nuestros impulsos?

WILHELM HOFMANN Y MALTE FRIESE

ENTRE PLATOS ANDA EL DILEMA


La tentacin es grande, incluso
cuando la eleccin adecuada
resulta tan evidente.

ISTOCKPHOTO / ANGELIKA SCHWARZ

78 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


L as buenas intenciones suelen convenirse al
caer la tarde. Llegamos a casa con las mejores
intenciones; abrimos la puerta de la nevera y,
n.o 18]. Para el estudio del autocontrol, tambin
se han mostrado tiles los modelos de sistemas
duales, sobre todo el propuesto en 2004 por los
de camino a las manzanas que llenan el frutero, psiclogos Fritz Strack y Roland Deutsch, de la
nuestra mano pasa de largo y alcanza la sabro- Universidad de Wrzburg. Tal y como sugiere su
sa porcin de tarta de chocolate que implora nombre, estos modelos se fundamentan en dos
junto a las menos atractivas piezas de fruta. Otra sistemas de procesamiento de la informacin:
situacin tpica: nos hemos propuesto no consu- el impulsivo y el reexivo. El sistema impulsivo
mir alcohol en la esta de aniversario de nuestro consta de conexiones asociativas que aseguran
amigo, esta noche aguantaremos; mas, tras unas un procesamiento de la informacin automtico
horas de conversaciones animadas y algo de bai- y de ahorro de recursos; rastrea el entorno en
loteo, nos encontramos conduciendo con unas busca, entre otros, de estmulos que satisfagan
copas de ms en el cuerpo... Un supuesto ms: el placer (alimentos dulces, pngase por caso),
una persona se despierta en cama ajena, a pesar despus los valora y, a continuacin, activa deter-
de su promesa de permanecer el a su pareja. minadas tendencias de comportamiento (ir en
A menudo, las metas sensatas a largo pla- busca del trozo de tarta de chocolate). La magni-
zo entran en conicto con la tentacin de los tud de tales impulsos no suele presentarse igual
placeres inmediatos. Resistirse a una tentacin ni para todos los individuos ni para cualquier
requiere de cierto autocontrol, de la capacidad situacin: vara en funcin de la personalidad,
de anteponer los objetivos a largo plazo a las del estado de necesidad homeosttica (saciado
recompensas inmediatas u otros obstculos. o hambriento) y de la experiencia previa (por
Cmo es posible que el ser humano se rinda a ejemplo, si los padres han acostumbrado a pre-
la tentacin, comprometiendo con ello sus pro- miar al nio con dulces).
RESUMEN pios intereses? Qu circunstancias favorecen el
autocontrol? Cmo puede reforzarse? Recursos escasos
Rivalidad
Partimos del supuesto de que el individuo Por el contrario, el sistema reexivo se encarga
de sistemas
se ha comprometido a cambiar su comporta- de la planicacin y de valorar las consecuen-

1 En el control de la ac-
cin intervienen con
frecuencia dos agentes
miento: el disfrute momentneo de placeres
aumenta, en cierta medida, la sensacin de
bienestar, mas abusar de ellos puede conducir
cias de la conducta. Resulta ms elaborado y
costoso que los procesos impulsivos; tambin
demanda aquellos recursos que a menudo re-
que forcejean entre s: los a serios peligros, daar las relaciones de pareja sultan limitados: tiempo y capacidad de memo-
impulsos, cuya meta es o la salud. Una dosis de autocontrol resulta una ria. Estos ltimos permiten controlar la propia
el placer inmediato, y la virtud, ya que puede proteger a la propia perso- accin con exibilidad, adems de corregirla en
razn, que persigue cum- na, as como salvar a otras de las consecuencias caso necesario. Los procesos reexivos se ponen
plir los objetivos a largo negativas originadas por un comportamiento en funcionamiento siempre que una persona se
plazo. impulsivo. propone una meta a largo plazo (adelgazar, por
Desde hace decenios, los psiclogos intentan ejemplo), para la cual cavila sobre la mejor ma-

2 Los recursos cogniti-


vos (como la memo-
ria) son limitados, lo cual
sentar las bases cientcas de la autorregulacin
humana. En 1986, el psiclogo Izek Ajzen y el
economista Thomas Madden desarrollaron la
nera de ponerse en accin y decide avanzar hacia
el objetivo marcado a pesar de los intentos ante-
riores fallidos y otras posibles adversidades. Este
provoca que cedamos a teora de la conducta planicada. Segn su plan- tipo de control activo resulta necesario hasta el
las tentaciones cuando teamiento, la conducta del individuo se rige por momento en el que el individuo logra convertir
nos encontramos bajo voluntades e intenciones. Sin embargo, Ajzen y la conducta deseada (como ir al gimnasio con
condiciones de estrs o Madden no tuvieron en cuenta el poder de los regularidad) en un hbito rutinario.
fatiga mental. impulsos espontneos en su propuesta. Los modelos de sistema dual permiten dar
Hoy por hoy, muchos investigadores creen que respuesta a las cuestiones relacionadas con el

3 Sin embargo, existen


numerosos mtodos
que pueden ayudarnos a
el autocontrol puede describirse en trminos de
conicto entre diversos agentes o sistemas
psicolgicos. Dicha representacin enlaza con un
funcionamiento del autocontrol, ya que parten
de la idea de diferentes vas implicadas en el
procesamiento de la informacin. Es posible
aumentar nuestra capa- concepto de Sigmund Freud (1856-1939). El fun- que dichas rutas puedan atribuirse a redes que
cidad de autocontrol. Es dador del psicoanlisis conceba que el compor- transcurren por regiones cerebrales diferencia-
posible entrenar los re- tamiento humano resultaba del conicto entre das. Antes de desarrollar una conducta concreta,
cursos mentales, as como el ello, el ego y el superego; entre los principios segn indica la hiptesis, ambas vas de procesa-
inuir en los impulsos. de placer y de realidad [vase Mecanismos del miento marchan de forma paralela y compiten
inconsciente, por Steve Ayan; MENTE Y CEREBRO, por el control del comportamiento. Cul de ellas

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 79


Procesamiento
reexivo
(control de la meta)

Inuencia
Percepcin de la situacin, Conicto Conducta
diferencias
de personalidad

Estmulos
ambientales
Procesamiento
impulsivo
(intensidad
MODELO DUAL DE CONDUCTA del impulso)
Existen dos fuerzas que com-
piten por el control sobre el
comportamiento: el sistema saldr vencedora depender de la fuerza con la en los aos noventa un programa de investiga-
reexivo, que planica de forma que se haya activado cada uno de los sistemas cin. Partan de la premisa de que la capacidad
racional, y el sistema impulsivo, y de las condiciones generales que las modulen. de autocontrol precisa de energa mental, tan
con sus conexiones asociativas Es natural que resulte ms sencillo resistirse a agotable como la fuerza muscular. De esta ma-
rpidas. un impulso dbil que a otro ms intenso; ahora nera, cualquier actividad que requiera de un
bien, su magnitud depender tambin del esta- cierto control podra disminuir el dominio so-
do homeosttico de la persona, as como de las bre otra ejecucin posterior. Pongamos por caso
necesidades personales. Quiere comprobarlo? que le llaman para asistir a una entrevista de
Vaya un da al supermercado con el estma- trabajo que tendr lugar poco antes de la hora
go lleno; al da siguiente vuelva, pero esta vez de comer. Obviamente, usted desea transmitir
hambriento. Al salir, compare la longitud de la una imagen positiva de s mismo, tarea que, por
cuenta de uno y otro da. lo general, exige mucho autocontrol. Segn la
El poder del sistema reflexivo, en cambio, teora de Baumeister, a la hora de almorzar, una
depende de otro tipo de factores. Hasta qu vez efectuada la entrevista, le resultar ms
punto se identica una persona con las metas complicado resistirse al aroma de unas patatas
trazadas a largo plazo? Se hallan presentes en fritas que si hubiera estado en casa disfrutando
la memoria de trabajo? Se encuentra el objetivo de una cmoda y tranquila maana.
lejano y abstracto fraccionado en etapas con-
cretas y adecuadas? Cuanto ms intenso, claro La dulce tentacin
y concreto sea el trabajo del sistema reexivo, El fenmeno del autocontrol a corto plazo se ha
GLOSARIO mejor reconocer el comportamiento indeseado estudiado en ms de cien trabajos de investiga-
Autocontrol: para inhibirlo. cin, tal y como comprobaron Baumeister y sus
Qu otros factores favorecen o dicultan el colaboradores en 2007. Ellos mismos llevaron a
Es la fuerza de voluntad cuya
autocontrol? En los aos setenta del siglo XX, cabo un experimento en 2003, en el cual mos-
nalidad estriba en dirigir la
el psiclogo Walter Mischel, de la Universidad traban a sus probandos galletas recin hornea-
propia conducta hacia metas
Stanford en California, y sus colaboradores das con la excusa de que se trataba de un test
a largo plazo.
comprobaron bajo qu condiciones los nios de sabor. Algunos de los participantes podan
de primaria eran capaces de rechazar un pre- catarlas, mientras que otros deban conformarse
Lmites mio menor pero asequible de inmediato con tal con un trozo de rbano.
del autocontrol: de acceder a una recompensa mayor, aunque Los sujetos obligados a resistirse a las tenta-
Se asume que los recursos ms costosa. Los investigadores observaron que doras galletas se rendan con mayor facilidad en
cognitivos son con frecuencia cuando ocultaban la primera golosina, la espera la ejecucin de un ejercicio de gimnasia men-
limitados. La capacidad para del otro premio les resultaba ms llevadera. tal (que no tena solucin) con una media de
autorregularse depende de Entretanto existe una serie de estudios que 8 minutos dedicados al intento, mientras que
estos recursos, por lo que una pone de relieve el equilibrio entre impulso y aquellos que haban podido consumirlas tar-
tarea que precise un gasto control en adultos. En la actualidad, se sabe que daban alrededor de 20 minutos antes de darse
mental elevado va a provocar la capacidad para autocontrolarse disminuye al por vencidos. Por su parte, los sujetos del grupo
que decrezca el control sobre la hallarse bajo una presin psicolgica, el estrs o control, que no haban ingerido ninguno de los
siguiente actividad, incluso si los efectos del alcohol. dos alimentos, dedicaron unos 18 minutos al
las tareas, en apariencia, nada Roy Baumeister y su equipo, de la Universidad ejercicio mental. Tales trabajos demuestran el
tenan que ver entre s. estatal de Florida en Tallahasee, llevaron a cabo modo en que las condiciones ambientales pue-

80 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


den afectar a la capacidad de autocontrol. Pero
qu mecanismos guan nuestra conducta en Bases neuronales del autocontrol
esos momentos? De acuerdo con Baumeister,
desarrollamos a partir del modelo de sistema Algunos neurocientcos argumentan que determinadas regiones cerebra-
dual la hiptesis que los impulsos repercuten les pueden adscribirse funcionalmente a cada uno de los dos sistemas que
con mayor fuerza en la conducta cuando los re- controlan la conducta. El sistema lmbico (la amgdala, principalmente) y el
cursos de control resultan escasos. Por el con- sistema de recompensa mesolmbico (el ncleo accumbens) desempean
trario, actuamos acorde con nuestras metas a una funcin crtica en el origen de las reacciones impulsivas. Por el con-
largo plazo cuando disponemos de suciente trario, los procesos reexivos para la consecucin de metas se reejan en
capacidad para llevarlas a buen trmino. la corteza prefrontal, encargada de la memoria de trabajo, sobre todo, su
Para comprobar nuestro supuesto, desarrolla- regin dorsolateral. Aqu, de forma paralela, se dan los procesos cognitivos
mos una serie de estudios en los que variamos y las seales afectivas. La autorregulacin parece surgir del intercambio que
los posibles factores de inuencia: la intensidad realiza la corteza prefrontal con la corteza cingulada anterior (el sistema
de los impulsos ante un objeto tentador (una de alarma ante los conictos), as como del control de la conducta en la
porcin de chocolate), las metas de control, corteza motora.
las convicciones y las actitudes conscientes de
(The X- and C-systems: The neural basis of automatic and controlled social cognition.
la persona (Deseo comer menos dulces), as M. D. Lieberman en Fundamentals of Social Neuroscience, dirigido por E. Harmon-Jones
como las condiciones de presin psicolgica o y P. Winkelman, pgs. 290-315. Guilford; Nueva York, 2007.)
consumo de alcohol.
Con la excusa de realizar una prueba de pro-
ductos, investigamos el consumo de chocolate.
La mitad de los probandos bebieron vodka con cita (IAT) desarrollado por el psiclogo Anthony
naranjada (0,3 litros) un cuarto de hora antes del Greenwald y sus colaboradores en la Universidad
experimento; la otra mitad ingiri una cantidad de Washington en Seattle [vase Prejuicios,
similar de zumo de naranja solo. Nos interesaba por Nikolas Westerhoff; MENTE Y CEREBRO, n.o 30].
conocer hasta qu punto podamos predecir el En l, los sujetos deban clasicar con rapidez
consumo de chocolate de los sujetos teniendo en fotografas de unas chocolatinas (m&ms) con
cuenta la intensidad del impulso que mostraban imgenes positivas y negativas. Una misma
hacia el suculento alimento, as como su inten- tecla corresponda unas veces al chocolate con
cin de controlar la conducta alimentaria. imgenes agradables y otras con imgenes desa-
Con el propsito de comprender el estndar de gradables. Despus de numerosas fotografas es
control, administramos un cuestionario previo. posible inferir con qu intensidad asocia una
Medimos la intensidad del impulso por comer persona el chocolate con algo positivo al com-
chocolate a travs del Test de Asociacin Impl- parar los tiempos de reaccin.

MEDICIN DE LOS IMPULSOS


agradable desagradable agradable desagradable El Test de Asociacin Implcita
permite a los psiclogos com-
parar los tiempos de reaccin,
lo que indica hasta qu punto
asocia un sujeto el chocolate
con algo agradable.

Procedimiento 1: Debe presionarse la misma tecla Procedimiento 2: Debe presionarse la misma tecla
(en este caso, la izquierda) cada vez que aparecen (en este caso, la derecha) cada vez que aparecen
el chocolate e imgenes agradables. el chocolate e imgenes desagradables.

La comparacin del tiempo de reaccin medio


en ambos procedimientos permite deducir
con qu intensidad se asocia el chocolate con
reacciones emocionales positivas o negativas.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 81


El patrn alimentario de los probandos a par- se ha desarrollado de forma dbil, el compor-
En lnea tir de la prueba del producto cumpli nuestras tamiento puede deducirse mejor a travs de la
hacia la meta expectativas. Los participantes que no consu- intensidad del impulso. Este patrn se asemeja
La pgina web stickk.com, man alcohol ingeran una cantidad de choco- al hallazgo descrito con anterioridad: cuando no
supervisada por los profe- late predecible a travs del estndar de control: nos vemos obligados a invertir nuestras energas
sores de economa Dean cuanto ms elevada era la puntuacin del con- en otras tareas, las metas a largo plazo guan la
Karlan e Ian Ayres, de la trol, menos chocolate coman. En cambio, si los conducta; pero, si nos sentimos mentalmente
Universidad de Yale, se ha sujetos haban consumido alcohol, el estndar agotados, los impulsos se apoderan del timn.
ideado para ayudar a lograr de control no permita predecir su conducta
los objetivos a largo plazo. alimentaria, ya que cuanto ms intenso era su Falta de introspeccin
Las personas con voluntad impulso, ms chocolate ingeran. En resumen, o impulsos demasiado poderosos?
de cambiar pueden regis- la intensidad del impulso no inuy sobre la La teora de los dos sistemas permite, adems,
trarse de forma gratuita y conducta alimentaria de los probandos sobrios, clasicar las causas de la conducta impulsiva.
proponerse cualquier meta por lo que el estndar de control permita pre- Cuando fracasa el autocontrol, se debe a la fal-
(perder cinco kilos o dejar decir por s solo la cantidad de chocolate que ta de autoconciencia? O, ms bien, sucumbe la
de fumar). Despus deben iban a ingerir. persona al poder de los impulsos? Se dan qui-
determinar el tiempo que Dejarse llevar o no por los impulsos tambin z demasiadas situaciones problemticas que
les llevar alcanzar la meta depende de la personalidad de cada cual. Algu- reducen la capacidad para autocontrolarse? O
marcada, as como decidir nas personas saben contenerse sin mayor pro- se trata de una personalidad impulsiva con un
una apuesta (es opcional) blema, puesto que disponen de un autocontrol autocontrol poco desarrollado?
cuyo importe, en caso de ptimo. En el otro lado de la balanza se hallan Al fin y al cabo, el grado de autocontrol
fracasar en el intento, ganar aquellos individuos que tiran la toalla con gran depende de la interaccin de diversos facto-
una fundacin sin nimo de facilidad. Qu funciones cognitivas son las res- res. Sin embargo, el modelo de sistema dual
lucro, un amigo o, incluso, ponsables de ello? proporciona sucientes indicios para mejorar
un enemigo. El usuario Es muy probable que la memoria de traba- los propios impulsos y reacciones (vase el
puede elegir un rbitro jo desempee una funcin importante en este recuadro Diez trucos para favorecer el auto-
propio para que controle la mbito, ya que parece implicada en el hecho de control).
consecucin de las etapas que dirijamos nuestra atencin hacia la meta Los enfoques tradicionales, por lo general,
hacia el objetivo nal e trazada, desvindola as de la tentacin. Otro prueban reforzar la consecucin de metas a lar-
informe sobre sus progresos factor destacado es el control inhibitorio. Dicho go plazo. El hecho de que a la persona le falte
a parientes y amigos a travs concepto reere a la capacidad de poner lmi- conocimiento y conciencia de las consecuencias
de la misma pgina web o tes a los impulsos que todava no han llegado de la conducta parece proporcionar una expli-
por correo electrnico. a ejecutarse. Representa, pues, la ltima opor- cacin plausible a tal postura. Por otro lado,
www.stickk.com tunidad cuando los dems sistemas de control cuando alguien toma conciencia de los riesgos
han fracasado en, por ejemplo, retirar la mano mas no se siente sucientemente motivado o no
que ha alcanzado la bolsa de patatas o soltar el dispone de estrategias para alcanzar su meta a
cigarrillo que cuelga de los labios. largo plazo, puede serle til la siguiente tctica:
A partir de numerosos estudios comproba- formular pequeas metas por etapas y construir
mos que el comportamiento humano resulta en intenciones de implementacin. Se trata de pla-
especial predecible mediante la meta de control nes de accin concretos formulados a partir de
cuando la capacidad para el control cognitivo la estrategia si-entonces que permiten evocar
aparece bien consolidada. Si, por el contrario, el comportamiento deseado en las situaciones

LA ABSTINENCIA PROTEGE
A partir de las intenciones
Consumo de chocolate en gramos

Consumo de chocolate en gramos

30 30
(medidas con el estndar de Sin alcohol
control) puede predecirse el Con alcohol
25 25
consumo de chocolate de los
sujetos que no han ingerido al- 20 20
cohol. Por el contrario, los pro-
bandos que se encuentran bajo 15 15
la inuencia etlica, la intensidad
del impulso desempea una 10 10
funcin decisiva en su consumo Escaso Elevado Escaso Elevado
Estndar de control Intensidad del impulso
de chocolatinas.

82 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


Diez trucos para favorecer el autocontrol

1. Sea consciente de los riesgos y consecuencias negativas que puede comportar a lo largo
del tiempo la conducta indeseada.
2. Aumente su compromiso personal, explicando, por ejemplo, cules son sus objetivos
a sus amigos.
3. Transforme los objetivos abstractos en pequeas etapas que hay que cumplir.
4. Algrese de los logros parciales y la consecucin de las etapas. BIBLIOGRAFA
5. Elabore propsitos del tipo si-entonces. COMPLEMENTARIA
6. Sustituya las antiguas costumbres por otras nuevas.
7. Modique sus impulsos mediante la asociacin del aspecto externo de las tentaciones INCREASED PREFRONTAL AND
(una botella de cerveza) con estmulos negativos. PARIETAL BRAIN ACTIVITY
8. Reexione sobre qu situaciones representan un gran riesgo para usted y, en la medida AFTER TRAINING OF WORKING
de lo posible, trate de evitarlas. MEMORY. P. Olesen et al. en
9. Mejore su autocontrol mediante el entrenamiento de su memoria de trabajo. Nature Neuroscience, vol. 7,
10. Procure realizar sucientes pausas y momentos de descanso con el n de restaurar pgs. 75-79, 2004.
sus recursos cognitivos.
REFLECTIVE AND IMPULSIVE
DETERMINANTS OF SOCIAL
BEHAVIOR. F. Strack y
crticas (Si me ofrecen un cigarrillo, entonces cin disminuan respecto al grupo control, cu- R. Deutsch en Personality
lo rechazar). yos miembros solo haban recibido tratamiento and Social Psychology Re-
Peter Gollwitzer, de la Universidad Konstanz, tradicional. view, vol. 8, pgs. 220-247,
demostr que dicha estrategia resulta til para Es posible que pueda mejorarse, asimismo, 2004.
cubrir la distancia que, con frecuencia, existe la memoria de trabajo. El equipo de colabora-
entre las intenciones y la conducta. El efecto de dores de Torkel Klingenberg, del Instituto Ka- THE STRENGTH MODEL OF
tal planicacin radica en recordarle al indivi- rolinska de Estocolmo, seala que dicha capaci- SELF-CONTROL. R. F. Bau-
duo sus buenos propsitos cuando experimenta dad puede entrenarse de la misma manera que meister et al. en Current
una situacin crtica. ocurre con otras funciones cognitivas. De este Directions in Psychologi-
El sistema impulsivo tambin puede entre- modo, un autocontrol dbilmente desarrollado cal Science, vol. 16, n.o 6,
narse de forma que deje de perjudicar la con- podra alcanzar cierto grado de consecucin a pgs. 396-403, 2007.
secucin de objetivos a largo plazo y favorezca, largo plazo. A pesar de que hasta ahora solo se
incluso, su cumplimiento. Para ello es necesario disponen de resultados relativos a nios y per- IMPLEMENTATION INTENTIONS:
introducir hbitos nuevos que desplacen de for- sonas mayores, se cree que un entrenamiento STRONG EFFECTS OF SIMPLE
ma progresiva a las antiguas acciones adversas. de caractersticas similares podra resultar be- PLANS. P. M. Gollwitzer
Un ejemplo? Sustituir la cerveza con alcohol por necioso para los problemas de autocontrol de en American Psychologist,
una sin cuando se sale con los amigos de tapeo. los sujetos adultos. vol. 54, n.o 7, pgs. 493-
Es probable que al principio el cambio resulte El camino hacia la autorregulacin pasa, sin 503, 1999.
costoso, sin embargo, la repeticin de tal accin duda, por aprender a controlar las tentaciones.
conducir a que, en algn momento y en situa- Qu situaciones y placeres considera que son IMPULSE AND SELF-CONTROL
ciones crticas, el sistema impulsivo imponga de en especial problemticos para usted? Cmo FROM A DUAL-SYSTEMS PER-
manera automtica la conducta correcta (beber podra evitarlos en un futuro? En el momento SPECTIVE. W. Hofmann et al.
cerveza sin alcohol). en que vuelva a toparse con el dilema de elegir en Perspectives on Psycho-
Otra forma de moldear los impulsos consis- entre una diversin inmediata y una meta a lar- logical Science, vol. 4, n.o 2,
te en practicar acciones simples. El equipo de go plazo no olvide la nocin de los dos sistemas pgs. 162-176, 2009.
trabajo del psiclogo Reinout Wiers, de la Uni- en lucha constante: dicho modelo proporciona
versidad de msterdam, desarroll un entrena- las pautas necesarias para aumentar el autocon- RETRAINING AUTOMATIC
miento para pacientes alcohlicos, en el que los trol y manipular la intensidad del impulso. Es ACTION-TENDENCIES TO
probandos presionaban un mando cada vez que probable que los mtodos sugeridos resulten un APPROACH ALCOHOL IN
apareca una imagen de una bebida con alcohol tanto ms ecaces al combinarlos. HAZARDOUS DRINKERS.
en la pantalla (con ello simulaban apartar la be- R. W. Wiers et al. en
bida). Despus de los primeros experimentos se Wilhelm Hofmann es profesor de psicologa en la Uni- Addiction, vol. 105, n.o 2,
puso de maniesto que las recadas durante el versidad de Chicago. El doctor en psicologa Malte Friese pgs. 279-287, 2010.
primer ao de alta de la clnica de desintoxica- investiga en la Universidad de Basilea.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 83


SYLLABUS

MICROGLA: CLULAS
CON LICENCIA PARA MATAR
Durante aos, los neurocientcos han ninguneado a las clulas de la microgla.
Despus, incluso algunos las culparon de la muerte neuronal masiva
en enfermedades neurodegenerativas. Se merecen tal impopularidad?

UWE-KARSTEN HANISCH Y HELMUT KETTENMANN

I magine que nuestro cerebro fuera la


sede de una multinacional dotada de
personal de alta seguridad. Un ejrci-
Ya en el seno de la madre, las clulas
microgliales emigran a travs de la san-
gre al cerebro del feto hasta poco despus
embargo, hasta el decenio de los sesenta
del siglo pasado no se empezaron a inves-
tigar las mltiples tareas que desempea
to de inspectores controla las 24 horas del nacimiento del beb, momento en el la microgla.
del da las oficinas y los pasillos. Ins- que se asientan, sobre todo, en la corteza El neuropatlogo Georg Kreutzberg,
pecciona, provisto de una multitud de cerebral. All utilizan los gruesos haces de del Instituto Max Planck de Psiquiatra
sensores, el edificio entero; ante el ms bras nerviosas a modo de carreteras para en Mnich, desarroll un mtodo para
mnimo indicio de algn movimiento extenderse por el sistema nervioso central. estudiar la microgla sin tener que daar
sospechoso, hace saltar la alarma. Esos Durante dicha fase migratoria, las clulas la barrera hematoenceflica; de lo contra-
metafricos inspectores son, en el enc- de la microgla parecen idnticas a los ma- rio, los macrfagos pasaran de la sangre
falo, las clulas de la microgla. A dife- crfagos, es decir, guardan semejanza con al cerebro, de tal manera que, al apenas
rencia de los otros integrantes de la gla las amebas. Una vez repartidas de manera diferenciarse de las clulas microgliales,
(astrocitos y oligodendrocitos) [vase uniforme por todo el encfalo, su aspecto se dicultaran la investigacin.
Clulas de la gla, por Douglas R. Fields; modica: empiezan a ramicarse intensa- El truco de Kreutzberg consisti en cor-
I NVESTIGACIN Y CIENCIA , junio de 2007], mente, de tal suerte que las terminaciones tar el nervio facial de una rata de labora-
las clulas de la microgla resultan de un de sus prolongaciones acaban casi tocn- torio, cuyo recorrido transcurre en gran
prstamo por parte del sistema inmu- dose. El cerebro termina cubierto, casi por parte en el exterior del encfalo. Sin em-
nitario al sistema nervioso central. En completo, por una red de microgla. bargo, los cuerpos celulares de sus bras
otras palabras, proceden de la mdula Hace noventa aos, el neurohistlogo nerviosas se encuentran allende la barrera
sea y su apariencia se asemeja a la de espaol Po del Ro Hortega (1882-1945) dis- hematoenceflica del encfalo, por lo que,
los macrfagos, clulas devoradoras tingui la microgla como un tipo celular a causa de la lesin quirrgica, inician el
que se encuentran en otros tejidos del independiente y bautiz a dichas clulas proceso de remodelacin. Las clulas de
organismo. Su funcin principal consis- con su actual nombre. Ro Hortega descri- microgla adyacentes reaccionan a esos
te en reconocer las infecciones y tomar bi ya entonces que estas migraban hacia cambios con una suerte de plan de urgen-
las primeras medidas necesarias con el el cerebro, transformando su aspecto en cia, por lo que se activan. Toda desviacin
fin de combatirlas. caso de daos en el tejido nervioso. Sin del estado de normalidad en el cerebro,
sea una lesin o una invasin de agentes
patgenos, desencadena en tales clulas
un mecanismo similar.
El descubridor de la microgla
Hace noventa aos, el neurohistlogo espaol Po Clulas inmunitarias: en marcha!
del Ro Hortega distingui la microgla como un tipo Las clulas cambian su forma, como ya
celular independiente. Aparte de bautizar a dichas clu- observara Del Ro Hortega: retraen sus
las, descubri que estas migran dentro del cerebro y se prolongaciones ampliamente ramicadas
transforman en caso de daos en tejido nervioso [vase y toman de nuevo la original forma ame-
Po Del Ro Hortega (1882-1945), por J. M. Lpez boide de su fase migratoria, de modo que
Piero en MENTE Y CEREBRO, n.o 7, 2004]. pueden desplazarse a grandes distancias
a travs del tejido y reunirse en gran n-

84 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


GEHIRN & GEIST / EMDE-GRAFIK
DR. JEKILL Y MR. HYDE
En condiciones normales, la microgla de-
sarrolla discretos trabajos de mantenimiento.
Mas, ante una amenaza de bacterias o virus,
se transforma en una autntica asesina.

mero en la zona daada. Si es necesario, se en devoradoras del sistema nervioso:


multiplican mediante divisin celular. eliminan restos celulares o clulas enteras
La microgla activada se comunica con tanto propias como ajenas, como si de RESUMEN
las clulas inmunitarias mediante la libe- unos ecientes barrenderos se tratara.
Vigilantes y protectoras
racin de mensajeros como el factor ne- Otra funcin importante de la micro-
crosante tumoral alpha o la interleucina 6,
sustancias que estimulan la respuesta
inmunitaria. Asimismo, atrae, mediante
gla es la presentacin de antgenos. Al
igual que los macrfagos, las clulas de
microgla ofrecen, en la supercie, trozos
1 Las clulas de la microgla son los
macrfagos del cerebro: sirven
al sistema inmunitario en el cerebro,
quimiocinas, ms clulas inmunitarias y digeridos de molculas proteicas extraas evitando o reparando los daos en el
las conduce hasta el lugar de la accin. A como antgenos a los linfocitos (clulas tejido nervioso.
consecuencia de ello, el tejido se inama, inmunitarias), de tal manera que ponen
lo que supone un mecanismo de defensa
benecioso, en tanto no quede fuera de
control. Por otro lado, las clulas de la mi-
en marcha una defensa inmunitaria adap-
tativa: los linfocitos que poseen recepto-
res coincidentes con los antgenos presen-
2 Cuando se produce algn dao o
acontece una infeccin bacteriana
o vrica, la microgla se activa, lucha
crogla pueden producir sustancias txi- tados se multiplican y se transforman en con insistencia y pide ayuda a otras
cas: radicales libres de oxgeno o de nitr- clulas efectoras. Estas ltimas, a su vez, clulas inmunitarias.
geno que pueden matar las bacterias. Por producen anticuerpos contra los intrusos.
desgracia, tales sustancias agresivas pue-
den daar asimismo las clulas cerebrales
situadas en las proximidades. De hecho,
Es probable que la microgla conforme el
nico tipo de clulas cerebrales que dispo-
ne de antgenos, con lo cual desencadena
3 La microgla no activada vigila
de manera constante el tejido
cerebral, solventando las pequeas
dado su parentesco con los macrfagos, unas repuestas inmunitarias que bien lesiones.
las clulas de la microgla se convierten pueden considerarse de alta tecnologa.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 85


La gla: algo ms que material de relleno

El concepto de gla (proviene de la palabra griega que signi- complejidad no podran haberse desarrollado nunca. Enferme-
ca cola) fue acuada por el mdico berlins Rudolf Virchow dades como la esclerosis mltiple, en las que la vaina de mielina
(1821-1902). Virchow supona que tales clulas cerebrales eran se va destruyendo de forma progresiva, ponen de maniesto
solo material de relleno o de embalaje de las neuronas all si- la dependencia que tiene el sistema nervioso de la gla.
tuadas. El supuesto de una mera funcin protectora de carcter Los astrocitos representan, con mucho, las clulas de la gla
mecnico se ha superado. Apenas existe alguna funcin cerebral ms numerosas. Con sus pies terminales tocan la supercie
que no tenga relacin alguna con las clulas gliales. cerebral y los vasos sanguneos que atraviesan el cerebro para
Los neurocientcos diferencian en la gla tres tipos de clu- procurar a las clulas nerviosas oxgeno y alimento. Con otros
las, cada una con tareas especcas: los oligodendrocitos, los apndices revisten las estructuras neuronales ms nas. Asimis-
astrocitos y la microgla. Los oligodendrocitos construyen la mo, pueden provocar que los vasos sanguneos se contraigan o
vaina de mielina aislante de las prolongaciones de las clulas se relajen, con lo cual gobiernan el ujo sanguneo y la llegada
nerviosas. Esta posibilita la rpida transmisin de las sea- de oxgeno y nutrientes a las neuronas. Los astrocitos poseen,
les elctricas, las cuales no necesitan as discurrir de manera adems, antenas que captan neurotransmisores (mensajeros
constante a lo largo de las bras nerviosas, sino que saltan de qumicos que transmiten la informacin de una clula nerviosa
un hueco en el aislamiento mielnico al siguiente, pudiendo a la siguiente). A travs de ellas espan los murmullos neuro-
recorrer grandes distancias en cortos perodos de tiempo. La nales. Los astrocitos utilizan la informacin, por un lado, para
invencin de la mielina aconteci, desde el punto de vista regular la llegada de nutrientes a las clulas nerviosas; por
de la evolucin, con la aparicin de los animales vertebrados. otro, pueden inuir en la actividad neuronal, liberando ellos
Supuso una autntica revolucin: sin ella, los cerebros de alta mismos mensajeros.

Las clulas de la microgla disponen, por un lado, una seal de presencia (on) que ya que ello signica que las neuronas se
tanto, de armas que se activan en caso de delata cambios en el tejido cerebral (caso de encuentran en buen estado; mas si desa-
amenaza de virus o bacterias. La otra cara la presencia de bacterias) y desencadena parecen dichas molculas, la microgla
de la moneda es que las acciones de lucha una inamacin de las meninges cerebra- entra de inmediato en fase de alarma. A
contra las infecciones en un entramado tan les. Cuando esas molculas marcadoras se diferencia de la seal de presencia, la
frgil como el que conguran las clulas unen a receptores especcos de la super- seal de ausencia tambin acontece
nerviosas pueden ocasionar daos catas- cie celular de la microgla, esta instaura cuando no se ha identicado todava la
trcos. Es fcil imaginarse que la activa- una serie de medidas de defensa para con- causa de la alteracin.
cin de la microgla se encuentra sometida trarrestar la extensin de los grmenes.
a un estricto control a n de evitar ina- El segundo tipo de activacin es la seal Cctel de seales de alarma
maciones innecesarias en el cerebro. Pero, de ausencia (off). Desaparecen entonces Para su estudio, las clulas de microgla se
qu desencadena todo el proceso? de forma sbita sustancias del entorno de obtienen de los tejidos de animales de la-
Hoy en da se conocen cientos de sustan- la microgla, en especial, determinadas boratorio, se multiplican en placas de cul-
cias que activan la microgla o la regulan quimiocinas elaboradas por las neuronas. tivo y se activan para la experimentacin a
de alguna manera. Bsicamente, se dife- Si tales quimiocinas se encuentran dispo- travs del contacto, por ejemplo, con com-
rencian dos principios de la activacin: por nibles, la microgla permanece en reposo, ponentes de la pared celular bacteriana. En
nuestros grupos de trabajo de Berln y Go-
tinga investigamos con dicha metodologa
Funcin en enfermedades inamatorias las seales moleculares y los mecanismos
Por qu numerosos pacientes con enfermedades inamatorias crnicas, como la artritis celulares de la activacin de la microgla,
reumatoide, se sienten agotados y apticos todo el tiempo? Mark Swain, de la Universidad sobre todo en relacin con enfermedades
de Calgary, ha hallado la respuesta: cuando acontece una inamacin en el cuerpo, los del sistema nervioso central. En esa cir-
monocitos (clulas inmunitarias) emiten a la sangre una sustancia sealizadora, el factor cunstancia, un autntico cctel de seales
de necrosis tumoral alfa. Dicha sustancia alcanza el cerebro, donde incita a la microgla a acta en la microgla. Sus componentes
que produzca CCL2. Esta, a su vez, atrae a los monocitos y les permite atravesar la barrera son bacterianos o vricos (protenas, az-
hematoenceflica (en condiciones normales resulta infranqueable para ellos) para asentarse cares, grasas o cidos nucleicos), adems
en el cerebro. Las consecuencias: sensacin de cansancio y languidez, lo que obliga segu- de materiales del propio cuerpo del sujeto,
ramente a que el cuerpo permanezca en reposo. los cuales uyen, por ejemplo, de clulas
(Journal of Neuroscience, vol. 29, pgs. 2089-2102, 2009) moribundas o que se transforman de ma-
nera caracterstica al producirse un dao

86 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


o lesin. Todos estos ingredientes actan
como una seal de alarma.
En casi todos los cambios patolgicos
del tejido cerebral puede encontrarse mi-
crogla activada. Dicha observacin ha
deparado a las clulas de marras cierta
Neurona
mala fama, pues gracias a su licencia
para matar podran ser responsables de
la muerte neuronal masiva que acontece Microgla
en numerosas enfermedades cerebrales, en reposo
entre ellas, el alzhimer o la enferme-
dad de Parkinson. Adems, en el caso de
infecciones (meningitis) o de patologas
autoinmunitarias (esclerosis mltiple), la
microgla ataca de forma indirecta la sen-
sible arquitectura cerebral, atrayendo y es-
timulando a otras clulas inmunitarias. Tejido sano Astrocito
No obstante, los recientes descubri-
mientos parecen desmentir la imagen
negativa de la microgla. Los cambios pa-
tolgicos son ms achacables al fracaso
que a la sobreactivacin de la microgla.
La creencia predominante hasta ahora de
que el estado habitual de las clulas de la
microgla es el reposo, y que se activan Neurona
amena-
solo en caso de una gran amenaza, resulta zada
cada vez ms dudoso. De hecho, hoy por Microgla
hoy todo indica que su tarea principal en estado
consiste en supervisar de manera per- de alarma

manente el entorno en busca de signos


que indiquen cualquier tipo de amenaza
o dao. Pequeas incidencias, como pue-
den ser neuronas individuales muertas,
las subsana la microgla, que en la prctica
funciona igual que un eciente y rpido
equipo de mantenimiento. La labor que Lesin local
realizan resulta extremadamente til,
pues bajo circunstancias normales sur-
gen continuamente daos menudos que
requieren una solucin.
La microgla ayuda a las neuronas Microgla
amenazadas bien segregando neurotro- activada
Neurona
daada

DE AYUDANTES A ASESINAS
En el tejido cerebral sano, la microgla en reposo controla
sin cesar su entorno (arriba). Es probable que recoja tambin
informacin sobre el estado de actividad normal de las c-
CORTESA DE UWE-KARSTEN HANISCH

lulas vecinas, es decir, de las neuronas (echas grises, arriba


a la derecha). En caso de una lesin limitada en el espacio
(una pequea rotura vascular, por ejemplo) las clulas de la
microgla reaccionan con rapidez a n de minimizar los daos
(centro). En trastornos masivos con amplias lesiones tisulares,
la microgla emprende tambin acciones (abajo). En ocasiones,
Lesin importante
las respuestas que desencadena pueden producir muerte celular.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 87


Un mal presagio:

DE: ZEITSCHRIFT FR DIE GESAMTE NEUROLOGIE UND PSYCHIATRIE ORIGINALIEN, DIRIGIDO POR A. ALZHEIMER, R. GAUPP,
la microgla indica
enfermedad
El neuropatlogo Carl Forman (1831-
1892) describi en 1878 clulas con

M. LEWANDOWSKY Y K. WILMANNS VOL. 4, J. SPRINGER & J. A. BARTH, BERLN Y LEPZIG, 1911.


forma ameboide, por tanto, microgla
activada, en el cerebro de un paciente
enfermo de esclerosis mltiple. Alois
Alzheimer (1864-1915) observ en la
demencia que llevara su nombre clulas
de gla activadas en el entorno de neu-
ronas daadas y de depsitos proteicos.
Esta imagen, procedente de un trabajo
de Alzheimer aparecido en 1911, mues-
tra que el cientco ya pensaba en una
relacin entre los cambios patolgicos
tisulares y la gla activada. Empero fue
Po del Ro Hortega quien descubriera
ms adelante que tales clulas presen-
tes en el tejido enfermo procedan de la
microgla inactiva.

finas, unas protenas que favorecen la solicitan apoyo complementario a travs Medicina Experimental de Gotinga, as
supervivencia de las clulas neuronales, del sistema inmunitario. como en el Instituto Max Planck de In-
o bien impidiendo un exceso de excita- Desde hace algunos aos es posible vestigacin Mdica en Heidelberg, la mi-
cin neuronal. Una parte importante de estudiar la microgla en el tejido nervio- crogla en un cerebro vivo. Las secuencias
la actividad de la microgla es retirar los so vivo sin lesionarlo: los investigadores de su lmacin (que puede verse en la
restos celulares, pues tales residuos po- observan desde el exterior y mediante pgina web de Science) muestran clu-
dran impedir una reparacin o producir microscopios especficos el cerebro de las de microgla con sus prolongaciones
daos en los tejidos. De estas labores de animales de laboratorio. Adems, en ra- en constante movimiento, como si estu-
mantenimiento, por lo general, ni nos tones modicados genticamente se ha viesen tanteando el terreno. Su cuerpo
percatamos. Solo los problemas de ma- conseguido, mediante la introduccin de celular permanece en el mismo lugar,
yor importancia, como una infeccin un gen, que la microgla produzca una de manera que las uniones neuronales
bacteriana masiva, requieren medidas protena uorescente. Resultado: las c- no sufren dao alguno. En unos pocos
drsticas. En caso de necesidad, incluso lulas empiezan a brillar. minutos, las clulas cambian su forma.
se solicita ayuda externa del cerebro; las Axel Nimmerjahn, Frank Kirchhoff La microgla necesita solo unas pocas
clulas de la microgla se transforman en y Fritjof Helmchen observaron de esta horas para inspeccionar la totalidad del
una suerte de defensores belicosos, que manera en el Instituto Max Planck de volumen cerebral.
DENISE VAN ROSSUM, UNIVERSIDAD DE GOTINGA (derecha)

CLULAS VERSTILES
Las clulas de la microgla en reposo
poseen prolongaciones profusamente
CLEMENS BOUCSEIN, MDC BERLN (izquierda);

ramicadas (izquierda). A pesar de su des-


cripcin, son clulas muy activas: rebuscan
sin pausa en el tejido circundante posibles
anomalas. En caso de peligro grave (una
infeccin bacteriana, por ejemplo), la mi-
crogla se activa, transformando su aspecto
externo: se convierte en una suerte de
ameba (derecha).

88 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


ATP neurotransmisor Es probable que la microgla reconoz-
Incluso la microgla en reposo inspec- ca otros muchos factores, hasta la fecha Prximos retos
ciona sin pausa su entorno, como se ha desconocidos. Entre estos quiz se en- La investigacin de las clulas microgliales
podido comprobar a travs de la lesin cuentren neurotransmisores clsicos que se desarrolla en la actualidad con rapidez,
de una zona bien delimitada del tejido transportan informacin entre las clulas apoyada en unos mtodos de medicin
cerebral sirvindose de un impulso lser. nerviosas. En el Centro Max Delbrck de cada vez ms renados, as como en la
Al cabo de unos minutos, las clulas de Medicina Molecular de Berln investiga- manipulacin y los modelos genticos. A
marras se mueven en direccin a la re- mos los receptores de neurotransmisores pesar de todo, los investigadores descono-
gin lesionada. Al parecer, tal respuesta que aparecen en la microgla. Entre ellos se cen todava cmo se produce en detalle la
se desencadena a travs del adenosn tri- encuentran los receptores de glutamato, el vigilancia permanente del estado tisular o
fosfato (ATP), como descubrieron, entre neurotransmisor estimulador ms exten- cmo se comporta la microgla en distintos
otros, Drimitrios Davalos, de la facultad dido, y los del inhibidor ms frecuente, el trastornos, como es el caso de la enferme-
de medicina de la Universidad de Nueva GABA (cido gamma-aminobutrico). dad de Alzheimer. Qu provoca que las
York, y Sharon Haynes, de la Universidad Los receptores parecen aportar a la mi- clulas se transformen de circunspectos
de California en San Francisco, en 2005. crogla una visin compleja de la actividad inspectores en asesinos despiadados?
El ATP es el principal suministrador de las neuronas vecinas, ms que servirle Cmo puede regularse ese proceso? Se
de energa en la clula. Resulta necesario de transmisin para las seales directas. comunica la microgla por otras vas con los
para sintetizar protenas y ADN, as como De esta manera, las clulas microgliales astrocitos y las neuronas? Puede estable-
para transportar molculas a travs de la pueden valorar un determinado nivel de cerse en la microgla una clasicacin por
membrana, entre otras funciones. Ade- neurotransmisores como seal de que tipos de clulas que desempean tareas
ms, el nucletido ATP y sus productos todo va bien; el ataque, pues, no es ne- distintas? Los nuevos descubrimientos de
de desecho actan como sustancia se- cesario. Sin embargo, es probable que en David Haer y su equipo, de la Escuela de
alizadora, de forma muy similar a los el caso de la microgla en activo, los neuro- Medicina de Boston, as parecen indicarlo.
neurotransmisores: en caso de pequeas transmisores regulen las acciones de ata-
lesiones tisulares, son segregados por los que a n de minimizar las consecuencias
astrocitos adyacentes y se unen a recepto- fatales para el tejido sano. La microgla se Uwe-Karsten Hanisch es bioqumico y profesor
res moleculares de la supercie de la mi- comunica, por tanto, con el sistema ner- de neurobiologa experimental en la Universidad
crogla lo que desencadena una cascada de vioso y con el sistema inmunitario: ejerce de Gotinga. Helmut Kettenmann dirige el grupo
seales en el interior de la clula. de intermediaria entre ambos mundos. de trabajo sobre neurociencia celular en el Centro
Max Delbrck de Medicina Molecular de Berln y
es presidente de la Organizacin Central para la
Investigacin Cerebral Europea.
Nivel rojo de alarma: inamacin cerebral

En caso de infecciones por virus o bacterias, todos los tejidos reaccionan con un BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
proceso inamatorio. El cerebro no es ninguna excepcin. Se pone en marcha un
paquete de medidas para contener el peligro con la mayor rapidez posible. Se CLULAS DE LA GLA. Claudia Krebs, Kerstin
segregan mediadores, se incrementa la presin arterial y las clulas inmunitarias Httmann y Ch. Steinhuser en Mente y
emigran y se activan. cerebro, n.o 11, pgs. 66-69, marzo 2005.
Tras rechazar la amenaza, deben repararse los daos en los tejidos de la forma
ms rpida y completa posible. El cerebro es aqu un caso especial: cuando se CLULAS GLIALES. B. Castellano y
pierden las clulas nerviosas, no vuelven a crecer otras de manera automtica. Se B. Gonzlez de Mingo en Mente y cere-
puede, ciertamente, compensar hasta cierto punto las interrupciones del entra- bro, n.o 13, pgs. 83-88, julio 2005.
mado neuronal mediante el establecimiento de nuevas conexiones, al igual que
puede soslayarse un fallo en la red de conduccin elctrica debido a la cada de GLA REACTIVA. M. Nieto Sampedro y
un poste de la luz. En el caso de lesiones amplias o progresivas resulta inevitable D. Gmez Nicola en Mente y cerebro,
que surjan trastornos: parlisis, dcits sensoriales (prdidas de visin o audicin), n.o 32, pgs. 78-87, septiembre 2008.
prdida de memoria o enturbiamiento de la conciencia.
De hecho, en muchas enfermedades del sistema nervioso, la inamacin es TOLL-LIKE RECEPTOR STIMULATION ENHAN-
la culpable de los daos tisulares. Como inevitable consecuencia de la respuesta CES PHAGOCYTOSIS AND INTRACELLULAR
inmunitaria frente a las infecciones bacterianas o vricas, las propias armas cor- KILLING OF NONENCAPSULATED AND EN-
porales pueden alcanzar neuronas y clulas de la gla sanas. Por dicha razn, el CAPSULATED STREPTOCOCCUS PNEUMONIAE
cuerpo controla la reaccin inmunitaria y el proceso inamatorio del cerebro de BY MURINE MICROGLIA. S. Ribes et al. en
forma estricta. Infection and Immunity (en prensa).

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 89


ILUSIONES

LLEVADOS A LOS EXTREMOS


De cmo las inexactitudes en la percepcin orientan la evolucin de las especies

VILAYANUR S. RAMACHANDRAN Y DIANE ROGERS-RAMACHANDRAN


CARTOONSTOCK.COM / STEVE GREENBERG

S i nos mostrasen una caricatura de Ri-


chard Nixon un rostro masculino,
de cejas pobladas sin perlar, nariz bul-
no tardar en preferirlo siempre. Una vez
que la rata ha desarrollado esta preferencia,
supongamos que se le presenta un rectn-
de que nuestros ojos examinan el mundo
desde posiciones diferentes.
Quisiramos ahora adelantar una osa-
bosa y abultados carrillos, es probable gulo ms oblongo y estilizado. Observare- da propuesta, a saber, que las ilusiones no
que enseguida reconociramos a aquel mos que el animal preere el rectngulo se limitan a proporcionarnos mirillas con
expresidente estadounidense, pese a lo ms esbelto al original. Lo que la rata ha las que atisbar en el interior de nuestra
poco verosmil del retrato. El dibujante ha aprendido a reconocer no es un rectngulo, mente para comprender cmo percibimos
creado la caricatura a partir del promedio sino la oblongueidad: cuanto ms alar- el mundo, sino que realmente orientan
de muchos rostros masculinos, restndole gado y delgado, mejor. Es como si el sagaz y guan a la ms poderosa fuerza que
al de Nixon ese promedio y amplicando roedor se dijera: Caray, vaya rectngulo!. conforma la vida en nuestro mundo: la
despus sus diferencias ms caractersti- En la jerga cientca, la respuesta maximal evolucin.
cas. Para un observador, el resultado pue- de la rata (su reaccin ms acusada) se ha La teora estndar de la evolucin
de incluso parecerse ms a Nixon que un desplazado desde la inicial. De ah la ex- sostiene que los seres vivos, los animales
retrato el. A qu se debe que nuestro presin pico transicional. en particular, heredan al azar genes que
cerebro responda de manera tan acusada La inuencia que ejerce sobre nosotros pueden proporcionarles caractersticas fa-
a los extremos? la exageracin de las caractersticas cons- vorables que los capacitan para nutrirse
Cuando la nixonidad de la caricatura se tituye una especie de ilusin que consi- mejor (en la jirafa, por ejemplo, un largo
nos impone de forma tan clara, estamos deramos ciertamente muy poderosa. En cuello que le permite alcanzar las ramas
experimentando lo que en la jerga se llama los aos que llevamos escribiendo sobre de las acacias), reproducirse de modo ms
un pico transicional. Para comprender ilusiones en la revista, hemos descrito prolco y transmitir estos genes varian-
la idea, imaginemos que nos proponemos todo un repertorio de ellas, que van desde tes a la descendencia. (De ah el progresivo
adiestrar a una rata para que distinga entre motivos geomtricos jos que parecen ha- alargamiento del cuello de la jirafa.)
rectngulos y cuadrados. La tarea resulta llarse en movimiento porque activan los Estamos proponiendo un mecanismo
sencilla. Si se premia al roedor con un poco sistemas de percepcin correspondientes, de evolucin adicional. Nuestra hipte-
de queso cada vez que elija el rectngulo, hasta trucos pticos que son consecuencia sis se inspira en consecuencias insospe-

90 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


chadas de ciertas leyes de esttica y de acaban por culminar en los magncos e turas visuales, tendemos a otorgar mu-
percepcin, que evolucionaron con ten- irisados paravientos aunque absurdos, cha importancia al aspecto externo. No
dencia a facilitar a los seres aquello que por engorrosos que exhiben los machos obstante, el principio de pico transicional
les resulta til en sus inmediaciones (ali- de pavo real actuales. puede aplicarse sin dicultad a seales no
mento, pareja...) y evitar lo que les supon- La teora esttica de la evolucin que visuales. En el caso de criaturas noctur-
ga una amenaza (peligros ambientales, proponemos tambin gira en torno a la nas, como muchos roedores, que se va-
depredadores...). Estamos convencidos de conducta de apareamiento, empero se dife- len del olfato para interpretar su mundo
que tales leyes guan de manera indirec- rencia de la seleccin sexual. Para empezar, o encontrar pareja; las transformaciones
ta numerosos aspectos de la evolucin la seleccin sexual solo explica por qu se evolutivas podran hallarse inducidas por
de la forma, tamao y coloracin de los han exagerado las caractersticas sexua- la atraccin hacia aromas intensos. Tales
animales. les secundarias de los machos (la cola del cambios seran difciles de observar, aun-
Tomemos de nuevo el ejemplo de la pavo real, las barbas del gallo, la frondosa que no por ello menos reales. Si los c-
jirafa. Las jirafas necesitan reconocer y cornamenta del ciervo adulto). El pico tran- nidos practicaran taxonoma, los rboles
aparearse con otras jirafas, no con ant- sicional, en cambio, contribuye a explicar evolutivos de sus libros de texto se ase-
lopes u okapi, pongamos por caso. En los conductas extremas y rasgos propios de mejaran poco a los nuestros.
centros visuales del animal de marras los miembros de una misma especie (tanto
ha de hallarse implantado un sistema de las jirafas macho como las hembras han El principio pollo de gaviota
reconocimiento, un sistema que preera de identicar a sus posibles parejas, lo que Adems del pico transicional, cabe invo-
de manera automtica como posible pa- ayuda a explicar por qu ambos sexos po- car otras reglas de esttica para explicar la
reja a seres que presenten las mximas seen cuellos largos). asombrosa diversidad de especies existen-
caractersticas de jirafa. En dicho plan- Siendo los humanos (taxonomistas te. Una de ellas es la que hemos llamado
teamiento, la elongacin del cuello no incluidos) seres diurnos y, por ende, cria- principio pollo de gaviota.
sera consecuente a una causa funcional;
se debera, en cambio, a que el sistema
visual, al indagar en busca de los rasgos
adecuados, se jara sobre todo en los ms
sobresalientes, como nosotros nos jamos
en las pobladas cejas de Nixon. A travs de
las sucesivas generaciones, el largo cuello
habrase convertido en el ms able mar-
cador diferencial de la especie, el rasgo
que permitira localizar a una potencial

PETER ULRIC TSE (cilindros); SEGN ALBERT S. BREGMAN, DEPARTAMENTO DE PSICOLOGA, UNIVERSIDAD MCGILL (letras ocultas)
pareja a gran distancia.
Esta teora no pretende reemplazar a
la de Darwin, sino solo apuntar que, ade-
ms de la seleccin natural por genes
proadaptativos, pudieran participar en
los procesos evolutivos otras poderosas
fuerzas. Darwin, de cierto, as lo recono-
ci al sealar que la conducta de aparea-
miento (seleccin sexual) puede ejercer su
propio impacto sobre la evolucin. Dado
que las hembras de pavo real preeren a
machos con cola grande, los genes corres-
pondientes proliferan en la poblacin y

DE FRAGMENTOS A UN TODO
El cerebro trata de construir objetos ente-
rizos desde indicios visuales inconexos.
Dos manchones se truecan en una sola en-
tidad si parecen envolver un cilindro (arriba);
los fragmentos grises de la izquierda forman
cinco letras B (abajo) si parece que se ha
colocado algo sobre ellas.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 91


Si los perros hicieran taxonoma, los rboles evolutivos de sus libros
de texto seran muy distintos de los nuestros

PICOTEO INSTINTIVO de una especie de gaviota que exhiba dos


Al poco de nacer, los pollitos de gaviota pico- e incluso tres franjas rojas en el pico, en lu-
tean por instinto la mancha roja del pico del gar de una sola mancha roja. Encontramos
adulto. Pero tambin lo harn sobre cualquier otro ejemplo de este principio del pollo,

WIKIMEDIA COMMONS / ALAN VERNON / CREATIVE COMMONS 2.0


objeto con una mancha roja. ms curioso si cabe, en unos pececillos
de agua dulce, los guppy (Poecilla reticu-
lata), habituales en los acuarios. Dichos
con un punto rojo va siempre adherido peces muestran una acusada preferencia
a una madre y no a un etlogo curio- hacia compaeros pintados totalmente de
so, y efecta el correspondiente atajo azul, a pesar de que en la naturaleza los
interpretativo. guppy no son azules en su totalidad. Anti-
Adems, Tinbergen descubri que ni si- cipamos, como antes, la aparicin de una
quiera haca falta el pico. Sostuvo ante los nueva especie: el guppy azul. En la teora
polluelos una larga varilla en la que pint evolucionista es infrecuente que puedan
tres franjas rojas; los pollos las picotearon formularse predicciones tan concretas.
con ms vigor, de hecho, que si hubiera El principio del pollo de gaviota
sido un autntico pico de gaviota. Tinber- puede ser de amplia aplicacin, porque
Hace unos cincuenta aos, Niko Tin- gen haba descubierto un superpico. el sistema visual de los animales se ha
bergen, uno de los pioneros en la etologa, Por qu sucede esto? En las vas pticas estructurado para detectar caractersticas
efectu una serie de experimentos con ga- del cerebro del pollo existen circuitos neu- muy concretas que identiquen a otros
viotas argnteas. La importancia de aquel ronales especializados en la deteccin del individuos de su especie. Si un compaero
estudio no ha sido debidamente valorada. punto rojo en cuanto salen del cascarn. sexual compatible diverge del promedio
La argntea adulta posee un largo pico de Es posible que el campo receptivo de las en ciertos aspectos que provocan una
color amarillo adornado con una mancha neuronas lleve inscrita una regla como excitacin ms acusada de los circuitos
roja cerca de la punta. En cuanto el huevo Cuanto ms rojo, mejor. As que, incluso cerebrales identicadores de especie, los
eclosiona, el pollito recin nacido empieza aunque el palo no se parezca gran cosa a genes que promuevan tales caractersti-
a picar en ese punto y el progenitor regur- un pico es posible que no se lo parezca ni cas excepcionales acabarn invadiendo
gita alimento en su boca. Cmo reconoce a los pollos este extrao objeto resulta esa poblacin. A diferencia del principio
el pollito a la madre? Tinbergen descubri ms ecaz que un pico autntico para acti- de pico transicional, aqu no se exagera
que no existe tal fenmeno: los polluelos var el sistema detector de picos nutrientes. ningn parmetro evidente (como la
picotean lo mismo a un pico que no vaya Pronosticamos, pues, la futura aparicin longitud del cuello); los cambios de apa-
acompaado de un cuerpo.
Por qu basta el pico? La nalidad de
la visin reside en identicar e interpretar
sucesos con un mnimo de procesamiento
cerebral. A lo largo de millones de aos
de evolucin, el cerebro del polluelo ha
adquirido un saber: que esa cosa alargada
WIKIMEDIA COMMONS / HANS HILLEWAERT / CREATIVE COMMONS 3.0

ILUSIONES VIVIENTES
Ciertos animales han evolucionado hasta
convertirse en ilusiones vivientes para ca-
muarse mejor, en unos casos, o resultar
DREAMSTIME / MARTIN STRMISKA

ms atractivos, en otros. Las franjas de los


peces-mariposa desorientan a los depreda-
dores, que esperan hallar continuidad en los
perles y los colores de sus deseadas presas.
La orqudea de la derecha se vale de otra
astucia: imita la apariencia de una gran abeja
hembra, lo cual incita a los insectos machos.

92 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


riencia estn siendo seleccionados por RASGOS QUE DISTINGUEN
idiosincrasias del conexionado cerebral. Los rasgos que hacen reconocibles a otros
Es posible incluso que la intrincada y casi seres como potenciales parejas han ido exa-
cmica exageracin de las danzas rituales gerndose con la evolucin. Los cuernos del
de algunas especies de aves pueda guiarse titantero, hoy extinto, crecieron ms y ms
por tal principio. a lo largo de veinte millones de aos.
Marian Stamp Dawkins, de la Universi-
dad de Oxford, experta en conducta ani-
mal, deende que ciertos aspectos del pro- un mono rhesus no ofrece muy diferente
cesamiento sensorial pueden inuir en aspecto de uno humano.
la evolucin de seales de comunicacin. Por ltimo, dado que las plantas care-
Por ejemplo, una especie nocturna cuyos cen de sistemas sensoriales complejos,
depredadores sean ciegos a los colores, no su apariencia debera ser menos variable
llegar a desarrollar manchas de color con que la de los animales, excepto cuando
funciones de advertencia. Nuestra tesis estos ltimos hayan inducido la selec-
es complementaria de la suya, aunque va cin evolutiva de aquellas. Ello explica-
ms lejos, pues sostiene que tambin pue- ra por qu las hojas y los troncos tienen
den contar otros principios perceptivos de bastante parecido, mientras que las o-
orden superior. res, que compiten para ser visitadas por
Otro principio que pudiera inuir en insectos y colibres, son muy llamativas
la evolucin es el efecto de agrupamien- y presentan una variabilidad asombrosa.
to. El sistema visual muestra un deseo Existe incluso una especie de orqudea
obsesivo de formar objetos conexos, de cuya or mimetiza de forma extraor-
una pieza, a partir de datos fragmentarios dinaria a una gran abeja hembra (una
(caso de un len agazapado entre el follaje superabeja) que atrae a los machos, los
y entre sombras). Los fragmentos de un cuales, en sus intentos de copular con
mismo color se interpretan como porcio- ella, se impregnan de polen y promueven
nes de un objeto total oculto, en parte, por la fecundacin cruzada.
otro interpuesto con el observador (vase Nuestra hiptesis, en denitiva, no se
la gura de la pgina 91). Como los natu- reere a un mecanismo ajeno a la teora
ralistas han reconocido hace mucho, los de Darwin, sino una interaccin inespe-
peces de arrecife explotan con sagacidad rada integrada en ella. El principio dar-
esta propensin: dotados evolutivamente winista de seleccin natural conduce a la
de manchas o franjas de color rompen aparicin de mecanismos cerebrales que
su perl para despistar a los depredado- facultan a los animales para detectar con
res, los cuales buscan colores y contornos rapidez a individuos sanos de su misma
continuos. especie, con los que podran aparearse.
Tales procesos cognitivos entraan sin BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
Pruebas que apoyan la tesis remedio efectos secundarios. En el pro-
Si las leyes de la percepcin inuyen en el ceso evolutivo ha ido aumentando la ade- EL ORIGEN DEL HOMBRE. Charles Darwin.
desarrollo de las especies, qu presumir cuacin y aptitud de la especie, no obs- Editorial Edaf, Madrid, 1982.
la biologa evolutiva que vaya a ocurrir? tante, no se excluyen los desvaros hacia
Para empezar, en la cronologa de las es- excentricidades de naturaleza perceptiva SENSORY BIAS AND THE ADAPTIVENESS OF
pecies, una progresiva caricaturizacin que no favorecen la adecuacin al medio, FEMALE CHOICE. Marian Stamp Dawkins
de los rasgos fsicos ms reconocibles. As pudiendo incluso ser contraproducentes. y Tim Guilford en American Naturalist,
se observa, en efecto, en mamuts, anqui- Como vemos, el estudio de las ilusiones vol. 148, pgs. 937-942, noviembre de
losaurios, titanteros y otros animales del pticas y de las leyes que se fundan en 1996.
pasado. ellas facilita indicios sobre ciertas tenden-
Otra prediccin de la teora es que los cias evolutivas que de otra forma perma- PHANTOMS IN THE BRAIN. V. S. Rama-
elementos no visibles (los rganos inter- neceran misteriosas. chandran y Sandra Blakeslee. HarperCo-
nos, por ejemplo) no estaran sujetos a llins, 1998.
presiones evolutivas de naturaleza per- Vilayanur S. Ramachandran y Diane Rogers-
ceptiva y, por consiguiente, su divergencia Ramachandran investigan en el Centro para EL ORIGEN DE LAS ESPECIES. Charles Dar-
entre especies sera notoriamente menor. el Cerebro y la Cognicin en la Universidad de win. Alianza Editorial, Madrid, 2009.
En general, parece ser cierto: el hgado de California en San Diego.

MENTE Y CEREBRO 49 / 2011 93


LIBROS

HISTORIA DE LA NEUROCIENCIA
Evolucin de doctrinas e imgenes en un recorrido singular

tcnicas modernas de formacin de im- maneci en los manuales mdicos hasta


genes. Mientras a Cajal no le qued otro las postrimeras del siglo XVII. El propio
remedio que trabajar sobre tejido muerto Da Vinci, engaado por la persistencia
teido, podemos ahora seguir el funcio- del dogma, no supo descubrir la falsedad
namiento del cerebro in vivo, en el trans- cuando tuvo la oportunidad de disecar
curso de nuestros pensamientos, deseos, humanos.
emociones, etctera. Vesalio inici la anatoma renacentista
La curiosidad en torno al cerebro viene con la publicacin en 1543 de su De huma-
de lejos. En el siglo V a.C., Hipcrates saba ni corporis fabrica. Resuelto a expurgar
que la lesin inducida en el lado izquierdo los errores de Galeno, avala su exposicin
del cerebro provocaba la parlisis del lado con numerosos dibujos preciosos, lo que
derecho del cuerpo. Galeno de Prgamo, ayud a convertir en norma la asociacin
que ejerci la medicina en el siglo II en de texto y dibujo. Con todo, la exposicin
Alejandra y en Roma, realiz trabajos de pormenorizada de Vesalio sobre el cerebro
diseccin que se convertiran en fuentes resulta bastante deslavazada e imprecisa.
de referencia de la anatoma occidental Por su parte, la invencin del microscopio
durante ms de mil aos. Ante las severas permiti avanzar un paso ms. Anthony
PORTRAITS OF THE MIND. VISUALIZING THE BRAIN restricciones contra la diseccin humana van Leeuwenhoek, en la centuria siguiente,
FROM ANTIQUITY TO THE 21ST CENTURY, que imperaron en el Occidente latino y acab con el viejo supuesto de unos nervios
por Carl Schoonover. Abrams; Nueva York, 2010. el Islam, la exposicin de Galeno, con sus huecos; al microscopio aparecan slidos.
numerosos errores, pas de generacin en Un salto ms signicativo se dio con la in-
generacin. Unos errores que se amalga- troduccin de las lentes acromticas en los

L a historia del conocimiento coincide


en buena medida con la historia del
mtodo seguido y las tcnicas aplicadas
maron con trabajos brillantes, como el del
persa Abu Ali al-Husain ibn Sina (Avicena).
La situacin se prolong hasta que lleg
aos veinte del siglo XIX, que permitieron
la observacin de las clulas. No tard en
descubrirse que la clula constitua el ele-
para su adquisicin. Eso, que puede pre- el escalpelo de Vesalio; para entonces, las mento fundamental de los seres vivos.
dicarse de cualquier ciencia, resulta muy normas contra la diseccin se haban re- Ahora bien, el cerebro se resista a una
apropiado en el caso del cerebro, tanto por lajado. contemplacin pormenorizada y persis-
lo que concierne a su estructura y funcin, Un ejemplo famoso de tesis errada fue ta como una masa gris indiferenciada,
cuanto por lo que atiende a sus relaciones la rete mirabile, una red prominente de cualquiera que fuera el poder de la lente.
con la mente y la conducta. Desde siempre. vasos sanguneos situada en la base del No era fcil distinguir los perles de las
Crea Ren Descartes que el alma necesi- cerebro de vacuno y cerda. Galeno, al ob- neuronas, dado que sus partes exquisita-
taba un asiento corporal estable y lleg servar en ellos esa estructura, le asign la mente nas apenas modican el haz de
a la conclusin de que deba residir en la funcin de destilar espritu vital que u- luz que las atraviesa. Se requera algn
glndula pineal. No le faltaba solidez en el ye a partir del corazn en espritu animal tipo de alteracin qumica para que se nos
razonamiento: se trata de una estructura que gobierna la funcin cerebral. (En la revelaran sus estructuras. La combinacin
nica, que no se presenta en pares, y cons- biologa clsica, la siologa era pneumti- de tinciones qumicas con los medios de
titua, pues, un punto potencial de unidad. ca, es decir, pivotaba sobre tres principios examinarlas al microscopio alent el des-
Junto a su importancia, los neurocient- o tres espritus reguladores de la vida en pegue de la neurociencia moderna. Y as,
cos de todos los tiempos han resaltado la todos sus niveles, el espritu natural, el el descubrimiento de la reazione nera en
elegancia del sistema nervioso. Leonardo espritu vital y espritu animal.) Pero los 1873 por Camillo Golgi (1843-1926) puso
da Vinci, Andrs Vesalio o nuestro Santia- seguidores de Galeno inrieron que haba sobre rales rmes un vigoroso programa
go Ramn y Cajal recrearon las observacio- descrito una rete humana y, en coherencia de investigacin. Como suele ser bastante
nes y mostraron la complejidad atractiva con ese supuesto, expusieron sus observa- habitual en el dominio de la ciencia, una
de las estructuras cerebrales. A la nura ciones anatmicas. Pese a no existir nada cosa es descubrir una nueva herramienta
inherente a su dibujo le han sucedido las parecido en el hombre, el concepto per- y otra sacarle pleno rendimiento. Catorce

94 MENTE Y CEREBRO 49 / 2011


aos despus de su invencin, el mtodo del cerebro en subtipos que compartan tipos especcos de neuronas de ratn, se-
de Golgi lleg a Santiago Ramn y Cajal propiedades estructurales y funcionales, guir su desarrollo, identicar las sinapsis e
(1852-1934) de la mano de Luis Simarro. e idear circuitos que remeden las conexio- investigar en qu fallan los modelos ani-
Un ao despus de ese encuentro, Cajal nes neuronales. En ayuda de su resolucin males de las enfermedades neurolgicas.
public los primeros resultados obtenidos vino el trabajo investigador sobre Aequoria Adems, los computadores pueden simu-
con el mtodo de la reazione nera. Descri- victoria, medusa bioluminiscente del Pac- lar las neuronas con sumo detalle, incluida
bi las espinas dendrticas y conrm que co. El origen de esa propiedad reside en la ramicacin de dendritas y las sinapsis.
las dendritas terminaban libres, lo mismo dos protenas; una despide una tonalidad Los circuitos son ya dinmicos en muchas
que los axones y sus ramicaciones. Ello azul cuando se expone a las sales de calcio escalas temporales. Mas, pese a toda esa
signicaba que la neurona deba conside- del agua del mar; la otra emite luz verde en avalancha de conocimiento, ignoramos
rarse una unidad discreta, autnoma, no presencia de la que emite luz azul. Osamu todava cmo funciona el cerebro. La es-
una parte de una madeja. Shimomura llam aequorina a la protena peranza se cifra en la combinacin de los
Desde Cajal han tenido que resolverse azul; protena verde a la otra, tambin co- mtodos mencionados con las nuevas tc-
varios problemas crticos: visualizar las nocida ahora por GFP (de Green Fluorescent nicas de formacin de imgenes, cada vez
neuronas in vivo y registrar su actividad Protein). El gen determinante de la protena ms renadas.
elctrica, clasicar las clulas nerviosas GFP lo emple Joshua Sanes para iluminar Luis Alonso

AOS CINCUENTA
Segunda revolucin en neurociencias

E l decenio de los cincuenta del siglo


pasado fue el de mayor creatividad
en la historia de la biologa con el descu-
En una aproximacin de urgencia a la
organizacin nerviosa distinguimos tres
grandes sistemas: los sistemas sensoria-
brimiento de la estructura helicoidal del les (olfato, gusto, tacto, odo y vista), los
ADN por James Watson y Francis Crick. De sistemas motores especcos (autnomo,
su impulso nacieron las distintas lneas de postura, reflejos, generacin de pautas,
la neurociencia: factores de crecimiento mdula espinal, centros motores superio-
con Hamburger y Levi-Montalcini, excita- res) y los sistemas (neuroendocrino, ritmos
bilidad neuronal con Hodgkin y Huxley, circadianos, alimentacin, reproduccin,
sinapsis con Katz y Eccles, dopamina y motivacin, percepcin, aprendizaje y me-
prkinson con Carlsson, procesamiento moria, y funciones cognitivas superiores).
visual con Hartline y Kufer, la columna La jerarqua de niveles comienza con los
cortical con Mountcastle, sistema reticu- genes y las protenas codicadas por ellos
lar de activacin con Morruzzi y Magoun, y va elevndose desde las macromolculas
sueo REM con Aserinsky, estrs con Selye, hasta vas moleculares de sealizacin, or-
aprendizaje con Hebb, memoria con Mil- gnulos, microcircuitos, clulas completas,
ner y muchos ms. circuitos regionales locales y vas neurales
Hasta bien entrado el siglo xx, el estu- especcas, sistemas aislados y sistemas
dio del sistema nervioso se reparta en- mltiples coordinados que subyacen bajo
tre disciplinas diferentes: neuroanatoma, el comportamiento. CREATING MODERN NEUROSCIENCE.
neurosiologa, farmacologa, neurologa El sistema nervioso surge del vulo THE REVOLUTIONARY 1950S,
y neuropsiquiatra. Apenas haba neuro- fecundado. Para explicar las conexiones por Gordon M. Shepherd. Oxford University
qumica. El trmino neurociencia no se entre clulas que caracteriza a su desarro- Press; Oxford, 2010.
emple hasta que se form el Programa de llo, se estableci la hiptesis de las seales
Neurociencia por Francis Schmitt en los intercelulares. La prueba ms clara de una
aos sesenta. En la neurociencia conver- seal se hall en el factor de crecimiento picos y neurotrcos implicados en el de-
gen mltiples campos del conocimiento, nervioso (NGF), en 1951. Se identic su sarrollo neural y en la plasticidad de las
de la fsica a la qumica, de la psicologa estructura molecular, la primera de un conexiones que subyacen al aprendizaje,
a la losofa. nmero creciente de factores neurotr- la memoria y la respuesta a la lesin. Se

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postul que la disposicin ordenada de que el potencial de accin activaba un existencia de movimientos rpidos de
las conexiones requera quimioanidad potencial de nal de placa. Otro de los los ojos durante el sueo. Se introdujo
entre los axones y sus dianas. Esos pro- modelos adelantados fue la motoneu- la teora del doble estado para los me-
cesos dinmicos requeran el trco de rona espinal, apuntada por John Eccles, canismos cerebrales implicados en el
molculas apropiadas en los axones. Las para generar potenciales postsinpticos control de la alimentacin. A diferencia
molculas de sealizacin clave para tales excitadores e inhibidores. La universa- de las vas y circuitos que median tipos
funciones son los neurotransmisores, los lidad de esos mecanismos se conrm especficos de percepcin y comporta-
neuropptidos, los segundos mensajeros en preparaciones de invertebrados y en miento, los sistemas tienen efectos ms
internos, las hormonas y las feromonas. receptores sensoriales. globales, implicados en la liberacin y
Aparte de las hormonas sexuales, la mayo- Armados con los nuevos microelec- respuesta a hormonas circulantes o en
ra de esos tipos principales de componen- trodos y la instrumentacin electrnica el establecimiento del estado de conduc-
tes fueron identicados y su signicacin para el registro de clulas por separado, ta del organismo. La hiptesis pionera
reconocida en los aos cincuenta. Hacia los electrosilogos abordaron la orga- sobre las bases neurales del aprendizaje
las postrimeras de ese decenio se inven- nizacin de las neuronas en vas y siste- y la memoria se debe a Donald Hebb. La
t el microscopio electrnico, lo que per- mas. El descubrimiento de la inhibicin de present en 1949. La sinapsis de Hebb
miti identicar los contactos sinpticos Renshau aport un modelo de inhibicin dependiente de la actividad expresa que
entre neuronas. La revolucin auspiciada recurrente y lateral que se contrast en cuando un axn de la clula A se halla
por la teora cajaliana de la neurona ha- muchas partes del sistema nervioso. De sucientemente cerca para excitar B y
ba llegado a su cumplimiento. El contacto inters primordial fue el procesamiento repetida o persistentemente toma parte
constitua la base de la construccin de en la retina. Se fue haciendo maniesto en dicha activacin, acontece un proce-
circuitos neurales. que las interacciones entre circuitos ex- so de desarrollo o cambio metablico en
Distintas partes del sistema nervioso se citadores y circuitos inhibidores consti- una o en ambas clulas de suerte tal que
hallan interconectadas por largas bras, tuan la clave de cmo el sistema nervioso aumenta la eciencia de A en cuanto c-
los axones. La propiedad clave de un axn genera y procesa la informacin. lula excitadora de B. En otras palabras, el
reside en su excitabilidad; es capaz de so- Los aos cincuenta fueron una edad aprendizaje acontece cuando se dan cre-
portar oleadas de autorregeneracin de de oro en cuanto a descubrimientos en cimientos correlacionados en la actividad
potencial elctrico que se propagan rpi- la corteza cerebral, merced a la implanta- presinptica y postsinptica.
damente a travs de largas distancias. Ta- cin de microelectrodos en los principales Antes de 1950, los medios para mejorar
les oleadas son los impulsos o potenciales sistemas corticales. En las postrimeras de los trastornos psiquitricos se concentra-
de accin. Hacia 1900 se haba postulado la dcada, los neurosilogos tomaron la ban en el psicoanlisis y en tratamien-
que el potencial de accin se deba al mo- columna cortical como principio organi- tos radicales (estimulacin elctrica del
vimiento transitorio de cargas elctricas zador. Aunque es de justicia nombrar aqu cerebro para producir convulsiones). La
en forma de iones a travs de la membra- a un espaol. Frente a la exposicin capa situacin cambi con el advenimiento de
na. Una hiptesis que no pudo contrastar- a capa, Rafael Lorente de No propuso un nuevos frmacos. Las medicinas anties-
se hasta el advenimiento de los amplica- modelo alternativo. Invitado en 1938 por quizofrnicas (clorpromazina, reserpina
dores electrnicos en los aos veinte. Un John Fulton a escribir un captulo sobre la y butirofenonas [haloperidol]) causaban
poco ms tarde se descubri el axn largo corteza cerebral para la Physiology of the la tranquilizacin drstica de pacientes
del calamar gigante, cuya investigacin Nervous System, Lorente de No elabor no esquizofrnicos, repercutiendo en la re-
condujo a los registros intracelulares y al solo una exposicin magistral de los ele- duccin o liberacin de pacientes enfer-
modelo de Hodgkin y Huxley de 1952. El mentos neuronales de la corteza, sino que mos de los hospitales psiquitricos. Se
potencial de accin de Hodgkin-Huxley aprovech la oportunidad para formular descubrieron varias clases de frmacos
supuso para las neurociencias lo que el una nueva hiptesis sobre su organizacin antidepresivos (iproniazida, inhibidores
modelo atmico de Bohr haba sido para funcional: salvo la I y la II, las capas cor- de monoaminooxidasa, y tricclicos). Que-
la fsica. ticales contienen clulas que establecen d establecida la ecacia del litio en el tra-
En analoga con el potencial de accin contactos sinpticos con aferentes espe- tamiento de la depresin y en el trastorno
de las bras nerviosas, las acciones de- ccos, por lo que resultara inadecuado bipolar. Se descubrieron el meprobamato
sarrolladas en la sinapsis reciben el nom- llamar a cualquier capa receptora. Por y las benzodiazepinas, frmacos para tra-
bre de potenciales sinpticos. La era de la otro lado, salvo la capa I, cada capa posee tar estados de ansiedad y otras neurosis.
investigacin sobre potenciales sinpticos axones que alcanzan la materia blanca El ecuador del siglo marc la emergen-
se abri con el desarrollo de micropipetas y, en consecuencia, ninguna capa puede cia de nuevos campos que establecieron
que registraban las corrientes y poten- considerarse efectora. los fundamentos de las teoras generales
ciales de membrana cerca de los puntos La investigacin desarrollada a media- de la funcin cerebral. McCulloch y Pitts
de sinapsis. Un modelo adelantado de dos del siglo obtuvo la primera prueba aplicaron la lgica simblica a los circuitos
tales mecanismos fue la unin nervio- de que el cerebro era tanto una glndu- neuronales.
msculo, donde Bernard Katz mostr la como un computador. Se demostr la Luis Alonso

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