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El mundo fsico de los griegos

Ttulo original: The Physical World 01 Ihe Greeks


Esta obra ha sido publicada por primera vez en 1956 y reeditada en tapa blanda INDICE
en 1987 por Routledge & Kegan Paul Ltd.

,
i. ,
t ' f',
(

Agradecimientos 11

Prefacio , . 13

Introduccin a la segunda edicin o


15

1. El enfoque cientfico 21
Racionalizacin y generalizacin de la experiencia.-Explica-
cin de un mximo nmero de fenmenos mediante un mni-
mo de hiptesis y reduccin de la cualidad a la cantidad.-
Consideraciones de simetra. El modelo mecnico.-Empdo-
des: cuatro elementos y dos fuerzas.-Los efluvios de Emp-
dodes y las semillas de Anaxgoras

II. Naturaleza,y nmero '" . 47


La Escuela pitagrica: El nmero como primer principio.-
Perfeccin geomtrica. Proporcin matemtica. Nmeros irra-
cionales.-Las leyes de la armona musical.-La armona de
las esferas.-Platn contra el mtodo pitagrico.-Arqumides
S. Sambursky, 1962 tras los pasos de Pitgoras. Teofrasto sobre la unin de mate-
Ed. casto Alianza Editorial, S. A., Madrid, 1990 mticas y Naturaleza.
Calle Miln, 38, 28043 Madrid; telf. 2000045
ISBN: 84-206-2630-9
Depsito legal: M. 13.4421990 III. Cielo y tierra '" '" , .. , .. , . 73
Compuesto en Fernndez Ciudad, S. L.
Impreso en Lave!. Los Llanos, nave 6. Humanes (Madrid) Las races irracionales de la astronoma.-Los avances en las
Printed in Spain mediciones astronmicas. Hiparco.-Modelos geomtricos. La
8 lndice lndice 9

teora de las esferas.-La hiptesis de los epiciclos.-Fuego IX. Los comienzos de la astrofsica '" . 234
central y anti-tierra.-La hiptesis heliocntrica.-Determina- La cara de la Luna de Plutarco. La primera nocin de gra-
cin de los datos astronmicos.
vitacin general. El campo gravitatorio de la Tierra.-Las pro-
piedades terrestres de la Luna. La crisis de los conceptos aris-
IV. El cosmos de Aristteles ... 104 totlicos.-La transicin de la ptica geomtrica a la ptica
fsica. Est ,habitada la Luna?-Sneca sobre la naturaleza
Tendencias teleolgicas antes de Aristteles.-La teleologa de de los cometas. El concepto de progreso cientfico.
Aristteles.-Su dinmica. Los movimientos de las estrellas.-
El movimiento natura1.-,-Velocidad y fuerza. Las leyes de cada
X. Los lmites de la ciencia griega , . 252
de los cuerpos.-Negacin del vaco. Lugar y espacio. Finitud
del cosmos.-El cosmos de Aristteles a la luz de las genera- El lento progreso de la ciencia griega y la pobreza de sus
ciones posteriores.-La crtica de Teofrasto. logros tcnicos.-El aislamiento del cientfico y la asociacin
de ciencia y filosofa.-La actitud pasiva del griego antiguo
ante la naturaleza.-La carencia de experimentacin sistem-
V., El mundo del tomo . 130 tica.-El elemento de repeticin en el experimento y en las
La hiptesis atmica como sntesis de las VlSlones monistas leyes de probabilidad.-La carencia de matematizacin.-Afi-
y pluralistas.-La infinitud del cosmos y el nmero de los nidad entre Hombre y Cosmos. El cosmos como un organis-
tomos.-Consideraciones estadsticas. La inferencia cientfi- mo vivo.
ca de lo visible a lo invisible.-Cualidades primarias y secun-
. darias. Propiedades fsicas de los cuerpos.-Molculas.-Cono- Lista de fuentes citadas 276
cimiento y sensacin.
Bibliografa , ,. 281
VI. El mundo del continuo 158
Indce analtco , . 283
El pneuma de los estoicos y su tensin. Los comienzos
de la termodinmica.-La propagacin de la accin fsica en
un continuo. Ondas. Movimiento de tensin.-La simpata
y la teora de las mareas de Posidonio.-Mezcla tota1.-Divi-
sin infinita. Las paradojas de Zenn.-Los Limes. El pro-
blema de Demcrito y la solucin de Crisipo. El conjunto
infinito.

VII. La interdependencia de las cosas . 186


La idea de ley natural en Grecia.-Hado y libre albedro. La
solucin de Epicuro.-Hado, providencia y libre albedro en
la Escuela estoica. Formulaciones de la ley de causalidad.-
La adivinacin y el principio de induccin.-Lo
probable en la antigua Grecia.-Los
posible y lo
comienzos del pensa- T
miento funcional.

VIII. Cosmogonias , 213


Creacin de orden por medio de la separacin de los opuestos.
El vrtice de Anaximandro.-La importancia del movimiento
rotatorio en cosmogona. La Mente de Anaxgoras.-Las cos-
mogonas de los atomistas.-La cosmogona estoica. El retorno
de lo idntico.
AGRADECIMIENTOS

En esta obra se han usado las traducciones inglesas disponibles


de varias de las fuentes citadas. Las ms importantes han sido to-
madas de:

Ancilla to the Pre-Socratic Pbilosophers, traduccin inglesa de K.


Freeman (Blackwell).
Philebus, traduccin inglesa de B. Jowett; Republic, traduccin in-
glesa de F. M. Cornford; Epinomis, traduccin inglesa de J. Har-
ward (Oxford University Press).
Tbe W orks 01 Aristotle translated into English, editadas por W. D.
Ross (Oxford University Press).
, I
Aristotle, On the Heavens, traduccin inglesa de W. K. C. Guthrie
(Loeb Classical Library).
Greek Astronomy, traducciones inglesas de Sir Thomas 1. Heath
(Dent & Sons).
Lucretius, Tbe Nature 01 the Universe, traduccin inglesa de R. E.
Latham (Penguin Books).

11
PREFACIO

Este libro es -al margen de algunos cambios de poca impor-


tancia- una traduccin de la edicin hebrea que fue publicada en
1954 por el Bialik Institute de Jerusaln.
No e~ una historia de la ciencia en la antigua Grecia, pues como
fsico estoy especialmente interesado en el modo en que los griegos
vieron e interpretaron el mundo fsico que les rodeaba. Los textos
que he seleccionado y traducido en el curso de mis estudios, han
ido constituyendo el marco en que estos captulos encajan a modo
de comentario o nota al margen.
Para el cientfico de nuestros das, la ciencia griega ta! como se
revela en estas fuentes presenta un panorama fascinante: por un lado,
hay una sorprendente semejanza entre sus modos de pensamiento
y los nuestros en todo lo concerniente a asociaciones e inferencias
cientficas, a la construccin de analogas y modelos, y al anlisis del
trasfondo epistemolgico; por otro, mientras que nosotros intenta-
mos transformar el mundo en una entidad matemtica abstracta, que
trasponiendo los lmites del universo inorgnico se infiltra en la bio-
loga y en el reino de lo humano, los griegos vieron.eLcosmos_como
un organismo vivo, como-una-proyeccin del-hombre-sobre-la-inmen-
sidad del mundo exterior,
_Es bsicamente por- esa razn por lo que fueron incapaces de
situarse' en la posicin arquimediana -fuera del cosmos- y con-
13

)
14 El mundo fsico de los griegos
INTRODUCCION A LA SEGUNDA EDICION
templar ~.sJe como_.Yl1_objeto"deanlisis. Dicho anlisis (o disec-
cin dela naturaleza -como Bacon lo llamaba-), necesariamente
debe proceder mediante mtodos innaturales, como la experimen-
tacin sistemtica o la matematizacin de los conceptos fsicos. As,
los griegos, aunque dieran origen al enfoque cientfico y sentaran,
por tanto, los cimientos de nuestro cosmos, fueron incapaces de rea-
lizar en un perodo de un millar de aos el rpido progreso que se
producira en unas pocas dcadas del siglo diecisiete. A partir de
ese momento se desarrollara una imagen del cosmos que ha de con-
templarse contra el trasfondo de una civilizacin basada en la inter-
relacin de ciencia y tecnologa, mientras que el cosmos de los gri~-
gos emergi de un mundo cuya curiosidad cientfica se mantuvo al-
margen de cualquier deseo de conquista de la naturaleza.

s. s.

Ms de treinta aos despus de la publicacin en 1956 de T he


Physical W orld of the Greeks (El mundo fsico de los griegos), esta
segunda edicin aparece sin apenas cambios, al margen de la correc-
cin de algunas erratas de impresin que pude hallar. No pienso
. que la reimpresin de este libro tal y como est, necesite de altera-
ciones substanciales. Hoy, sin embargo, lo habra escrito con algunos
cambios de nfasis o en el juicio emitido acerca de los mritos de
este o aquel filsofo. Hay, igualmente, un nmero de problemas que
no han sido discutidos en la extensin que merecan, dado que este
libro se ha limitado esencialmente a los perodos clsico y helens-
tico antiguos.
En estos aos he, podido darme cuenta de/que la ciencia griega

!
f
continu viva y se desarroll tambin en la Baja Antigiiedad; retros-
pectivamente dira que este libro es el primer volumen de una tri-
loga continuada con Physics of the Estoics (Londres, 1959) y The
Physical World 01 Late Antiquity (Londres, 1962), ambos publica-
dos por Routledge & Kegan Paul Ltd. Los aspectos de la ciencia
griega que despertaron mi entusiasmo hace un tercio de siglo, ,con-
servan todava hoy su entera validez. Aqu resumir brevemente
ciertos rasgos fundamentales y comparar los logros de los griegos
con los de la ciencia moderna.
15
16 El mundo fsico de los griegos Introduccin a la segunda edicin 17

En primer lugar sealar el maravilloso talento griego para la lugar natural en la tierra, pueden explicarse por la concepCIn
construccin de teoras cientficas por medio de una difana deduc- ' ..
griega de la unidad de Hombre y Naturaleza; la Naturaleza, como
cin y una especulacin pertinente y fructfera. Los dos ejemplos el Hombre, tiende hacia un fin y, generalmente, la teleologa desem-
clsicos son, por supuesto, el atomismo de Leucipo a Lucrecio y la pe un importante papel en la explicacin de muchos fenmenos
teora del continuo. Ninguno de ellos se limit a la explicacin de~ fsicos.
la materia; su mira era ms amplia ya que dieron expresin a dos Entre los logros ms destacados de Aristteles se cuenta su mi-
aproximaciones filosficas a la realidad fsica opuestas. Mientras la nucioso anlisis de los fundamentos del espacio y el tiempo, y entre
idea de los tomos arremolinndose en el vaco condujo finalmente ellos se incluye el claro reconocimiento de la unidireccionalidad del
a concebir desviaciones inesperadas e incausadas en sus cursos que curso del tiempo -una seria anticipacin del concepto de entropa
formaran la base fsica del concepto de libre albedro, la teora del y uno de los captulos destacados del pensamiento griego antiguo
continuo fue asociada con un determinismo estricto, con el Hado que fue ampliamente elaborado por algunos de sus comentaristas
que en las ulteriores etapas del desarrollo religioso pasara a ser neopla tnicos.
identificado con la Providencia. Es digno de sealar el que los griegos pusieran el acento de su
Otra sorprendente caracterstica de la ciencia griega es la escasez investigacin en la comprensin de cmo suceden las cosas, y no
de experimentacin sistemtica y su limitacin -casi exclusiva- sobre la aplicacin de los resultados a la prediccin de eventos. ~u
a la observacin como base de sus teoras. Si se quiere explorar el concepcin de -la realidad estaba marcada por una aguda dicotoma
modo en que la Naturaleza funciona, debe hacerse con la: menor in- entre cielo y tierra. En el cielo ,--con sus movimientos peridicos-
terferencia posible, mientras que la esencia de un experimento es todo puede ser predicho, mientras que la regin sublunar est do:
la creacin de situaciones artificiales o no naturales -condiciones minada por incertidumbres -de las que la ms notable es el destino
contrarias al ser mismo de la Naturaleza. El aislamiento de un fe- humano.
nmeno (la columna vertebral de cualquier experimento moderno), La historia de la astronoma griega, del perodo presocrtico a
C1.1alquierintento de separarlo del complejo de los fenmenos a los Hiparco y Ptolomeo, es otra impresionante ilustracin de su capaci-
que est entrelazado, era completamente ajeno al espritu del cient- dad .Rara
1 construir teoras omnicomprensivas, modelos que salven
fico griego, como tambin 10 era la repeticin de un evento natural los fenmenos, dentro del marco de una cierta idea preconcebida.
variando las circunstancias concomidntes. La Naturaleza, como el De hecho, los tediosos esfuerzos que perduraron durante centurias
hombre, es una unidad indivisible que no puede ser seccionada sin por explicar geomtricamente -mediante ingeniosas combinaciones
distorsionarla. Por ejemplo Aristteles, que desarroll sistemtica- de crculos excntricos y epiciclos-- el comportamiento del sistema
mente el concepto de movimiento en todos sus aspectos, no tom en planetario recurriendo a la hiptesis geocntrica, confirman las pro-
consideracin la influencia de la friccin o de la resistencia del me- fticas palabras de Platn en el Tmeo con las que se apuntaba a
dio sobre el mvil;. al contrario, esos factores formaban -para l- una lucha si!l fin entre la mente humana (la Razn), intentando
un todo con el fenmeno del movimiento y su frmula para el mo- descubrir orden y forma en la realidad fsica, y la fuerza bruta de
vimiento violento conducira a una errnea proporcionalidad entre dicha realidad (la Necesidad). Platn, en su formulacin del pro-
fuerza y velocidad. Aunque el resultado. correcto habra de esperar ducto de tal lucha, llg a afirmar que, en el mejor de los casos, el
a Galileo, otros defectos y errores de la fsica griega clsica fueron resultado puede ser una mera victoria parcial de la Razn. Slo la
ya criticados y parcialmente corregidos en la Baja Antigiiedad, por mayor parte de las cosas que suceden puede ser explicada satisfac-
ejemplo por Filopn. toriamente; en otras palabras, siempre quedar un residuo inexpli-
Tambin algunas de las clasificaciones del movimiento de Aris- cable. Estas palabras de Platn fueron elaboradas y ampliadas por
tteles, como la caracterizacin del movimiento de descenso de un Proclo en el siglo quinto. Los movimientos planetario s -deca-
cuerpo bajo la influencia de su peso como una tendencia hacia su simbolizan la esencia de la Naturaleza que combina regularidad y
18 El mundo fsico de los griegos Introduccin a la segunda edicin 19

contingencia, ley y arbitrariedad. Hegel -un gran admirador de la tecnologa y la tecnologa al servicio de la ciencia condujeron a un
dialctica de Proclo- formul la conclusin de ste como sigue: ritmo de progreso, en ambos campos, jams soado, y a una eleva-
La Naturaleza es la. contradiccin irresuelta. cin de los niveles de vida y de confort humanos. La tecnologa ha
A la unidad de Hombre y Naturaleza, debemos aadir la unidad &1
recorrido un largo trecho en la reduccin de la enfermedad y en la
-o ms bien la combinacin- de pensamiento racional y mstico mejora del bienestar pblico, pero al mismo tiempo ha aumentado
exhibida de un modo tan neto por la Escuela pitagrica que produjo las atrocidades de la guerra y ha desarrollado un arte viciado de
el primer eslabn en la larga cadena de la matemtica griega. La ma- terror internacional. Es difcil decidir si el balance final de las con-
temtica, la ciencia racional par excellence, estuvo basada originaria- secuencias benficas y perniciosas de esa fusin de ciencia y tecno-
mente en una creencia mstica, casi religiosa, en la existencia de un loga es positivo o negativo; pero una cosa es obvia: el desarrollo
orden csmico, de una armona en el universo que se muestra, por de la ciencia fsica en los ltimos cuarenta o cincuenta aos ha justi-
ejemplo, en el predominio de proporciones simples en ciertos hechos ficado algunas de las ideas y actitudes bsicas de la ciencia griega.
o datos fundamentales. La Msica puede ayudar espiritualmente al Tras el breve interludio positivista del siglo diecinueve, que preten-
hombre en su reconocimiento de tal armona celeste, de esa armo- da reducir la ciencia a observables -una tendencia exitosamente
na de las esferas. Como ya he mencionado antes, los griegos pre- criticada por grandes fsicos como Plank y Pauli-, la astrofsica y
firieron el conocimiento por s mismo, la investigacin pura, a la la cosmologa por un lado, y la fsica de partculas elementales, por
aplicada; esforzarse por conocer es aspirar al Bien como meta final. otro, han dado origen a una ms amplia concepcin de la realidad,
Como sus escritos reflejan, lo ms probable es que hubiera alguna al descubrimiento de un universo maravilloso ms all del alcance
relacin entre esta actitud y el descuido de la tecnologa. Ese des: de nuestros sentidos, que nos han conducido de nuevo a la primaca
cuido fue el resultado de un miedo instintivo a las consecuencias ne- de la especulacin fructfera, la ms admirable caracterstica de la
gativas de los logros tecnolgicos? Lo que ciertamente muestra es ciencia griega antigua.
el escaso valor que concedieron a ese tipo de realizaciones y yo voy S. SAMBURSKY
a limitarme a un caso llamativo. Arqumedes, el ms grande de los
cientficos de la antigiiedad, destac por sus logros tericos as como Jerusaln, septiembre de 1986.
por algunos tcnicos y aplicados de suma importancia; un amplio
nmero de sus tratados de matemticas, mecnica e hidrologa han
sido conservados; sin embargo, no cabe duda de que varias de sus
invenciones tcnicas -especialmente sus investigaciones en tcnicas
militares- nunca fueron escritas y slo han sobrevivido en el fol-
klore o en la tradici6n oral.
A fin de poner de relieve los rasgos ms caractersticos de la
ciencia griega, es til compararla con la ciencia moderna, es decir,
con la ciencia desde la poca de Francis Bacon. cuyos dos conocidos
eslganes ciencia es la diseccin de la naturaleza y conocimiento
es poder -a saber, el poder del hombre sobre la naturaleza-, se
han convertido en el programa de la investigacin cientfica desde
el siglo diecisiete hasta nuestros das. La agresiva actitud del hombre
hacia la naturaleza, la ruptura de la unidad de Hombre y Naturaleza
-la piedra angular de la sensibilidad csmica griega-, iniciaron
el entrelazado de ciencia y tecnologa. La ciencia al servicio de la
Captulo 1
EL ENFOQUE CIENTIFICO

Sabidura y conocimiento estn en ti.


2 Cr6n. I. 12

" NOTA
El estudioso contemporneo de la ciencia griega antigua queda
inevitablemente sorprendido ante la afinidad histrica entre esa cien-
Los nmeros que figuran en el texto entre cor- cia y la nuestra, no menos que ante la diferencia entre ambas. La
chetes hacen referencia a la lista de fuentes citadas ciencia moderna -en especial la ciencia del mundo fsico- se re-
que aparece al final del libro.
trotrae al siglo diecisiete y su origen es normalmente asociado con
los nombres de Galileo y Newton. A pesar de las muchas transfor-
maciones a que se ha visto sometida durante estos ltimos trescien-
tos cincuenta aos, y a las que ha de ser sometida con toda proba-
bilidad en el futuro, el carcter de la ciencia moderna puede ser
definido de modo preciso y sin ambigiiedad. En lo tocante al m-
todo, por una interaccin de induccin y deduccin, mientras que
en su propsito se da una conjuncin de comprensin y conquista
de la natualeza.
Es en la fsica donde esta combinacin se halla de manera ms
llamativa, donde experimentacin sistemtica y formulacin matem-
tica contribuyen mano a mano al avance de la ciencia. As como el
~xPerimento cientfico sistemtico y preciso es en nuestros das in-
concebible sin clculos matemticos tericos, as tambin la matema-
tizacin de la ciencia aumenta con el incremento de nuestro conoci-
miento experimental de la naturaleza. Los instrumentos utilizados
han ido siendo cada vez ms complicados; los mtodos de realiza-
cin del experimento son ms y ms precisos y la descripcin mate-
21
22 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 23

mtica de una teora cientfica y la aplicacin de principios matem- Con muy pocas excepciones, los griegos antiguos no hicieron ningn ,
ticos a los fenmenos experimentales, asumen cada vez formas ms intento de experimentacin sistemtica a 10 largo de ocho siglos.~
abstractas. Con respecto a todo ello, asistimos a un constante per- Este hecho fundamental y decisivo -reflejando, como lo 'hace, cier-
feccionamiento de los procesos recprocos de induccin y deduccin. tas condiciones y una cierta mentalidad- requerir de nuestra aten-
La segunda sntesis caracterstica de la ciencia moderna encuentra 1\
cin en el ltimo captulo. Su consecuencia fue $ue Ja induccin se
expresin en la interdependencia de la ciencia pura y la aplicada, de vio limitada a la observacin sistemtica y a la coleccin de material
la ciencia por s misma y la tecnologa. No hay rama de la ciencia o experimental tal como se ofreca en el estudio de los fenmenos
teora cientfica que comenzando por una investigacin puramente naturales. Tal induccin era, naturalmente, primitiva, en trminos
terica de la naturaleza, no contribuya eventualmente al control de de la concepcin moderna de la ciencia; mas tampoco era mejor la
sta a travs de la mejora de la tecnologa. Recprocamente, cada deduccin de los griegos si se tiene en cuenta que careca de 10 que
mejora arduamente conseguida en la esfera tcnica, infunde un nue- Kant consider la caracterstica par excellence de cualquier ciencia
vo vigor a la ciencia pura y enriquece sus bases tericas. El intervalo verdadera: la matematizacin de sus conceptos fundamentales y la
entre el descubrimiento de un nuevo principio y su aplicacin prc- deduccin de hechos a partir de leyes expresadas en trminos de
tica es cada vez ms corto, mientras que el nmero de problemas frmulas matemticas. Entre los griegos, la aplicacin de las mate-
que cada invencin tcnica plantea crece, igualmente, de un modo mticas.a los problemas cientficas se restringa a la descripcin de
constante . .ciertos fenmenos, en su mayora astronmicos, junto a unos pocos
La ciencia moderna no parti de la nada; de hecho, su primer del campo de la esttica o la ptica. Encontramos as algunas prue-
paso fue deshacerse del legado de la antigua Grecia. Galileo cues- bas deductivas y unos cuantos clculos de datos cosmolgicos como
tion la dinmica de Aristteles del mismo modo que Coprnico, la circunferencia de la Tierra o la distancia de algunos cuerpos celes-
cien aos antes, haba construido su teora heliocntrica desafiando tes a la (Tierra. Tambin en su objetivo la ciencia antigua es muy
a la astronoma de Ptolomeo. Para ser exactos debemos hacer notar, diferente de la nues,tra; no aspira a la conquista y control de la
sin embargo, que la revuelta de los pioneros de la ciencia moderna naturaleza, sino que viene motivada por una curiosidad puramente
no iba dirigida contra el legado de la ciencia griega en cuanto tal, intelectual. Por esta razn la tecnologa no encuentra un lugar en
sino contra la petrificacin de sus principios -en especial de la ella' y adolece de una carencia del tipo de sntesis de conocimiento
doctrina de Aristteles- con que el escolasticismp medieval les ha- puro y aplicacin prctica que da fuerza a la ciencia moderna.
ba obsequiado. Fue una revuelta contra la ciega aceptacin de esa Pese a todo ello, hay una conexin cientfica entre los dos pe-
estril pedantera libresca que haba divorciado completamente la rodos y realmente podramos ir tan lejos como para afirmar que
ciencia de la naturaleza del mundo de los femSmenos; no era tanto las races de la ciencia moderna han de encontrarse en el Mundo
un ataque a opiniones cientficas concretas, cuknto una demanda en Antiguo, ya que los principios del enfoque cientfico -que son tan
favor de un enfoque cientfico nuevo, -o quiz debiramos llamado vlidos como para seguir sindolo en nuestros das- fueron descu-
un renacimiento cientfico, en vista de que la aproximacin original biertos en la antigua Grecia. Debemos recordar el precedente de la
de la ciencia griega antigua a los problemas naturales era instructiva revolucin cientfica del siglo VI a.c., para reconocer la importancia
y estaba viva, muy al contrario que el exangiie escolasticismo. Ese de ese innegable hecho histrico.
es el punto de contacto entre la ciencia griega y el moderno rena- Al igual que cualquier otra ciencia, la griega no surgi en
cimiento cientfico, y es desde ese punto de partida desde el que el vaco. De tiempos ms antiguos an, y de varias civilizaciones,
podramos considerarnos los herederos de la antigua Grecia. hered material que en parte sera desarrollado y en parte no: los
Mas en qu sentido puede haber alguna conexin entre dos mitos precientficos, las cosmogonas de Grecia y los tesoros acumu-
perodos tan diferentes entre s en lo tocante a mtodo y objetivo? lados en dos mil aos de ciencia babilnica y egipcia.
24 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 25

Los egipcios y babilonios consiguieron sus principales xitos en similar al nacimiento de la ciencia moderna del ataque contra el
astronomayniatmticas, justo los campos en que tambin los grie- petrificado escolasticismo medieval. Con el estudio de una naturaleza
gos hicieron, -a "co{m;acin,sus mayores avances. En el curso de liberada del control del gusto mitolgico, la va para el desarrollo
dos mil aos, la observacin
~-==.,,,:,,=-~ astronmica dio lugar a un conocimiento de la ciencia como un sistema intelectual quedaba abierta. Del mismo
emprico de los movimientos estelares con el que los egipcios y babi- modo, la liberacin de la ciencia de la dominacin del dogmatismo
loI1ibs fueron capaces de determinar aproximadamente los ciclos de filosfico de la Edad Media allan el camino para el surgimiento de
los eclipses solares y lunares, y de confeccionar un calendario que la ciencia moderna como una provincia 'kutnoma de la cultura hu
sera despus adoptado por los astrnomos griegos, con correcciones mana.
basadas en sus propias observaciones. No menos importantes fueron Para mostrar que los perodos moderno y antiguo son semejan-
los logros en lgebra y geometra. El elevado nivel alacanzado por tes en su aproximacin cientfica a la comprensin de la naturaleza,
la tecnologa egipcia en metalurgia, minera y construccin, propor- debemos retfrir a la literatura cientfica y filosfica antigua y com-
ciona evidencia adicional de la riqueza de su conocimiento cientfico. parar sus mtodos con los nuestros. Mas existen dos peligros: en
Sin un ,amplio conocimiento de mecnica y esttica, y sin una de- primer lugar, debemos recordar que una gran parte de la ciencia
sarrollada tcnica en ingeniera, habra sido'imposible construir las griega ha llegado hasta nosotros ,slo de segunda mano; la mayor
pirmides, transportar los enormes obeliscos' desde las canteras hasta parte del perodo antiguo -los siglos VI y V a.e.- nos es conocido
los. lugares en que se erigieron, o llevar a cabo el trabajo ulterior de principalmente por las versines de Aristteles, los comentaristas pos-
alzarIos. Cada nuevo descubrimiento en arqueologa egipcia y babil teriores y los compiladores de las primeras centurias de nuestra era,
nica aumenta nuestra admiracin hacia esos logros cientficos y tc como tambin sucede con las importantes enseanzas cientficas del
nicos que alcanzaron su znit cientos de aos ntes del nacimiento perodo post-aristotlico. Es probable que en el curso de dicha trans-
de la ciencia griega. Pero de todos ellos no surge una imagen uni- misin, conceptos posteriores fueran proyectados sobre las teoras
forme, ni los detalles separados coagulan para formar un cuerpo de una poca anterior. E incluso un peligro mayor reside en la pro-o
nico de pensamiento cientfico fundamentado en una doctrina filo- yeccin por parte del autor moderno de nuestra's ideas sobre las de
sfica omnicomprensiva, sino que para ello hubo de aguardarse a la arifiguedad griega. En tal caso, el resultado puede ser incluso ms
aquel enfoque cientfico del estudio de la naturaleza que sera crea- distorsionador debido a la diferencia esencial de visin, por lo cual
cili de los griegos en el siglo VI. nos ocuparemos de ello en un captulo posterior. Pese a todo, no
I Tal enfoque adquiri la forma de un intento por racionalizar los hay una buena razn por la que la cautela deba conducirnos al ab-
Ifenmenos y explicarIos dentro del marco de hiptesis generales. El surdo de renunciar a cualquier comparacin; la misma naturaleza y
\ objtivo que se pretenda era dar validez general a la experiencia los mismos datos empricos que proporcionaron el fundamento b-
I obtenida de la contemplacin del mundo como una sola unidad ord~-
sico al pensamiento cientfico en los tiempos antiguos, nos sirven
I nada, un cosmos cuyas leyes pueden ser descubiertas y expresacgs.
todava hoy y, donde el objeto de investigacin est claramente defi-
en trminos cientficos", As pues, el que esos primeros pasos en el
nido, ste necesariamente trazar pautas' de comprensin definidas.
pensamiento cientfico sistemtico fueran dados en el seno de la filo-
"sofa, o que las ciencias naturales y la filosofa continuaran enlazadas Aunque el grado de xito en la comprensin de la realidad es varia-
a lo largo de la mayor parte de la historia de la antigua Grecia, no ble, la direccin tomada por la investigacin es la misma. De ah que
fue mero azar. lUna de las principales empresas de la antigua filosofa un estudio de las semejanzas -aun mostrndonos los lmites de la
griega fue dar una interpretacin racional a las ocurrencias naturales comparacin- nos ayude a comprender las caractersticas especiales
que haban sido explicadas anteriormente mediante las antiguas mi- de 1aciencia griega antigua.
tologas. El logro de la independencia, obtenido por la ciencia griega De acuerdo con Aristteles, el amanecer del razonamiento cient-
a travs de la lucha del logos contra, el mito es, en varios aspectos, fico sistemtico tuvo lugar a comienzos del siglo VI a.e. en Mileto,
26 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 27

en la costa occidental del Asia Menor. Tales, y despus de l Anaxi- Todas estas interpretaciones no son ms que suposiciones nece-
mandro y Anaxmenes, fueron los primeros filsofos cuyas preguntas sariamente, pero no puede dudarse de un hecho fundamental y es
y respuestas manifestaron un enfoque verdaderamente cientfico, de
acuerdo con nuestra definicin de este trmino. Los tres se pregun- que tenemos
ficopor el queaqu, ante nosotros,
un mximo nmerouna
de aplicacin
fenmenosdel principio
debe cient-
ser explicado
taron por la sustancia fsica que subyace a todos los fenmenos, por mediante un mnimo de hiptesis, o lo que puede ser considerado
la naturaleza de esa materia primordial de la que estaban hechas un criterio de simplicidad para una teora" si sta lograra asentar
todas las manifestaciones fsicas. Pero no todos ellos dieron la misma el mayor nmero posible de hechos, mediante el menor nmero po-
respuesta a esta cuestin. Tales y Anaxmenes sealaron una sustan- sible de supuestos. Cada paso en esta direccin puede considerarse
cia especfica: el primero escogi el agua como substrato, mientras un progreso cientfico y el objetivo ltimo. el ideal platnico de que
el segundo consideraba al aire materia primordial. Anaximandro, toda ciencia derivase de una nica raz la suma total de sus datos.
por el contrario, dijo que era imposible dar a dicho elemento un Aunque la ciencia moderna obviamente presenta demandas mucho
nombre. La cuestin es importante en s misma, pero antes de con- ms insistentes que las de sus antiguos predecesores en lo que res-
siderarla, veamos de qu modo ha llegado hasta nosotros en nuestras pecta a la sntesis de induccin y deduccin matemtica, las dos son
fuentes. iguales, al menos en principio. Por ejemplo, si la fsica lograra deri-
Para la doctrina de los filsofos milesios nuestra autoridad es
var d.e una raz comn las fuerzas de gravitacin y la electricidad,
Aristteles, quien expuso los rasgos de la teora de Tales como si- veramos esa nueva simplificacin de la imagen fsica del mundo
gue: Pues bien, la mayora de los filsofos primitivos crey que los como un gran xito. Tal fue la sensacin de los contemporneos de
., nicos principios de todas las cosas eran de ndole material; pues Newton cuando ste demostr que su ley de gravitacin inclua las
aquello de lo que constan todos los entes y es el primer origen de tres leyes de Kepler. Una simplificacin similar se alcanz al pro-
su generacin y el trmino de su corrupcin, permaneciendo la sus- barse que las ondas de radio, los rayos de luz y los rayos X eran,
tancia pero cambiando en las afecciones es, segn ellos, el elemento todos ellos, radiacin electromagntica que difera slo en longitud
y el principio de los entes. Y por eso creen que ni se genera ni se de onda, y que tenan bsicamente las mismas cualidades fsicas.
destruye nada, pensando que tal naturaleza se conserva siempre... , Fue Tales quien concibi por primera vez el principio de expli-
pues dicen que siempre hay alguna naturaleza, ya sea una o ms de
cacin de una multiplicidad de fenmenos mediante un pequeo n-
una, de la cual se generan las dems cosas, conservndose ella. Pero,
mero de hiptesis para todas las variadas manifestaciones de la na-
en cuanto al nmero y a la especie de tal principio, no todos dicen
turaleza. En virtud de su conjetura de que hay una sustancia de la
lo mismo, sino que Tales, el iniciador de tal filosofa, afirma que es
el Agua [1]. cual se generan las dems cosas, conservndose ella, se convirti en
Aristteles se pregunta por qu Tales escogi el agua, y la res- el padre de todas las teoras de la materia que le siguieron, desde
puesta dada por l es que las principales raznes fueron biolgicas: la teora de Empdocles de los cuatro elementos y la teora atmica
todo alimento contiene agua y todo tipo de semilla es hmeda. Pero de Leucipo, Demcrito y Epicuro, pasando por la alquimia de la
tambin considera que Tales pudo haber estado influido por la mito- Edad Media, hasta la qumica y la fsica atmica de nuestros das.
loga, porque en la mitologa griega el Ocano es el padre de todas Tales y sus seguidores tuvieron miras tan amplias como para llegar
las cosas. Quiz aquellos que acentan la razn fsica pudieran asi- a postular una nica sustancia incambiable que es el substrato de los
mismo estar en lo cierto, ya que el agua es la nica sustancia que el fenmenos y el desarrollo de la ciencia moderna indica que estaban
hombre ha conocido desde los tiempos ms remotos en sus tres en lo cierto cuando escogieron su audaz conjetura.
estados -como un slido, un lquido y un vapor- y que, por tanto, Una 'segunda concepcin que la escuela milesia leg a las genera-
visiblemente encarnaba la sustancia que permanece pero cambiando ciones futuras -hasta nuestra poca- consiste en' su unin de
en las afecciones. la idea de una materia primordial/con la ley de la conservacin de
28 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 29

la materia. Puesto que una nica sustancia subyace a todos los cam- bra de privarle de la caracterstica esencial que daba sentido a su
bios de los fenmenos fsicos, desarrollo y deterioro no deben ser concepcin, a saber, su completa carencia de atributos. Las palabras
sino meras ilusiones, y la creacin de la nada, o la reduccin a nada de Anaximandro sealan cmo hemos de entender sus opiniones.
de todo cuanto existe, imposibles. El mostr que los cambios cclicos de la naturaleza alumbran y des.
Si en un cierto estadio del desarrollo de una teora cientfica nos truyen ciertas cualidades opuestas; del mismo modo que cambian las
hemos visto enfrentados con la necesidad de aceptar una hiptesis estaciones del ao, los opuestos fundamentales -calor y fro, h-
que incorporaba hi idea de una creatio ex nihilo, hemos ampliado el medo y seco- se sustituyen unos a ot;os. Dichos opuestos no son
concepto de sustancia de tal modo que se restaurasen las leyes de abstractos, sino que estn ligados a ciertos estados fsicos. El predo-
conservacin; un ejemplo clsico de esto fue la inclusin del calor minio de uno constituye una injusticia, pero el curso del tiempo,
en el concepto de energa, paso que se dio cuando se mostr que al dar al opuesto la oportunidad de ser predominante, hace justicia.
la ley de conservacin de la energa mecnica no se satisfaca en Ninguno de los opuestos puede lograr un dominio absoluto ni ani-
cualquier sistema. Otro caso bien conocido es el de la modificacin quilar a los otros. En ese sentido, todos son limitados, es decir,
de la ley de conservacin de la materia para convertirla en la ley finitos en el espacio y el tiempo, aunque todos son producto de una
de la conservacin de la energa, al probarse que la materia poda materia primordial 'ilimitada, que es el depsito de las mutaciones
transformarse en radiacin. Las leyes de conservacin son ahora una sin fin. A partir de esta observacin de los cambios cclicos, Anaxi-
parte esencial de la ciencia, hasta el punto de que sea difcilmente mandro lleg a la siguiente conclusin: Lo ilimitado comprende la
concebible que pudisemos funcionar sin ellas, o que la ciencia adop- causa total de la generacin del mundo y de su corrupcin. De l
tase un carcter tal que no permitiera la formulacin de dicho tipo fueron separados los cielos y todos los innumerables mundos [6].
de leyes.
La posibilidad de esa formulacin quedaba implicada por la pre- La sustancia
cualidades ilimitada
especficas, sino no
queslo es carencia
es adems de cualquiera
el substrato de los
de todos
las .
fenmenos fsicos y de sus mutaciones. En el lenguaje de la fsica '
misa que la Escuela milesia consider autoevidente: la naturaleza
moderna diramos que es el origen de todas las cantidades, bien sean
permite una explicacin racional que reduce el nmero de variables
ma'sa y energa en cualquiera de sus formas, bien carga elctrica o
y reemplaza algunas de ellas por cantidades constantes, independien-
fuerza nuclear y gravitacional. O en palabras de uno de los comen-
tes del tiempo o la forma peculiar de un proceso dado. No fue, pues, taristas posteriores: Encontr el origen de las cosas, no en el cam:...
un mero accidente el que en la doctrina de Tales estuviesen ligadas
bi2~deJa_materia, sino en la separacin de los opuestos -a partir
la existencia de una materia primordial y su conservacin. de lo ilimitado- mediante un movimiento sin fin [5]. Los opues-
Hemos hablado ya de las opiniones de Anaximandro: Anaxi- tos separados son las cualidades que pueden definirse fsicamente y
mandro ... dijo que el primer principio y Elemento es lo No-Limi- que al especificarse son, por tanto, limitadas. Por el contrario, lo ili-
tado. El fue el primero en introducir ese trmino para el primer mitado es la entidad ltima, inanalizable e indivisible y cualquier
principio. Dijo que ni el agua ni ninguna de las cosas sugeridas 'intento de darle un nombre concreto o una seal de identificacin,
como Elementos eran el primer principio, sino que hay alguna otra lo traspone al mundo de los conceptos especficos.
sustancia no-limitada por la que todo -los cielos y los mundos que El tercer filsofo milesio, Anaxmenes, parece desilusionan te a
contienen- llega a ser. Necesariamente la fuente de la que todas t'flmera vista; sin embargo, analiz'fudcle detenidamente nos encon-
las cosas derivan su existencia es tambin aquella a la que retornan tramos con que da un paso adelante en otro de los rasgos del enfo-
con su destruccin, porque se hacen justicia, y mutuamente reparan que cientfico. Anaxmenes de Mileto, hijo de Eurstrato, dice -co-
su injusticia, conforme a la medida del tiempo [5]. mo su compaero Anaximandro- que la materia primera es una e
Anaximandro no consideraba adecuado dar un nombre a la ma- ilimitada, mas no indefinida, como ste, sino definida, y la llama
teria primordial porque cualquier especificacin necesariamente ha- aire; sta difiere en su naturaleza sustancial por su rarefaccin o
30 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 31

condensacin. Al hacerse ms sutil se convierte en fuego y en viento, mente, aire bajo diferentes formas. O en otras palabras,lse abre una
si se densifica ms a continuacin, en nube; si se condensa ms, se va de explicacin en trminos fsicos de cmo las diversas formas
convierte en agua, luego en tierra, despus en piedras, y el resto de de la materia derivan de una primordial. Al decir difiere en su na-
los seres surgen de estas sustancias [12]. En otras palabras, Anax- turaleza sustancial por rarefaccin o condensacin, Anaxmenes ex-
menes regres a la posicin de Tales con respecto a la materia pri- plic la cualidad de los diversos tipos de materia por la cantidad de
mordial. El tambin postul una sustancia con una cualidad espec- materia primordial: todo es aire en un grado de densidad variable.
fica, aunque fuera ilimitada en cantidad, esto es, infinita. El aire de En un extremo de la escala de densidad se encuentra el fuego -que
Anaxmenes, y de varios pensadores posteriores, es indistinguible es simplemente aire muy rarificado-, mientras en el otro encontra-
del vapor, el viento o el aliento -y la transicin del aliento al eso, mos todos los distintos tipos de tierras, es decir, los slidos; en el
pritu, es decir, al alma, es bien conocida. Este aspecto de la doc- medio est el agua. Paralelamente a la escala de densidad hay una
trina de Anaxmenes es importante para el ulterior desarrollo de la escala de temperaturas. Aparentemente Anaxmenes lleg a la iden-
fsica griega, ya que 'la palabra griega pneuma significa aliento o tificacin del aire con la materia primordial tambin a travs del
aire o espritu y en la fsica de los estoicos el trmino adquiri un hecho de que el aire no sea visible en su estado normal, y en
significado tcnico conectado slo remotamente con su origen: b: mayor medida, porque su movimiento' produce a veces transiciones
sicamente fue utilizado por ellos para designar la- cualidad_del.cos- de un estado a otro (<<viento-nubes-agua).Por todas esas razoneY'
mas que une las partes en un todo singular orgnico a travs de un ocupa un lugar intermedio entre 10 caliente y 10 fro. En su forma
estado de tensin que todo 10 penetra. Este desarrollo semntica el aire es como sigue: en tanto permanece en su proporcin comn,
fue sin duda faciltado por las cualidades dinmicas del aire reveladas es invisible; se hace visible con el calor y el fro, en condensacin y
tanto en su elasticidad como en su movimiento en forma de viento. en movimiento. Siempre est en perpetuo movimiento, ya 'que no
Mas tambin hay una conexin con el significado originario de aliento podran cambiar cuantas cosas cambian, si no se moviese [14].
a travs de la analoga del cosmos con una criatura que vive y res- El movimiento fue considerado por los filsofos ~ilesios un he-
pira. Desde qu el hombre respira a travs de sus fosas nasales, su cho bsico que no necesitaba explicacin, algo en que la posterior
cuerpo y cada una de sus partes forman un todo orgnico singular. escuela atomista les secund.
I Todo se crea por la condensacin y
De modo similar,,~l pneuma~ el aliento del cosmos, mantiene la cohe- rarefaccin del aire, pero el movimiento existe desde la eterni-
sin entre sus partes. El origen de la doctrina estoica se halla en las dad [15]. Fue el movimiento 10 que hizo aprehensible el principio
enseanzas de Anaxmenes. Se conserva una frase en la que stc de que la cualidad poda reducirse a cantidad y fuecon ese principio
expresa su opinin con sus propias palabras: Del mismo modo que con el que la Escuela milesia alcanz su mayor xito, ya que en esa
nuestra alma -que es aire- nos mantiene unidos, as tambin el breve sentencia est comprendida la verdadera esencia de la ciencia
aliento y el aire envuelven a todo el universo [13]. desde la poca de Anaxmenes hasta el presente. Durante el perodo
Una razn adicional para identificar al aire con la materia pri- antiguo esta tendencia no lleg a desarrollarse completamente por
mordial es que acta como un medio entre los opuestos. El aire las razones que ya hemos mencionado, pero la matematizacin de la~
adopta unas veces una forma fra; otras, caliente; en todos los even- ciencia moderna ha seguido el camino hasta abstraer todas las cuali)
tos est de algn modo presente entre el fuego y' el agua. 1':sI0 dades del mundo fsico y sus fenmenos, y reemplazados por canti-,
seala a la otra cara de la enseanza de Anaxmenes que antes ciII~' dad, es decir, por el nmero X la medida. Aunque hay un largo
bamos. El aire, y asimismo el vapor que es considerado aire, aparecc trecho de la doctrina especulativa de Anaxmenes, a los extremada-
bajo formas distintas: como aire caliente o aire fro, como vienlo mente abstractos clculos del fsico y el matemtico de hoy en d~,
que arrastra las nubes se vuelve ms denso y se convierte en agun. metodolgicamente son lo mismo. Aristteles en su Metafsicd deH-
Por ello es posible generalizar esa materia a todas sus manifcstncio. 'i clara e intencionadamente el mtodo como sigue: y as como
nes ,-inclusive todas las variedades de slidos-, pues son, simple 'el matemtico realiza su investigacin en torno a los productos de
El enfoque cientfico 33
32 El mundo fsic, I ,11,; los griegos

la abstraccin (investiga, en efecto, eliminando previamel\lc todas las el agua y se mueve como un barco y que cuando se dice que tiem-
cualidades sensibles, como el peso y la levedad, la dun:zlI y su con- bla, se est en realidad meciendo debido al movimiento del
trario, y tambin el calor y la frialdad y los dems contrapuestos agua [4].
sensibles, y slo deja la cantidad y la continuidad, de IIIIIIScosas en Anaxmenes mantuvo que la Tierra plana era sostenida por el
una dimensin, de otras en dos y de otras en tres, y considera las aire. Posiblemente lleg a esa conclusin a partir de la observacin
afecciones de estas cosas en su calidad de cuntas y continuas, y no de que la resistencia del aire a los cuerpos que caen aumenta apre-
en ningn otro sentido, y de unas considera las posiciones recprocas ciablemente con el tamao de su superficie. En oposicin a tales opi-
y lo que corresponde a stas, de otras la conmensurabilidad o la in- niones, Anaximandro fue el primero en ~antener que la Tierra est
conmensurabilidad, de otras las relaciones proporcionales, y, sin em- suspendida en el espacio, y con respecto a su figura dijo: La Tierra
bargo, decimos que hay una sola ciencia de todas eSlas cosas, la tiene la figura de un cilindro, cuya altura es un tercio de su an-
Geometra), del mismo modo sucede tambin en lo relativo al chura [61. Es decir, supona que nosotros estamos en la cara supe-
Ser [169]. rior del cilindro, mientras el cilindro mismo descansaba en el centro
Las cuestiones que ocuparon a los filsofos de Mileto represen- del cosmos: Algunos atribuyen a su "indiferencia" [de la Tierra] 1<

tan la esencia de los problemas constantemente recurrentes en la la causa de que permanezca en reposo; por ejemplo, entre los anti-
doctrina fsica de los pensadores subsecuentes. Al margen de la es- guos filsofos, Anaximandro. Estos mantienen que una cosa que est
peculacin sobre la naturaleza de la materia, la atenci(~n se centr situada" en el centro y mantiene relaciones idnticas con todos los
en la cosmologa, en cuestiones tales como la estructlll'lI del cosmos, extremos, no est ms inclinada a moverse en una direccin antes
la figura de la Tierra, la naturaleza de los cuerpos celestes o sus que en otra -sea hacia arriba, hacia abajo o hacia los lados-; y
movimientos. La prediccin de Tales del eclipse solar del 585 a.c., puesto que le es imposible llevar a cabo un movimiento en direccio-
nos muestra que conoca las reglas empricas mediante IIIScuales los nes opuestas al mismo tiempo, necesariamente ha de permanecer en
pueblos del Oriente antiguo determinaban los ciclos tlt; eclipses. He- reposo [7].
rodoto nos dice: En el sexto ao de la guerra [entrl; I.ydia y Me- Esas afirmaciones han llegado hasta nosotros a travs de Arist-
dia] ocurri que, habiendo comenzado la batalla, el dril se convirti teles, quien las criticaba duramente comparndolas al argumento por
repentinamente en noche. Ese eclipse haba sido prediclll) :t los jonios el cual un hombre que estuviese rodeado por comida y bebida situa-
por Tales de Mileto, quien 10 fij para el ao en que de hecho ocu- das a iguales distancias de l, morira de hambre y sed. Aristteles
rri [2]. La mayor parte de las conclusiones que Tnh.:s dedujo de encaus la teora de Anaximandro porque entraba en conflicto con
las observaciones astronmicas haban sido ya conocidas por babilo- su propia doctrina del movimiento de los cuerpos hacia su lugar
nios y egipcios; su importancia real reside en haber transmitido a natural, segn la cual el fuego, por ejemplo, que asciende hacia 10
Grecia esa tradicin de observacin y clculo astronmico. alto, no permanece en el centro, sino que se aleja de ste. Hoy
La figura esfrica de la Tierra sigui siendo desconocida para rechazamos cualquier prueba a priori de una teora fsica construida
la Escuela milesia. Tales y Anaxmenes mantuvieron que la Tierra sobre consideraciones tales como la simetra, y carente de un anlisis
era plana y descansaba sobre la materia primordial: Otros dicen previo y completo de los datos empricos. Sin embargo, no podemos
que descansa sobre el agua. Esta es la explicacin ms antigua que desechar completamente el .principio que subyace a la teora de Ana-
ha llegado hasta nosotros y es atribuida a Tales de Mileto. Segn l, ximandro. como hizo Aristteles, ya que, de hecho, dicho principio
la Tierra est en reposo porque puede flotar como la madera y sus- ha sido de utilidad en varias ramas de las ciencias exactas, tanto en
tancias similares; ninguna de esas sustancias, en efecto, reposa de la actualidad como antiguamente. En la ciencia moderna aparece co-
forma natural en la superficie del aire, pero s lo hacen en la super-o mo el principio de usencia de razn suficiente; a veces, cuando no
ficie del agua [3]. Con ello se proporcionaba una explicacin na- podemos encontrar una razn adecuada cualquiera para que exista
tural a los terremotos: Tales dijo que la Tierra es arrastrada por una divergencia con respecto a una situacin dada, es precisamente

l - -- - -- --------
34 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 35

esa ausencia la que aparece como razn suficiente para la estabilidad estudiados. Fue tambin Anaximandro quien us el modelo mec-
de dicha situacin. En esttica ese principio ha servido como prueba nico como un medio para mostrar un fenmeno fsico. Incluso hoy,
del equilibrio de un sistema perfectamente simtrico, pues no hay cuando la absoluta precisin terminolgica y la abstraccin matem-
razn para que si una balanza es simtrica tanto con respecto a sus tica gobiernan las ciencias naturales, parecera imposible a la ciencia
dimensiones (longitud de los brazos), como a las fuerzas y la direc- prescindir del modelo como medio de dar forma concreta a las ideas
cin en que actan, pierda su estado de equilibrio. Laplace aplicaba y mtodos. De vez en cuando, al buscar una imagen concreta de
el mismo supuesto al estudio de las posibilidades en el lanzamiento cmo funcionan las cosas, tenemos que' dejar de lado las abstrac-
de un dado simtrico. En su Teora analtica de las probabilida- ciones matemticas y la prcisin absoluta del lenguaje de los sm-
des, explcitamente afirmaba que no hay razn para asumir que bolos y recurrir a un modelo mecnico. Nos formamos una idea de
un caso sea ms probable que otro y, por tanto, cada uno de los la accin' de las fuerzas elsticas con la ayuda de muelles o nos re-
seis casos deban ser considerados como poseedores del mismo gra- presentamos la estructura de la molcula en forma de bolas juntas,
do de probabilidad. Ah tambin -como en el caso de la balan- dispuestas de un cierto modo en el espacio; explicamos la propaga-
za- encontramos el principio de ausencia ,de razn suficiente apli- cin del sonido o la radiacin electromagntica, empleando el modelo
cado a un caso de simetra en que es operativa la condicin de indi- de las ondas en el agua de un estanque y, en la a~tualidad, nos es-
ferencia de Anaximandro. En principio nada separa el mtodo de forzamos por encontrar un modelo adecuado de 10 que sucede en
Anaximandro del de Laplace, sin embargo, hoy somos ml)S cautos el ncleo del tomo. De acuerdo con las circunstancias de cada caso,
en el uso que hacemos de este principio y vemos la ausencia aparente consideramos el modelo o bien como una aproximacin a la realidad,
de una causa suficiente como un signo de que nuestro conocimiento o una rplica exacta de sta o, simplemente, una herramienta que
es incompleto; en el caso del dado, presumimos que el centro de slo nos proporciona una idea elemental del 'mecanismo del fen-
gravedad coincide con el centro geomtrico. El conocimicllto astro- meno. En todos estos casos el modelo mecnico conlleva un principio
nmico de Anaximandro era tan inadecuado que debel'fllll1osdecir de explicacin cientfica, en concreto, el principio de analoga. En
que l aplic un principio correcto a un objeto inapropilldo y, de una analoga un fenmeno es explicado en trminos del funciona-
hecho, hoy empleamos el principio de ausencia de rnZ()1IslIficiente mient~ de otro con el que ya estamos familiarizados
\ o que ya hemos
slo bajo aquellas circunstancias en que es idntico a Sil OpIU.:stO, el utilizado. En la medida en que el objeto o el campo de investigacin
principio de razn suficiente. Comoquiera que nuestro n II.OeilI1iento 10 permiten, tales analogas posibilitan un avance, regla general que
es imperfecto, su uso resulta extremadamente dudoso. no se aplica solamente al uso de modelos concretos, sino que es
Es en la cosmologa de Anaximandro donde se 111ilizlI "01' pri- vlida tambin en el caso de la transferencia de smbolos o mtodos
mera vez el modelo cientfico como un medio desctipl VO '1 millO un de clculo de un campo a otro, o en la acuacin por analoga de
mtodo de explicacin de los fenmenos, y con el </"(' :w 1IIIII"Ca el nuevos conceptos que reemplacen a los viejos, bien sea ampliando
comienzo de un proceso que ha culminado en el gloho v "llIlIdaro estos ltimos, bien dotndoles de una aplicacin ms general.
modernos. Anaximandro fue el primero en concebir 111d'"11de di- La utilizacin por parte de Anaximandro de un modelo mec
bujar la tierra habitada sobre una tablilla. Tras l, 11('1'111("1
de Mi- nico para ilustrar las dimensiones y movimientos de los cuerpos ce-
leto, viajero incansable, perfeccion hasta tal punto 111"111"111, que lestes supuso un enorme avance con respecto a las alegoras y leyen-
lleg a ser motivo de admiracin [8]. De acuerdo ('1111 011'11 (,Iente das mitolgicas al uso en pocas anteriores. Anaximandro dijo que
l fue el primero en describir la circunferencia de 111'1'1"'1"1'11Y las el Sol es un crculo veintiocho veces mayor que la Tierra y que es
aguas, y tambin en construir una esfera celeste I ') 1, como la rueda de un carro, con un aro hueco lleno de fuego. En un
Aqu encontramos el modelo cientfico en su acept'''11 1"11'lllIlente punto de su superficie el fuego emite un resplandor a travs de una
descriptiva, la reduccin a escala de las dimensiol1(::;",~,"I"1I11hasta abertura semejante a la boquilla de un fuelle ... Un eclipse de Sol
un tamao en que el todo y sus partes pueden se" lid," 111I.!'lIllcnte es el resultado del cierre de la abertura por la que pasa el fue-
36 37
El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico

go [10]. Esta descripcin plantea la cuestin de por qu esa rueda turaleza se conservan algunos fragmentos- fue un filsofo y ms-
no nos es visible y por qu slo vemos la abertura que hay en ella. tico, cientfico y mdico. La diversidad de sus intereses, y de la
La respuesta la encontramos en otra afirmacin procedente de la expresin intelectual que les confiri, hacen difcil formarse una
misma fuente: De acuerdo con Anaximandro, las estrellas son aire imagen clara del papel que desempe en el terreno que aqu nos
comprimido en forma de ruedas llenas de fuego, que arrojan sus concierne. Hay, sin embargo, algo que puede afirmarse con certeza:
llamas a travs de aberturas situadas en' ciertos puntos [11]. La que debemos a Empdocles un aadido' terico vital para los cimien-
rueda, por tanto, est hecha de aire comprimido y, puesto que el tos de la ciencia, el concepto de que todos los fenmenos dependen
vapor de agua est incluido en el concepto de aire, ser como la de fuerzas universales que actan en el cosmos. Los filsofos mile-
bruma o como una nube distante que no puede distinguide~del cielo. sios nunca tuvieron en consideraCin el problema de la causa en ge-
El movimiento del Sol a travs del cielo ser simpleme~t~ el des- neral; para ellos las transformaciones que acontecen y las formas
plazamiento de la abertura, debido al giro de la rueda. Ambos mo- constantemente cambiantes de la materia primordial y sus movimien-
delos, el de las ruedas girando y el del fuego apareciendo en la boca tos, eran datos ltimos y atribut~s del primer elemento. Empdocles
de la fragua, son ejemplos perfectos de analoga tcnica que nos per- fue el primero que distingui la materia de la fuerza y es en la
miten formarnos una vaga idea de la tremenda revolucin mental que distincin misma donde radica la gran originalidad de Empdocles,
tuvo lugar en' Mileto en el siglo VI. no en su definicin de la fuerza como un tipo de elemento material
El uso de la analoga mecnica completa el cuadro del enfoque de naturaleza enteramente activa -por contraste con la materia por
cientfico que diferenci a la Antigua Grecia de toda cultura ante- ella activada. En 10 tocante a la materia en sentido estricto, propus,o
rior. Histricamente hablando, ste es el logro decisivo frente al cual explcitamente la existencia de cuatro elementos -fuego, aire, agua
apenas adquieren importancia detalles tales como las todava muy y~tierra- y, al hacerlo, volvi la espalda a la tendencia monstica
primitivas teoras sobre las distancias relativas de las estrellas. La de la escuela milesia dando forma a un nuevo concepto de materia
ms alta de todas es el Sol; a continuacin viene la Luna y, por que, con pocas excepciones, permanecera en vigor hasta el desarrollo
debajo de ella, las estrellas fijas y los planetas [11] -se nos dice de la qumica moderna. Si tenemos en mente que el agua y el aire
en nombre de Anaximandro. Tambin podra decirse que, en su opi- haban sido postulados como elementos por Tales y Anaxmenes, y
nin, la relacin entre esas distancias -es decir, entre los radios de que el fuego desempe un papel similar, aunque no enteramente
las ruedas de las estrellas fijas y los planetas. la Luna y el Sol- idntico, en la doctrina de Herclito, podremos entender las siguien-
estaba en la proporci6n de 9: 18:27, mltiplos de 3, aparentemente tes palabras de Aristteles: ... Empdocles, los cuatro, aadiendo
tomados de las cosmologas ms antiguas (ya hemos observado que adems de los mencionados, en cuarto lugar, la tierra (pues segn
el nmero 3 apareec tambin en la relacin entre la anchura y la' l~ stos subsisten siempre y no son objeto de generacin, a no ser
altura del' cilindro terrestre). por multiplicacin o reduccin numrica, juntndose o separndose
Hasta ahora hemos examinado cuatro ejemplos dignos de aten- hacia la unidad y a partir de ella)>>[45].
cin del tipo de enfoque cientfico que' en el siglo VI inaugur una Estos cuatro elementos subyacen1 a toda la variedad de cualidades
nueva era en la historia del pensamiento sistemtico: la retrotraccin que encontramos en el mundo sensorial. Las cualidades son compues-
de varios fenmenos a unas pocas causas, la reduccin de la cualidad tos de estos elementos, pero estos mismos no estn sujetos a cambio
a la cantidad, el uso de consideraciones de simetra y el empleo de o disgregacin. Aristteles -que pens~ba que toda mezcla genuina
modelos mecnicos. Todos ellos han sido extrados de la doctrina traa consigo un cambio en la cualidad de los componentes-c no es-
de los filsofos milesios, notable por su racionalismo. taba de acuerdo con ese punto de vista: Uno puede preguntarse
Elementos racionalistas similares se encuentran tambin en dos con asombro cmo es posible que quienes (como Empdocles) dicen
filsofos griegos del siglo v: en Empdocles y -an ms pronun- que los elementos de los cuerpos son ms de uno 'y, por eso, no se
ciados- en Anaxgoras. Empdocles -de cuyo poema De la Na- transforman entre s, afirmen tambin que los elementos son com-
38 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 39

parables. Y, en verdad, Empdocles expresa: "Pues todos ellos son pulsin- es posible describir la dinmica de los acontecimientos a
iguales" [46]. Esta completa igualdad de los cuatro elementos fue escala csmica 'mediante una integracin -por as decirlo- sobre
un hecho aceptado durante largo tiempo; despus, el efecto obvio todo el campo csmico. ~mpdocles concibi la existencia del cos-
de los procesos trmicos, combinado con las antiguas, teoras sobre mos como un equilibrio dinmico entre las fuerzas de atraccin y
la fuerza del fuego, dieron una posicin de preeminencia a ese ele- repulsin, posibilitand~ al mismo tiempo la alternancia de los pero-
mento. A continuacin el aire fue aadido como un segundo elemento dos del mundo segn detentase la supremaca una fuerza o la otra.
activo en atencin a su elasticidad y su cercana al elemento caliente; y lo mismo puede decirse de la concepcin que admite que es la
de ah que en el perodo post-aristotlico, y especialmente en la f- naturaleza quien as lo ordena y que en ello ha de verse un principio;
sica estoica, encontremos los elementos divididos en activos (fuego precisamente lo que parece ser la opinin de Empdocles, segn el
y aire) y pasivos (agua y tierra). Los cuatro elementos se combinan cual, el poder y la accin motriz que alternativamente poseen el
y separan y son esas combinaciones y separaciones las que constitu- Amor y el Odio, pertenecen a las cosas por necesidad, del mismo
yen los procesos del mundo fsico. modo, pues, que el reposo en los perodos intermedios [48]. La
De acuerdo con Empdocles, esa creatividad es el resultado de fuerza de atraccin da lugar al entremezclado de los elementos opues-
la accin de dos fuerzas que llama Amor y Discordia y que, tos, mientras la fuerza de repulsin es la causa de su disgregacin y
poticamente, describe as: Un relato doble te vaya contar: en un vuelta a la forma segregada originaria.
tiempo todas las cosas"de una pluralidad pasaron a constituirse en "El prrafo de Aristteles que acabamos de citar es, sin duda, una
unidad, y en otro pasaron de unas, a ser mltiples ... Jams cesan idealizacin de esas fluctuaciones en condiciones dinmicas puras. De
en su constante cambio, conviniendo unas veces en la unidad por hecho, es imposible concebir que el cosmos est gobernado por una
efecto del Amor y separndose otras bajo el odio de la Discordia. sola fuerza y, como se dice en otro fragmento del poema de Emp-
As, en la medida en que aprendieron a desarrollarse en una unidad docles, las fuerzas deben aumentar y disminuir alternativamente:
a partir de una pluralidad y, de nuevo, cuando dejan de ser unas se Como ambos [Amor y Odio] fueron anteriormente, as sern de
convierten en plurales, as nacen y no tienen una vida estable. En nuevo, y nunca -segn pienso- carecer de ellas el infinito Tiem-
ese sentido permanecen siempre inmviles, pues en realidad siguen po [42]. '
un proceso cclico [41]. Todos los comentaristas han concordado en La cita [48] de Aristteles es especialmente interesante porque
que Empdocles conceba dichas fuerzas como cantidades fsicas ex- menciona, a la par que las fuerzas opuestas, el concepto de <<nece-
tendidas en el espacio, mas siendo distintas de los cuatro elementos. sidad, uno de los empleados por la antigua ciencia griega para ex-
Sera, pues, una imprecisin, suponer que los cuatro elementos ma- presar las conexiones causales existentes entre los fenmenos. En
teriales, junto con las dos fuerzas, formaban un conjunto de seis opinin de Aristteles -coincidiendo con nuestra propia impre-
elementos. El postulaba cuatro elementos fsicos -fuego, aire, agua sin-, Empdocles consideraba al Amor y al Conflicto la causa de
y tierra-, que son eternos y estn sujetos a cambio en mayor o los cambios de los fenmenos, especialmente del movimiento de la
menor medida a travs de la mezcla o la separacin. Hay tambin materia bajo el influjo de la atraccin y la repulsin. En tal caso
dos principios ltimos -por los que se mueven los anteriores- que Empdocles, a su modo potico y cualitativo, habra sido el primero
son el Amor y la Discordia. Puesto que los elementos estn necesa- en postular la realidad de las causas en el mundo fsico y en identi-
riamente en un constante movimiento, entremezclndose a veces por ficarlas con fuerzas. El fsico moderno queda fascinado ante la intui-
el Amor, y separndose otras por la Discordia, de tal modo que cin que llev a EmpdocJes a proponer la existencia simultnea de
-en su opinin- hay seis principios [47]. amba<;fuerzas. puesto que, de acuerdo con nuestra actual experien-
Probablemente Empdocles tena una razn bastante clara para cia, l mismo se ha visto obligado a introducirlas. En oposicin a la
introducir las dos fuerzas como causa de lo que ocurre en el cosmos: fuerza atractiva de gravitacin hay fuerzas csmicas activas de repul-
con la combinacin de esas dos fuerzas opuestas -atraccin y re- sin que dan lugar a la expansin del universo merced a la deriva
El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 41

de las galaxias. En el mundo atmico conocemos las cargas elctricas debido a su velocidad [50]. Ambos supuestos han sido confirma-
positiva y negativa que repelen a las de su mismo signo y atraen a d5s por la ciencia moderna. La teora electromagntica de la luz, y
sus opuestas, pero tampoco en la fsica nuclear se puede dejar de asimismo la teora cuntica, han mostrado que la luz es una sus-
asumir la existencia de fuerzas repulsivas y atractivas. El principio tancia fluida y, lo que eS ms, en 1675 el astrnomo dans Roemer
de que dos cuerpos no pueden ocupar el mismo lugar es, por tanto, descubri que la velocidad de la luz es' finita e hizo un primer
vlido -de una forma u otra- en toda circunstancia y en toda di- clculo aproximado de su valor. Una generacin antes, Galileo haba
mensin.
ya expresado la creencia en que dicha velocidad, aunque muy gran-
Hasta aqu hemos considerado fundamentalmente las caracters- de, era finita .. ~
ticas bsicas del enfoque cientfico conformado en los siglos VI y V La descripcin de la luz como una sustancia que fluye y es emi-
a.c., el cual, pese a las formas tan variadas que ha adoptado, se ha tida por cuerpos radiantes plante un problema muy discutido a lo
mantenido esencialmente inalterado hasta el presente. Uno de sus largo de toda la poca antigua; concretamente, el de la interaccin
principios bsicos, el considerar el cosmos en trminos de nmero de los cuerpos y la estructura de la materia. La escuela atomista
y medida, ser discutido por extenso en el captulo segundo. Aqu -que tambin se retrotrae al siglo v- y los estoicos del siglo III
researemos unos cuantos logros ms que contribuyeron al progreso en adelante, desarollaron puntos de vista diametralmente' opuestos
realizado en el siglo v y que, asimismo, son obra de dos cientficos sobre ese problema. Los primeros postulaban la emisin de partcu-,
ya mencionados, Empdocles y Anaxgoras. la~ y conglomerados de partculas desde cuerpos que 'se consideraban,
Empdocles hizo dos descubrimientos fsicos de relieve. En pri- asimismo, de estructura granular. Los ltimos, por el contrario, man-
mer lugar, reconoci que el aire tiene los atributos de un cuerpo y, tenan una teora del continuo absoluto, suponiendo que la propaga-
en segundo, ense que la luz se propaga a travs del espacio y cin de los procesos fsicos se realizaba de cuerpo a cuerpo en forma
requiere de tiempo para dicha propagacin. de ondas. En la doctrina de Empdocles y Anaxgoras encontramos
El primer descub~imiento es descrito por l en el curso de una la primera tentativa de formulacin de ambas opiniones. Como todos
explicacin de la respiracin, y como prueba menciona el hecho de los hombres de ciencia -a excepcin de los atomistas-, ambos ne-
que al sumergir en agua un recipiente antes de que el aire haya sido garon la existencia del vaco. La prueba de ello la encontramos en
expulsado de su interior, el agua no consigue penetrar en el interior Aristteles (De Cado) y en el siguiente fragmento de Empdocles
de aqul. El recipiente en cuestin es la clepsidra: Como cuando todava conservado: ... ninguna parte del Todo que est vaca o
una nia jugando con una clepsidra reluciente de bronce coloca su saturada [44]. Esta frase expresa el dilema en que se encontr al
hermosa mano sobre la embocadura del cao y sumerge el recipiente tratar de reconciliar la estructura granular de la materia con la inexis-
en la masa profunda de las plateadas aguas; el ~olumen interior del tencia del vaco. Dicha estructura es descrita por l como algo po-
aire al presionar desde dentro sobre los distintos agujeros retiene el roso, siendo los poros los receptores del influjo de otros cuerpos:
agua fuera hasta que ella destapa la condensada corriente [de aire] '1'. Algunos filsofos son de la opinin de que cada cosa sufre una
Es, entonces cuando, de golpe, el aire fluye hacia afuera mientras el pasin cuando' el agente ltimo y ms propio penetra en ella a tra-
agua lo hace hacia dentro en igual proporcin [43]. vs de ciertos poros, y afirman que de esta manera vemos, omos
La teora de la luz de Empdocles es descrita por Aristteles y percibimos las dems sensaciones. Asimismo, agregan que vemos
como sigue: Empdocles dice que la luz del Sol recorre los espacios a travs del aire, del agua y de otros cuerpos difanos, porque stos
interpuestos antes de alcanzar la Tierra o el ojo [49]. Un comen- poseen poros invisibles por su pequeez, pero abundantes y dispues-
tarista posterior hizo una descripcin ms precisa: Empdocles dijo tos en hileras. y tantos ms poros tienen cuanto ms difanos son.
que la luz es una sustancia fluida que, emitida desde una fuente de As pues, hay quienes explican de esta manera -como es el caso
luz, alcanza primero la regin entre la Tierra y el cielo y desde all de Empdocles- algunas otras cosas y no solamente las que obran
llega hasta nosotros, aunque no seamos conscientes de su movimiento de agente y paciente, sino que dicen que entran en combinacin to-
42 El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 43

dos aquellos cuerpos cuyos poros son conmensurables entre s [51]. que el aire -que a veces era identificado con el vaco- posea cua-
Los lquidos que no se entremezclan, como el aceite y el agua, care- lidades fsicas. Adems de repetir los experimentos de Empdocles
cen de dicha conmensurabilidad recproca: El dice que, en general, con la clepsidra, comprimi tambin el aire en pellejos de vino -se-
la mezcla es el resultado de la simetra de los poros y, por tanto, el gn cuenta Aristteles- y mostr que el aire ofrece resistencia
aceite y el agua no se mezclan, aunque s lo hacen otros lquidos, cuando los pellejos son exprimidos. Anaxgorasno sostena la teora
dando una lis ta de sus mezclas especficas [ 52 ] . de los poros de Empdocles, pero s postulaba la absoluta continui-
Filopn, uno de los comentaristas posteriores, subraya que Em- dad de la materia. Sus puntos de vista sobre la estructura de la ma-
pdocles representaba los poros como si estuviesen llenos de una teria y sobre la mezcla de tipos diversos de materia eran, sin em-
materia rarificada semejante al aire. En lugar de aire, podra haber bargo, completamente diferentes a los de Empdocles. Anaxgoras
dicho ter, sustancia cuya existencia haba sido tambin conjeturada abord la cuestin desde una perspectiva biolgica y trat el proble-
por Anaxgoras y que era concebida como la ms rarificada de las ma del metabolismo. Cmo pueden alimentos simples como el pan
formas existentes de la materia. El ter fue inventado, por as de- y el vino transformarse en la carne. tendones, huesos y piel del
cido, para garantizar la inexistencia del vaco y fue elevado despus cuerpo vivo? La respuesta debe ser que stos contienen en s mis-
por Aristteles a la categora de un quinto elemento. As conside- mos algo de aqullos, y lo mismo debe ser cierto de todo tipo de
rado pas de generacin en generacin hasta que su existencia fue semillas. De este modo Anaxgoras lleg a la formulacin de su
cuestionada en el siglo XIX, siendo finalmente rechazado por los cien- teora de las semillas o como despus sera llamada, la teora de
tficos del siglo xx. ' la similaridad de composicin: Uno ha de creer que en todos los
El segundo aspecto de la teora de los poros -que en cierto productos compuestos hay todo tipo de cosas y las semillas de todas
sentido es complementario del primero- es la admisin de que hay las cosas, las cuales contienen todo tipo de formas, colores y delicio-
emanaciones de los cuerpos: De acuerdo con Empdocles, todas las sos sabores [56].
cosas creadas producen emanaciones. Estas no slo fluyen incesan-
En, otro fragmento encontramos: Porque en todo hay una por-
temente de los animales y las plantas, de la tierra y el mar, sino
cin de todo ... pero cada cosa singular es y fue, sin duda, bsica-
tambin de las piedras y el bronce y hierro. Por tanto, todo se con-
sume debido a la constante corriente emanada desde s [53]. mente aquello de lo cual contiene ms [57]. Los comentaristas
posteriores explicaron ms detalladamente que Anaxgoras asumi
Empdocles trat de explicar el magnetismo sobre la base de
la existenci de innumerables elementos, cada uno de los cuales es-
esta teora de las emanaciones y de la asuncin de una simetra en-
taba contenido, como una semilla, hasta en la ms pequea cantidad
tre las procedentes de un cuerpo y los poros de otro: Por qu
de materia. Ese cuerpo que nos parece oro, contiene primordial-
atrae el imn al hierro? Empdocles dice que el hierro es empujado
mente granos-de-oro, pero tambin semillas de todos los elementos
hacia el imn porque ambos producen emanaciones y porque el ta-
existentes. Tal es la solucin continuista dada al problema de la
mao de los poros del imn corresponde a las emanaciones del hie-
rro ... As, cuando quiera que las emanaciones del hierro se aproxi- mezcla. Ms tarde, en la doctrina de los estoicos, fue combinada con
man a los poros del imn y se adaptan en forma, el hierro es arras- la teora de Empdocles de los cuatro elementos y fue presentada
trado tras las emanaciones y atrado [54]. de un modo casi extravagante.
En astronoma los avances fundamentales de Grecia, con respecto
Anaxgoras, como Empdocles, vivi a mediados del siglo v a.e.
Originario de Jonia, estaba imbuido del mismo espritu racionalista a Babilonia y Egipto, se consiguieron a partir del siglo IV. No merece
que ~aracteriz a la Escuela milesia. Se estableci en Atenas en la la pena entrar a considerar los detalles de las conjeturas de Emp-
poca de Pericles y el influjo de sus teoras cientficas puede ras- docles en este campo, salvo para sealar que era consciente de la
trearse hasta la literatura helenstica tarda. Anaxgoras intent pro- fuerza centrfuga que acta cuando un cuerpo es volteado circular-
bar la inexistencia del vaco por medio de experimentos y mostr mente. A fin de explicar por qu la Tierra permanece en su sitio,
44
El mundo fsico de los griegos El enfoque cientfico 45

tom el ejemplo de una copa de agua transportada en el extremo de por uno de sus puntos ms slidos, fue un acontecimiento que pocos
una cuerda y a la que se hace girar en un crculo vertical: Otros paralelos ha tenido en la historia del mundo antiguo.
concuerdan con Empdocles en que es la suma suavidad del movi- Hasta qu punto sus logros eran revolucionarios puede apreciarse
miento del cielo conforme gira en un crculo, lo que impide el mo- en su opinin sobre el origen del gran meteoro que cay en Egos
vimiento de la Tierra. La comparan a sta con el agua de una copa Ptamos: Es algo comnmente admitido, que una enorme piedra
que de hecho, cuando la copa es girada en crculo, por esa misma cay del cielo en Egos Ptamos, la que muestran desde entonces los
causa no cae, pese a que con cada vuelta se encuentre debajo del habitantes de Quersoneso, siendo tenida en veneracin. Se dice de
bronce y por naturaleza se mueva hacia abajo [55]. Anaxgoras que sostuvo que la piedra proceda de alguno de los
Anaxgoras tambin utiliz de algn modo en su cosmogona la cuerpos celestes en el que se haba producido un terremoto o un
fuerza centrfuga, pero este tema ser tratado en un captulo poste- corrimiento de tierras, con el resultado de que dicha piedra fue
rior haciendo especial hincapi en su modelo del torbellino, algunos arrancada y cay sobre nosotros, pues ninguna estrella permanece en
de cuyos elementos se encuentran tambin en la cosmologa de Des- el lugar en que fue creada. Las masas de esas pesadas piedras brillan
cartes. Ambos pensadores asumieron que el ter -ese tipo extre- debido a la resistencia del ter circundante y por verse forzadas a
madamente rarificado de aire que llena el universo- tiene un movi- seguir el movimiento del torbellino y la presin de la esfera a la
miento circular constante y arrastra consigo a las estrellas, impar- que estn sujetas [63].
tindoles as un movimiento circular. Descartes, viviendo como lo La mayor parte de los astrnomos griegos aceptaron la teora
hizo en una poca heliocntrica, situ al Sol en el centro de revolu- de Anaxgoras de que la Luna no tiene luz propia, sino que es el
cin, mientras que para Anaxgoras la Tierra era el centro. El Sol, Sol el que proporciona a la Luna su brillo [64]. Una excepcin
la Luna y todas las estrellas son piedras en llamas transportadas en fue Posidonio el Estoico (siglo II a.c.), quien volvi a mantener la
crculo por la revolucin del ter [62]. De este modo -mediante anterior opinin' de que la Luna emite luz propia. En escritores
un simple modelo mecnico y la postulacin de un medio invisible posteriores hay tambin referencias a la doctrina de Anaxg6ras de
que ocupa el espacio entre el centro y los cuerpos incorporndolos que la Luna tiene partes habitadas, as como montaas y va-
a su movimiento- las revoluciones de los cielos fueron explicadas lles [65], tema que es ampliamente discutido en De la cara en el
con un solo mecanismo. La gran importancia de Anaxgoras en los orbe de la Luna, de Plutarco.
anales de la astronoma radica en su enfoque mecnico, que es la Aunque es cierto que en trminos generales las ideas astronmi-
continuaci~ lgica del enfoque racional ~stablecido por Anaximan- cas de Anaxgoras eran primitivas y no muy originales, ello no le
dro. Las hiptesis astronmicas de Anaxgoras estn ampliamente resta importancia como pionero del concepto de unidad entre los fe-
dominadas por un enfoque terrestre que no distingue entre los nmenos celestes y terrestres. Esa fue la razn que le enfrent con
fenmenos que ocurran. all, en el cielo, y los que ocurren aqu, las autoridades, siendo acusado de atesmo, sentenciado a prisin y
en la Tierra, proporcionando as una valoracin puramente fsica de slo liberado gracias a la intervencin personal de Pericles, abando-
los datos astronmicos y de sus posibles causas. Los cuerpos celestes nando poco despus Atenas para volver a su tierra natal. Pero en
no son nada ms que piedras inflamadas, el Sol es mayor que el la historia de la ciencia tiene tambin asegurado un lugar de honor
Peloponeso [62]. Qu desinhibida libertad de pensamiento se re- como el primer pensador que subray la dependencia de nuestra
vela en efta comparacin del ms poderoso de los cuerpos celestes experiencia fsica de los sentidos: No somos capaces de juzgar la
-convertido en apotesico por las fuertemente enraizadas creencias verdad a causa de la debilidad de nuestros sentidos [60], probando
mitolgicas- con un objeto geogrfico, una porcin de la Tierra su afirmacin con un simple experimento con el que mostraba que
habitada! Hoy en da tal tipo de racionalizacin es un lugar comn, no podemos distinguir el leve cambio producido en un color cuando
pero la brecha abierta por Anaxgoras en la fortaleza de la mitologa le es aadido, otro gota a gota. Junto a su reconocimiento de las
46
El mundo fsico de los griegos
Captulo II
limitaciones de la percepcin sensorial, hizo la importante afirmacin NATURALEZA Y NUMERO
de que la sensacin proporciona evidencia a aquellas entidades que
no pueden ser aprehendidas por nuestros sentidos: Las apariencias
visibles abren la visin de lo invisible [61]. Este reconocimiento
se convirti en uno de los principios bsicos para los atomistas grie-
gos y, ms tarde, la teora atmica moderna lo ha hecho pasar de
ser una hiptesis a ser un hecho.

Alc mis ojos, mir y vi a un varn que tena en la


mano una cuerda de medir.
ZACARAS 2 (5) 1

En el primer captulo hemos discutido los cimientos de la cien-


cia que fueron asentados en los siglos VI y V a.c., hemos dado ejem-
plos de aquellos primeros comienzos del enfoque cientfico tal como
se nos revelan en las doctrinas de la materia y la fuerza de la escuela
milesia y en las enseanzas de Empdocles y Anaxgoras. En ellas
brot el germen de esa corriente de pensamiento que condujo hasta
la escuela atomista, la alquimia y la qumica, y a nuestra teora con-
tempornea de la materia. Pero se no es el nico captulo cientfico
inaugurado en aquel perodo, hay otro de, incluso, mayor importan-
cia por sus miras y repercusin: el primer intento de considerar al
cosmos y lo que en l ocurre, en trminos de nmero y medida. El
trabajo pionero de Pitgoras y su escuela en este terreno, fue conti-
nuado por Platn y los matemticos de la poca helenstica, para
finalmente cobrar un nuevo significado con Galileo, Kepler y la f-
sica matemtica de Newton a nuestros das.
A este respecto, debera tambin subrayarse la importancia del
rico legado cientfico que los griegos heredaron de Egipto y Babilo-
oia, especialmente en matemticas. Pitgoras, que estuvo durante va-
rios aos en esos pases, estaba, sin duda, muy al corriente de los
grandes descubrimientos realizados por los babilonios en aritmtica,
unos quinientos aos antes de l, y adquiri gran maestra en la
geometra egipcia, que se retrotrae a pocas todava ms antiguas.
47
Naturaleza y nmero 49
48 El mundo fsico de los griegos

Al mismo tiempo, sin embargo, si Pitgoras y sus discpulos no hu- gura 1, en que las hileras impares y pares aparecen unas tras otras.
bieran hecho sino aadir sus propios descubrimientos a esa herencia, Dicho mtodo de descripcin tambin mostr a los alumnos de Pi-
su trabajo -aunque les asegurase un lugar de honor en la historia tgoras que los nmeros y sus secuencias inhieren a los cuerpos fsi-
de las matemticas- habra carecido del gran significado cientfico cos, del mismo modo que los guijarros son elementos de cuerpos
que le es atribuido. ms complejos. La unidad, el guijarro singular, es tambin un cuerpo
Pitgoras naci en Samos, pero emigr al sur de Italia en -la en s mismo, que puede disponerse en lneas, componiendo figuras
segunda mitad del siglo VI, reuniendo en torno a s un grupo de en un plano que, a su vez, puede limitar cuerpos en el espacio. De
discpulos que vivieron una vida en comunidad dedicada a los miste- la simple dimensin de la unidad avanzamos hacia las dimensiones
rios de la filosofa y las matemticas. Ms de cien aos despus de superiores de la lnea, de all a la figura plana -como el tringulo,
su muerte, algunos de sus alumnos dejaron de respetar la orden del el cuadrado, etc.- y, finalmente, a la pirmide, el cubo y otros
maestro de guardar secreto. De ese modo, la enseanza oral origina-
ria fue gradualmente complementada con textos escritos, algunos de
cuyos fragmentos han sobrevivido. A partir de stos y de los comen-
tarios de Aristteles y los filsofos posteriores -especialmente los
FIG. ,. triangulares.
1.-Diagramas
neoplatnicos-, es posible llegar a conocer las lneas bsicas de la
doctrina pitagrica .
Pitgoras se concentr fundamentalmente en las propiedades de
los nmeros enteros, descubriendo algunos teoremas que deberamos
clasificar como pertenecientes a la aritmtica o a la teora elemental
de nmeros. Su mtodo consisti en disponer en forma geomtrica
conjuntos numricos en que cada unidad estaba representada por un cuerpos. Puesto que el cero era desconocido para los griegos, la
guijarro colocado en el lugar correspondiente a un punto fsico o unidad realizaba dos funciones: era tanto la unidad unidimensional
geomtrico. De este modo era posible disponer los enteros en una de construccin, como el punto adimensional de contacto entre dos
serie de hileras de puntos situados uno bajo otro. El resultado era secciones. As, los cuerpos perfectos son simplemente una idealiza-
un tringulo con el uno en su vrtice y, bajo l, el nmero dos en cin de los modelos fsicos del cosmos, de ah que pueda decirse
forma de dos puntos, seguido de una hilera de tres puntos, y as que el nmero subyace a todos los objetos fsicos y es el comienzo
sucesivamente. Si sumamos las hileras, obtenemos la serie de los de todo.
nmeros triangulares, 1, 3, 6, 10, 15, etc. En esta disposicin en Este es el origen de la filosofa de los nmeros de Pitgoras cuya
hileras puede verse claramente que cada nmero triangular es igual tendencia esotrica y mstica la convirtieron en un credo. Aristteles
a la suma de todos los enteros desde el uno, hasta la posicin en 18 trat de describir desapasionadamente los supuestos bsicos, aun des-
serie del nmero triangular en cuestin. Por ejemplo, el seis ----;:;el aprobando esa religin pitagrica y su influencia en su maestro Pla-
tercer nmero triangular- es la suma del uno, dos y tres; el diez tn: Pues bien, parece que tambin stos [los pitagricos] conside-
-el cuarto en la serie- es la suma de los enteros del uno al cuatro, ran que el ,Nmero es principio, no slo como materia para los
y as en adelante. Cuando ,recordamos que los griegos solan desig- entes, sino tambin como afecciones y hbitos, y que los elementos
nar a los nmeros con las letras del alfabeto -un sistema que oculta del Nmero son 10 Par y 10 Impar, siendo uno de stos finito y el
completamente las leyes de sucesin de una serie de nmeros- se. otro infinito, y que el Uno procede de estos dos elementos (pues
hace evidente a primera vista la superioridad del mtodo de Pit- dicen que es par e impar), y que el Nmero procede del Uno, y que
goras. El hecho simple y fundamental de que los enteros impares y el cielo entero -segn queda dicho- es nmeros [22]. Vemos
pares se alternan se hace obvio en el tringulo de puntos de la fi- que el principio del nm'ero yace en un nivel de realidad apenas un
50 El mundo fsico de los griegos Naturaleza y nmero 51

poco ms profundo de 10 que el principio de la materia primordial tada en una seccin de longitud definida. As, en las dimensiones
podra revelar, porque cualquiera que pueda ser tal materia, siempre superiores, la lnea se convierte en el lmite de una superficie, y sta
adoptar la forma de un nmero en una cierta combinacin geom- en el lmite de un cuerpo. Puesto que los nmeros pares e impares
trica o aritmtica que posibilitar su formulacin numrica o mate- se alternan entre s para producir la' suma total de los enteros, el
mtica. Cada sustancia que puede ser percibida por nuestros sentidos, nmero se convierte, para Pitgoras, en la fuente de 10 ilimitado y
aparece en una cierta disposicin numrica y cada entidad fsica 10 limitado, de la sustancia extensa y de la forma que limita su ex-
-sea una sustancia real, el estado de un sistema fsico o un cambio tensin. En palabras del filsofo pitagrico Filolao: La Naturaleza
que est sucediendo en l- puede siempre ser expresada en trmi- en el universo est conjuntamente formada por 10 No-limitado y 10
nos de nmero o mediante una frmula matemtica. Dicha concep- Limitante, y 10 estn tanto el universo como un todo, como cada
dn pitagrica es el punto de partida desde el que se desarroll cosa en l [16].
nuestra moderna matematizacin de los fenmenos fsicos. En trmi- (!:~ cualidad fundamental de los nmeros en virtud de la cual se
combinan los opuestos sustancia y forma, es la armona: Es como
nos de Kant, es dominio de la ciencia cualquier cosa que pueda ser
expresada en trminos matemticos. es, por la Naturaleza y la Armona. El Ser de las cosas-es eterno y
Para entender la importancia de los nmeros pares e impares en la Naturaleza misma requiere una inteligencia divina y no humana.
las enseanzas pitagricas, debemos volver a referimos a la disposi- L,9que es ms, sera imposible para cualquiera de las cosas existen-
cin en hileras de puntos fsicos que dio lugar al concepto de n- tes incluso el ser reconocida. por nosotros, si no existiese el Ser
mero. Cada unidad es representada por una partcula separada de bsico de las cosas, a partir del cual fue compuesto el universo, 10
las otras por un cierto intervalo; ese aislamiento es 10 que da lugar Limitado y 10 No-limitado. Mas, puesto que estos elementos existen
al nmero, bien sea a la unidad o al nmero compuesto de varias como distintos y no relacionados, sera claramente imposible que el
unidades. En este sentido, los pitagricos postularon la existencia universo hubiese sido creado con ellos a menos que hubiese tambin
de espacio vaco; no como un concepto absoluto, sin embargo, como una armona, en cuyo caso sta brotara. Ahora bien, las cosas que
Leucipo y Demcrito, sino en un sentido relativo, siguiendo a Em- eran semejantes y estaban relacionadas no necesitaban armona, pero
pdocIes [23]. Ese vaco puede ser aire o ter, o cualquier medio aquellas que eran desemejantes y estaban desconectadas y desigual-
raro, supuesto que asla al nmero o al cuerpo que 10 represente, mente distribuidas, necesariamente han de ser mantenidas unidas por
como si fuese una unidad separada. tal armona, gracias a la cual estn destinadas a perdurar en. el uni-
En esta concepcin del nmero como algo aislado en unidades verso [17]. Este fragmento, como la mayora de los que se conser-
discretas, se encuentra esa nocin de la teora atmica, de acuerdo van de Filolao, est lleno de una fe religiosa en el poder regulador
con la cual, el cosmos es una coleccin de unidades fsicas llenas, del nmero y la armona en el cosmos. No est fuera de lugar citar
separadas unas de otras por un vaco. Para Pitgoras, el nmero era unos pocos fragmentos ms, dado que el espritu de que estn im-
la expresin de dos fenmenos bsicos del mundo fsico, la exten- buidos tuvo tan gran influjo sobre Platn: '
sin y la figura. La materia que llena el espacio con su extensin En fecto, todas las cosas cognoscibles tienen nmero; pues no
es 10 ilimitado y es representada por el nmero par, puesto que se puede pensar ni conocer nada sin ste .[18 ].
la caracterstica ms obvia de los pares es que pueden ser divididos La naturaleza del Nmero y de la Armona no admiten la Fal-
en partes iguales. Cuando biseccionamos una de las hileras del trin- sedad, pues nada tiene que ver con ellos. La Falsedad y la Envidia
gulo de puntos de Pitgoras, no tocamos ningn lmite si el nmero pertenecen a la naturaleza de lo No-limitado y de 10 No-inteligente
de puntos en la hilera es par, la lnea divisoria pasa a travs del e Irracional. La Falsedad no puede vivir del Nmero, pues es ene-
espacio entre dos puntos. Pero si el nmero de puntos es impar, la miga y hostil a su naturaleza; mientras que la Verdad est relacio-
lnea entra en contacto con uno de stos, punto que acta como el nada, y en estrecha unin, con la especie del Nmero. Porque la
lmite que produce una cierta figura al convertirse una lnea ilimi- naturaleza del Nmero es la causa de la conciencia, capaz de propor-
El mundo fsico de los griegos 53
52 Naturaleza y nmero

cionar una gua a todos los hombres ante lo que es confuso y desco- temporneo de Platn. Cuatro de los cinco fueron dotados de signi-
nocido. Ninguna de las cosas existentes, clarificara a cualquier otra, ficado cosmolgico al asociados con los cuatro elementos: el cubo,
ni en s misma ni en sus relaciones con otra tercera, si no existiese limitade por cuatro cuadrados, fue asociado con la tierra; el tetrae-
el Nmero y su esencia. Pues de hecho el Nmero, trayendo todas dro, limitado por cuatro tringulos equilteros, con el fuego; el oc-
las cosas ante el al~a, a travs de la percepcin sensorial, las hace taedro (ocho tringulos), con el aire, y el icosaedro (20 tringulos),
reconocibles y comparables entre ~ [19]. con el agua.
Ese nfasis puesto sobre la interconexin de nmero y mundo Una mezcla de estas ideas pitagricas con el atomismo de De-
sensorial -tal como aparece por primera vez en la doctrina de Pit- mcrito, se convirti en la teora de la materia de Platn, tal como
goras- pudo haber sido el origen de la explicacin matemtica del es descrita en su Timeo. Aqu nos limitaremos a la esencia de su
mundo fsico en la lnea de la teora moderna, pero Platn interrum- doctrina.
pi ese desarrollo, abandonando la creencia en que la armona cs- Platn se esforz por sostener la doctrina de Pitgoras acerca de
mica pudiese revelarse a travs del contacto con el mundo sensible. la armona numrica que impone forma a la materia. Cada uno de
!-~ teora pl~tQic~ d~.1as ideas dio lugar a la creeng::L_~~~q~L los cuatro elementos fsicos tiene su propio molde numrico y como
cosmos puede ser aprehendido podas matemticas puras, _sL~ la materia se extiende en el espacio, de ah se sigue que dicho molde
oscurecido por el contacto con la materia y los fenmenos_empricQ.c. ha de estar ligado a una figura espacial geomtrica. La matemtica
Pero antes de llegar a esta cuestin concreta, habra tambin que ha provisto convenientemente a aquellos que buscan tales figuras, ,1
examinar el efecto de la doctrina pitagrica sobre el carcter del con los cuerpos perfectos,' de los que pronto se descubri eran un
1,

cosmos gnego. nmero de "cinco. Tres de ellos estn limitados por tringulos, uno
No vamos a tratar de todos los vstagos msticos de la religin por cuadrados, y el quinto, el dodecaedro, por pentgonos regulares.
del nmero, la cual, con sus mltiples ramificaciones de los neopla- '
La consideracin decisiva a la hora de escoger los cuatro primeros
tnicos en adelante, pasando a travs de la Edad Media, finalmente
cuerpos fue la necesidad de encontrar un elemento comn en todos
llegaran a ser parte de la mstica judeocristiana; ni consideraremos
ellos yj tal necesidad surgi del hecho de que a travs de la mezcla
en toda su amplitud el impulso que esta doctrina dio a las matem- los eleme~tos se convierten en la fuente de todos los fenmenos
ticas griegas que, en los trescientos cincuenta aos siguientes a Pit- materiales. Una vez ms, se recurri al principio generativo de Pit-
goras, sentaron los cimientos de la aritmtica y exploraron' todos los
aspectos de la geomet~a. Sin duda es cierto que tanto la mstica goras por el cual una figura de ciertas dimensiones est formada de
elementos de las dimensiones precedentes. Una lnea, por ejemplo,
numrica, como las matemticas, desempearon un cierto papel en
el modelado de la' concepcin griega del cosmos, pero aqu nos ocu- est compuesta por una hilera de puntos; del mismo modo, las caras
paremos slo de la influencia directa ejercida"por la escuela pitag- de un cuerpo perfecto y su disposicin espacial delimitan' al cuerpo
rica sobre la aproximacin racional a la comprensin de ese cosmos. en, el espacio. La solucin ms simple era encontrar un comn de-
A este respecto tres cosas merecen una mencin especial: el concepto nominador par~ los cuerpos limitados por tringulos y para el cubo,
de perfeccin geomtrica que forma parte del concepto de armona, pues si dividimos por la mitad un cuadrado, tambin obtenemos un
la importancia de la proporcin matemtica y el descubrimiento de tringulo que, aunque no sea equiltero, es, al menos, issceles, que
los nmeros irracionales. con su ngulo recto repara la carencia de perfeccin en sus lados.
Los cinco cuerpos perfectos, o cuerpos platnicos -como tam- EJ tringulo perfecto puede, asimismo, ser dividido \por su perpen-
bin son denominados-, son detalladamente discutidos por Euclides dicular, en tringulos rectngulos, aunque ,de un nivel de perfeccin
en la decimotercera seccin de sus Elementos. De acuerdo con inferior (en lugar de dos lados iguales, encontramos en ellos que uno
uno de sus comentaristas posteriores, tres de esos cuerpos fueron de los lados adyacentes al ngulo recto est en la proporcin de uno
descubiertos por los pitagricos, y los otros dos por Teteto, un con- a, dos con respecto a la hipotenusa).

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54
El mundo fsico de los griegos Naturaleza y nmero 55

Combinando ideas pitagricas y democrteas, Platn introdujo Pitgoras descubri que la armona de los nmeros se manifes-
esos dos tringulos rectngulos como elementos atmicos en su taba en su forma ms sorprendente en las razones matemticas entre
teora de la materia. De las combinaciones de esos tomos planos y varios nmeros que adoptaban la forma o bien de proporciones, o
sus disposiciones espaciales, se crean los cuatro elementos, que pue- bien de! relaciones geomtricas. Las proporciones sern discutidas
den mezclarse y convertirse unos en otros. Cierto es que los pent- ms adelante en relacin con la armona musical.
ganas que forman el dodecaedro no pueden fragmentarse en tringu- El ms famoso de los teoremas geomtrico s -que tiene tambin
los rectngulos, pero incluso para eso se encontr una salida al intro- relevancia algebraica- es el que todava es conocido con el nombre
ducirse el ter en la imagen csmica, como la ms fina y pura de las de Pitgoras: en un tringulo rectngulo, la suma de los cuadrados
sustancias, cuyo dominio estaba en los niveles superiores del cosmos, de dos de sus lados es igual al cuadrado de la hipotenusa. Los egip-
en las regiones de las estrellas; el quinto de los cuerpos perfectos cios haban descubierto ya, empricamente, que tres secciones de 3,
fue, as, asociado con el quinto de los elementos de la terminologa 4 y 5 unidades de longitud, respectivamente, forman un tringulo
aristotlica.
rectngulo, pero qued para la escuela pitagrica -quiz para el
Este tema de los cinco cuerpos perfectos tiene adems una im- propio Pitgoras- el hallar la prueba general y el descubrir otros
portancia aadida porque su estudio condujo a los discpulos de Pit- nmeros pitagricos que satisficieran el teorema, por ejemplo los
goras a reconocer el valor cosmolgico de la esfera. Fueron ellos los 5, 12, .13 los 8, 15, 17, etc. Este descubrimiento que estableca
primeros en ensear que la Tierra y todo el universo son redondos: que los enteros se adecan a una ley geomtrica, junto con la cos-
Se dice que l [Pitgoras] fue el primero en llamar a los cielos tumbre pitagrica de representarlos por hileras de guijarros, dieron
cosmos y a la tierra una esfera [24]. Sin duda este descubrimiento lugar a nociones que pronto mostraron ser falsas y que se haban
se debi, en parte, a la visin de la sombra redonda de la Tierra al basado en una especie de teora naf del atomismo geomtrico, de
cruzar la superficie de la Luna durante un eclipse. Pero tambin acuerdo con el cual, las razones entre cantidades geomtricas podan
probablemente no menos decisivas 'fueron las consideraciones teri- ser expresadas por razones entre enteros, como si se asumiera que
ambas podan reducirse al comn denominador de los puntos geom-
cas, en especial en lo tocante a la esfericidad del cosmos que con-
tricos contenidos en ellos. Sin embargo, los mismos discpulos de
tiene a todos los elementos fsicos del mismo modo que la esfera
Pitgoras hallaron que los elementos de incluso las ms simples y
contiene todos los cuerpos perfectos: Los cuerpos de la Esfera son
perfectas formas geomtricas, mantenan entre s razones que no pue-
cinco: el Fuego de la Esfera, el Agua, la Tierra y el Aire y, en quinto
den expresarse en semejantes trminos racionales. El descubrimiento
lugar, el vehculo de la Esfera [20]. L,~ ltimas palabras de esta
de que hay nmeros carentes de lagos, nmeros irracionales, res-
afirmacin de Filolao parecen contradecir la interpretacin. usual, quebraj los cimientos de la creencia pitagrica en la armona esen-
pero, adems de una posible corrupcin del texto, debemos tener en
cial inherente al mundo fsico, y durante largo tiempo se mantuvo
cuenta la importante posicin que el ter haba llegado a ocupar con en secreto. Ms tarde, sin embargo, sirvi de estmulo para una ms
el curso del tiempo. En este pasaje la nocin de ter ha pasado a profunda comprensin del mundo de los nmeros y del continuo de
identificarse virtualmente con la esfera de las estrellas fijas. En todo los puntos geomtricos con que se corresponda.
caso, tal era la concepcin de Ten de Esmirna (siglo II a.c.), a La existencia de un nmero irracional se mostr, por primera vez,
quien debemos las anteriores palabras de Filolao. en la demostracin de que las longitudes del lado de un cuadrado
El descubrimiento de la figura esfrica de la Tierra fue la princi- y de su diagonal no pueden expresarse como una razn entre dos
pal contribucin de la escuela pitagrica a la astronoma, pero sus enteros. De la aplicacin del teorema de Pitgoras a un tringulo
otras conjeturas cosmolgicas tambin ejercieron una considerable issceles rectngulo, se sigue que hay dos cuadrados cuya razn es
influencia sobre la historia de esa disciplina y deberamos decir algo igual a dos; la asuncin de races racionales para dichos cuadrados
ms sobre ellas.
conduce, sin embargo, a una contradiccin y Aristteles utiliza ese

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57
Naturaleza y nmero
56 El mundo fsico de los griegos

Lo que es un hecho es que fue en geometra donde las matem-


caso como ejemplo de prueba negativa: La diagonal del cuadrado es
inconmensurable con el lado porque si supusiramos que es conmen- tI,cas griegas hicieron uso por primera vez del mtodo de lmites,
surable. los nmeros impares seran iguales a los pares [139]. Pla- cuyos ~omienzos fueron establecidos por Eudoxo de Cnido (c. 409-
tn tambin menciona la irracionalidad de los nmeros no-cuadrados 356 a.c.) con su mtodo de eliminacin -mtodo que sera despus
hasta llegar a la raz de 17: Al hablarnos de las potencias, mostraba adoptado por Euclides y Arqumedes. El ejemplo clsico es la de-
terminacin de 1t realizada por este ltimo, limitando el crculo entre
Teodoro que las de tres y cinco pies no son, en cuanto a su longitud,
dos series infinitas de polgonos, inscritos y circunscritos; la circun-
simtricas a las de uno, extremo ste que comprobaba al tratadas
ferencia de! crculo apareca as, comoiellmite comn a los perme-
una a una hasta llegar a la de diecisiete pies [122]. y sigue expli-
tros de tales polgonos.
cando que las races de todos los nmeros que no son cuadrados,
son irracionales. La aplicacin de este mtodo est inseparable mente ligada a los
El descubrimiento de los nmeros irracionales tuvo importantes conceptos de continuidad e infinitud, pero hasta la' poca moderna
no pudieron ser resueltas las dificultades incorporadas a esta concep-
consecuencias. En primer lugar, la imposibilidad de representados cin dinmica de la realidad. La ciencia griega con su enfoque esen-
mediante razones de enteros, o como nosotros diramos, mediante cialmente esttico apenas roz la superficie del problema -salvo en
fracciones racionales, condujo a la bsqueda de aproximaciones, contadas excepciones-, como veremos ms adelante.
encontrndose, as, que el nmero irracional tiene vecinos racionales Volveremos ahora a la doctrina pitagrica de las proporciones,
a ambos lados, es decir, que podemos encontrar dos nmeros racio- conectada con los descubrimientos realizados en e! terreno de la ar-
nales, uno mayor y otro menor al irracional, que tienen casi el mismo mona musical. Este fue e! primer caso de aplicacin de las matem-
valor que l y que lo encierran dentro de lmites estrechos; dicho ticas a un fenmeno fsico bsico y sus resultados fueron considera-
confinamiento puede ser infinitamente estrechado de modo que e! dos por los pitagricos como una confirmacin decisiva de su doc-
nmero irracional quede como atrapado por nmeros racionales. trina de! Nmero como fundamento de la realidad, siendo su justi-
El mtodo de aproximacin reemplaz a la perdida armona pitag- ficable orgullo ante los xitos alcanzados, lo que explica e! horror
rica y se convirti as, en una poderosa herramienta para la compren~ que sintieron hacia los nmeros irracionales.
sin de realidades tanto matemticas como fsicas. La ciencia apren- Las leyes de la armona musical fueron deducidas a partir de
di con ello la gran leccin de que a la realidad slo puede acercarse series de experimentos,que, a la vista de la escasez de explicacin
mediante innumerables aproximaciones. sistemtica en todo el perodo de la Antigua Grecia, se hacen espe-
El descubrimiento de los nmeros irracionales condujo, pues, al cialmente dignas de atencin. Debemos nuestra informacin sobre
rechazo de la imagen pitagrica de los puntos fsicos extendidos en este tema fundamentalmente al pitagrico Arquitas, un originario de
hilera y fue reemplazada por la idea, ms aguda, de continuo. Cada Tarento y amigo de Platn -como nos indicaba Porfirio en el si-
lnea es infinitamente divisible, es decir, el nmero de puntos que glo III d.C.-. Otra fuente son los escritos de Ten de Esmirna, que
hay en ella es infinito y a partir de ah el problema de la infinidad vivi en el siglo II de nuestra era. El cuenta que Pitgoras y sus
-no la infinitud d~ la extensin, sino de la divisin- abri un discpulos llevaron a cabo experimentos con cueqlas de varias longi-
nuevo mundo a la ciencia. tudes y grosores y que tambin variaban la tensin de stas,\,con
El problema lo plante de forma sumamente provocativa Zenn, vueltas a los tornillos a los que estaban atadas. Igualmente se hicie-
uno de los discpulos de Parmnides de Elea, en sus famosas para- ron experimentos con instrumentos de viento de varias longitudes
dojas de la infinitud y aunque Aristteles resolvi algunas de ellas, y con vasijas idnticas en tamao y forma, que fueron llenadas con
fueron los estoicos -en el siglo III a.c.- los que ms profunda- diferentes volmenes de agua, con lo que se consegua la vibracin
mente captaron la nocin de continuo. Pero esta cuestin constituye de columnas de aire de diferentes longitudes. Algunos de estos expe-
rimentos eran meramente cualitativos, pero los de cuerdas e instru-
e! tema de un captulo posterior.
59
58 El mundo fsico de los griegos Narura}eza y nmero

mentas de viento fueron genuinas mediciones cuantitativas. El prin- al tercero. Por otra parte, la tercera proporcin fundamental -la
cipal resultado fue el descubrimiento de las; tres consonancias: la armnica- est contenida en los nmeros 3, 4, 6, que forman la
octava, la quinta y la cuarta. Las razones de longitud halladas para base de la octava (3 : 6), la quinta (4 : 6) y la cuarta (3 : 4). La
la octava fueron 1 : 2, para la quinta 2 : 3 y para la cuarta 3 : 4. La prop~rcin armnica se define como sigue: la diferencia entre el se-
nota ms alta es la producida por la cuerda ms corta y la ms baja, gundo nmero y el primero es al primero como la diferencia entre
por la ms larga. Los pitagricos tuvieron tambin muy clara la re- el tercero y el segundo es al tercero.
lacin entre tono y frecuencia, es decir, la cantidad de vibracin de La definicin precisa de estas proporciones aparece en un pasaje
las cuerdas: En la escuela de Eudoxo y Arquitas se enseaba que de Arquitas en el que se subraya espedficamente su conexin con
la ley de la armona musical depende de los nmeros y, asimismo, la msica. Es importante sealar que pueden tambin presentarse
que las razones dependen de los movimientos (de las cuerdas); un como medias: la media aritmtica de a y c es b= Yz (a+c), la media
movimiento rpido produce una 'nota alta porque vibra continua- geomtrica es b = vac, mientras la media armnica viene definida
mente y repiquete a en el aire con mayor frecuencia, mientras que
un movimiento lento produce una nota baja por ser ms tardo [25], por la ecuacin b -=-
1
-+- .
1 ( a1
2 c1 ) Ymblico (c. 300 d.C.) cuenta:
10 que muestra que el nmero ms alto era asociado con la nota Antiguamente, en tiempos de Pitgoras y su escuela, slo se cono-
ms alta, o sea, la cuerda ms corta, de acuerdo con la ley de que can tres medias, la aritmtica, la geomtrica y una tercera que fue
las frecuencias son inversamente proporcionales a la longitud de las al principio llamada "subcontraria". Esta ltima fue despus deno-
cuerdas, tal como la siguiente afirmacin de Arquitas 10 corrobora: minada "armnica" por la escuela de Arquitas e Hipaso porque abar-
Si uno toma una barra y golpea lenta y dbilmente un objeto, pro- ca razones armnicas [26 ].
ducir una nota baja con su golpetea, pero si 10 hace rpida y enr- Para ser exhaustivos deberamos aadir que los pitagricos tam-
gicamente, producir una nota alta [21]. Debemos indicar de pa- bin descubrieron la media armnica en las dimensiones del cubo:
sada que otras partes de este mismo pasaje muestran que los pita- Hay algunos que dicen que debera llamrsele una media armnica,
gricos todava mantenan ideas inexactas sobre la propagacin, del siguiendo a Filolao, porque inhiere a toda armona geomtrica, la
sonido en el aire pues pensaban, errneamente, que la velocidad de cual -segn ellos- es el cubo, perfectamente armonioso e idntico
propagacin dependa del tono de la nota. Mas aqu 10 que nos inte- en sus tres dimensiones. Esta media se refleja a s misma, por com-
resa es, principalmente, la relacin de las consonancias musicales con pleto, en el cubo: el nmero de lados del cubo es 12, el de sus
las matemticas pitagricas. aristas es 8 y el de sus caras 6. Ahora bien, 8 es la media armnica
Las razones de las consonancias mencionadas antes son, 1: 2,
de 6 y 12 [27]). De hecho, la razn 6 : 8 : 12 es igual a la 3 : 4 : 6
2 : 3, 3 : 4 y estn compuestas de los nmeros 1, 2, 3, 4, que for- que forma las consonancias bsicas.
man el cuarteto pitagrico (tetractis) y constituyen las primeras
A partir de todos estos ejemplos ser fcilmente comprensible
cuatro hileras del tringulo de puntos, sumando diez. A este nmero cmo la teora de los nmero~ se ampli en la escuela pitagrica a
se le asignaba un lugar de honor en el credo pitagrico de los nme- toda una filosofa en la que fueron combinados elementos cientficos
ros y reclamar nuestra atencin ms tarde en relacin con la cos-
mologa pitagrica. del tipo de los descubrimientos matemticos y fsicos, con una con-
Con los nmeros del cuarteto se pueden tambin construir dos ciencia religiosa de la unidad del cosmos expresada en la armona
proporciones matemticas fundamentales: los nmeros 1,2 Y 3, guar- numrica. Los siguientes fragmentos de Arquitas dejan claro que el
dan entre s una proporcin aritmtica, es decir, la diferencia entre principio del nmero consigui tanto reconocimiento como cualquier
teora cientfica moderna; en primer lugar, una ley general es infe-
el primero y el segundo es igual a la diferencia entre' ste y el ter-
cero; entre los nmeros 1, 2, 4, existe una proporcin geomtrica, rida a partir de hechos singulares y despus conduce al descubri-
o sea, la razn del primero al segundo es igual que la del segundo miento de detalles e interrelaciones adicionales que, a su vez, sirven
61
60 El mundo fsico de los griegos Naturaleza y nmero

para confirmar la ley: Los matemticos me parecen tener una exce- fascinando a los pensadores hasta la poca moderna; sera entonces
lente cap,acidad de discernimiento y en modo alguno es extrao que cuando Kepler le proporcion un nuevo aliento al introducir la ar-
piensen correctamente acerca de la naturaleza de las entidades par- mona, de las esferas en sus conjeturas sobre la relacin de las rbitas
ticulares ya que, habiendo obtenido un excelente juicio acerca de planetarias y los cuerpos platnicos. A diferencia de los pitagricos,
la naturaleza del Todo, necesariamente haban de tener una adecuada sin embargo, no acept en sentido literal la msica de las esferas,
idea de las cosas por separado. De hecho nos han proporcionado una osando plantearse el problema que ya se haba planteado a la escuela
clara visin de la velocidad de las constelaciones, sus salidas y pues- pitagrica: por qu no omos el sonido de los astros en su curso?
tas, as como de la geometra y los Nmeros y la geometra de sli- Los pitagricos dieron una respuesta extremadamente hbil, como
dos, y no menos de la msica, pues todos esos estudios matemticos Aristteles nos informa: Estas consideraciones revelan que la teora
parecen estar relacionados, pues tratan de cosas que estn relaciona- segri la cual el transporte de los astros producira msica -ya que
das entre s, concretamente las dos formas del Ser [21]. Arquitas shs sonidos son armoniosos-, aunque ha sido presentada por sus
se refera casi con certeza aqu al nmero y la medida por las que autores de manera ciertamente ingeniosa y elegante, no corresponde,
es controlado el universo. sin embargo, a la realidad. Segn ciertos pensadores, cuerpos tan
Mediante un desarrollo natural, la universalidad del nmero con- voluminosos deberan inevitablemente producir algn sonido con sus
dujo a Pitgoras a proyectar los hall;Zgos de su teora de la armo~a movimientos, ya que incluso los cuerpos que estn sobre la Tierra
musical, a los cielos. Esos hallazgos mostraban que el cosmQs era lo hac~n, aunque sus masas no sean tan grandes como las de esos
un sistema ordenado que pod,a expresarse en razones n)lmricas y astros, ni se muevan con tanta velocidad. y ya que el Sol, la Luna
que se haba revelado parcialmente en la conexin existente entre y las estrellas, cuyo nmero y tamao son tan enormes, realizan a
las longitudes de las c~erdas vibrantes y las notas emitida.s. Los pla-' semejante velocidad sus recorridos, es imposible que no nazca de
netas giran en crculos en el cielo a diferentes distancias del centro ellos un sonido de intensidad extraordinaria. Partiendo de ello, as
y con velocidades distintas, lo que fuerza en nuestra mente una como tambin de que, en razn de sus distancias, las velocidades
analoga con la msica: los movimientos de los planetas en sus cur- guardan entre"s las mismas razones que las notas de un acorde mu-
sos podran ser comparados con las vibraciones de las cuerdas, y sus sical, ellos afirman que el canto producido por los astros en sus revo-
velocidades angulares con las frecuencias de tales vibraciones. Si la luciones, es armonioso. Y como parece inexplicable que no escuche-
analoga tiene algn sentido, debera haber razones armnicas tam- mos ese sonido, consideran que la causa de ello es que, desde nuestra
bin en las dimensiones de los cielos, anlogas a las razones de con-
venida al mundo, ese sonido est con nosotros y, por tanto, no puede
sonancias puras. As naci la idea de la msica de las esferas: Ellos ser contrastado con un silencio que lo pusiera de manifiesto, ya que
dicen de los cuerpos que giran alrededor del centro, que sus distan-
la percepcin de ambos es correlativa y por ello -concluyen-, al
cias a ste observan ciertas proporciones. Unos giran ms deprisa,
otro; ms despacio, emitiendo los lentos una nota baja en su movi- igual que los forjadores se vuelven indiferentes al ruido con el h-
bito de estar rodeados por l, as los hombres se han convertido
miento y los rpidos, una nota alta, de modo que esas notas depen-
tambin en insensibles, por idnticas razones [29].
dientes de las proporciones de las distancias, constituyen en conjunto
una armona ... Si la distancia del Sol a la Tierra es, por ejemplo, La escuela pitagrica no hizo ningn intento por apoyar con da-
doble que la de la Luna, y la de Venus tres veces superior, siendo tos empricos su teora de la armona planetaria, ni sus oponente s
la de Mercurio cuatro veces mayor, ellos infieren que hay una pro- pudieron refutarIa numricamente. Sin embargo, la idea misma y
porcin aritmtica tambin para los dems planetas, y que el movi- SUr gran popularidad, son de singular importancia para nuestra com-
miento de los cielos es armonioso [28]. prensin de cmo era concebido el cosmos por los griegos. !.-~acreen-
Osada cientfica, profundidad potica y fervor religioso se com- _cia~~n la unidad de geometra, msica yastronoma-es-expresin de
binaron para dar a esta teora el poderoso atractivo que continu una ms bsica creencia en la_unidad de hombre y cosmos,
62 El mundo fsico de los griegos Naturaleza y nmero 63

Hay una estrecha relacin entre las leyes de la armona musical relaciones entre propiedades de una misma dimensin, como la pro-
-construida sobre simples proporciones geomtricas o numricas- porcin de las longitudes de cuerdas o las de las frecuencias nmsica-
y un hecho fisiolgico y psicolgico tan fundamental como lo es la les. Una segunda ley que tambin 'expresaba una proporcin mate-
sensacin de eufona: La Msica es la aritmtica del alma, la cual mtica y que fue formulada casi trescientos aos despus, fue la ley
cuenta sin ser consciente de hacerlo;-tal como Leibniz lo expre- de la palanca de Arqumedes. Tambin sta tiene que ver con pro-
sara. Esta es una cuestin que todava no hemos comprendido com- porciones numricas simples, ya que comparaba las longitudes de los
pletamente pese a la teora de la armona musical de Helmholtz. brazos de la palanca con los pesos sobre los que se actuaba.
Cul es el secreto, por ejemplo, de la armona de la octava en la La fsica moderna, por su parte, comenzaba con la definicin de
que percibimos la identidad de una nota repetida en un tono ms cantidades dimensionales como velocidad, fuerza, presin, etc., cons-
alto? Por qu adopta esta armona, peculiarmente perfecta, la for- truidas sobre dimensiones bsicas del tipo de longitud, tiempo o
ma de la ms simple de las proporciones, 1 : 2? Si el espectro visi- masa y aunque estas cantidades no tenan el mismo valor general de
ble cubriese ms de una octava, se producira pticamente una sen- los nmeros, fueron de inestimable importancia como herramientas
sacin similar? para la comprensin de la naturaleza. Los griegos slo describieron
Aunque probablemente los griegos no eran conscientes de todas realmente dos de esas cantidades dimensionales: Aristteles recono-
estas cuestiones, instintivamente percibieron que tenan una vaga-. ci la importancia de la velocidad y Arqumedes defini el peso
visin g~J~s lazos que conectan la conciencia humana y el mundo especfico -la proporcin entre el peso de un cuerpo y su volu-
.exterioJ:, un indicio de la participacin humana en el esquema cs- men. Antes de Arqumedes la fsica griega haba sido incapaz du-
mico. La ciencia moderna, aunque sin negar la realidad de dicha rante cuatroci:entos aos aproximadamente, y pese a todos los es-
participacin, la ve de un modo diferente. Hoy aspiramos a proyec- fuerzos, de liberarse del crculo vicioso de "10 pesado" y "10 ligero",
tar las leyes matemticas y fsicas del universo material sobre el debido, precisamente, a su incapacidad para definir el peso especfico.
hombre, con el objeto de explicar los fenmenos de la vida mediante Mas incluso los descubrimientos de Arqumedes en direccin a ese
la fsica y las matemticas, mientras que los griegos buscaban extr- concepto, no pudieron eliminar completamente la anttesis absoluta
polar lo humano a las dilpensiones del cosmos y consideraban a ste de pesado y ligero y lo mismo ocurri con la nocin de velocidad
un organismo vivb. Sus metforas biolgicas -como el aliento del que sigui siendo excesivamente primitiva. '
cosmos- no son simplemente- alegoras, significan realmente ql!~ As pues, no poda encontrarse mejor prueba de la idea pitag-
el cosmos posee su propio ritmo vital, que sus leyes son bsicamente rica de que el nmero subyace a todos los atributos fsicos, que esas
orgnicas y que, por tanto, es consciente de la' armona musical de' cualidades fsicas expresadas dimensionalmente, ya que un cuerpo es
las esferas. distinguible nica y simplemente por la suma de 'esas cualidades que
La concepcin del mundo como un ser vivo estuvo presente en definen sus atributos fsicos (peso especfico, calor especfico, cons-
todas las pocas de la ciencia griega. Ninguna de las tendencias di-- tantes de elasticidad, viscosidad, etc.). En este sentido, hasta tiempos
~ergentes -del tipo de la teora atomista- enraizaron muy profun- reci:entes po se descubri todo lo que implicaba la concepcin pita-
damente en la ciencia del Mundo Antiguo. Ms adelante veremos grica. No 09stante, tambin es cierto que hemos ido ms all y
que en ello reside la dif~rencia esencial existente entre sta y la hemos descubierto que ciertas cantidades de ese tipo poseen un
ciencia moderna, pese a la similitud del enfoque cientfico formal. valor que sobrepasa con mucho el significado que pudieran tener en
Dicha similitud tampoco puede ser dejada, sin ms, en el olvido, pues el fenmeno concreto en el que fueron descubiertas; cantidades de-
hemos de estudiar tanto los puntos de semejanza como los de dife~ nominadas "constantes universales", pese al hecho de que tengan un
rencia, si queremos hacernos una imagen completa. mbito particular de aplicacin. Un ejemplo es la velocidad de la
La primera ley fsico-matemtica descubierta por los griegos era luz, presente en la ptica, la electricidad y la teora atmica; otra de
una ley de proporciones tnumricas estrictas, ya que trataba de las las pocas cantidades que pertenecen a esta categora es la Constante

64 El mundo fsico de los griegos Naturaleza y nmero 65

de Planko, de importancia incluso mayor, es el pequeo nmero de para un estudio detallado cuantitativo de los fenmenos naturales
cantidades no-dimensionales -especialmente cuando tienen valor uni- en t040s los campos cientficos, y no slo en astronoma. Cul fue
versal. Como hemos visto, se trata de simples nmeros, es decir, la causa del declive de la escuela pitagrica y de la "religin" de los
aparecen como razones de cantidades en una misma dimensin; por nmeros?
ejemplo, el producto de la velocidad de la luz por la constante de No existe una respuesta sencilla a esta pregunta, pero apenas
Plank, tiene la misma dimensin que el cuadrado de la carga del puede dudarse que uno de los factores decisivos fue el enorme in-
electrn, cuya importancia como "cuanto de electricidad" es incues- flujo de Platn, cuya filosofa no perteneca al tipo de las que apo-
tionable. La razn de ambas cantidades es un simple nmero (con yaran'la prosecucin de la lnea cientfica pitagrica. El tema resulta
el valor aproximado de 1/137) y nadie duda hoy de que ese nmero especialmente fascinante debido a que hay elementos claramente pi-
-aunque todava no enteramente comprendido- tiene un valor in- tagricos en dicha filosofa platnica, como el repetido hincapi que
trnseco en la estructura del mundo fsico y es esa sensacin de haber se hace en los dilogos sobre la importancia del nmero, la arit-
dado con una de las claves para una ms profunda comprensin de mtica y la medicin. En el Filebo, por ejemplo, Scrates pre-
la naturaleza, la que debieron experimentar los pitagricos. cuando gunta: y en las artes productivas o artes manuales acaso no
descubrieron las proporciones de la armona musical. Nosotros -co- hay una parte ms cercana al conocimiento que otra? y no podra
mo ellos- nos basamos en el supuesto de que las leyes fsicas considerarse una como pura y la otra como impura?; y contina:
descubiertas en el laboratorio, gracias a instrumentos elaborados por Lo que intento decir es que si se eliminan de cualquier arte la arit-
el hombre, tienen la categora de leyes universales y, pese a la situa- mtica, el peso y la medida, no ser mucho lo que quede [124].
cin puramente especulativa en que hoy se halla la cosmologa, nos Adems, Platn no podra ser acusado de dar la espalda a la
sentimos inclinados a conceder importancia a ciertas razones num- naturaleza, pues no pocos pasajes de varios dilogos -en que em-
ricas existentes entre cantidades csmicas, aunque no hayamos lo- plea metforas innegablemente fsicas- prueban justo lo contrario,
grado explicarlas satisfactoriamente. lo que podra s-erasimismo ilustrado por dos pasajes, en uno de los
As, desde nuestro punto de partida de la ciencia moderna, po- cuales describe la atraccin magntica, y en el otro las fuerzas capi-
dramos decir que el mtodo cientfico pitagrico era correcto. Cierto lares: una fuerza divina es la que te mueve, parecida a la que hay
es que el campo concreto de investigacin que ellos escogieron no en la piedra que Eurpides llam magntica, y la mayora, herclea.
parece, desde nuestra perspectiva,' el ms adecuado como punto de Por cierto, que esta piedra no slo atrae a los anillos de hierro, sino
arranque para un estudio sistemtico del mundo fsico en su con- que mete en ellos una fu.erza tal, que pueden hacer lo mismo que
junto, pero tampoco podemos dejar de observar que su modo de la piedra, o sea, atraer otros anillos, de modo que a veces puede
afrontarlo 'es el mismo que el nuestro: partiendo de experimentos formarse una larga cadena de anillos de hierro que penden unos de
con diversos instrumentos, expresaron sus resultados en trminos otros y cuya fuerza les viene de la piedra [127]. La capilaridad es
generales y aspiraron a la formulacin matemtica de leyes de apli- descrita como sigue: Qu maravilloso sera... si la sabidura fuera
cacin universal. La predileccin por la mstica numrica en modo al- el tipo de cosa que pudiera fluir de aquellos de nosotros que la
guno desdice sus cualidades ci-entficas; al contrario, en la medida en rebosan a aquel que carece de ella, mediante nuestro simple contacto,
que les sirvi de estmulo para buscar leyes causales de la naturaleza, como el agua fluir por la lana de la copa ms llena a la ms va-
contribuy al progreso cientfico. Los fsicos tericos de nuestros ca [125].
das, que tanto han avanzado en la comprensin de aqulla, creen Ambos -ejemplos son prueba de una cercana a la naturaleza y
igualmente, de modo casi religioso, en el poder del smbolo mate- un inters en la observacin cualitativa, cuando menos. Mas, pese
mtico y en la validez de las frmulas y los clculos. Precisamente a todo, la idea bsica platnica de que la verdad ha de ser buscada
por eso nos quedamos tan sorprendidos de que los principios pita- slo en el mundo de las formas puras, en el reino de las "ideas", le
gricos acabaran por extinguirse en lugar de ser el punto de partida predispuso a creer que el nmero, y tambin el estudio de ste, no
Naturaleza y nmero 67
66 El mundo f~ico de los griegos

tenan valor en la medida en que el nmero inhiere a la sustancia vimientos con que, segn el verdadero nmero y las verdaderas figuc
fsica del mundo de las sombras. Ms an, en la conversacin extrada ras, se mueven la rapidez real y la lentitud real, en relacin la una
del Filebo, despus de que se haba mostrado que -el elemento cien- con la otra y moviendo lo que hay en ellas; movimientos que son
tfico presente en las artes es la matemtica, Scrates persuade a su aprehepsibles por la razn y por el pensamiento, mas no por la vis-
amigo de que hay dos tipos de aritmtica: Qu es esa ciencia de ta ... Es necesario, entonces, servirse de los bordados que hay en el
la contabilidad y la medida utilizada en la arquitectura o el comercio, cielo como ejemplos para el estudio de los otros ... Entonces -nos
cuando la comparamos con la filosofa presente en la geometra y serviremos de problemas en astronoma, como lo hicimos en geome-
el clculo exacto? . Y despus de haber reiterado que las artes per- tra, pero abandonaremos el cielo estrellado, si queremos tratar a la
tenecientes a las matemticas son muy superiores a todas las dems, astronoma de forma que transforme de intil en til lo que de
concluye finalmente: Las artes y ciencias animadas por la verdadera inteligente hay en el alma por naturaleza ... Despus de esto, S-
filosofa, son infinitamente superiores en precisin y certeza a las crates vuelve de nuevo sobre los pitagricos: Como sabrs, los
medidas y nmeros [124]. estudiosos de la armona cometen el mismo error que los astrno-
La total separacin del mundo de las ideas y el mundo fsico, mos: se pasan el tiempo escuchando acordes y midiendo entre s so-
implicaba en el sistema de pensamiento platnico una distincin en- nidos, con lo cual, como los astrnomos, trabajan intilmente ... Te re-
tre los nmeros pitagricos que inhieren a los objetos concretos, y fieres a esos valientes msicos que provocan tormentos a las cuerdas
los nmeros en cuanto tales. Los primer'os son -por asi decirlo- y las torturan estirndolas sobre las clavijas... Pues stos hacen lo
demasiado impuros y, visto que no hay conexin entre las medicio- mismo en la armona que los otros en la astronoma, pues buscan n-
nes fsicas y la precisin absoluta del nmero puro, dichas medidas meros en los acordes que oyen, pero no se elevan a los problemas ni
carecen de sentido. Esta filosofa condujo a Platn, y a todas las ge- examinan cules son los nmeros armnicos y cules no, y por qu
neraciones siguientes, educadas en su doctrina, a tratar la experimen- razn en cada caso [128].
tacin cuantitativa con desdn y a dejar de lado el objetivo de ex- En su demoledora irona a expensas del mtodo cientfico, Platn
presar hechos fsicos en trminos numricos. As, la original pro- ignora el hecho de que, en ciencia, una visin profunda no es sufi-
puesta de Pitgoras se vio minada y su exigencia concreta de una ciente en s misma para el descubrimiento de la verdad y olvida que
descripcin matemtica de la realidad slo de modo muy imperfecto slo esos mismos experimentos de que se burla hicieron posible que
hallara respuesta en tiempos antiguos. los pitagricos formulasen sus leyes matemticas. La teora de las
En ninguna parte expresa Platn de forma ms clara y vehe- ideas, sin embargo, no consider que el experimento fuese el medio
mente su opinin. que en el libro sptimo de la Re pblica: para alcanzar la meta deseada. La gran popularidad de la filosofa
Me parece, en efecto, que es evidente para cualquiera que platnica -que tan deplorablemente contribuy a retrasar la snte-
la astronoma obliga al alma a mirar hacia arriba y la conduce de sis de mtodo experimental y matemticas- ha de explicarse en
las cosas de aqu a las de all en lo alto -dice Glaucn-. Para gran medida por la tendencia griega a sobrevalorar la deduccin
cualquiera excepto para m -responde Scrates-, ... no puedo hasta el punto de convertir a la induccin en completamente in-
necesaria.
concebir otro estudio que haga que el alma mire hacia arriba que
aquel que trata de lo que es y de lo invisible. Pero si alguicn in- Una de las muy escasas excepciones a esa regla, la ms grande;
tenta instruirse acerca de las cosas sensibles, ya sea mirando hacia fue Arqumedes (287-212 a.c.). Entre sus descubrimientos fsico-
arriba con la boca abierta, o hacia abajo con la boca cerrada, afirmo matemticos, quiz ms importantes sean las leyes de la hidrosttica
que no ha de aprender nada, pues no obtendr ciencia de esas co- que las de la palanca; las primeras incluyen el uso de una cantidad
dimensional, a saber, la densidad, mientras que las ltimas no son
sas... Estos bordados que hay en los cielos lo estn si duda 11

en lo visible y, aunque sean los ms bellos y perfectos de Sil ndole, ms que leyes de simple proporcin como la ley de las cuerdas vi-
les falta mucho en relacin con los verdaderos, as como de los mo- brantes. Pero en otro aspecto podra decirse que no se hizo ningn

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69
68 El mundo fsico de los griegos Naturaleza y nmero

progreso 'en el perodo que va de Pitgoras a Arqumedes, pues las mundo sensorial en trminos matemticos y, casi con seguridad, no
leyes naturales que ambos formularon son leyes estticas en las que habra aceptado la hidrosttica de Arqumedes.
el tiempo no aparece de manera explcita. De hecho, aparte de los Critic a los discpulos de Pitgoras por haber sido incapaces de
movimientos de las estrellas, ningn fenmeno dinmico fue puesto explicar el movimiento matemticamente, pero su crtica muestra
en forma matemtica por los griegos. que se le haba escapado la clave del mtodo pitagrico. A diferencia
Aristteles al formular una teora dinmica general, discute las de su maestro Platn, Aristteles concedi importancia al mundo
leyes del movimiento de modo bsicamente cualitativo, aunque era sensible, pero, como aqul, no supo ver qu relacin haba entre el
consciente de la naturaleza numrica del tiempo, tal como lo vemos experimento cuantitativo, la formulacin matemtica y los objetos
en la cuarta parte de la Fsica, donde se reconoce que hay una rela- sensibles: Pues bien, los llamados pitagricos recurren a principios
cin entre tiempo y movimiento: Hemos de tomar esto como punto y elementos ms lejanos que los filsofos (y esto, porque no los
'de partida y tratar de descubrir -ya que deseamos saber qu es el tomaron de las cosas sensibles; pues las cosas matemticas carecen
tiempo- cul es exactamente su relacin con el movimiento. Ahora de movimiento, excepto las relativas a la astronoma); sin embargo,
bien, percibimos tiempo y movimiento' unidos, pues incluso aunque todas sus discusiones y estudios se refieren a la Naturaleza; afirman,
est oscuro y no seamos afectados por el cuerpo, si tiene lugar algn en efecto, la generacin del Cielo, y observan lo que sucede acerca
movimiento en nuestra mente, suponemos inmediatamente que ha de las partes de ste y de sus afecciones y actividades, y consumen
transcurrido tambin algn tiempo; y no slo eso, sino que, adems, en esto 'los principios y las causas, como si estuvieran de acuerdo
cuando se piensa que ha transcurrido algo de tiempo, tambin pa- con los dems fisilogos en que el Ente es todo lo sensible y lo que
abarca el llamado Cielo. Pero, como dijimos, exponen las causas y
rece que ha ocurrido algn movimiento simultneamente. De ah que
el tiempo sea o movimiento o algo perteneciente al movimiento y, los principios de tal modo que son suficientes para ascender inclu-
puesto que no es movimiento, ha de ser lo otro [146]. so a los entes superiores, y se adaptan a stos mejor, que a los
Tras discutir la continuidad del movimiento y los conceptos de c9nceptos relativos a la Naturaleza. Pero de qu modo habr mo-
vimiento, supuesto slo el Lmite y lo Ilimitado, lo Impar y lo
'ahora', 'antes' y 'despus', llega a la siguiente conclusin: El tiem-
Par, no lo dicen; ni cmo es posible que sin movimiento ni cambio
po es exactamente esto, la medida del movimiento respecto a un
haya generacin y corrupcin o las actividades de los cuerpos que
antes y un despus. De ah que el tiempo no sea movimiento, sino
se desplazan por el Cielo. Adems, tanto si se les concede como si
slo movimiento en tanto que admite 1fna enumeracin; prueba de se demuestra que de estos principios resulta la magnitud, de qu
ello es que distinguimos ms de menos mediante el nmero, pero manera, sin 'embargo, sern leves unos cuerpos y pesados otros?
ms o menos movimiento gracias al tiempo. El tiempo es, pues, un Pues a juzgar por lo que suponen y afirman, no dicen ms acerca
tipo de nmero [147]. I de los cuerpos matemticos que acerca de los sensibles. Por eso
Cada medida del tiempo, sea mediante la observacin de las acerca del Fuego o de la Tierra o de los dems cuerpos semejantes,
estrellas o mediante un reloj hecho por el hombre, depende del nada han dicho, porque nada especial dicen -creo yo-, acerca de
movimiento, y Aristteles subraya la interrelacin existente entre las cosas sensibles [30].
esos ,conceptos: No slo medimos el movimiento mediante el tiem- Tales afirmaciones muestran que, incluso si los discpulos de Pi-
po, sino que tambin medimos el tiempo por el' movimiento, ya que tgoras hubieran logrado dar una formulacin cuantitativa, de los fe-
ambos se interdefinen. El tiempo marca el movimiento por ser un nmenos dinmicos, Aristteles no la habra aceptado como solucin
nmero, y el movimiento al tiempo [148]. al problema. Lo que quera explicar era, literalmente: Cmo es
Pese a todo, Aristteles nunca se las arregl para formular sus posible que_ haya movimiento, y no en qu medida tal o cual
ideas matemticamente en forma de leyes cuantitativas del movimien- movimiento dependen de tales o cuales circunstancias o qu forma
to. No entendi del todo el mtodo pitagrico de explicacin del de movimiento ocurre en tales o cuales circunstancias. Cuestiones

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70 El mundo fsico de los griegos, 71
Naturaleza y nmero

de este tipo pueden resolverse por el mtodo pitagrico, mientras inducirles orden y movimiento. Incluso el mismo nmero no puede
que la actitud de Aristteles no conduce a ninguna parte, ni ofrece hacerlo aunque algunos sostengan que es principio primero y re-
esperanza alguna de lograr una investigacin fructfera en las ciencias gente [174].
naturales. Ms an, la tendencia generalizadora que tan enormemente En ,estas pocas lneas Teofrasto proporcion la formulacin cl-
ayudara al pensamiento cientfico griego' antiguo, fue llevada a tales sica de un complejo de problemas. Puede verse que hacia el final, l,
extremos por Aristteles que acabara por convertirse en un obs- como su maestro Aristteles, se siente inclinado a dudar de si las
tculo. matemticas pueden explicar el movimiento. Pero ms aguda es su
El empez con una generalizacin, sin haber sometido previa- pregunta general sobre si los fenmenos naturales pueden expresarse
mente a un cuidadoso examen cuantitativo los diversos datos sobre 'en el lenguaje artificial de las matemticas, pues, cmo explicar lo
los que la generalizacin se basaba. Su dinmica es un ejemplo carac- que es natural mediante lo que no lo es, lo semejante por lo deseme-
terstico de la debilidad de su planteamiento y ser tratada en otro jante? Al plantear este problema espistemolgico, ~JtaS!~LSe situ
captulo, pero con ella no basta para explicar por qu la idea misma en la frontera entre la Antigua Grecia y la ciencia moderna. El crea
de la conexin entre las matemticas y los'fenmenos sensibles es- -como vemos en las primeras frases- que hay una interaccin
cap al pensamiento griego. entre la mente y el mundo sensible y, ms an, crea que el mundo
Esa relacin llam tambin la atencin del discpulo y amigo de no es incoherente, es decir, que es un cosmos bien ordenado. Sin
Aristteles, Teofrasto, quien formulara lcidamente el problema al embargo, se siente perplejo ante el contraste existente entre la sim-
comienzo de su ensayo sobre la metafsica: Cmo y en qu trmi- plicidad y el orden de la mente y la complejidad y ramificacin que
nos deberamos definir la filosofa de lo primario? Pues, mientras se encuentra en la mayora de los fenmenos naturales. Cmo puede
que la filosofa de las cosas primarias est claramente definida y es la mente control arlos a todos? Hoy, podramos quiz dar reposo a
inmutable, la ciencia de la naturaleza es ms compleja y -algunos la mente de Teofrasto, respondindole con la famosa metfora uti-
manti~nen- menos ordenada al estar sujeta a todo tipo de cambios. lizada por su maestro Platn. En el Timeo, ste describe
De ah que aqulla sea asociada con la mente y no con los sentidos, cmo el demiurgo forma el cosmos a partir d~ la materia informe
pues la mente es inmvil e inmutable. En general se la considera primigenia. El creador simboliza ah a la Mente, mientras que a la
superior y ms 'elevada que la ciencia natural. La primera cuestin, 'n'iateria prima gobernada por la mente, Platn le concede una cuali-
por tanto, es si hay una relacin y algn tipo de interaccin entre dad que denomina "necesidad'" y que nada tiene que ver con el con-
los conceptos mentales y los fenmenos naturales; o, si no hay nada 'cepto de necesidad en la filosofa -griega, donde aparece enteramente
de ello, sino algo as como que ambas aun permaneciendo separa- conectado con el de causalidad. "Necesidad" denota en el Timeo la
das, trabajan juntas para la elucidacin de la realidad. resistencia de la materia primigenia al orden y a la forma: Ahora
Obvimente es ms racional asumir que hay alguna conexin y bien, nuestro discurso ha establecido las obras producidas por el arte
que el universo no es incoherente, sino que tiene primero y ltimo, de la Razn, pero no debemos poner junto a ellas las cosas produ-
esencial y menos esencial, del mismo modo que, por ejemplo, lo cidas por la Necesidad. Pues la generacin de este universo es el
que es eterno precede a lo transitorio. Si es as, cul es la naturaleza resultado de la accin combinada de Necesidad y Razn. La Razn
de esas cosas y en qu consisten? Pues si los conceptos mentales gobierna por encima de la, Necesidad persuadindole para guiar la
nicamente pertenecen a las matemticas -como dicen algunos-, la mayor parte de las cosas que tienden al mximo bien. De este modo,
relacin con los sentidos no queda muy clara ni parece que sea capaz y de acuerdo con este principio, el universo fue arreglado en el ori-
, de realizar realmente algo. Pues las matemticas pareceran construi- gen por el triunfo de la persu;lsin razonable sobre la Necesi-
das por nosotros que somos los que ponemos nmeros, formas y dad [131].
proporciones en las cosas que en s mismas no existen en la natura- Esta metfora describe de forma adecuada la aprehensin mate-
leza y, por tanto, no pueden unirse a los objetos naturales a fin de mtica de la naturaleza tal como la vemos, por ejemplo, en la his-

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72 El mundo fsico de los griegos
Captulo III
toria de la fsica matemtica a lo largo de los ltimos trescientos CIELO Y TIERRA
aos. Ese proceso de interaccin prosigue al infinito, pues Razn y
Necesidad coexisten siempre, independientemente de cunto extienda
su radio de accin la primera. Esa expansin se logra -por as de-
cido- cautivando, pues la Necesidad ha de ser. persuadida poco a
poco para que obedezca a la Razn.
Aunque la descripcin matemtica del universo tiene una funcin
cientfica, su logro es imposible sin la inspirada imaginacin del
cientfico creativo. Paso a paso el mbito de explicacin impone
lentamente su pauta sobre el caos de lo inexplicable. La conquista
fue iniciada por la mecnica, despus la termodinmica redujo a or-
den otra esfera de fenmenos y la obra fue proseguida por el elec-
tromagnetismo. Ahora, la teora cuntica nos ha abierto nuevos ho- Conoces las leyes de los Cielos? Aplicas su fuero
en la Tierra?.
rizontes. Cierto es que tras cada conquista, la Necesidad rebrota en -JOB 38.33
otro campo, pero eso no nos hace rendirnos ni desmayar. Hoy ya
no dudamos de que es posible guiar la mayor parte de las cosas que
tienden al mximo bien.
La contribucin griega a la astronoma -la ms antigua de las
ciencias- fue especialmente notoria en los siguientes tres mbitos:
a) la mejora de las mediciones astronmicas; b) el desarrollo de
modelos de explicacin geomtricos para los movimientos estelares;
c) el clculo de las dimensiones csmicas. En el primero, los griegos
meramente continuaron a partir del punto alcanzado por egipcios y
babilonios, pero en los otros dos mbitos, abrieron un nuevo cap-
tulo de la historia de la astronoma que conducira a avances ms
ambiciosos.
El mejor criterio del progreso realizado en las observaciones as-
tronmicas durante el perodo griego es el grado de exactitud alcan-
zado en la determinacin de la duracin del ao. El ao solar de
365 das fue conocido por los griegos a finales del siglo VI a.e. a
partir de fuentes egipcias, del mismo modo que obtuvieron su cono-
cimiento de la duracin mensual de! los babilonios (stos haban
estudiado desde antiguo la conexin 'existente entre los ciclos solares
y lunares). Los astrnomos griegos del siglo V a.e. redujeron las
antiguas aproximaciones mediante observaciones de los solsticios en
los das ms corto y ms largo del ao. En el 432 a.C. Metn de
Atenas 'estim la duracin del ao en 365 das, 6 horas, 18 minutos
y 56 segundos, clculo que slo sobrepasa en 30 minutos y 10 se-
gundos el valor correcto.
73
74 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra 75

En los trescientos aos siguientes ese margen de error fue redu- tes, despert la conciencia del hombre antiguo al enorme contraste
cido paulatinamente hasta que Hiparco --cuyas observaciones con- existente entre la firme certeza de los cielos y la incertidumbre de
cluyeron hacia el 130 a.c.- lleg a un valor de 365 das, 5 horas, la vida humana sobre la Tierra ..
55 minutos y 12 segundos, lo que supone un error de slo 6 minutos
y 26 segundos. As pues, la exactitud era de una cienmilsima y an Sacars t a su tiempo las constelaciones de los cielos,
O guiars a la Osa Mayor con sus hijos? ~
ms ajustado fue el clculo de la duracin media del mes conocida Conoces las leyes de los cielos?
en tiempos de Hiparco. Aplicas su fuero en la Tierra?
En el ciclo de Metn, 19 aos solares (que incluan 7 aos bi- (Job 38.32-33)
siestos) equivalan a 235 meses lunares, mientras que en ciclo de
Hiparco 304 aos (incluyendo 112 aos bisiestos) equivalan a 3760 De los muchos ejemplos que abundan en la literatura clsica
meses lunares. Este grado de exactitud -que muestra claramente la nos contentaremos con los versos de una de las ms bellas odas de
paciente perseverancia de los astrnomos griegos en sus observacio- Horacio (IV. 7) en la traduccin de Bonifacio Chamorro:
nes de los cidos- marc un estndar para los especialistas medie-
vales y modernos de ese campo. Todo as se repone
Si tenemos en cuenta la escasez de mediciones precisas hechas en .la esfera celeste;
mas si caemos nosotros en la mansin que habitan
por los griegos en las otras ciencias fsicas, no podemos dejar de Eneas reverente
preguntamos por qu la astronoma fue una excepcin. Frecuente- y el rico Tu10 y Anco,
mente se subrayan los factores prcticos, y especialmente los econ- polvo no ms y sombra perpetua nos envuelve.
micos, que condujeron al desarrollo de la investigacin astronmica.
As, la importancia de las estrellas para la navegacin suele mencio- En ellos encontramos una contraposicin doble: la vida human~
narse en la poesa antigua y hay evidencia literaria procedente de es nica y slo puede ser vivida-una vez, mientras que en los cielos
tiempos remotos, sobre la conexin entre la agricultura y el conoci- sed; una recurrencia sin fin; el individuo es un juguete de la suerte,
miento de los cielos. Hesodo, por ejemplo, aconsej a los granjeros fuientras las estrellas obedecen una ley de maravillosa constancia.
sobre las pocas de siembra, siega y vendimia por medio de las altu- Este contraste es la fuente de la fascinacin religiosa que mantuvo
ras de ciertas constelaciones despus de la cada del sol o antes del a la mente humana esclavizada desde los tiempos ms antiguos a los
amanecer. Del mismo modo, el campesino egipcio haba aprendido cuerpos celestes y que se expres como mera divinizacin de los
desde tiempos inmemoriales a calcular mediante las estrellas el co- astros o, de forma racionalizada, como una llamada a seguir los ms
mienzo de la inundacin del Nilo. Pero ms importantes que estas mnimos detalles de tales manifestaciones de precisin y regularidad.
consideraciones de tipo prctico, fueron factores irracionales cuyas Al elemento irracional se aadi el objetivo prctico de fijar las fies-
races se hunden en tiempos remotos y que estn conectados con tas religiosas mediante un calendario. En tiempos modernos, el ejem-
la historia de la astrologa. Especialmente digno de mencin a este plo mejor conocido es el apoyo oficial concedido por la Iglesia Cat-
respecto es el efecto que el carcter cclico de los fenmenos celestes lica a las observaciones astronmicas que condujeron a la introduc-
produjo sobre el hombre. Los cambios en las fases de la Luna y su cin del calendario Gregoriano en 1582.
periodicidad, el avance del Sol a lo largo del cinturn zodiacal con La unin de ciencia y religin en el enfoque dado a los fenme-
los cambios previsibles de estacin, los complicados movimientos de nos de los cielos se vio alterada por el mtodo cientfico, intensa-
los planetas que tambin poseen una regularidad cclica y. sobre mente racional, introducido por la escuela milesia en los primeros
todo, la periodicidad de veinticuatro horas de toda la disposicin de das de la ciencia griega. Ya hemos visto que Anaximandro explic
la cpula celeste, con las alternancias del da y la noche que le las revoluciones del Sol y la Luna con la ayuda de modelos mecni-
acompaan, todo este vasto cuadro de ciclos eternamente recurren- cos y, ms an, Anaxgoras dijo que el Sol y las estrellas son rocas
76 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra 77

gneas, atribuyndoseles opiniones similares a Leucipo y Demcrito, tenan alma, y la multitud se ha ido en pos de los necios e insensa-
los fundadores de la escuela atomista, amn de que algunas de las tos hasta el punto de considerar lo humano como inteligente y vivo,
conjeturas de Empdocles sobre los fenmenos celestes tienen tam- so pretexto de que ello se mueve, y lo divino, como desprovisto de
bin un carcter estrictamente fsico. Pero incluso en esa poca la inteligencia, so pretexto de que se mantiene siempre en los mismos
nocin religiosa no estaba completamente excluida del pensamiento caminos. Pero estaba permitido al hombre que prefiere lo ms bello,
cientfico y, as, la sublimacin cientfica de la divinizacin astral . lo mejor, lo verdaderamente aceptable, sentar que hay que conside-
aparece con renovada firmeza en la escuela pitagrica, en la que las rar inteligente, por esa misma razn, lo que siempre se conduce por
tendencias msticas y religiosas prevalecieron sobre, y se combinaron unas mismas normas, de idntica manera y por unos mismos motivos
con, el punto de vista cientfico. Del mdico pitagrico de comienzos y que est en la misma naturaleza de los' astros el ser ms bella a
del siglo v a.c., Alcmen, Aristteles dijo en el curso de su discu- la vista y, ejecutando una marcha y una danza coral que es la ms
sin sobre la naturaleza del alma: Alcmen tambin parece haber bella y ms maravillosa de entre todas las danzas, el proveer a la
mantenido un punto de vista similar sobre el alma; l dice que es necesidad de todos los seres. Ahora, para afirmar que est justificado
inmortal porque asemeja a los inmortales y que dicha inmortalidad nuestro atribuirles un alma, consideremos primeramente sus dimen-
le pertenece en virtud de su incesante movimiento, pues todas las siones. En realidad los astros no son tan pequeos como nos pare-
cosas divinas, la Luna, el Sol y los planetas, as como todos los cen, antes bien, cada uno de dIos tiene una magnitud prodigiosa:
cielos, estn en perpetuo movimiento [31]. El movimiento cclico sta es una cosa digna de crdito ya que se prueba con demostra-
de los cuerpos celestes exhibe esa combinacin de inmortalidad y ciones satisfactorias. Es, en efecto, posible representarse correcta-
continuidad en su forma ms pura, dando prueba activa de la divi- mente el volumen del Sol como superior al volumen de la Tierra y,
nidad de las estrellas. de manera general, todos los astros que se mueven tienen una mag-
Esta ligazn del alma y las estrellas que se encuentra tambin nitud maravillosa. Imaginemos, pues, de qu manera iba a ser posi-
en una fuente posterior (<<Alcmende Crotona consideraba dioses ble que una fuerza natural imprimiese un movimiento circular a una
a las estrellas dado que tienen alma [32]), tuvo una peculiar se- masa semejante, en un tiempo siempre idntico al que en la actua-
cuela en la doctrina de Platn. Su famosa prueba de la inmortalidad lidad exige esta revolucin [136].
del alma comienza con la siguiente afirmacin: Toda alma es in- Nosotros, que pertenecemos a la era de la mquina, hemos cre-
mortal -porque aquello que se mueve perpetuamente es inmor- cido habituados a una asociacin de ideas enteramente diferente. La
tal [126]- y' su punto de vista sobre la divinidad de las estrellas esencia de cada mquina consiste en repetir el mismo movimiento
hall su ms clsica expresin en el Epinomis. En esta culminacin exactamente, de modo que USmos la palabra automtico para
de la sublimacin cientfica de la divinizacin astral siguiendo lneas indicar, precisamente, un movimiento carente de razn, un movi-
pitagricas, podemos asimismo encontrar algunos elementos de los miento desalmado. Pero en la era de la artesana y las tcnicas
cimientos sobre los que fue construida la dinmica de Aristteles: manuales, la reproduccin exacta de un modelo o forma era consi-
As, pues, los hombres deberan ver una prueba de la inteligencia derada un signo de la inspiracin divina del artista.
de los astros y de la totalidad de sus recorridos en el hecho de que Fue la influencia educativa de Platn la que decidi a favor del
siempre reproducen los mismos movimientos y esto porque repiten punto de vista de que las estrellas son divinas, y en contra de la
desde un tiempo prodigiosamente largo unos actos que ellos han tendencia estrictamente fisicista del perodo presocrtico. Platn mis-
decidido ya en otra poca, en lugar de cambiar de opinin sin norma mo discuta explcitamente las opiniones de Anaxgoras en el libro
alguna, de variar sin cesar sus movimientos y tener, en consecuen- dcimo de Las Leyes: Cuando t y yo tratamos de probar la exis-
cia, revoluciones errantes y desordenadas. La mayora de nosotros tencia de dioses sealando a esos mismos objetos (el Sol, la Luna,
ha credo sobre el particular precisamente lo contrario, a saber, que las estrellas y la Tierra) como ejemplos de deidad y divinidad. la
haciendo siempre los mismos movimientos con toda exactitud no gente que ha sido convertida por esos cientficos afirmar que tales
78 Cielo y tierra 79
El mundo fsico de los griegos

cosas son simplemente tierra y roca, incapaces de ocuparse de los gencia de las estrellas se revelaba en su conformidad a una ley y en
asuntos humanos [132]. la absoluta regularidad de sus movimientos, Epicuro trat de soca-
En el libro duodcimo Platn repasa sus puntos de vista sobre var la teora platnica planteando de forma directa e indirecta ciertas
la existencia de los dioses y encuentra dos pruebas: la inmortalidad dudas 'acerca de la existencia en los fenmenos celestes de una tal
del alma como resultado del movimiento perpetuo, y el movimiento conformidad a ley, al tiempo que mantena que los fenmenos te-
de los cielos. Se pregunta si es concebible que ... aquellos que rrestres obedecen estrictamente a leyes de causalidad' ..La. ciencia mo-.
estudian esos objetos en astronoma y las otras artes necesariamente derna naci en el siglo XVII cuando se mostr que las leyes de_la
ligadas a sta se conviertan en ateos al observar -como ellos supo~ mecnica terrestre se satisfacan en el movimiento de los planetas o,
nen- que todas las cosas nacen de fuerzas necesarias y no por la en otras palabras, naci con el derrumbamiento de la barrera que
energa mental de la voluntad que pretende la consecucin del s'eparaba los cielos de la tierra. Esta es la razn por la que la.historia
bien [135]. Su respuesta es que: La situacin en el presente es ae tal separacin es importante a la hora de entender el cosmos como
exactamente la opuesta a la que era cuando aquellos que estudiaban "Iohicieron los griegos; tendremos que volver sobre ello en varias
esos objetos los consideraban desalmados. Mas incluso entonces eran ocasiones, sobre todo al tratar de Aristteles, que fue quien dio a
objetos de admiracin y la conviccin que es actualmente sostenida esa separacin sancin cientfica y cuya enorme autoridad intelectual
es la que ha sido supuesta por todos los que los han estudiado con contribuy a preservada durante cerca de 2000 aos; pero tambin
exactitud, a saber, que si carecieran de alma y, en consecuencia, no cuando tratemos a Epicuro quien, al situarse en el extremo opuesto,
tuvieran razn, nunca habran podido emplear con tanta precisin contribuy a su vigencia.
clculos tan admirables [135]. El ms alto grado de exactitud en las observaciones astronmicas
Esa polmica va tambin dirigida contra Anaxgoras y el modo fue el alcanzado por el ms grande de los astrnomos griegos, Hi-
fsico de mirar los cielos, como se muestra en el pasaje siguiente, en parco (c. 190-120 a.c.). Algunas de sus observaciones fueron reali-
el que se reitera que todo 10 que se mueve en los cielos les parece zadasen Rodas y Alejandra y sus hallazgos formaron la base del
estar lleno de piedras, tierra y muchos otros cuerpos carentes de compendio de Ptolomeo alrededor de trescientos aos ms tarde. Hi-
alma que proporcionaran las causas de todo el cosmos. Y al final parco hizo un uso sistemtico de la trigonometra en sus clculos y
aparece el elemento pitagrico en la filosofa de Platn: Adems, a tal propsito construy una Tabla de cuerdas, dando valores
como hemos afirmado con frecuencia, debe tambin captar la razn numricos a varios arcos y ngulos de un crculo. Junto a ello, me-
que controla cuanto existe entre los astros ... y debe observar tam- jor algunos de los instrumentos de medida e hizo asimismo un ca-
bin' la conexin de ello con la teora musical. .. y debe ser capaz tlogo de estrellas que contena ms de ochocientas determinando,
de proporcionar una explicacin racional a todo cuanto la admi- mediante coordenadas, sus posiciones. Esa lista no ha llegado hasta
ta [13 5 ] . nosotros y, lo que es peor, de todos sus escritos slo quedan unos
Hemos citado~varias veces a Platn porqu~ fue su opinin la pocos fragmentos citados en las obras de astrnomos posteriores.
que decidi esta importante disputa. Una vez. que Aristoteles la Plinio le elogiaba en su Historia Natural en los siguientes trmi-
acept y le dio una base fsica ms amplia, la suerte de la ciencia nos: Hiparco, que nunca ser alabado e'n demasa... descubri
griega estaba echada y la divisin entre cielo y tierra pas a ser una una nueva estrella aparecida en su tiempo. Debido a su movimien-
parte integrante de la fsica antigua y el cosmos griego, situacin to el da en que hizo aparicin, empez a preguntarse si 10 mismo
que seguira siendo la misma hasta Galileo. Incluso Epicuro, que no sucedera con frecuencia y si las estrellas que se consideran
intent seguir los pasos de Ahaxgoras y Demcrito y, por tanto, se fijas no podran tambin moverse. Hizo algo que resultara ad-
opuso a los puntos de vista platnicos sobre la divinidad de las mirable incluso en un dios, cont las estrellas y constelaciones
estrellas, mantuvo esa separacin aunque con la intencin opuesta. para las futuras generaciones y les dio a todas nombres. A este fin
Puesto que el punto de vista aceptado era que el alma y la inteli- dise instrumentos mediante los cuales asign una posicin y ta-

FiLOSOFIA;
;'Y. L.ET E/.A.,<:Ji
80 Cielo y tierra 81
El mundo fsico de los griegos

mao a cada estrella y como resultado de ello es fcil distinguir no Rotacin PtecelSiolJaj
slo si las estrellas estn muriendo o naciendo, sino adems si se ~ del eje d-=-.!1'ierr
mueven de su lugar y si su luz est aumentando o decreciendo. El
dej los cielos como herencia a todos cuantos quisieran tomar po-
sesin de ellos [238].
El mayor logro de Hiparco -que le asegurara un puesto de
honor en la historia de la astronoma- fue su descubrimiento de
la precesin de los equinoccios. Lo explicaremos brevemente. El eje
de la Tierra no es perpendicular al plano de su rbita,' sino que
est inclinado formando un ngulo de 66.Y, con lo que el plano del
Ecuador estar inclinado respecto al plano de su rbita en un ngulo
de 235. Sabido que la Tierra gira diariamente sobre su eje, es fcil
determinar la direccin de ese eje respecto a las estrellas, as como
proyectar el Ecuador terrestre como un crculo en el\cielo, de modo
que la revolucin anual de la Tierra aparecer en el cielo como un
movimiento del Sol a lo largo de la rbita de la eclptica, contra el
cinturn del zodaco. As, esta rbita corta la proyeccin del Ecuador
terrestre con un ngulo de inclinacin de 23.5 en dos puntos que
sern los puntos equinocciales primaveral y otoal. De acuerdo con Plano ecuatorial
las leyes de la mecnica, la Tierra al no ser una esfera perfecta, se
comporta como una peonza: su eje no mantiene una nica dreccin FIG. 2.-Precesin de los equinoccios.
en el espacio sino que gira muy lentamente sobre un eje que pasa
por su centro y es vertical al plano de su rbita.
En funcin de su movimiento a modo de peonza, la posicin de crculo descrito a lo largo de los polos del Ecuador y el crculo zodia-
sus puntos equinocciales en el cielo, cambia; ese es el movimiento lla- cal nos resulta claro, especialmente por el hecho de que algunas es-
trellas no han mantenido la misma distancia a los puntos solsticiales
mado de precesin de los equinocios. Puesto que sta completa un
crculo en unos 26.000 aos aproximadamente, encontramos un mo- y equinociales en pocas anteriores y en nuestro propio tiempo, sino
vimiento que implica el desplazamiento anual en 50" de arco de un que conforme pasa el tiempo aumentan continuamente esa distancia
determinado punto del cielo, con lo cual podemos hacemos una idea medida'en direccin este, desde los puntos contra los cuales estaban
de la exactitud de las medidas de Hiparco. ambos ... Esta parece haber sido la idea de Hiparco a juzgar por lo
El lleg a su resultado comparando sus propias mediciones de que dice en su obra Sobre la duracin del ao: "Si por esta razn
la posicin de las estrellas fijas respecto a los puntos equin'occiales, los solsticios y equinoccios han cambiado su posicin en el orden
con .las tomadas por los astrnomos alejandrinos durante los ciento inverso al de los signos en no menos de 1/100 en un ao, su des-
cincuenta -o ms- aos anteriores. Hoy sabemos que el grado de plazamiento en trescientos aos debe haber sido de no menos de
exactitud alcanzado por l en la determinacin de la precesin fue 3" [239].
Volvamos ahora a la enorme contribucin original de los griegos
de ms del 15 por 100, lo que explica las palabras de Ptolomeo
a la astronoma: la construccin de modelos geomtricos para repre-
sobre ese descubrimiento: Que la esfera de las estrellas fijas tiene
un movimiento por s misma en el sentido opuesto al de la revolu- sentar los movimientos planetarios. Desde Coprnico es generalmen-
cin de todo el universo, es decir, en la direccin este del gran te conocido que tales movimientos nos parecen ser como lo hacen
82 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra 83

debido a nuestra propia revolucin alrededor del Sol. Los planetas alrededor de ejes diferentes y en diferentes direcciones. Todas sus
con rbitas mayores que la nuestra, es decir, Marte, Jpiter y Sa- velocidades y direcciones estn coordinadas de tal manera que el
turno, parecen moverse alrededor de la Tierra cada cual con curso movimiento resultante coincida con el movimiento empricamente ob-
propio y con movimiento no uniforme, siendo el curso circular del servable del planeta en cuestin al que se supone ligado al ecuador
planeta interrumpido, a veces, por un movimiento en tirabuzn (el de la esfera interior.
planeta decelera y vuelve atrs movindose durante un lapso en di- Citaremos ahora algunas afirmaciones procedentes de la detallada
reccin opuesta, para despus parar y regresar. de nuevo a su avance descripcin que Aristteles hiciera de la Teora de Eudoxo en su
respecto al punto de inicio y seguir su trayectoria). Los planetas que Metafsica: Pues bien, Eudoxo puso la traslacin del Sol y de
estn entre nosotros y el Sol, es decir, Venus y Mercurio, tambin la Luna cada una en tres esferas, la primera de las cuales era la
realizan movimientos retrogradatorios semejantes en su aparente re- de los astros fijos; la segunda, la que sigue el crculo que pasa
volucin alrededor de la Tierra, pero debemos decir que el centro por el medio del zodaco, y la tercera, la que sigue un crculo
de esa oscilacin bacia delante y hacia atrs es el Sol (que tambin oblicuo a lo ancho del zodaco (y la oblicuidad del crculo en que
parece rotar alrededor de la Tierra), y as Venus, por ejemplo, apa- gira la Luna alcanza una latitud mayor que la del que sigue el Sol);
rece unas veces como el lucero de la tarde y otras como el lucero y puso la de los planetas en cuatro esferas para cada uno, y dijo
del alba. Cmo podra reducirse a un nico sistema todo ese mo- que la primera y segunda de stas es la misma que aqullas (pues
vimiento que incluye el crculo anual del Sol y el mensual de la la de los astros fijos es la que las mueva a todas, y la que est si-
Luna? Por encima de todos esos movimientos est el ciclo di~rio tuada bajo ella y tiene su traslacin por el medio del zodaco es
de todo el cielo y sus cohortes debido a la rotacin de la Tierra comn a todos), mientras que los polos de todos los de la tercera
sobre su eje. Es aqu donde el genio geomtrico de los griegos en- estn en el crculo que pasa por el medio del zodaco, y la traslacin
contr el terreno abonado para desplegarse. La inspiracin inicial de la cuarta sigue el crculo oblicuo en relacin con el medio de la
provino de la idea de Pitgoras y Platn de que la esfera y el crculo tercera; y que los polos de la tercera esfera son distintos para cada
son las figuras geomtricas ms perfectas y, por tanto, la base de uno de los dems, pero los de Venus y Mercurio son los mis-
cada uno de los movimientos celestes. mos [116].
La primera solucin al problema la proporcion Eudoxo de Cnido El desarrollo de la teora de las esferas es caracterstico del de-
(c. 409-356 a.c.) influido por Platn: Y, como Eudemo nos dice sarrollo de cualquier hiptesis cientfica en al menos dos aspectos.
en el libro segundo de su Historia Astronmica -y Sosgenes tam- El primero es que se acumularon nuevos hechos o se increment la
bin, apoyndose en ste- Eudoxo de Cnido fue el primero de los exactitud de la informacin ya poseda, mediante nuevas observacio-
griegos que se ocup de una hiptesis de este tipo tras haber plan- nes; despus se hizo sentir la necesidad de ajustar el modelo antiguo
teado Platn -como dice Sosgenes- como un problema a todos a la nueva realidad. Normalmente esto implica, en primer lugar, la
los estudiosos del tema el hallar cules son los movimientos unifor-
construccin de un modelo ms complejo y finalmente el abandono
mes y ordenados por cuya suposicin pueden salvarse los fenmenos completo de aqul reemplazado por otro basado en una idea nueva
relacionados con los movimientos de los planetas [115]. y ms simple, en trminos cientficos, que la primera. El modelo de
Salvar los fenmenos es una expresin griega caracterstica Eudoxo fue "mejorado" -es decir, complejicizado- por Calipo
para la explicacin racional de los fenmenos fsicos en general. y (370-300 a.c.), quien aadi ms esferas a las 26 originales: dos
de los astronmicos en particular. El mtodo de Eudoxo es la fa- para el Sol, dos para la Luna y una para cada uno de los planetas
mosa teora de las esferas concntricas que sera luego aceptada por Mercurio, Venus y Marte. Con ello, 10 que se gan en exactitud se
Aristteles y a travs de l pasara a integrar la astronoma medieval. perdi por la complejidad que representaba.
Las esferas concntricas tienen a la Tierra como centro comn y Hablando en trminos generales, un modelo se introduce como
giran a velocidades constantes -que varan para cada una de ellas-, hiptesis ad hoc para hacer posible una primera descripcin com-
84 El mundo fsico de los griegos 85
,Cielo y tierra

pleta del fenmeno que va a examinarse. Eudoxo, as, invent sus realidad fsica, una reproduccin de hecho real del cosmos. Apoyada
esferas nicamente como representaciones geomtricas que propor- -~-la autoridad del concepto aristotlico de sustancia y causa, ~st~b~
cionaban una solucin limpia al problema' planteado por Platn; destinada a conservar duran!e los ochocientos aos que siguieron a
aparentemente pues. no tuvo la intencin de convertir ese modelo la muerte de Aristteles, un lugar incontestable en la representacin
estrictamente geomtrico que haba sido concebido como una herra- 'del cosmos. Aristteles modific el modelo de Eudoxo, como Calipo
mienta matemtica, en una representacin de la realidad fsica. Otras 10 hiciera, slo que en su caso las modificaciones no estaban llama-
veces, sin embargo, el modelo es simplemente una reproduccin de das a hacer corresponder el modelo ms exactamente con los hechos
la realidad tal como nuestra mente se la representa. El planetario, observados, sino a armonizado con su propia teora.
por ejemplo, con su representacin de los planetas mediante peque- Eudoxo haba atribuido a cada planeta un sistema propio de es-
as bolas que giran alrededor del Sol, es un modelo en miniatura feras, pero en mo'do alguno haba unido entre s las diferentes esfe-
de indudable realidad fsica. Por el contrario, estamos lejos de sen- ras. No necesitaba ninguna conexin de ese tipo, ya que la nica
timos ciertos acerca de algn modelo mecnico de las partculas del finalidad de su modelo era proporcionar un esquema geomtrico de
ncleo del tomo y los consideramos todos nada ms que como hip- los complejos movimientos planetarios~ Aristteles, por el contrario,
tesis ad hoc dependientes de una ulterior! aclaracin de los proble- no poda contentarse con esto, dado que su objetivo era hallar las
mas nucleares. conexiones existentes ,entre todos los grupos de esferas, constru-
Los modelos de este tipo tienen, no obstante, una peligrosa ten- yendo as un sistema nico y uniforme con todas ellas que presen-
dencia a cobrar vida por s mismos y convertirse en independientes. tara a todos los cuerpos celestes -desde las estrellas fijas a la Luna
Su propsito originario era ayudar a la teora en una cierta etapa de y la Tierra central- como una sola unidad orgnica. A fin de unir
su desarrollo, pero una vez atrincherados en la conciencia cientfica cada conjunto de esferas con el siguiente, Aristteles se vio obligado
de la poca, se convierten en obstculos para cualquier avance, ya a introducir ms y ms esferas nuevas entre las ya existentes y con
que tienden a ser identificados con la realidad y a ser considerados el solo objeto de integrar en un solo sistema todas las uniones. El
incluso ms importantes que los fundamentos de la teora en cuyo nmero de esferas conectoras sumaba 22, lo que supona que el
beneficio fueron inventados. Eso es lo que ocurri con el modelo modelo totalizara 55 esferas. El resultado de dar prioridad al mo-
de las esferas de Eudoxo cuando Aristteles se adue de l y trans- delo sobre los hechos y de transformarlo en una sustancia real, fue
form las esferas en cuerpos fsicos, en esferas materiales concntri- complicar la imagen al extremo de que no quedase ni huella, de la
cas unidas entre s, lo que sabemos por un pasaje en la Metafsica intencin simplificadora inicial.
que introduce su descripcin de la teora de Eudoxo. y por las me- El modelo de las esferas concntricas continu dominando la
joras que l mismo hizo a sta. Aristteles argumenta que, puesto imageii popular del cosmos a lo largo del perodo que llega hasta
que las estrellas son sustancias, la causa de su movimiento debe tam- Copmico; sin embargo, los astrnomos griegos,' ya desde el si-
bin ser una sustancia, puesto que es anterior en el tiempo: As, -gi~II a.e. en adelante, tenan la sensacin de que no era suficiente-
pues, est claro que son sustancias y que una de ellas es primera, y mente flexible como para asumir la creciente exactitud observacional
otra segunda, segn el mismo orden de las traslaciones de los astros. cuyo progreso mostraba que las velocidades del Sol y los planetas
Para averiguar cuntas son las traslaciones hay que acudir a la no eran uniformes' y que ese hecho no podra posiblemente ser ex-
ms afn a la Filosofa entre las ciencias matemticas, es decir a la plicado bajo la asuncin de que la Tierra era el centro de sus movi-
Astronoma; sta, en efecto, estudia una sustancia sensible pero eter- mientos. Pese a todo, prcticamente todos ,los astrnomos se mantu-
na, mientras que las otras no estudian ninguna sustancia, por ejem- vieron fieles a la teora geocntrica; simplemente, la contradiccin
plo, la Aritmtica y la Geometra [171]. fue resuelta asumiendo que las estrellas realmente se movan en
De este modo la teora de las esferas concntricas fue eleva4a crculos (siguiendo la inicial teora pitagrico-platnica) y que esos
por Aristteles. de ser una mera ayuda geomtrica, al nivel de..,.una crculos inscriban la Tierra, como la teora geocntrica requera, es
87
86 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra

decir, los crculos eran excntricos. Antes de Kepler a naClie se le mente, Herclides de Ponto, al describir el crculo de Venus, as
como el del Sol, y dar a los dos un centro y un medio, mostr que
haba ocurrido imaginar las trayectorias de los planetas como elipses,
Venus unas veces est por encima y otras por debajo>del Sol. Por
a pesar de que la geometra de secciones cnicas -incluyendo la
elipse- haba sido desarrollada en Grecia desde la segund:1;mitad lo que dice que la posicin del Sol, la Luna, Venus y todos los pla-
netas -donde quiera que estn- viene definida por una lnea que
del siglo IV a.c. y alcanz su cumbre en el siglo II con la obra de
pasa por el centro de la Tierra y va hasta el cuerpo celeste del que
-
Apolonio de Perga. El crculo fue una parte tanjnseparable del---
, cosmos griego como la lnea recta lo sera luego del cosmos new-
)' toniano. "
Junto a la teora de los crculos excntricos, se hizo otro intento
para explicar los movimientos retrgrados de los planetas en el curso
de su revolucin alrededor 'de la Tierra y esta segunda teora des-
plaz al modelo de concntricas en el mundo cientfico. Se trata de
la famosa teora de los epiciclos. Aunque su introductor es descono-
cido, Hiparco ya la us en combinacin con la teora de la excn-
trica y Ptolomeo incluy en su gran, obra astronmica la que fue

Tierra

su formulacin definitiva. Hay razones para pensar que Apolonio


de Perga ya haba desarrollado la teora epicclica que, como su
rival, descompona el movimiento del planeta en crculos. De acuer-
do con ella, el planeta giraba en un crculo secundario (epiciclo)
alrededor de un centro geomtrico que, a su vez, giraba en un crculo
primario alrededor de la Tierra o de un centro cercano a sta (si el
movimiento es excntrico). As, para un observador terrestre, la com- FIG. 3.-Movimiento epicclico. FIG. 4.-Movimiento epicclico de un
binacin de la revolucin del planeta en su crculo secundario con planeta, visto desde la Tierra.
el avance del centro de ste a lo largo del permetro del crculo pri-
mario, aparece como el movimiento epicclico caracterstico des- se trate. Por tanto, habr una recta dibujada desde el centro de la
crito en las figuras.
Tierra mostrando la posicin del Sol, e igualmente otras dos rectas,
Hoy, tras Coprnico, sabemos que el movimiento epicclico re- a derecha e izquierda, que distarn de ella 50 y 100, respectiva-
fleja de hecho la revolucin anual de la Tierra alrededor del Sol; si mente; mostrando la ms cercana al este, la posicin de Venus o
sta estuviese quieta, nos parecera que los otros planetas se mueven Estrella Matutina cuando est ms alejado del Sol y ms cercano
en simples crculos o elipses. Ya hemos sealado que por razones a las regiones orientales -una posicin en la que recibe entonces el
geomtricas el fenmeno aparece ms simple para los movimientos nombre de Estrella Vespertina, porque aparece hacia el este por la
de los dos planetas interiores, Mercurio y Venus, que giran entre
tarde tras la puesta del Sol [117].
nosotros yel Sol. El centro de su 'epiciclo es idntico al centro del
La segunda fuente observa ms brevemente: Aunque se vea a
mismo Sol y el descubrimiento de ese hecho fue la primera brecha
Venus y Mercurio ascender y ponerse diariamente, sus rbitas no
seria abierta en la teora geocntrica. Herclides de Ponto (388- rodean la Tierra totalmente sino que circulan alrededor del Sol en
315 a.c.), un discpulo de Platn, enseaba que Mercurio y Venus un movimiento ms libre. De heho, tienen al Sol por centro de sus
giran alrededor del Sol mientras ste, como todos los dems plane- crculos, de tal modo que a veces son transportados sobre l y otras
tas, giraba en torno a la Tierra. Esa informacin la hemos obtenido
por debajo de l y ms cercanos a la Tierra, desvindose Venus en
de fuentes posteriores de los siglos IV y v de nuestra era: Final-
89
88 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra

un signo y medio del Sol [118]. Sobre estos testimonios, Hercli- tierra y el lmite es ms noble que los lugares intermedios, as, ba-
sando sus razonamientos sobre esos fundamentos, creen que no es
des de Ponto podra ser considerado el fundador de la teora epic-
la tierra sino ms bien el fuego el que hallar reposo situado en
clica que ocup el terreno, aunque sin derrocar completamente a la
el centro de la esfera ... He aqu la opinin de ciertas personas sobre
teora de las esferas concntricas, hasta la publicacin del libro de
Coprnico en 1543. Incluso entonces, no pas al limbo; como es el lugar de la Tierra. y sus doctrinas sobre su reposo o movimiento
bien sabido, Tycho Brahe a finales del siglo XVI todava intent al- son parejas. Pero tampoco aqu piensan todos lo mismo. Los que
canzar un compromiso entre las teoras geocntrica y heliocntrica, niegan que la Tierra se encuentre asentada en el medio, suponen
mediante una hiptesis que era una especie de extensin de la de que se mueve circularmente alrededor del centro; y no es ella la
Herclides. Brahe supuso que todos los planetas giraban alrededor nica que lo hace, sino que tambin la anti-Tierra realiza ese mismo
del Sol, mientras ste giraba alrededor de la Tierra. rriovimiento, como ya hemos dicho antes.
El poder de la imaginacin geocntrica de los antiguos griegos Algunos incluso son de la opinin de que hay un cierto nmero
era tan asombroso, que la teora heliocntrica apareci en el hori- de cuerpos del mismo tipo movidos alrededor del centro, mas invi-
zonte cientfico hace todos esos siglos. Las hiptesis desarrolladas sibles para nosotros debido a la interposicin de la Tierra. Es por
incluan tanto la rotacin de la Tierra sobre su eje, como la revolu- esa razn -segn ellos- por lo que los eclipses de la Luna son
cin en torno al Sol, pero ninguna de ellas logr echar races y, ms frecuentes que los del Sol, pues cada uno de esos cuerpos obs-
taculizara la luz a la Luna en lugar de ser la Tierra misma quien
finalmente, fueron desplazadas por la teora geocntrica que supona
a la Tierra el centro inmvil del cosmos. lo haga [33].
Los pitagricos fueron los primeros en desviarse de esa doctrina El origen de esa teora del fuego central es incierto; quiz el
aceptada. La teora del fuego central, al desplazar la Tierra del descubrimiento de que la Luna no tiene luz propia, sino que la
centro, abri el camino a otras ideas similares. Aristteles escribe recibe del Sol, condujera a la conjetura adicional de que el Sol tam-
en su libro De caelo lo siguiente sobre el tema: Nos queda hablar bin reflejaba simplemente la luz de una fuente central, es decir,
de la Tierra, dnde est, si debera clasificarse entre los seres en del fuego central. Este fuego se oculta a nuestra vista porque el
reposo o entre aquellos en movimiento, y de su forma. Con respecto globo terrestre en su revolucin alrededor de l presenta siempre su
otra cara deshabitada. La anti-Tierra nos es igualmente invisible por-
a su posicin, hay opiniones divergentes. La mayora de quienes
mantienen que todo el universo es finito dice que descansa en el que tambin ella es ocurecida por la Tierra durante la revolucin
centro, pero esto es contradicho por la escuela italiana llamada de de ambos cuerpos alrededor del Sol; sin embargo, los frecuentes
los pitagricos. Estos afirman que el centro est ocupado por el eclipses de Luna son prueba de su existencia. As era a grandes ras-
fuego y que la Tierra es una de las estrellas. creando el da y la noche gos la teora pitagrica. Desde un punto de vista histrico, su im-
conforme viaja en un crculo alrededor del centro. Adems, inventan pori:'~mciaradica en que la idea misma de que la Tierra no es el
.centro del universo sino una estrella ms, despej el camino a teo-
otra Tierra, opuesta a la 'nuestra, a la que dan el nombre de anti-
ras similares. En eso radica su valor histrico, que en modo alguno
Tiena. En lugar de concordar sus razonamientos y explicaciones con
los hechos observados, constrien los hechos intentando hacerlos se ve afectado por el modo en que fue concebida.
Debemos sealar de paso que la escala pitagrica de valores cs-
encajar en el marco de ciertos razonamientos y opiniones con los
que se esfuerzan en hacer corresponder su imagen del mundo. Tam- micos que defina el centro como ms honroso que cualquier po-
sicin no-central reaparece en un contexto similar en el libro de
bin pueden encontrarse muchos otros que comparten la opinin de
que no es necesario atribuir a la Tierra la regin central, y tampoco Coprnico cuando ste defiende que la Tierra se lhueve y los cielos
ellos basan su conviccin en hechos observados, sino ms bien en estn quietos: La condicin de inmovilidad se considera ms noble
razonamientos abstractos. As, el ser ms noble habr de pertenecer y divina que el cambio o inconstancia. De ah que el movimiento
deba ser atribuido a la Tierra antes que al universo. Ir ms lejos
a la regin ms noble. Puesto que el fuego es ms noble que la
90 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra 91

y dir que parece completamente incomprensible atribuir movimien- Coprnico menciona explcitamente en la introduccin a su libro
to a lo que contiene y sostiene y no a lo contenido y sostenido, esto -donde explica cmo lleg a su teora- los nombres de Hicetas,
es, la Tierra (De las revoluciones de los cuerpos celestes) 1, 8). La Ecfanto y Herclides, junto con las antiguas referencias a ellos. En
semejanza de la argumentacin es fcilmente comprensible. Slo la ello volvemos a encontrar la conexin existente entre los comienzos
mecnica newtoniana podra proporcionar razones fsicas de los mo- de la astronoma moderna y la del siglo IV a.e. Hay, no obstante,
vimientos celestes, pero esta misma mecnica slo nacera como re- una diferencia importante entre ambas. En el mundo antiguo, la teora
sultado de los avances en astronoma y de la teora de Coprnico. de la rotacin de la Tierra sobre su eje no consigui alcanzar una
De este modo, Coprnico segua siendo, y en no poca medida, un posicin establecida a pesar de su influencia sobre Platn. Como ad-
contemporneo de los cientficos de la Antigua Grecia. mite todo el mundo, no est claro si Platn consideraba que de he-
A propsito de la teora de la anti-Tierra, debe mencionarse la cho la Tierra rotaba; el rompecabezas del Timeo puede entenderse
otra explicacin de Aristteles que, como la primera, no es del todo de muchas maneras y ha sido interpretado de modos diferentes. Pero
favorable a los Pitagricos: y todas las correspondencias que vean lo que es indudable es que consideraba la rotacin de una esfera
en los nmeros y en las armonas con las afecciones y con las partes sobre su eje como el ms perfecto de los movimientos y que adscri-
del cielo y con el orden universal, las reunan y reducan a sistema. ba ese movimiento a todas las estrellas -incluyendo, posiblemente,
y si en algn punto faltaba algo, se apresuraban a aadirlo, para a la Tierra- como un tipo de movimiento universal. Para Platn
que toda su doctrina fuese coherente. As, por ejemplo, puesto que la rotacin sobre un eje era la manifestacin suprema de la razn,
la Dcada parece ser algo perfecto y abarcar toda la naturaleza de como explica en las Leyes: De esos dos movimientos, el que se
los nmeros, dicen que tambin son diez los cuerpos que se mueven mueve en un mismo lugar debe necesariamente hacerla siempre alre-
por el cielo, y, slo siendo nueve los visibles, ponen como dcimo dedor de algn centro, siendo una copia de las esferas giratorias, y
la anti-Tierra [34]. Esta exposicin es particularmente interesante, es el que tiene posiblemente un parentesco y similaridad ms estre-
chos con la revolucin de la razn.... Si los describimos a ambos
ya que no hace mencin alguna al fuego central y el noveno de los
cuerpos visibles es aparentemente la esfera de las estrellas fijas, con- como movindose regular y uniformemente en el mismo lugar en
cordando con la teora de Aristteles. Hay, pues, ciertos indicios de torno a las mismas cosas y en relacin a las mismas cosas, segn una
ley y sistema -a saber, la razn y el movimiento que da vueltas en
que los pitagricos tardos devolvieron a la Tierra su posicin en el
un lugar {semejante a las revoluciones de un globo giratorio}-- nunca
centro del cosmos, y situaron el fuego en el centro de la Tierra. Por
correremos el peligro de ser juzgados poco diestros en la construc-
otra parte, fuentes ms tardas mencionan una nueva teora que fue
cin de imgenes acertadas por medio del lenguaje [134]. Platn
propuesta por la escuela pitagrica a finales del siglo v y comienzos traz una analoga entre la razn y los movimientos perfectamente
del IV a.e., y fue aceptada por Herclides de Ponto: De acuerdo
precisos de los cielos: Todo el curso y movimiento del cielo y de
con Teofrasto, Hicetas de Siracusa mantena que los cielos, el Sol, cuanto, contiene posee un movimiento semejante al movimiento y
la Luna, las estrellas y todas las alturas estaban fijas y estacionarias revolucin y los clculos de la razn [133]. El cosmos mismo,
y que, al margen de la Tierra, nada se mueve en el universo. Por el pues, rota sobre su eje, como subraya Platn en el Timeo, es
contrario, como la Tierra rota sobre su eje a una gran velocidad, todo decir, carece de los tres grados traslacionales de libertad (o, en el
hace parecer que sta estuviera siempre quieta mientras los cielos se lenguaje de Platn, de los seis movimientos hacia arriba, hacia abajo,
mueven [35]. De acuerdo con otra tradicin, Herclides de Ponto hacia delante, hacia atrs, a la derecha y a la izquierda), desarro-
y Ecfanto el pitagrico pusieron a la Tierra en movimiento, aunque llando slo el sptimo, giro. Ms an, reitera que ese movimiento es
no en el sentido de traslacin, sino en el sentido de la rotacin, universal y se encuentra en todas las estrellas.
como una rueda fija sobre un eje que girase de oeste a este alrededor Es divertido observar cmo llega Platn, mediante el razona-
de su propio centro [119]. miento alegrico y la pura deduccin, a una de las conclusiones em-
93
92 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra

plflcas de la astronoma y cosmologa modernas; concretamente, a cada da, o alternativamente que tanto el cielo como la Tierra tienen
la existencia de un movimiento rotatorio en el cosmos, como el ob- una rotacin de alguna importancia, sea la que sea, sobre el mismo
servado tanto en la rotacin de las estrellas sobre sus ejes como en eje, como decimos, pero tal que mantiene sus posiciones relativas.
la rotacin de los grandes sistemas y las galaxias csmicas. Estas personas olvidan, sin embargo, que en tanto que, por lo que
Ni la idea de Platn ni las hiptesis de Herclides, Hicetas y respecta a las apariencias en el mundo estelar, podra no haber quiz
Ecfanto fueron retornadas por los astrnomos que les sucedieron. La ninguna objecin a esta teora en su forma ms simple, a juzgar por
teora del giro no constitua una parte esencial de la definicin pla- las condiciones que nos afectan a nosotros mismos y a aquellos en
tnica de las estrellas consideradas como instrumentos del tiempo. el aire en torno a nosotros, una hiptesis semejante ha de ser consi-
El movimiento circular de las estrellas alrededor de la Tierra, como derada bastante ridcula ... Deben admitir que la'rotacin de la Tierra
cualquier otro mecanismo cclico, era suficiente como reloj y, lo que sera ms violenta que cualquiera de los movimientos que tienen
es ms, sa es la base de nuestra medida del tiempo. La opinin lugar en torno a ella, si en un tiempo tan corto da un giro completo
generalmente admitida de que el reposo es ms noble que el mo- tan colosal, y por tanto que todo lo que no est realmente asentado
vimiento milit realmente en contra de la idea de una rotacin uni- en la Tierra debera parecer describir uno y el mismo movimiento
versal. Ningn ejemplo ms notorio de ello que la imagen que Plu- siempre en sentido contrario a la Tierra, y que' las nubes y todas
tarco tena sobre la teora del tiempo de Platn: Por tanto, es las cosas que vuelan o pueden ser lanzadas nunca podran ser vistas
mejor decir que la Tierra es un instrumento del tiempo, no en el viajando hacia el este, puesto que la Tierra siempre estara adelan-
sentido literal de que tenga movimiento como las estrellas, sino en tndose a ellas y previniendo su movimiento hacia el este, de tal
el de que estando siempre quieta divide las salidas y puestas de las manera que todo lo dems dara la impresin de retroceder hacia
estrellas en perodos mediante los cuales se determinan las medidas el oeste y las partes que la Tierra ira dejando tras de s. Porque,
primarias del tiempo -el da y la noche ... - del mismo modo que incluso si mantuvieran que el aire es acarreado con la Tierra en la
las agujas de los relojes de sol no cambian su posicin con las som- misma direccin y a la misma velocidad, los cuerpos slidos en l
bras, sino que se convierten en instrumentos para medir el tiempo tendran siempre que parecer retroceder en el movimiento conjunto
permaneciendo en su lugar. Imitan as a la Tierra, que oscurece al de la Tierra y el aire, o, aun cuando los mismos cuerpos slidos
Sol cuando ste pasa bajo ella [138]. Ptolomeo asent sobre bases estuvieran, por as decir, ligados al aire y fueran acarreados con l,
cientficas el rechazo a la teora de que la Tierra rota sobre su nunca podra parecer que se mueven hacia adelante o que quedan
eje quinientos aos despus de Herclides. El razonamiento ptole- atrs" sino que siempre par~ceran inmviles, y nunca podran, aun
maico est basado por completo en el desconocimiento de la ley de cuando volasen o fueran arrojados, hacer algn viaje o cambiar su
inercia e, incluso Coprnico, viviendo como lo hizo en la poca ante- posicin, aun cuando veamos con tanta claridad que todas esas cosas
rior a la mecnica moderna, slo pudo aportar argumentos cualitati- suceden, como si ninguna deceleracin o aceleracin les afectara co-
vos contra aqul. mo consecuencia del movimiento de la Tierra [271].
El libro de Ptolomeo es un compendio de las teoras de las gene- El papel de Aristteles en la ideologa geocentrista ser discu-
raciones previas, especialmente de la de Hiparco. Su intento de refu- tido de nuevo ms adelante. El primer griego que adopt ut!. punto
tar .los puntos de ,vista de Herclides es, por tanto, de especial inte'- de partida decididamente hellocntrico fue Aristarco de Samos (c.
rs: Ciertos pensadores, aunque nada tenan que oponer a los argu- '3'10-230 a.c.), anticipndose as a Coprnico en unos mil ochocientos
mentos anteriores, han amasado un esquema que consideran ms aos. Su hiptesis de que la Tierra gira alrededor del Sol mientras
aceptable, y piensan que no puede aducirse ninguna evidencia en su rota sobre su propio eje es representativa de la era dorada de la
contra si sugieren por mor de la argumentacin que el cielo carece ciencia griega en la' que fue formulada. Aristarco fue contemporneo
de movimiento, y que es la Tierra la que rota sobre uno y el mismo de Arqumedes y Eratstenes, vivi pocas dcadas despus de Eucli-
eje de oeste a este, completando una revolucin aproximadamente des y cien aos ms o menos antes de Hiparco y Posidonio.
94 El mundo fsico de los griego; Cielo y tierra 95

Contamos con dos fuentes importantes para su teora. La pri- eje [235]. Estas palabras ponen en claro que la hiptesis de Aris~
mera y de mayor peso es la referencia de Arqumedes al mismo pro- _tarco~o logr aceptaci~ fundamentalmente por-motivos religiosos.
blema en su Arenario, en el que idea un mtodo para expresar gran- Trescientos aos ms tarde: P1utarco recuerda la violenta oposi-
des nmeros y lo ilustra construyendo el nmero de granos de arena cin de uno de los fundadores de la escuela estoica a la teora helio-
contenidos en una esfera del tamao del cosmos. El pasaje relevante cntrica, y nos informa que Aristarco se encontr casi en la misma
es como sigue: Eres consciente de que 'universo' es el nombre situacin de Anaxgoras, quien haba sido condenado por blasfemia
dado por la mayora de los astrnomos a la esfera, cuyo ceiitro es el" por ensear que las estrellas eran rocas gneas: Es un hecho que en
centro de la Tierra y cuyo. radio es igual a la recta que une el centro la poca de Aristarco la situacin era bastante ms grave que en
del Sol y el de la Tierra, tal y como has visto en los tratados escritos la de Anaxgoras, pues la posicin central de la Tierra y su reposo
por los astrnomos. Pero Aristarco de Sarnas produjo un libro que absoluto, tal y como haban sido formulados por Aristteles, se ha-
consista en ciertas hiptesis cuyas premisas llevaban a la conclusin ban convertido para entonces en un axioma, sin que ello supusiera
de que el universo es varias veces mayor de 10 que ahora llamamos renunciar en modo alguno a la naturaleza divina de las estrellas en
as. Las hiptesis son que las estrellas fijas y el Sol permanecen sus cursos invariables. Muy al contrario, las dos concepciones, siendo
quietos, que la Tierra gira alrededor del Sol en la circunferencia de como eran complementarias pese a apoyarse mutuamente, se convir-
un crculo, con 10 que el Sol descansa en el medi de su rbita, y tieron simplemente en dos aspectos de una misma imagen csmica
que la esfera de las estrellas fijas, situada sobre el mismo centro fuertemente religiosa.
que el Sol, es tan grande que el crculo en el que supone que gira No obstante, no sera correcto centrarse en la oposicin de tipo
la Tierra guarda tal proporcin respecto a la distancia a que se en- religioso contra la teora heliocntrica, ignorando los argumentos
cuentran las estrellas fijas como la que existe entre el centro de la cientficos que se adujeron en su contra. Ya hemos visto las razoneS
esfera y su superficie [237]. de Pto10meo para rechazar la rotacin de la Tierra sobre su eje y
Arqumedes observ correctamente que la ltima sentencia no que se remitan a la doctrina de Aristteles, quien tampoco aceptaba
tiene sentido, pues, qu relacin puede haber entre el centro de la idea de que la Tierra girase alrededor del Sol. Todos estos argu-
una esfera, que no es ms que un punto, y su superficie? Arqume- mentos se basaron en la ausencia de para1aje de las estrellas fijas, y
des explic esas palabras suponiendo que Aristarco asuma que la seran finalmente refutados cuando se prob empricamente (en 1838,
razn entre el globo terrestre (representado como un punto) y la por Bessel) que tal para1aj~, aunque pequeo, exista de hecho. In-
esfera contenida en la rbita de la Tierra en torno al Sol era igual cluso Coprnico fue incapaz de hallar otra respuesta a ese argumento
a la razn entre esta ltima y la esfera de las estrellas fijas. que la suposicin (que resultara a la postre ser correcta) de que las
para1ajes eran demasiado pequeos para poder ser medidos. La res-
En lo, tocante a la cuestin que aqu nos ocupa, ese pasaje de
puesta dada por Aristarco no nos es conocida. La objecin de Aris-
Arqumedes menciona slo la revolucin de la Tierra en torno al
tteles se encuentra en su De Caelo, en el que seala justamente que
Sol. Pero el segundo de nuestros elementos de apoyo hace referencia
si la Tierra girase alrededor del centro, ese movimiento se vera re-
tambin a la rotacin de la Tierra sobre su eje. Se encuentra en el
flejado en cambios de posicin de las estrellas fijas. Si tradujramos
libro de Plutarco De la cara de la Luna, que es una discusin amiga- a trminos cientficos modernos esa objecin. se tendra: as como
ble sobre las propiedades fsicas de la Luna: No lances contra m el movimiento epicclico de los planetas refleja la revolucin anual
una acusacin de impiedad como la que C1eantes deca que los gtie- de la Tierra, as tambin debera haber un movimiento epicclico
gos haban lanzado contra Aristarco de Samos por mover el corazn de las estrellas fijas, es decir, un cambio en el ngulo (paralaje) en
del universo cuando intentaba salvar los fenmenos mediante la asun- que la Tierra, a 10 largo del ao, aparecera para un observador si-
cin de que el cielo est en reposo, mientras que la Tierra gira en tuado a la distancia en que se hallan las estrellas fijas. O en palabras
una rbita oblicua al tiempo que rota tambin sobre su propio de Aristteles: Si esto fuera as, necesariamente se produciran avan-
96 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra 97

ces y retrocesos de las estrellas fijas. Mas no se ha observado que Un factor que contribuy a la no aceptacin de la hiptesis de
as ocurra, sino que por el contrario las mismas estrellas salen y se Aritarco fue el aislamiento del cientfico en el Mundo Antiguo, que
ponen en los mismos lugares de la Tierra [160]. era el resultado de la ausencia de una tradicin de enseanza cien-
Si la agudeza de Aristteles puede admirarnos, no podemos dejar tfica organizada. Slo sabemos de Seleuco, quien ense la doctrina
de asombrarnos an ms ante la valenta cientfica de la imaginacin de Aristarco en Babilonia en el siglo II a.e. Nuestra fuente de infor-
de Aristarco. Est sujeto a duda si la teora heliocntrica fue de he- macin es Plutarco: Qu quera decir Timeo al afirmar que hay
cho rechazada debido solamente al argumento sobre la paralaje de almas dispersas sobre la Tierra, la Luna y en todos los dems ins-
las estrellas fijas; incluso si esa paralaje hubiera sido descubierta en trumentos de tiempo? ... Quera decir poner a la Tierra en movi-
su poca -o en tiempos de Coprnico- probablemente se hubiera miento como hizo con el Sol, la Luna y los cinco planetas, a los que
hecho todo lo posible para explicarla de modo que la teora geocn- llamaba los instrumentos del tiempo en razn de sus giros? Y, era
trica pudiera ser mantenida. Incluso la acusacin de blasfemia de necesario concebir que la Tierra, "girando en torno a su eje vagaba
Cleantes no era sino una expresin comn de un antagonismo ms por el universo", no era representada como estable e inmvil, sino
profundo. Coprnico y Galileo se encontraron en una posicin muy como girando y rotando, tal como Aristarco y Seleuco despus man-
diferente a la de Aristarco. En su poca el argumento religioso se tuvieron, afirmndolo el primero slo como hiptesis, y el segundo
haba convertido en inmensamente ms poderoso gracias a la eviden- como una opinin definida? Pero Teofrasto aade a su relato el
cia de la Biblia y la autoridad que la Iglesia concedi a Aristteles. detalle de que Platn en sus ltimos aos lament haber dado a la
La concepcin de Aristarco era simplemente demasiado aventurada Tierra el centro del universo, que no era apropiado para ella [138 Lo' .
para sus contemporneos, quienes no estaban todava preparados La imagen griega del cosmos estaba determinada en gran medid~\~
para la revolucin intelectual que implicaba esa relativizacin de la por-'el paso de ver el cielo en dos dimensiones -como un dos~l
posicin del observador en el cosmos. extendido sobre la Tierra- a verlo en tres dimensiones, aadiendo
Todava quedaba un largo camino hasta llegar a la audacia cien- . la profundidad del espacio. Este proceso se extendi muy rpida-
tfica exigida por la aceptacin de la relativizacin, que finalmente mente desde el momento en que Pitgoras y sus discpulos descu-
conducira a la mecnica de Newton y a la quiebra de la anttesis brieron que la Tierra era una esfera. No se nos ha contado cmo
entre cielo y Tierra. Por otra parte, la mecnica newtoniana intro- llegaron a ese descubrimiento y muy bien pudo haber comenzado
dujo nuevos valores absolutos en el mundo de la ciencia y en nuestra como una mera conjetura. ,En el libro de Aristteles De Caelo en-
concepcin del cosmos (espacio y tiempo_absolutos). De ah que se- contramos exactamente las mismas pruebas de la esfericidad que las
ra ms correcto comparar la concepcin de Aristarco con la de Eins- usadas hoy por la geografa escolar: Si la Tierra no fuera esfrica
tein en su teora restringida de la relatividad centrada en la relati- los eclipses de la Luna no exhibiran las secciones que se les cono-
vidad de espacio Iy tiempo. En el caso de Einstein, como en el de cen... , durante los eclipses siempre tiene una lnea curva como l-
Aristarco, la oposicin a la abolicin de nociones absolutas apareci mite. En consecuencia, como el eclipse es debido a la interposicin
bajo una apariencia cientfica, y no pocos cientficos intentaron de- de la Tierra, es el perfil de sta 10 que, debido a su forma esfrica,
nodadamente explicar la evidencia emprica -como en el caso de produce esa figura. Las observaciones del modo en que nos aparecen
la dependencia de la masa respecto a la velocidad- por medio de los astros no slo prueban que la Tierra es esfrica, sino tambin
la teora newtoniana. En trminos generales, sin embargo, en nues- que su tamao no es muy grande, ya que al desplazarse mnimamente
tra poca de ciencia organizada una nueva teora es aceptada por hacia el sur o hacia la Osa, vemos modificarse el crculo del hori-
expertos en el campo siempre que est de acuerdo con todos los zonte, por 10 que los astros de debajo de nosotros cambian conside-
hechos conocidos y abra el camino para el descubrimiento de otros rablemente y no son los mismos que brillan en el cielo cuando se
nuevos, incluso a pesar de que pueda implicar cambios en la estruc- va hacia la Osa que cuando se hace hacia el medioda. Algunos astros
tura de toda una filosofa. visibles en Egipto o en la vecindad de Chipre son invisibles en re-
98 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra 99

giones ms septentrionales, y, adems, alg~nos astros visibles en


todo momento en las regiones septentrionales sufren una puesta en
los pases mencionados... Entre los matemticos, aquellos que inten-
tan calcular el tamao de la circunferencia (terrestre) la calculan en
unos 400.000 estadios. Basndonos en esas pruebas, concluiremos
que, necesariamente, la masa de la Tierra no slo es esfrica, sino
que, adems, no es muy grande en relacin a las dimensiones de
otros astros [161].
El valor numrico dado por Aristteles aqu sobrepasa en un
50 por 100 el que debera resultar si consideramos la longitud comn
del estadio, o sea 160 metros. Volveremos sobre esas medidas exage-
radas, pero antes, una cita del gegrafo Estrabn (c. 63 a.C.-18 d.C.),
que proporciona una prueba adicional de la figura de la Tierra: La
forma esfrica de la Tierra se ve ... en los fenmenos del mar y el
cielo. De ello tenemos la evidencia de los sentidos y del sentido co-
mn. Pues,es obvio que la curvatura del mar oculta a los navegantes
las luces distantes que estn a nivel de su vista, mientras que pueden
ver esas luces cuando estn por encima del nivel de sus ojos, aunque
estn mucho ms alejadas. Similarmente, desde un lugar elevado el
ojo capta lo que antes le estaba oculto ... , adems, conforme los na-
vegantes se aproximan a tierra se hace visible ms y mas costa, y
lo que en principio pareca bajo se eleva progresivamente [233].
El reconocimiento de la esfericidad de la Tierra fue acompaado FIG. 5.-La determinacin de la circunferencia de la Tierra de Posidonio a
partir de la distancia entre Rodas y Alejandra y el ngulo entre sus respectivos
a partir de Aristteles por el desarrollo de mtodos de medicin de horizontes.
la circunferencia. Una sorprendente descripcin de dos de esos m-
todos ha llegado hasta nosotros en la Teora de las revoluciones de
individuo situad de pie sobre la Tierra. Los polos son los mismos
los cuerpos celestes de Clemedes, un estoico que vivi probable-
para todos esos crculos, pero el punto vertical es diferente para
mente a comienzos de nuestra era. El principio bsico de los dos
cada persona ... Rodas y Alejandra estn en el mismo crculo meri-
mtodos es idntico: medir la distancia entre dos puntos situados
diano y la distancia entre ambas ciudades es estimada en 5.000 esta-
en el mismo meridiano del globo y determinar el arco correspon-
dios. Supuesto que tal sea el caso... Posidonio sigue diciendo que
diente a dicha distancia. Uno de los mtodos fue usado por Erats-
la estrella brillante llamada Canobus queda hacia el sur, prctica-
tenes (c. 275-195 a.C.) en Alejandra, y se basa en la altura del Sol
mente sobre el timn de Argos. Dicha estrella no es vista en toda
el da del solsticio de verano. El segundo fue usado por Posidonio,
Grecia, de ah que Arato ni siquiera la mencione en sus Efemrides.
el famoso filsofo estoico y maestro de Cicern (c. 135-51 a.c.),
Pero conforme se va de norte a sur, comienza a ser visible en Rodas
que descubri la dependencia de las mareas del movimiento de la
Luna. Clemedes describe el mtodo de Posidonio as: Posidonio y, cuando all se ve sobre el horizonte, se pone inmediatamente con-
forme gira el universo. Cuando se han navegado los 5.000 estadios
dice que Rodas y Alejandra estn en el mismo meridiano. Los crcu-
y se est en Alejandra, esa estrella se halla a una altura sobre el
los meridianos son crculos dibujados a 10 largo de los polos del
horizonte de un cuarto de signo -es decir, 1/48 del crculo del zo-
universo y pasan por el punto que est sobre la cabeza de cualquier
101
100 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra

daco- cuando se encuentra exactamente en medio del cielo; por que cuando la Luna est iluminada en su mitad, la Tierra, la Luna
tanto, el segmento del crculo meridiano que est situado sobre la y el Sol forman un tringulo rectngulo con su ngulo recto en la
distancia entre Rodas y Alejandra es de 1/48 parte de dicho crculo, Luna. Por tanto, para hallar la proporcin del lado Tierra-Luna a
ya que el horizonte de los habitantes de Rodas dista del de los la hipotenusa Tierra-Sol, tenemos que medir el ngulo formado por
a1ejandrinos en 1/40 del crculo zodiacal... Y, por tanto, el gran ~mbos lados, es decir, el arco' situado entre la Luna y el Sol en el
crculo de la Tierra debe medir 24.000 estadios, asumiendo que de momento en que la Luna est iluminada exactamente en su mitad.
Las dificultades de tal medicin son obvias, especialmente si han de
Rodas a A1ejandra haya 5.000 'estadios; pero si no, estar en la
misma proporcin a la distancia entre ambas. Tal es el modo en que Sol
Posidonio trat el tamao de la Tierra [241].
Si aceptamos que el estadio antiguo es igual a 160 metros, en-
contramos que el clculo de Posidonio -lo mismo que los 250.000
estadios a los que lleg Eratstenes- estn dentro de un pequeo
margen de error con respecto a la medida real de 40.000 kilmetros.
El primer griego que intent una estimacin de las distancias
csmicas fue Anaximandro. Se cuenta de l que pensaba que el crcu-
lo de 1a'Luna era diecinueve veces mayor que el de la Tierra, y que
el del Sol era veintiocho veces mayor [10]. La escuela pitagrica,
siguiendo su teora de la armona de las esferas, supuso que la
proporcin entre las distancias existentes entre los planetas era la Tierra
misma que la existente entre las armonas musicales. La influencia FIG. 6.-La determinacin de las distancias relativas Tierra-Sol y Tierra-Luna
de esta idea en P1atn puede observarse en el Tmeo, donde esta- de Aristarco.
blece que las distancias de los planetas a la Tierra estn en propor-
cin de 1 : 2 : 3 : 4 : 8 : 9 : 27. P1atn habla de distancias dobles
tomarse durante el da a una hora en la que ambos cuerpos celestes
y trip1es, queriendo decir aparentemente que esos enteros son la
estn sobre el horizonte -un requisito que hace an ms difcil
combinacin de dos series geomtricas, una con el factor 2 (1, 2,
determinar el momento en que la Luna es un semicrculo exacto.
4, 8) Y otra con el factor 3 (3, 9, 27). En la poca de Platn, el
El mtodo no es exacto; pues el ngulo que ha de medirse es de
orden de los planetas segn la distancia creciente respecto a la Tierra
se crea generalmente que era: Luna, Sol, Venus, Mercurio, Marte, alrededor de 90 (8952'), y, por tanto, un ligero error en su deter-
minacin produce un gran error en el resultado final, o sea, en la
}piter, Saturno. Durante los siglos III y II, los astrnomos griegos
adoptaron un nuevo orden basado en los perodos de las estrellas: proporcin entre las dos distancias.
El mtodo y resultados son proporcionados por el ensayo de
Luna, Mercurio, Venus, Sol, Marte, Jpiter y Saturno. Esa modifi-
Aristarco Del tamao y la dstancia del Sol y la Luna, del que se
cacin fue probablemente influida por la hiptesis de Hrclides
, han extrado las siguientes afirmaciones:
-mencionada antes- de que Mercurio y' Venus giran alrededor
del Sol.
1. Que la Luna recibe su luz del Sol.
El primer intento serio de calcular las distancias astronmicas o 2. Que la Tierra se comporta como un punto y centro de la esfera en
las proporciones entre stas fue obra de Aristarco. Sus mtodos, y que se mueve la Luna.
los de sus seguidores, marcaron el punto culminante de los logros 3. Que cuando la Luna nos aparece mediada, el gran crculo que divide
griegos en astronoma matemtica. Aristarco intent calcular las dis- las porciones oscura y brillante de la Luna est en la misma direccin que
nuestro ojo.
tancias relativas del Sol y la Luna a la Tierra. Empez suponiendo
102 El mundo fsico de los griegos Cielo y tierra 103

4. Que cuando la Luna aparece mediada, su distancia al Sol es menor


entonces que un cuadrante en un treintavo de cuadrante. ceso se 1111CI al asociar la precisin de los movimientos celestes
5. Que la anchhra de la sombra de la Tierra es de dos Lunas. con la divinidad de las estrellas. Dicha asociacin fue tan estrecha
6. Que la Luna ocupa una quinceava parte de un signo del zodaco. que el incremento constante de la exactitud de los mtodos emplea-
Dadas estas hiptesis, est probado que:
'dos o su afinidad a las medidas seculares, terrestres, no pudo su-
1. La distancia del Sol a la Tierra es ms de dieciocho veces, y menos de perarla.
veinte veces, la distancia de la Luna a la Tierra, lo que se sigue de la hiptesis Ms adelante veremos que el atesmo de Epicuro, quien in-
de la Luna mediada. tent continuar la tradicin de Anaxgoras y los racionalistas mile-
2. El dimetro del Sol guarda la misma proporcin con respecto al dime- sios secularizando los cielos, no logr sobrepasar a la otra tendencia.
tro de la Luna que la arriba mencionada. Las razones de ese fracaso residen bsicamente en el mtodo mismo
3. El dimetro del Sol guarda una proporcin con respecto al de la Tierra
mayor que la existente entre 19 y 3, pero menor que la existente entre 43 y 6, de Epicuro: su enfoque era menos cientfico y la tradicin de exac-
lo que se sigue de la proporcin descubierta entre las distancias, la hiptesis titud cientfica continu siendo inseparable de la tradicin testa,
sobre la sombra y la hiptesis 'de que la Luna subtiende una quinceava parte tanto dentro de las grandes escuelas -como la de los Estoicos-
de un signo del zodaco [236]. como fuera de ellas. Un cientfico como Posidonio consideraba al Sol
una fuerza divina. La posicin de su discpulo Cicern, tal y como
Aristarco hall, por tanto, que el ngulo en cuestin es de 87, y fue expresada en su obra De Natura Deorum, es caracterstica de la
esta desviacin de 252' del valor correcto produjo un error de veinte ~ctitud de un intelectual del ltimo siglo antes de Cristo: y en ver-
y pico veces en su determinacin de la distancia del Sol por relacin a dad Aristteles ha de ser alabado por su idea de que el movimiento
la de la Luna; esa proporcin es de casi 400, no cerca de 20, como de todos los seres vivos se debe a una de estas tres causas: natura-
mantuvo Aristarco. Lo que es ms, el tamao aparente de la Luna leza, fuerza o voluntad; ahora bien, el Sol, la Luna y todas las es-
no es de 2'>, como l supuso, sino de aproximadamente medio grado. trellas estan en movimiento y los cuerpos que se mueven por natu-
Estas medidas fueron mejoradas por Hiparco y Posidonio en el raleza son llevados bien hacia abajo debido a su propio peso, bien
siglo siguiente, y fueron completadas al determinar las distancias hacia arriba debido a su ligereza; mas ninguna de estas cosas sucede
de la Luna y el Sol en unidades de dimetros terrestres. La exactitud en el caso de los cuerpos celestes, ya que su movimiento es el de
de esas medidas vari segn investigadores, pero al final la distancia revolucin en un crculo. Adems, tampoco puede decirse que al-
de la Luna fue establecida con un error de menos del 10 por 100, guna fuerza mayor l~s compela a discurrir de modo contrario a su
, mientras que el valor de la distancia del Sol fue calculado con una naturaleza, porque, qu fuerza tan enorme podra ser? Nos queda,
aproximacin no mayor al 60 por 100 del valor real, y el valor de su por tanto, que el movimiento de los cuerpos celestes sea voluntario.
dimetro en no ms del 35 por 100 del tamao real. Cualquiera que creyese esto mostrara no slo ignorancia, sino tam-
As los astrnomos griegos llegaron a un orden de magnitud bin impiedad si negase la existencia de los dioses [173]. Estas pa-
correcto para algunas de las distancias principales del sistema solar. labras son de lo ms instructivas al mostrar cmo la s~blimacin del
No obstante, no es la exactitud numrica de sus clculos 10 impor- influjo astral y la tradicin pitagrica fueron reforzadas despus por
tante aqu, sino su uso de mtodos geomtrico s y trigonomtricos las doctrinas cientficas de Aristteles. De ste hablaremos ahora
para medir las dimensines celestes. La matematizacin del cosmos, ms extensamente.
la transformacin de su amplitud en un dominio de mediciones geo-
dsicas que podan tratarse del mismo modo que las dimensiones
terrestres, el reconocimiento de que el espacio tiene profundidad y
la determinacin de sus distancias en unidades de la geografa te-
rrestre, todo ello constituy el ltimo eslabn de la cadena de de-
sarrollo astronmico griega que comenz con Pitgoras. Todo ese pro-
El cosmos de Aristteles 105
Captulo IV
EL COSMOS DE ARISTOTELES razones: el enfoque aristotlico de los fenmenos naturales se ex-
tendi a partir de una cOl1cepcinque no dejaba sitio para el mundo
fsico, pese a que tena mucho que ofrecer a las ciencias biolgicas
en que Aristteles haba obtenido sus mayores xitos; y, adems,.
tendi a encajar todos sus hallazgos en esquemas fijos y, as, a cons-
truir sobre ellos una teora general que l declar absoluta. Cuales-
quiera pudieran ser las ventajas metodolgicas de tal enfoque, que-
.daron contrarrestadas por sus desventajas en un mbito que depen-
da esencialmente del experimento y la naturaleza de los hechos. La
formulacin de dogmas se convierte en un peligro, especialmente si
procede a la recopilacin de una evidencia emprica suficiente.
Cuanto son los cielos ms altos que la tierra, tanto El principio gua de la concepcin aristotlica de la natu'raleza
estn mis caminos por encima de los vuestros, y por
fue la teleologa: el axioma de que todo cuanto ocurre est encami-
encima de los vuestros mis pensamientos.
Is. 55.9 -nado a cierto fin y que todo el cosmos, con todo ~uanto contiene,
es el resultado de un plan previo. La filosofa de Aristteles est
tan dominada por el principio teleolgico que suele considerrsele
su inventor. Aunque de hecho pueda retrotraerse, fue l quien lo res-
\ La doctrina fsica de Aristteles fue aceptada como dogma du- cat, perfeccion y dio una importancia que nunca ants haba tenido.
Ya hemos visto al PEincipio cmo la ciencia griega empez a
L rante sesenta generaciones. Ninguna otra figura de la historia de la buSCar un substrato fsico que fuera la base de los fenmenos. Des-
'ciencia, y muy pocas en todo el curso de la cultura humana, ejerci
una influencia tan profunda y duradera sobre el pensamiento poste- cub-riinos'que fue Empdocles el primero en aadir a ese principio
rior. Ya en el Mundo Antiguo, las ideas de Aristteles -o las pro- la fuerza (o, como l crea, las dos fuerzas contrarias) que daba
puestas en su nombre- llevaban el sello de la autoridad suprema forma a la materia y, a travs del movimiento, la mantena unida y
que slo unos pocos espritus agudos osaron rechazar y su autoridad la divida en partes. Esa idea aparece de nuevo -aunque en forma
no fue en modo alguno debilitada 'por las afirmaciones opuestas algo modificada- ,en la doctrina de Anaxgoras. Tambin l consi-
realizadas, a finales del perodo clsico y comienzos de la Edad Me~ der necesario introducir en su repreentacin del cosmos un prin-
dia, en nombre de la filosofa platnica, pues en la esfera de la cipio motor que llam "mente". El principal pasaje sobre la natura-
ciencia natural no haba entre los dos filsofos una diferencia esen- leza y funciones de dicha "mente" puede ser interpretado de formas
diversas: Todas las dems cosas contienen una parte de todo, pero
cial de opinin. Finalmente,. los principales intrpretes de las tres
la Mente es infinita y autnoma y no est mezclada con nada sino
r grandes religiones, mezclaronlIos principios bsicos de la filo,sofa de que ella sola es por s misma ... La Mente gobern tambin la rota-
Aristteles con sus concepciones religiosas del universo, transfor-
, cin universal, de tal manera que todo comenz a girar en el prin-
mando as el conjunto -incluidos sus conceptos fsicos y cosmol-
l gicos- en dogma de fel
Aunque esa evolucin supuso un serio obstculo para el pro-
cipio. Empez a girar, primeramente, a partir de un rea pequea,
ahora gira sobre una mayor y girar sobre otra an mayor. Conoce
greso cientfico a comienzos de la era moderna, ya en el Mundo todas las cosas mezcladas, separadas y divididas. La Mente orden
cuantas cosas haban de ser, todas cuantas fueron y ahora no son,
Antiguo fue la majestad dominador a de Aristteles la que haba de-
cidido si el pensamiento cientfico habra o no de avanzar. Su influjo todas cuantas ahora son y cuantas sern, incluso esta revolucin en
sobre la ciencia fsica y la imagen global del cosmos fue, en lneas que ahora giran las estrellas, el Sol y la Luna,. el aire y el ter que
generales, ms negativa que positiva debido fundamentalmente a dos estn siendo separados. Esta rotacin los hizo separarse. Lo denso
104
106 El mundo fsico de los griegos 107
El cosmos de' Aristteles

se separ de lo raro, lo clido de lo fro, lo brillante de lo tenebroso nando esto, crea muy contento que yo haba encontrado un maestro
y lo seco de lo hmedo. Hay muchas' porciones de muchas cosas, de la causalidad ... de acuerdo con mi inteligencia, Anaxgoras ...
pero ninguna est separada ni dividida completamente de la otra, y estaba tambin dispuesto a informarme acerca del Sol y de la Luna
salvo la Mente [57].
y ,de los dems astros, acerca de sus respectivas velocidades y de sus
Podra parecer que Anaxgoras consideraba esa "mente" como la movimientos y dems cambios, de qu modo le es mejor a cada uno
primera y ltima causa del movimiento, as como una sustancia f- hacer y experimentar lo que experimenta ... Pero de mi estupenda
sica en esencia. Realmente la describe como algo distinto a las otras esperanza, amigo mo, sal defraudado, cuando al avanzar y leer, vi
sustancias, fundamentalmente en virtud de su funcin de introduc- que el hombre no recurre para nada a la inteligencia ni le atribuye
tara de ese orden presente, pero en ninguna parte menciona que la ninguna causalidad en la ordenacin de las cosas, sino que aduce
"mente" funcione de acuerdo con algn plan preconcebido que est como causas aire, ter, agua y otras muchas cosas absurdas [121].
destinado a producir un orden deseable, bueno o bello. En el mismo En el captulo anterior esa misma acusacin contra Anaxgoras
trmino 'mente' hay, sin embargo, algo que induce o acelera un pro- apareca en el ataque de Platn contra la idea de que las estrellas
ceso de pensamiento tal y del que encontramos indicios en las frases
son rocas gneas carentes de mente y alma, pero la forma que aqu
de uno de los contemporneos ms jvenes de Anaxgoras, Dige- en el Fedn se le da, tiene una aplicacin ms general. Podramos
nes de Apolonia: Pues no sera posible sin inteligencia, que sta
entender por las palabras de Scrates que l considera la causa te-
(la sustancia subyacente) est dividida de tal manera que posea las leolgica como la nica explicacin verdadera de los fenmenos cs-
medidas de todas las cosas -del invierno y del verano, del da y
de la noche, y de las lluvias, el viento y el buen tiempo. Y tam- micos. Aunque no niegue la existencia de otras causas, las considera
carentes de valor para la explicacin racional de las cosas, ya que;
I
bin las dems cosas, si quisiramos consideradas, las hallaramos
dispuestas del mejor modo posible [69]. Aqu "inteligencia" y no proporcionan una razn de stas ni las unen entre s en una!
"mente" son mencionadas explcitamente como agentes teleolgicos unidad ordenada cuyas partes estn designadas a satisfacer un cierto
fin. Lo que Platn quiere decir queda muy claro en el siguiente,
I
que intencionalmente disponen las cosas en el orden adecuado: la
famoso pasaje del Fedn: El estar sentado aqu en la crcel (dice(
armona del universo no surgi por s misma ni por la accin de un
principio fsico, sino mediante la fuerza de una ley inteligente dispo- Scrates) queda explicado simplemente por el hecho de que teng0
huesos y articulaciones y msculos flexibles que me permiten sen"
sitiva que tiende a la perfeccin.
tarme aqu? No habra ms bien de buscarse la verdadera causA
Esta evolucin que, como vemos, comenz en el perodo preso-
de ello en, mi decisin de permanecer aqu tras el veredicto? Y 10\
crtico, alcanz su clmax en tiempos de Platn. En el Fedn puso
que es ms, han de explicarse las palabras que estoy ahora pronun-
en boca de Scrates duras palabras de crtica a la "mente" de Anax-
ciando nicamente por las leyes del sonido y la audicin? No puede
goras, sobre la base de que haba defraudado las esperanzas que su
dudarse (contina) de que existe aqu una confusin entre el con-
nombre haba inducido en Scrates a depositar en ella: Pero oyendo
cepto de causa verdadera y el de las condiciones que son necesarias
en cierta ocasin a uno que lea un libro, segn dijo, de Anaxgo-
ras, y que afirmaba que es la mente la que lo ordena todo y es la
'platnica de la naturaleza: los hombres suponen causas fsicas para
causa de todo, me sent muy contento con esa causa y me pareci
explicar los fenmenos sin darse cuenta de que hay una fuerza que
que de algn modo estaba bien que la mente fuera la causa de todo paradispone
las la existencia
del mejor
de sta.
modo Lo
posible.
mismo es cierto de la eXPlicaci~
y consider que, si eso es as, la mente ordenadora lo ordenara todo Hoy nos basta mirar a nuestro alrededor para ver que el rpido
y dispondra cada cosa de la manera que fuera mejor. De modo que avance de las ciencias naturales en los ltimos siglos slo comenz
si uno quisiera hallar respecto de cualquier cosa la causa de por qu cuando los cientficos cesaron de' buscar las causas verdaderas y
nace o perece o existe, le sera preciso hallar respecto a ella en qu limitaron su curiosidad a las condiciones necesarias de dichas cau-
modo le es mejor ser o padecer, o cualquier otra cosa.... Reflexio- sas. El paisaje del cosmos moderno se abri ante nosotros el da en
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El mundo fsico de los griegos

que los cientficos del siglo XVII desecharon preguntar Por qu o en que tanto el plan como el propsito son evidentes, mientras que
Con qu propsito y se limitaron a la pregunta Cmo, a la inves- cualquier desviacin de la regularidad se presenta como un antojo,
tigacin de las causas auxiliares o causas secundarias --como Pla- un error del artista. En el segundo libro de su Fsica Aristteles..
tn las llamaba en el Timaeus (Timeo). pregunta: Por qu no habra de trabajar la naturaleza, no en be-
En esa obra, Platn envuelve su teora teleolgica en una alego- neficio de algo ni porque as sea mejor, sino que lloviera del. cielo,
ra cosmolgica. Describe en detalle los mecanismos del mundo f- .no justo para que crezca el maz, sino por necesidad? Lo que as-
sico que el demiurgo utiliza para sus propios fines, subrayando al ciende debe enfriarse y lo que se ha enfriado ha de transformarse en
mismo tiempo que no hay ms causas que aquellas que cooperan agua y descender, siendo el resultado de todo ello que el maz crezca.
a la consecucin del mejor fin. Y contina: La gran mayora hu- De modo similar si la cosecha de un hombre se est estropeando
mana las considera no como accesorias, sino como las nicas causas sobre la tierra removida, la lluvia no cae para 10grarIo -para que
de todas las cosas, produciendo sus efectos por enfriamiento o ca- la cosecha se estropee- aunque de ello se derive justo ese resultado.
lentamiento, compactacin o rarefaccin y procesos similares. Pero Por qu, entonces, no habra de ocurrir lo mismo con las partes de
tales cosas son incapaces de plan o previsin alguna con un deter- la naturaleza, e.g. que nuestros dientes estuvieran conformados a la
minado propsi.to ... 'Lel amante de la inteligencia y el conocimiento, necesidad -siendo los delanteros afilados, dispuestos para desgarrar,
necesariamente habr de buscar primero la causa que pertenece a los molares anchos y aptos para triturar la comida-, aunque no sal
la naturaleza inteligente y, slo en segundo lugar, aquella que per- gan por ese motivo sino que sea meramente una coincidencia; y as
.tenece a las cosas movidas por otras y que, por tanto, necesaria- con todas las dems partes de las que suponemos existen con un
mente ponen en movimiento a unas terceras [130]. cierto propsito. As, dondequiera que las partes resultan ser justo
La escala de valores que es impuesta aqu a la investigacin de como deberan haber sido si hubieran sido hechas con un fin, esas
la naturaleza, culminando como lo hace en la explicacin teleolgica partes sobreviven, organizndose espontneamente de forma adecua-
del universo, se convertira despus en la clave de la fsica de Aris- da, mientras que las que se formaron de modo diferente perecieron
tteles, quien, yendo an ms lejos, construy. toda su teora din- y continan pereciendo, como Empdocles dice que hizo su vstago
mica sobre el supuesto de la existencia de una naturaleza inteli. de buey con rostro humano. Estos son el tipo d;-arg~m~t;s -y
gente que funciona con un designio deliberado. Aristteles define otros similares- que pueden ocasionar dificultades sobre este punto
sus cuestiones de principio en el curso de una refutacin de aquellos ya que es imposible que sta pudiera ser la concepcin verdadera,
filsofos presocrticos que consideraban los fenmenos naturales ea. ya que los dientes y todas las dems cosas naturales se producen de
mo producto de la necesidad o, en trminos modernos, de la con- un deteiminado modo, sea invariable o normalmente, lo que no es
formidad a una ley mecnica. Dicha necesidad se supona era tan cierto de ninguna de las cosas que resultan del azar/No adscribimos
activa ahora como lo haba sido cuando se form el cosmos, cuando al azar la frecuencia de las lluvias en el invierno, p~ro s lo hacemos
el orden se cre a partir de la materia primigenia. Empdocles in- con las lluvias frecuentes en verano; ni lo hacemos con el calor en
cluy tambin la formacin del mundo orgnico en ese supuesto me- los das de cancula, pero s con el calor en invierno. As, si estamos
canismo de la necesidad; en su opinin, la naturaleza cre criaturas de acuerdo en que las cosas son el resultado de la coincidencia o
vivas de todas las formas posibles, incluyendo mezclas de hombre y tienden a un fin, y que esto ltimo no puede ser fruto de una coin-
,bestia, pero no todas esas combinaciones sobrevivieron y las formas cidencia o de la espontaneidad, de ello se sigue que deben tender a
que hoy existen fueron las nicas que pudieron sobreponerse a la un cierto fin y que todas las cosas lo son por naturaleza es algo so-
accin recproca de las fuerzas de la necesidad csmica. bre lo que los defensores de la teora anteriormente expuesta con-
Para Aristteles toda conformidad a leyes teleolgica, como as cordaran. Por tanto, la accin que tiende a un fin est presente en
10 es la desplegada en la creacin del artista. La regular recurrencia . . todas las cosas que llegan a ser y son por naturaleza. Ms an, cuan-
'-de los fenmenos naturales es manifestacin de ese gnero de ley do una serie tiene un punto de conclusin, todos los pasos anterio-

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El cosmos de Aristteles 111
110 El mundo fsico de los griegos
estaba el fuego, concentrado en las estrellas y, especialmente, en el
res van dirigidos a sta. As, tal como sucede en la accin racional,
Sol. Aristteles teji todas esas teoras al sistema de vlores csmi-
sucede en la naturaleza, y tal como sucede en sta, sucede en toda
cos ideado por Platn sobre la base de la anttesis entre el movi-
accin, si nada la interfiere. Puesto que la accin racional tiende a
miento eterno y bien acompasado de los cielos y los movimientos
un fin, as tambin lo har, por ende, la naturaleza de las cosas;
irregulares y efmeros que ocurren sobre la Tierra. Aristteles com-
pues si una casa, por ejemplo, hubiera sido una cosa hecha por la pletara esa anttesis subrayando la diferencia esencial existente entre
naturaleza, lo habra sido del mismo modo como de hecho ha sido
la forma de los movimientos de las estrellas y la de la regin inferior
hecha por el arte, y si las cosas creadas por la naturaleza 10 fueran
que se extiende de la Tierra a la Luna. Los movimientos celestes
tambin por el arte, habran resultado del mismo modo que 10 "han son circulares, mientras los de nuestra regin son o ms complejos
hecho por naturaleza [141].
-como la trayectoria de un"proyectil- o adoptan la forma de una
Aqu encontramos una expresin clara y sin ambigiledades de
lnea recta -como la trayectoria de los cuerpos que caen (piedras)
la idea teleolgica: el mtodo de la naturaleza es el del artista y, a o se elevan (vapor, llamas). Esta escala de valores csmicos postulaba
la inversa, el verdadero arte es imitacin de la naturaleza. De acuer-
la prioridad de los movimientos celestes sobre los terrestres y la pri-
do con ello, el cientfico ha de abordar su problema como 10 hace maca del movimiento circular: Puede ahora mostrarse de forma
el estudioso de la creacin artstica, el cual aprende, a partir de los sencilla que la rotacin es la locomocin primaria. Cada movimiento
detalles de la casa, las funciones asignadas a las distintas partes por "local -como se dijo antes- es o rotatorio o rectilneo, o un com-
el constructor, o que, a partir de la forma de una estatua, entiende puesto de ambos y los dos primeros deben ser anteriores al ltimo,
10 que el artista desea expresar con sta. Esta concepcin de los fen-
ya que son los elementos de que ste consta. Adems, el movimiento
menos naturales como tendentes a un fin, puede ser fructfera y de rotatorio es anterior al rectilneo porque es ms simple y completo,
gran valor como principio gua en aquellos sectores de la biologa lo cual puede mostrarse como sigue: La lnea recta atravesada en el
en que el objeto de investigacin es el rol funcional de formas y movimiento rectilneo no puede ser infinita, porque no existe una
procesos orgnicos, de ah el gran xito aristotlico en zoologa y el cosa tal como una lnea recta infinita, e incluso si la hubiera, no
valor perdurable de una gran parte de sus obras biolgicas. Sus tra- podra ser recorrida por ninguna cosa en movimiento, ya que lo im
tados sobre la morfologa de los seres vivos pueden leerse como si posible nunca ocurre y es imposible recorrer una distancia' infinita.
hubieran sido escritos por uno de nuestros contemporneos, mientras Por otra parte, el movimiento rectilneo en una lnea recta finita
que el conjunto de su Fsica est impregnado por el espritu de un sera, si volviese atrs en un movimiento compuesto, dos movimien-
mundo que nos es completamente ajeno y que comenz a pasar, de tos de hecho, mientras que si no lo hiciese, sera incompleto y pe
moda desde el momento en que la ciencia fsica abandon el enfoque recedero y tanto en el orden de la naturaleza, por definicin, como
teleolgico y reemplaz elCon qu propsito?, por el Cmo?. en el del tiempo, lo completo es anterior a lo incompleto y lo impe-
El principio teleolgico desempe un importante papel en la recedero a lo perecedero. Asimismo, un movimiento que admite' el
dinmica de Aristteles y dado que esa teora dinmica es una parte ser eterno es anterior al que no 10 hace. Ahora bien, el movimiento
integrante de su imagen del cosmos, deberemos examinarla con cier- rotatorio puede ser eterno, pero ningn otro, sea de locomocin o
ta atencin, 10 que implicar la descripcin de sus ideas principales de cualquier otro tipo, puede serlo, ya que en todos ellos puede
sobre la estructura del universo.
haber reposo y con el reposo perece el movimiento. Adems, el re-
Aristteles se apropi de la teora de los cuatro elementos y sn sultado al que hemos llegado, que el movimiento rotatorio es simple
divisin en pesados (tierra yagua) y ligeros (aire y fuego) proce- y continuo y el rectilneo no, es razonable. En el rectilneo tenemos
dente de la fsica presocrtica. Ya los primeros filsofos pensaron un punto de partida, un punto de llegada y uno medio, definidos ...
que haba una cierta distribucin de los elementos- en el cosmos:
Por su parte, en el movimiento circular no hay tales puntos defini
mientras la tierra y el agua estaban situados en la Tierra y alrededor dos, pues por qu habra de ser un cierto punto de la lnea el lo
de ella, el aire se encontraba en la regin superior, y en la ms alta
112 El mundo fsico de los griegos El cosmos de Aristteles 113

mite y no cualquier otro? Todo punto es tanto como cualquier otro As, si razonamos apoyndonos en todas estas premisas, habra-
el de partida, fin o medio [152]. mos de convencernos de que existe, adems de los cuerpos que nos
La mente sistemtica de Aristteles no le permite asociar ese rodean aqu abajo, algn otro cuerpo distinto y separado, de una
movimiento geomtrico eterno con una sustancia que la evidencia naturaleza tanto ms superior cuanto ms alejado se halle del mundo
emprica muestra que se mueve en lnea recta en la regin sublunar, sublunar ... Parece que el nombre mismo del primer cuerpo ha sido
o sea, el fuego. Aunque est incluso de acuerdo en que el lugar del transmitido hasta nuestros das desde el tiempo de los antiguos, quie-
fuego est en las regiones superiores, mantiene que la sustancia de nes alimentaban concepciones idnticas a las nuestras ... ellos, cre-
la que estn hechas las estrellas es de tipo superior y la nica capaz yendo que el primer cuerpo era algo diferente de la tierra, el fuego, ,
de moverse en un crculo; es decir, su forma natural de movimiento el aire o el agua, denominaron ter a la regin ms alta ... Queda
es circular. Esa nocin de forma natural de movimientos est conec- tambin claro por las razones aqu expuestas, que el nmero de los
tada con el concepto de lugar natural que discutiremos ms adelante. cuerpos considerados simples no puede ser mayor que el que hemos
Ahora bien, est claro que el lugar natural de la tierra y el agua es mencionado. El movimiento de un cuerpo simple ha de ser necesa-
el centro del universo, en y sobre la Tierra. Del mismo modo, est riamente simple y afirmamos que no hay ms movimientos simples
claro que el lugar natural del aire y el fuego est en las regiones que el circular y el rectilneo en sus dos tipos, el que parte del cen-
superiores. El resultado de todo ello es el movimiento natural que tro y el que se aproxima a l [153].
procede de la tendencia de los diversos tipos de materiaqu~ n;- Las ltimas frases de este pasaje son tpicas de la fsica de Aris-
ocupan su lugar natural a hacerla, de su deseo de ocupar el lugar tteles, una vez que se ha establecido una frmula general, no cabe
que les es propio en el cosmos. corrigiendo as cualquier desviacin discusin alguna, todo queda definitivamente fijado, como, por ejem-
de lo que sera el orden perfecto. De este modo, los movimientos plo, que no hay lugar en nuestro cosmos para otro cuerpo simple.
naturales se convierten en la manifestacin dinmica de la obra teleo- Podra decirse que tambin la fsica moderna procede de ese
lgica en el universo fsico. modo y que la transicin a la mecnica relativista supuso una com-
pleta revolucin mental porque las frmulas de la fsica newtoniana
A los cuatro elementos originales debe aadirse ahora un quinto
se haban convertido en dogmas tericos. Pero hay una dIferencia
que desde el punto de vista dinmico es simplemente una tercera
esencial entre Newton y Aristteles. Los experimentos desempean
categora, ya que los otros cuatro se emparejan en dos tipos de mo-
un papel mucho mayor en la fsica moderna, tanto como para ser
vimiento natural: Puede llegarse a la misma conclusin si se toma desde entonces el rbitro y juez ltimo de toda teora. As, la ciencia
adems como punto de partida el hecho de que todo movimiento de nuestro tiempo ha asumido un carcter bastante ms flexible y
es o natural o contrario a natura y que el movimiento que es anti- la constante reevaluacin de sus fundamentos ha hecho posible un
natural para un cuerpo, es natural para otro, como es el caso del progreso continuado. Por su parte, el enfoque de Aristteles no logr
movimiento hacia arriba o hacia abajo, pues el que es natural para mantener el adecuado equilibrio entre induccin y deduccin, dejn..
el fuego, es antinatural para la tierra y viceversa; de ah se sigue dose dominr ampliamente por esta ltima. Su dogmatismo y la ten-
que tambin el movimiento circular, por ser antinatural a los ele- dencia a clasificar todo a cualquier precio, petrificaron la ciencia pri-
mentos que conocemos, ser natural para algn otro. Y lo que es vndole de flexibilidad y as, en ausencia del correctivo de las con-
ms, si el movimiento circular es el desplazamiento natural para al- trastaciones experimentales, bloque la va para cualquier desarrollo
guna cosa, est claro que habr, entre los cuerpos simples y prima- ulterior. El producto epistemolgico de este modo de pensar fue el
rios, alguno que se mover naturalmente en crculo, como lo hace que el experimento fuera considerado el culpable siempre que teora
el fuego hacia arriba o la tierra hacia abajo... Si la materia trans- y experimento entraron en conflicto.
portada fuese -como algunos pretenden- el fuego, ese movimiento Dado que las estrellas estn formadas por un ter que tiene un
sera tan opuesto a su naturaleza como el movimiento hacia abajo ... movimiento natural circular, cmo puede explicarse el calor del
114 El mundo fsico de los griegos El cosmos de Aristteles 115

Sol? La respuesta de Aristteles a esta pregunta es muy clara: El hacia l. De 10 que se aleja del centro decimos que se dirige hacia
calor que ellos (los astros) emiten, as como la luz, nacen de la fric- arriba, y de lo que se aproxima hacia el centro, que se dirige hacia
cin violenta del aire producida por el movimiento de traslacin de abajo [163].
tales cuerpos. En efecto, el movimiento lleva naturalmente a la in-
Aqu Aristteles hace referencia al intento de P1atn de diferen-
candescencia a la madera, la piedra y el hierro, a fortiori, pues, lle- ciar los distintos grados de pesantez en los cuerpos pesados, es
var a un cuerpo ms cercano al fuego, como es el aire. Comprese decir, en los cuerpos con tendencia natural hacia abajo. Teofrasto
con el caso de los proyectiles de artillera: stos se incendian al nos dice que Platn identificaba la pesantez con el peso: El defini
igual que las balas de plomo se funden, y si los proyectiles mism<;>s pesado y ligero no de modo absoluto, sino en relacin a cuerpos
se prenden fuego, el aire que los rodea debe necesariamente sufrir tales como la tierra. Parecera que de tales cuerpos los pesados seran
la' misma modificacin... En cuanto a los cuerpos altos, son trans- aquellos que son desplazados con dificultad a un lugar que no sea
portados cada cual en su esfera, de ah que no sean ellos los que el propio, mientras que los ligeros se desplazan fcilmente [13 7].
se prenden fuego, sino que sea el aire que se encuentra sobre la Puesto que el lugar que no es el propio de un cuerpo pesado es
esfera del cuerpo movido circularmente el que se caliente por efecto arriba, se sigue de ello que Platn descubri un criterio simple y
de la revolucin de aqulla. Ese efecto se producir principalmente correcto para diferenciar pesos, concretamente elevar el cuerpo. Aris-
en el lugar en que est fijado el Sol [157]. tteles, lejos de conceder especial importancia a esta definicin, se
Vamos ahora a volver sobre los otros dos movimientos naturales
felicitaba a s mismo por haberse dado cuenta de que 10 pesado y
(hacia arriba y hacia abajo). Aristteles consider ambas direcciones 10 ligero son absolutos -una de esas teoras completamente infun-
como opuestos absolutos, en desacuerdo con P1atn y otros que en- dadas que tanto dao hicieron al progreso de la fsica. Para l el
tendan que en un universo que posee un centro y un permetro es- establecimiento de esas anttesis absolutas era un gran logro porque
frico, tales conceptos deban de ser relativos. Del mismo modo y completaban su teora de la materia, construida sobre una combina-
hacindolos corresponder a esos conceptos geomtricos, Aristteles cin de opuestos. Habiendo rechazado las teoras monistas de los
convirti pesado y ligero en absolutos. Este fue el origen de las milesios y las escuelas atomistas en favor de los cuatro elementos de
anttesis aristotlicas que obstaculizaron la formacin de la nocin Empdocles con el aadido del ter eterno, deba hallar un prin-
bsica de peso especfico: Nuestro siguiente tpico ser 10 pesado cipio bsico comn a todos ellos que sustituyera la concepcin mo-
y 10 ligero, a propsito de 10 cual habremos de examinar qu cuerpos riista que todo 10 derivaba a partir de una sola fuente, y lo encontr
10 son, cul es su naturaleza y tambin por qu razn tienen esas .,en el principio de los opuestos que extrajo de las dos anttesis pre-
peculiares potencias. El estudio de estos temas pertenece propiamen- socrticas, clido/fro y seco/hmedo. A partir de todas las combi-
te al del movimiento, ya que decimos que una cosa es pesada o li- naciones posibles, l model los cuatro elementos de manera que
gera por su aptitud para moverse naturalmente de un cierto modo ... proporcionaran las ecuaciones fro + seco= tierra, fro + hmedo =
Pesado y ligero se dicyn en trminos absolutos y relativamente a =agua, caliente + hmedo = aire y caliente + seco =fuego. Las prime-
otra cosa. As, decimos de muchas cosas que tienen peso, que unas ras dos ecuaciones dan lugar a la cualidad de 10 pesado, que es
son ms ligeras que otras; por ejemplo, el bronce es ms pesado la opuesta a la cualidad de 10 ligero a que dan lugar las otras dos.
que la madera. Nuestros predecesores han tratado esas cualidades en De 'este modo Aristteles reemplaza los cuatro elementos por las
su sentido relativo, pero nada han dicho de ellas en sentido abso- cuatro cualidades, caliente, hmedo, seco y fro y, as, combinndo-
luto. En efecto, nada dicen sobre la pesantez o ligereza, ~ino que, las e intercambindolas con sus opuestas alcanza finalmente su meta,
entre las cosas pesadas, qu es ms pesado y qu ms ligero. Lo que si- que era la de probar que los elementos tienen una fuente comn y
gue pone en claro 10 que queremos 'decir. Por su naturaleza hay ciertas pueden transformarse los unos en los otros: Sostenemos que el
cosas que invariablemente se alejan del centro y otras que se dirigen fuego, aire, agua y tierra son transformable s unos en otros y que
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cada uno est potencialmente latente en los otros como es cierto de Volveremos ahora a nuestro problema principal, la dinmica de
todas las dems cosas que tienen un nico substrato comn subya- Aristteles. El estudio de ese tema es en s mismo la causa de la
cente en el que pueden en ltima instancia resolverse [166]. famal aristotlica, ya que l fue el nico cientfico antiguo que tra-
En la segunda parte de su obra De la generacin y corrupcin, baj sobre el desarrollo de una teora cuantitativa o semi-cuantita-
Aristteles establece los principios bsicos de su teora de la materia. tiva en este importantsimo campo, y no era cosa fcil. Las mecnicas
All explica la transicin de un elemento a otro a partir del inter- de Galileo y Newton nos han mostrado que los fenmenos dinmicos
cambio de factores cualitativos que se encuentran en una combina- que parecen elementales a un lego son, de hecho, muy complicados.
cin dada. Obviamente el fuego es producido a partir del aire cuando Ahora sabemos que el estudio de las leyes del movimiento es com-
la humedad se transforma en sequedad; la tierra a partir del fuego plicado por dos factores que no pueden neutralizarse fcilmente, la
cuando el calor es reemplazado por el fro, y as sucesivamente. friccin y la resistencia del medio, debido a los cuales la velocidad
Aristteles examina de forma similar otros pares de opuestos de un cuerpo decrece constantemente despus del aumento produ-
como son duro-blando, spero-suave, denso-raro, analizando el papel cido por el impulso inicial. Este hecho dio lugar a la concepcin
que desempean en la diferenciacin de los cuerpos primarios. pre-galileana errnea de que el cuerpo haba de estar sujeto a la
La historia de la fsica ha probado que toda esta teora de las accin de una fuerza constante a fin de mantener una velocidad cons-
cualidades opuestas de forma absoluta, incluso aunque sea presen- tante; en realidad tal fuerza slo sirve para superar las fuerzas con-
tada con la brillantez dialctica de la forma tesis/anttesis, no con- trarias de la friccin y la resistencia del medio. Si no fuera por esas
duce a ningn lado. Se ha mostrado que un mtodo mucho ms fuerzas contrarias, la accin de una fuerza constante sobre un cuerpo
productivo para describir los fenmenos naturales es definir una cua- incrementara uniformemente su velocidad, mientras que la accin
lidad fsica dada en trminos de una escala continua de valores nu- de una fuerza que slo se aplicase al inicio del movimiento produ-
mricos, pasando de un extremo a otro por gradaciones y desechando cira el mantenimiento constante de la velocidad que dicho cuerpo
por completo la concepcin de anttesis absolutas. El termmetro, hubiese adquirido en el momento en que la fuerza hubiera dejado
por ejemplo, mide el grado de calor de un cuerpo bajo cualquier de actuar sobre l. El problema se complica an ms por el hecho
condicin reduciendo, por tanto, toda anttesis subjetiva calor/fro de que estamos dentro del campo gravitacional de la Tierra y, por
a una escala de valores objetiva; lo mismo es aplicable al higrme- tanto, si lanzamos un objeto, su trayectoria depender tambin de
tro que mide todos los grados de humedad. desde la mxima seque- la fuerza de gravedad y asumir la forma resultante de conjugar fac-
dad a la ms extrema humedad. Duro y blando cesan de ser opuestos tores diversos', como la inercia del objeto, el efecto de la gravedad
una vez que la dureza ha sido definida y,construido un mtodo de y la resistencia del aire.
Todos estos hallazgos de la fsica moderna son resultado del an-
medida a partir de dicha definicin capaz de situar a todo cuerpo
en un cierto lugar de una escala continua de grados de dureza, etc. lisis experimental y terico de los diversos factores intervinientes en
el momento en que se produce el movimiento. Dado que Aristteles
En tiempos modernos la teora de los opuestos condujo a la extra-
no 10 descompuso en sus elementos, no es sorprendente que sus le-
vagancia de Goethe al intentar mantener en contra de Newton su
yes del movimiento no correspondan a los hechos: Por tanto, si el
propia teora del color basada en la anttesis luz/sombra y no era motor A ha movido a B una distancia C en un tiempo D, entonces
mera casualidad que Goethe desaprobara una matematizacin de la
en el mismo tiempo la fuerza A movera Yz de B dos veces la dis-
naturaleza que implicaba el divorciar la descripcin de sta de la
tancia C y en Yz de D mover 1/2 de B la distancia total C, de
aprehensin subjetiva del hombre, ni es sorprendente que Hegel, donde se sigue que las reglas de la proporcin son observadas [,151].
que tan violentamente luch contra los puntos de vista newtonianos, En otras palabras, Aristteles mantiene que la distancia recorrida
aprobase tan apasionadamente a Goethe y su definicin del color por un cuerpo est en proporcin directa a la fuerza -que acta
como una sntesis de lu'z y oscuridad. sobre l constantemente- y al tiempo transcurrido, mientras est
El cosmos de Aristteles 119
118 El mundo fsico de los griegos
Finalmente, y para completar el cuadro; citaremos la formulacin
en proporcIn inversa a la masa del cuerpo. Pero la experiencia le cuantitativa: Si un cierto peso se mueve una cierta distancia en
mostraba que esta leyera slo una burda aproximacin y que, cuan-
un tiempo dado, un peso mayor' se mover la misma distancia en
do la desproporcin entre la fuerza y la masa es muy grande, fracasa
un tiempo ms corto y segn qu proporcin mantengan los cuerpos
rotundamente. Por ello consider necesario adaptar su ley y propor-
entre s, esa misma proporcin mantendrn los tiempos; por ejem-
cionar ejemplos empricos en apoyo de esa modificacin: Pero si E
plo, si la mitad de un peso recorre una distancia en un tiempo x}
mueve a F una distancia e en un tiempo D, no se sigue necesaria-
mente que E pueda mover dos veces F la mitad de la distancia e en ese peso ntegro la recorrer en 1z x [155]. La ley de Arist-
teles para los graves dice, por tanto, que la velocidad del cuerpo
el mismo tiempo ... ; de hecho, podra muy bien ocurrir que no pro-
al caer es proporcional a su peso y sera ampliamente conocida a
dujera movimiento alguno, porque no se sigue que si una determi- travs de las mortferas crticas que Galileo le dirig en su obra
nada fuerza motriz da lugar a una cierta cantidad de movimiento,
DiscursOS' y demostraciones matemticas sobre dos nuevas ciencias}
la mitad de esa fuerza d lugar o a una cantidad concreta o en una
publicada en 1638. Desde entonces ha sido uno de los fundamentos
duracin temporal determinada; si fuera de otro modo, un hombre
comnmente aceptados de la mecnica, probado experimentalmente,
podra mover un barco, ya que tanto la fuerza motriz del velamen
el que la velocidad de cada es la misma para todos los cuerpos y
como la distancia que hace recorrer al barco son divisibles en tantas
no depende de su peso. Esta leyes verdadera literalmente slo en
partes como hombres haya [151]. En este pasaje omos hablar a
el vaco pero las variaciones ocasionadas, por ejemplo, por la resis
un Aristteles totalmente diferente, un Aristteles que est mucho
tencia del aire, no son muy grandes, siempre que las alturas consi-
ms cercano a nosotros que aquel que dogmatiza sobre la estructura
deradas no 10 sean ni los pesos sean muy pequeos. Ciertamente no
del cosmos y no duda un momento del poder analtico del intelecto
existe nada semejante a la relacin proporcional postulada p~r Aris-
puro. Aunque su ley del movimiento -citada antes- no es correc-
tteles, y Galileo acertadamente se preguntaba si Aristteles hapra
ta, su formulacin est emparentada en dos aspectos con el espritu
realizado alguna vez el experimento de ver si una piedra que cae
de nuestro propio tiempo: es matemtica en su forma y su validez de una altura de 10 codos llega a tierra al mismo tiempo que otra
es calificada por referencia a la experiencia.
piedra diez veces ms pesada que cayera de una altura de 100 codos.
La ley del movimiento de Aristteles se aplica a todo movimien- La crtica de Galileo a esta ley marc un giro en la transicin de
to y no slo al natural, sino tambin al movimiento violento
fsica ,antigua a la moderna. Sin embargo, no nos basta con sealar
en direccin distinta a arriba y abajo. Igualmente, Aristteles la el hecho de que Aristteles estuviera equivocado, debemos examinar
formul de nuevo al ocuparse del tema de] movimiento natural, in-
,el problema con mayor detalle. El tema de las leyes de cada de los
cluyendo, pues, en ste lo que nosotros llamamos el movimiento de
cuerpos cobra significado fuera de los estrechos lmites de un movi-
cada libre. En ese caso -como en el del ascenso de los cuerpos
miento especfico en conexin con la rotunda negacin del vaco
ligeros-, la fuerza motriz es reemplazada por el peso y su opuesto
aristotlico y con su opinin sobre la influencia del entorno sobre
aristotlico, la levedad. Las diversas formulaciones muestran que el movimiento. Est, por tanto, en estrecha relacin con los principios
tambin en ese caso Aristteles tuvo cuidado de no infringir, los bsicos de su concepcin del mundo fsico.
principios de su ley general: Cuanto mayor sea el cuerpo, ms rpi- Los fundadores de la escuela atomista -que constituyen el tema
damente ralizar el movimiento que le corresponde [158]; cuanto
del siguiente captulo- consideraron la existencia del vaco como
mayor sea la cantidad de fuego o de tierra que se desplace, ms condicin necesaria del movimiento. Su concepcin era radicalmente
rpido ser su movimiento hacia su lugar natural [156 J; una gran extrema: los elementos ltimos de la materia deben estar separados
cantidad (de fuego) se elevar ms rpidamente que una pequea.
entre s por la ausencia de materia, es decir, por un vaco que no la
De manera similar, un lingote de oro o de plomo grande, descender contiene ni siquiera en su forma ms rarificada, como puedan ser el
tambin ms rpidamente que uno menor, y 10 mismo sucede con aire o el ter. Cada tomo se mueve en el vaco hasta que colisiona
todos los cuerpos pesados [164].
120 El mundo fsico de los griegos El cosmos de Aristteles 121

con otro tomo; as, en el mundo de los tomos toda actividad est Desde Newton los fsicos se han formado en el hbito de consi-
configurada por movimientos en un vaco absoluto y por impactos derar el' espacio como una estructura geomtrica desplegada en el
de la materia en la materia. Esta concepcin -una de las ms pe- vaco que liga entre s los puntos geomtricos en l sobreimpresio-
netrantes de la antigua Grecia- fue desarrollada bsicamente a par- nados. Aristteles rechaz cualquier descripcin fsica realizada a par-
tir de una argumentacin de carcter terico y continu sin ser con- tir de una geometra abstracta que se extendiera ms all ,de los
firmada experimentalmente hasta tiempos modernos. Tambin, el re- lmites de la materia o en los vacos entre sus partes. En su lugar
chazo que de ella hiciera Aristteles era terico y una cuestin de identific el espacio con el volumen ocupado por la materia, una
principio, pero al menos las objeciones tericas tienen ms peso en identificacin que requera la continuidad de aqulla. Es carac~rs-
trminos de su concepcin csmica que el que tienen sus argumentos tica de esta concepcin el que Aristteles no hiciera uso de la pala-
empricos. El meollo de estos ltimos es bsicamente que los cam- bra espacio, sino de la palabra lugar, para expresar la localiza-
bios de volumen de un cuerpo son el resultado de la contraccin o cin de un cuerpo dado. Lugar es un trmino mucho ms con-
expansin ,y no prueban la existencia del vaco, pues no tienen por creto que espacio, proporciona una definicin geomtrica de un
qu entrar en conflicto con la continuidad de la materia. La contrac- cuerpo concreto en trminos de los lmites entre ste y su entorno
cin, por ejemplo, es explicada en funcin de la liberacin del aire material, es decir, entre ste y el cuerpo o cuerpos que estn en
contenido en el cuerpo comprimido, y la expansin, en funcin de . contacto directo con toda su periferia.
los cambios cualitativos que afectan a una sustancia continua, como La combinacin aristotlica de geometra y materia para formar
es el caso de la evaporacin. su concepto de lugar no es disimilar a la concepcin del espacio en
Dado que la experimentacin sistemtica era muy imperfecta en la Teora General de la Relatividad. Tambin sta rechaza el retrato
el Mundo Antiguo, fue la discusin terica -y no los argumentos newtoniano del espacio como una especie de caja infinita en que
empricos- la que decidi los principios que haban de ser adopta- se mueven los cuerpos fsicos. En lugar de ello representa el espacio
dos. Entre las muchas razones que Aristteles esgrimi en contra de como un tipo de comunin del cuerpo y sus contornos: es el cuerpo
la existencia del vaco en la cuarta parte de su Fsica, la ms carac- el que determina la geometra de su entorno y sta no puede ser
terstica de su modo de pensar es la siguiente afirmacin: El vaco, artificial mente separada del cuerpo mismo. De ah que un punto
en tanto que vaco, no admite diferenciacin alguna [142]. Con fsico sea simplemente una singularidad en el campo mtrico 'que
ello quiere decir que no posee rasgos geomtricos distintivos ni nin- le rodea y, de nuevo, este campo no es en modo alguno un espacio
guna de las cualidades esenciales para la determinacin de la direc- vaco, sino una especie de emanacin de la materia que est en l,
cin del movimiento; en un vaco no hay medios para la o~ientacin ni ms ni menos que la materia es una cierta materializacin del
espacial. campo. El cosmos, tal y corno lo concebimos hoy, es muy diferente
Aqu podemos hallar una analoga con la negacin del movimien- de la caja vaca de Newton o de los atomistas griegos. El espacio
interestelar est lleno de radiacin electromagntica de todo tipo de
to absoluto en un espacio newtoniano. Si slo hubiese un cuerpo en
longitud de onda, sus extensiones contienen campos gravitacionales
toda la vaciedad del espacio infinito no tendra sentido asignarle un
y son atravesadas por ondas gravitatorias. Asimismo, hay campos de
lugar o estado de movimiento, para ello se requiere al menos dos fuerza alrededor de los tomos de que estn compuestos los cuerpos
cuerpos que definan as el movimiento relativo en un marco de re-
fsicos y en los espacios intraatmicos o intranucleares hay, igual-
ferencia dado. Aristteles no vea el modo de construir tal marco
mente, una interaccin de fuerzas que actan entre las partculas ele-
si los cuerpos estaban separados entre s por el vaco. Puesto que mentales. '
no hay lazo geomtrico que conecte a un cuerpo rodeado de vaco Esta semejanza entre la concepcin aristotlica del problema del .
con otro, no tiene sentido sealar su estado ni en trminos de lugar continuo espacial y la incorporada a la Teora General de la Relati-
ni de- movimiento. vidad. es muy interesante, pero debemos evitar el extraer conclusio-

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El cosmos de Aristteles 123
122 El mundo fsico de los griegos
dad. Pero eso es imposible [145]. Aristteles aplica aqu el princi-
nes precipitadas a partir de ella; su similaridad es sobrepasada por pio de ausencia de razn suficiente al vaco que no permite diferen-
una diferencia fundamental: quienquiera que adopte la teora de la ciacin alguna. De este modo llega al rechazo de una conclusin que
relatividad puede en cada caso real volver sobre la teora de Newton hoy sabemos correcta, concretamente la de que en el vaco todos
como una primera aproximacin a la realidad, una aproximacin -los cuerpos caen con la misma velocidad.
que con frecuencia es ms que suficiente para la descripcin de los La negacin del vaco es tan importante para Aristteles como
hechos. A pesar de las diferencias terica y filosfica existentes entre para discutir la cuestin una y otra vez desde ngulos diferentes:
la mecnica clsica y la nueva teora, y a pesar de la diferencia de Todo movimiento es o bien violento o acorde a naturaleza, y si
sus mtodos matemticos, la primera est incluida en la segunda hay movimiento violento, debe tambin haber natural, pues el movi-
como primera aproximacin. La historia de la ciencia de los ltimos miento violento es contrario a naturaleza y el movimiento contrario
trescientos aos est caracterizada por una secuencia cronolgica y a la naturaleza es posterior al acorde a la naturaleza, de modo que
casi orgnica en su desarrollo que no tiene parangn en la ciencia si cada uno de los cuerpos naturales no tiene un movimiento natur~l,
griega. Sobre todo es la historia de la fsica, de Galileo a nuestros ninguno de los otros tipos de movimiento puede existir. Pero cmo
das, la que nos hace conscientes de que la ciencia avanza hacia la va a haber movimiento natural si no hay diferenciacin en el vaco
realidad por medio -por as decirlo- de aproximaciones concn- o el infinito? Pues en tanto que infinito no tendr arriba, abajo o
tricas en que cada teora contiene a su predecesora como un caso 'en el medio, y en tanto sea vaco arriba no difiere una pizca de
especial. Por otro lado, nada sirve de puente en el abismo que abajo, ya que si no hay diferencia alguna en 10 que es nada, nada
separa, por ejemplo, la concepcin de Aristteles de la anterior de habr en el vaco (pues el vaco parece ser una no-existencia y una
Demcrito. Incluso podra decirse que, en conjunto, muchas de las privacin del ser); mas el movimiento local natural parece estar di-
ideas aristotlicas, en la medida en que uno puede admirar su agu- ferenciado, de modo que las cosas que existen naturalmente deben
deza cientfica, eran de naturaleza regresiva respecto a las de los estar diferenciadas. As, o nada tiene un movimiento local natural
antiguos atomistas, ya que impidieron el desarrollo de algunos pro- o si no, no hay vaco [143].
fundos principios contenidos en la doctrina de estos ltimos. El ejemplo ms comn de movimiento violento es la trayecto-
Debemos considerar el razonamiento de Aristteles sobre los
ria de un proyectil. Ya que en este caso la fuerza motriz acta apa-
cuerpos que caen a la luz de su negacin del vaco sobre la base de rentemente slo en el momento del lanzamiento, Aristteles sostiene
que ste impedira cualquier accin fsica. Apoyndose en su concep- que el cuerpo es mantenido despus en movimiento por el entorno,
cin teleolgica, la tendencia de un cuerpo a volver a su lugar natu- es decir, el aire: De acuerdo con los hechos, las cosas que han sido
ral debe aumentar necesariamente conforme aumente su masa o, en lanzadas se mueven aunque aquello que les dio su impulso no las
otras palabras, la velocidad de un cuerpo pesado que cae debe est tocando, bien sea en razn de su sucesivo reemplazamiento -co-
aumentar con su peso y la velocidad de ascenso de un cuerpo li- mo algunos mantienen- o porque el aire que ha sido impulsado las
gero deber aumentar con su levedad. Esta conclusin puede empuja con un movimiento que es ms rpido que el movimiento
encajar en su ley general del movimiento si se considera la tenden- local natural del proyectil por el cual se mueve hacia el lugar que
cia de un cuerpo como la fuerza que le pone en movimiento: Ve- le es propio. Pero en un vaco nada de esto podra suceder ni puede
mos que los cuerpos que tienen un mayor impulso -proceda del nada ser movido a menos que se mueva como aquello que es trans-
peso o de la ligereza-, siendo iguales a otro respecto, se desplaza- portado [143]. Resumiendo sus argumentos, Aristteles menciona
rn ms deprisa sobre un espacio igual y lo harn en la proporcin -slo para rechazarla- una conclusin que es de hecho una formu-
que mantengan entre s sus magnitudes. De ah que tambin debe- lacin explcita de la ley de inercia de Galileo: y 10 que es ms,
ran moverse a travs del vaco con esa proporcin de velocidad. nadie podra decir por qu una cosa una vez puesta en movimiento
Pero eso es imposible porque por qu haba de moverse uno ms habra de detenerse en algn sitio, porque por qu habra de dete-
deprisa? ... Todos deberan, por tanto, moverse con idntica veloci-
125
124 El mundo fsico de los griegos El cosmos de Aristteles

nerse aqu en lugar de all? De modo que una cosa o estar en una cierta distancia en un cierto tiempo, a travs del vaco se mueve
reposo o se mover ad infinitum a menos que algo ms fuerte se con una velocidad ms all de cualquier medida [144].
interponga en su camino [143]. La negacin del vaco es, por tanto, el resultado extrado a par-
Aristteles, sin embargo, no se contenta con examinar el proble- tir del absurdo de la conclusin de que la velocidad de cada en el
ma desde un solo lado. En el caso del lanzamiento de un proyectil vaco debera ser infinita. Aristteles llega a ella considerando la
hizo hincapi en el papel coadyuvante desempeado por el entorno, transicin del lmite entre un medio de densidad finita y otro de
sin el ctla1 es incapaz de explicar cmo puede haber movimiento sin densidad nula. Toda la concepcin aristotlica de la naturaleza del
impulso aparente e igualmente en el caso de la cada seal el en- lugar excluye la posibilidad fsica de una tal transicin; al igual
torno como factor retardatario manteniendo de nuevo una teora que que la divisin de un cuerpo o de una seccin es un proceso infinito,
es insostenible en la experiencia (la velocidad de cada est en pro- ilimitado, as tambin el proceso de rarificacin nunca tiene fin y
porcin inversa a la densidad del medio resistente), que tambin le un abismo separa el medio ms rarificado imaginable del vaco. El
condujo a la conclusin de que es imposible el vaco. La verdad primero siempre permite la existencia de direccin y movimiento,
de lo que aseveramos es adems patente a partir de las siguientes mientras en el vaco no tienen sentido.
consideraciones. Vemos a un mismo peso o cuerpo movindose ms Si el cosmos es un continuo perfecto, ser una nica entidad.
rpidamente que otro por una de dos, o porque hay una diferencia As( mientras que asume la posibilidad del infinito en la divisin
en aquello a travs de 10 cual se mueve -como la hay entre el aire, -de hecho su concepcin del continuo le obliga a adoptar tal idea-,
el agua y la tierra- o porque siendo igual todo 10 dems, el cuerpo 10 niega en la extensin. El cosmos es, pues, finito. Ms an, puesto
que se mueve difiere del otro en cantidad de peso o ligereza. As. que la exigencia de perfeccin requiere que sea esfrico y los fen
el medio provoca una diferencia porque se interpone al mvil, sobre -menos astronmicos as 10 prueban, el cosmos es una esfera finita
todo si se mueve en oposicin a l, pero incluso 10 hace en menor con la Tierra en su centro y la esfera de las estrellas fijas en ~~t.
grado si est en reposo, ms an si se trata de un medio que no es lmite. La finitud del cosmos es tambin consecuencia del movimien-
fcilmente divisible, es decir, un medio que es denso en cierta me- to circular, pues en otro caso estaramos obligados a admitir una
dida. De este modo, A se mover a travs de B en un tiempo e y velocidad infinita: Adems, si el cielo es infinito y se mueve circu-
a travs de D, que es ms tenue, en un tiempo E (siendo la longitud larmente, atravesara una distancia infinita en un tiempo finito.Su-
de B igual a la de D) proporcional a la densidad del cuerpo inter- pongamos, pues, un cielo inmvil e infinito, y otro cielo movido en
puesto. Porque sea B agua y sea D aire, entonces en la medida en el interior de ste e igual a l; tras una revolucin, el segundo -que
que el aire es ms tenue e incorpreo que el agua, A se mover a es infinito- ha recorrido en un tiempo finito una distancia infinita
travs de D ms rpidamente que a travs de B. Sea ahora la veloci- igual a s mismo. Pero eso, como sabemos, es imposible [154].
dad de un movimiento proporcional a la razn de las densidades del , L.a idea de que el cosmos es, fir)to es un corolario de la din-
agua y el aire, entonces, si el aire es dos veces ms ,tenue, el cuerpo mica de Aristteles y de su concepcin del lugar natural. Del mismo
atravesar B en un tiempo doble a aquel en que atraviesa D y el modo que los cuerpos ligeros tienden hacia los lmites del cosmos,
tiempo e ser doble del tiempo E. As tambin en la medida en que as tambin los pesados tienden hacia el centro, que es su lugar na-
el medio sea ms incorpreo y menos resistente y ms fcilmente .-iura1, y slo un cuerpo finito puede tener un centro. Ms an, puesto
divisible, ms rpido ser el movimiento. Ahora bien, no hay una que la Tierra misma est compuesta de elementos pesados. los cuer-
medida en que el vaco sea excedido en densidad por un cuerpo, pos pesados tendern hacia el centro de sta, 10 que implica que, a
como no hay proporcionalidad entre la nulidad y la cantidad ... De este respecto, se identifica con el centro del cosmos y por todo ello
igual manera, 10 vaco no puede guardar proporcin alguna con 10 est claro que la Tierra ha de estar en un estado de absoluto reposo.
lleno, ni por tanto 10 har el movimiento a travs del uno o el otro, - El que el orden del cosmos, y especialmente los movimientos
pero si una cosa se mueve a travs del ms tenue de los medios circulares de las esferas celestes y de las estrellas encajadas en ellas,

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126 El mundo fsico de los griegos El cosmos de Aristteles 127

sean eternos, hace que el cosmos mismo sea eterno. A diferencia_de dad de cada llegara a ser infinita. La actitud de Filopn hacia la
los filsofos presocrticos, Aristteles rechaza la idea de creacin, dinmica de Aristteles es crtica de cabo a rabo y sera la ltima
pues lo que fue creado perecer algn da; la eternidad del cosmos voz disonante en los mil aos que precedieron a Galileo. De hecho,
se extiende, por tanto, en las dos direcciones temporales, el pasado algunos de sus razonamientos, especialmente sus reflexiones acerca
y el futuro. Aunque no sea explcito va de suyo el que Aristteles de la conexin de los descubrimientos de Aristteles con la experien-
critica a Platn por basar su cosmologa en la creacin del mundo cia, podran muy bien servir de introduccin a la polmica galileana.
al tiempo que mantiene que perdurar por los siglos de los siglos. Existen diversos indicios de que en el perodo helenstico se dej
Las dos grandes escuelas filosficas que surgieron tras Aristteles sentir una actitud crtica hacia varias de las ideas bsicas de Arist-
no sostuvieron sus ideas sino que, al contrario, volvieron a la nocin teles. Por sealar un ejemplo, es patente que a partir de una de las
de un desarrollo csmico, con lo que la teora aristotlica de la eter- obras de Plutarco que trata de las propiedades fsicas de la Luna,
nidad del cosmos sigui siendo una opinin personal y nica du- conceptos aristotlicos fundamentales, como el de lugar natural o
rante la antiguedad. movimiento natural, haban comenzado a ser desafiados hacia los
Los dos fundamentos de la filosofa natural aristotlica fueron
inicios de la era cristiana, apareciendo los primeros indicios de una
desarrollados y modificados en la fsica de los estoicos a 10 largo de concepcin del movimiento que se acerca a la nuestra, especialmente
los dos siglos que siguieron a la muerte del Estagirita. La concepcin ,por la resolucin de ste en sus componentes y por su recurso a
teleolgica apareca en esa doctrina en su forma ms estrechamente analogas empricas. Esta tendencia se vera alentada por varios fac-
religiosa, como Providencia, concepto que conserva el supuesto de tores, adems de por las escuelas epicrea y estoica -esta ltima en
que todo tiende a 10 mejor y complementa as, y suaviza, el rigor la medida en que se desva de Aristteles. Lo primero que ha de
desmesurado de la nocin estoica del hado, es decir, del gobierno tenerse en cuenta es el progreso alcanzado por la astronoma en los
absoluto de la causalidad. La imagen continuista del cosmos adopt siglos nI y II a.C., progreso que condujo al descubrimiento de hechos
su forma ms dinmica en la escuela estoica, emergiendo como la doc- completamente desconocidos para Aristteles, como la precesin de
trina de que todas las partes del cosmos son interdependientes y de los equinoccios. Este descubrimiento de Hiparco aada a los movi-
que es dicha interdependencia la que hace del cosmos el escenario , mientas cclicos de los cielos uno nuevo no mencionado en el cos-
de una actividad fsica que le permea y une en un todo dinmico. mos aristotlico, hecho que sin duda era suficiente en s mismo para
Los supuestos de Aristteles acerca de la finitud del cosmos y su conmover la fe inquebrantable en la validez del mtodo y la autori-
negacin absoluta del vaco no seran, sin embargo, aceptados en su , dad del Estagirita. I
integridad hasta la Edad Media. Los estoicos postularon la existencia Un efecto similar -que no puede ser olvidado- fue el produ-
de un vaco infinito que rodeaba al continuo finito del cosmos, cido por el desarrollo de la balstica y la mecnica aplicada que si-
mientras Epicuro y su escuela mantuvieron y desarrollaron la teorfn gui a la expansin del Imperio romano y .al incremento de su poder
de Leucipo y Demcrito acerca de la estructura atmica de la ma militar. El estudio de la trayectoria de los proyectiles condujo a una
teria y las extensiones infinitas de vaco contenidas en el espacio mayor comprensin de las leyes de la dinmica, llegando a ser claro
situado entre los tomos y fuera de stos. Esta desviacin de la con que el momento de los misiles dependa slo de la fuerza que les
cepcin aristotlica, aunque no perdur, provoc, sin embargo, un era aplicada en el instante de la descarga y que la teora de Arist-
cambio de opinin sobre los cuerpos que caen. Ms adelante veremos teles del impulso impartido por el aire a la piedra durante su vuelo,
cmo los epicurestas sostuvieron que los tomos caen a travs del era errneo. Filopn demostr esto explcitamente y sus descubri-
vaco con la misma velocidad, independientemente de su peso, y mientos se aadieron sin duda a la investigacin emprica del largo
cmo uno de los ltimos comentaristas de Aristteles, Filopn -que perodo que comienza con Arqumedes y los primeros desarrollos de
vivi a comienzos del siglo VI d.C.-, muestra su desacuerdo con la tcnica de las mquinas de guerra. Filn de Bizancio, Hern de
el argumento de que en ausencia de un medio retardante la veloci- Alejandra y el romano Vitrubio, tenan ese modo de ver las cosas

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128 El cosmos de Aristteles 129
El mundo fsico de los griegos

de los autnticos ingenieros. As, mejoraron sus mquinas siguiendo pio teleolgico: Por lo que respecta a la opinin de que todo tiene
mtodos empricos tales como el estudio de la friccin y los ensayos un propsito y nada ocurre en vano, en primer lugar la definicin
para reducirla, o el anlisis de la conexin existente entre las fuerzas de ese propsito no es sencilla -como frecuentemente se ha di-
aplicadas y los movimientos de ellas resultantes. Al hacerlo, estable- cho-, pues dnde deberamos comenzar y dnde parar? Y lo que
cieron los principios bsicos que subyacen a las mquinas ms sim- es ms, no parece ser cierto de varias cosas, algunas de las cuales se
ples, as como algunas de las leyes fundamentales del movimiento deben al azar y otras a una cierta necesidad, como vemos que sucede
-como la ley del parale1ogramo de las velocidades. A consecuencia en los cielos y en varios fenmenos terrestres [175].
de todos esos logros la dinmica de Aristteles fue resituada en la Teofrastro procede a continuacin a enumerar ejemplos del reino
correcta perspectiva histrica, como una teora que fue importante orgnico y el inorgnico que desde todo punto de vista parecen
al comienzo de un largo desarrollo, aunque algunos de sus conceptos carecer de propsito y arrojan por tanto dudas sobre la existencia
se probaran luego errneos gracias al experimento. de cualquier tendencia a la bondad y la perfeccin.
La teleologa de Platn y Aristteles tampoco se mantuvo libre No obstante, las crticas de Teofrastro, demoledoras como eran,
de crticas ni siquiera en el Mundo Antiguo. La teora atomista de pese a la cautela de su formulacin, no slo no lograron eliminar el
Demcrito -que pasara a formar parte de la doctrina epicrea- punto de vista teleolgico, sino que aparentemente no lograron ni
estaba basada por entero en un enfoque no-teleolgico. Sin embargo, tan siquiera perturbarlo de modo perceptible. Al final el cosmos de
la escuela epicuresta tuvo una influencia mucho menos duradera que Aristteles continu dominando el pensamiento humano durante las
su rival, la escuela estoica -que s mantena la concepcin teleo- pocas antigua y escolstica hasta llegar al siglo XVI. Y no debe
lgica. sorprendernos que as fuera una vez visto que estaba eminentemente
Otro brillante crtico del teleologismo fue el gran discpulo de capacitado para mantener posiciones en el Mundo Antiguo y despus
Aristteles y fundador de la botnica sistemtica, Teofrastro. En su de la aparicin de la Cristiandad.
Metafsica Teofrastro discute la idea de que los movimien- En la filosofa de Aristteles el cosmos es una sublime manifes-
tos celestes son fenmenos especiales, esencialmente diferentes tacindel gobierno del orden en el universo. Esta idea se adaptaba
de los terrestres, entre los que se incluyen los referentes a los tan perfectamente a la mentalidad griega en que el concepto de orden
seres. vivos: El movimiento es una caracterstica de toda la natu- iba ligado a los de belleza y perfeccin -tal como se expresan en
raleza y especialmente de los cielos. De este modo, si actividad es la creacin artstica-, como lo haca tambin al credo bsico de las
la esencia de todas y cada una de las cosas, cuando estn activas se r<::ligionesmonotestas para el que el orden es obra del Creador y
movern, como es el caso de las criaturas vivas y las plantas (si expresin de su Voluntad.
fuera de otro modo sus nombres seran homnimos), y por tanto La idea teleolgica perdur, por tanto, como un principio gua
est claro que tambin pertenece a la esencia de los astros el girar, , en la explicacin de la naturaleza, siendo encajado en el complejo
ya que si estuvieran separados y en reposo, sus nombres deberan del pensamiento religioso medieval. Y del mismo modo le fue ase-
ser homnimos (pues el girar del cosmos es un modo de vida)>>[175]. gurada larga vida a la anttesis aristotlica entre cielo y tierra al
Con ello Teofrastro est desafiando la teora aristotlica de que las 'estar firmemente enraizada en el culto a los astros, del que pueden
esferas celestes son entidades divinas capaces de mantener el mo- encontrarse vestigios a lo largo de toda' la era griega. En la teologa
vimiento eterno de las estrellas sin un impulso exterior. de las religiones monotestas esa anttesis reaparecera luego con la
A pesar de su posicionamiento anti-mecanicista, Teofrastro ana localizacin de Dios y sus ngeles en los cielos, en la regin pura
aqu sus fuerzas al as de los atomistas, que consideraban el movi- de los movimientos eternos aristotlicos.
miento como uno de los componentes primarios del universo, al
igual que la materia, por el que es intil preguntarse. Esta crtica
condujo a Teofrastro a algunas reflexiones generales sobre el princi-
El mundo del tomo 131
Captulo V
EL MUNDO DEL ATOMO lidad de las cualidades contenidas en cada una de las partculas de
materia.
De todas las respuestas, la dada por los atomistas griegos, al ser
una sntesis de elementos monistas y pluralistas, es la ms convin-
cente tanto por su simplicidad como por su comprensividad, mostran-
do que la pluralidad y el flujo del macrocosmos pueden ser explicados
a partir de una cierta uniformidad y de leyes causales que gobiernan
el mundo inaccesible a nuestros sentidos.
Todo 10 referente a la antigua hiptesis atomista es especial-
mente interesante para quienes vivimos en la era moderna de la teo-
ra atmica. La estructura atmica de la materia ha sido probada
Tsaw latsaw, tsaw latsaw / quaw laquaw, quaw la- hoy mediante experimentos y constituye para nosotros un hecho fir-
quaw / zer sham, zer sham. memente establecido e incuestionable. La historia de los ltimos
Is. 28.10 ciento cincuenta aos nos ensea cmo slo lentamente emergi esa
certeza y cmo 10 hizo a partir de conjeturas generales -cuya reali-
dad era vista con escepticismo por muchos cientficos- y de una
larga serie de experimentos y deducciones interrelacionados que, de
La ciencia de la Antigua Grecia muestra en todas las etapas de repente, se convirtieron en una teora uniforme y completa.
su desarrollo el intento, continuamente recurrente, de resolver la A la luz de ese desarrollo moderno es interesante preguntarse
anttesis entre la unidad del cosmos y la pluralidad de sus fenme- hasta qu punto los griegos, en una poca en la que la experimen-
nos. Es real dicha anttesis? o es quiz tan slo una ilusin pro- tacin sistemtica es prcticamente desconocida, en que los mtodos
ducto de la imperfeccin de nuestros sentidos?; y si as fuera, cmo empleados consistan bsicamente en la observacin y la suposicin
sucede eso? La pluralidad de los fenmenos es slo aparente y de; especulativa y en la que los principios e inferencia s cientficas al uso
hecho el cosmos es una nica e inmutable unidad que no admite eran escasas y en su mayor parte de naturaleza general, lograron un
xito. No se trata aqu de comparar las dos teoras en trminos de
movimiento alguno? o es esa unidad la imaginaria y de hecho la
logros cientficos absolutos, pues tal comparacin carecera de sen-
realidad no es ms que la suma total de mutaciones y cambios
tido sin duda, adems de ser inadecuada. El objetivo fundamental
sin fin?
de la comparacin es, por el contrario, estimar la validez de un m-
Las respuestas dadas a estas cuestiones por los primeros filsofos todo tal como se manifiesta en su lgica interna y en la medida en
griegos van de un extremo a otro. Tales y sus seguidores sostuvieron que consigui desarrollar por entero sus premisas en una poca en
un punto de vista monista, derivndolo todo a partir de la materia que la evidencia cientfica era cualitativa en lo fundamental. Pues
primordial y Parmnides de Elea llev luego ese monismo hasta el hemos de tener presente que los antiguos griegos apenas conocieron
extremo de desterrar el cambio y cualquier posibilidad de movimien- la experimentacin y la deduccin matemtica como medios de apli-
to. En el otro extremo hemos visto en la teora de los cuatro ele- car a la realidad la intuicin cientfica; para ellos, la analoga y el
mentos de Empdocles el comienzo de una concepcin pluralista que modelo eran los nicos lazos tendidos entre 10 invisible y lo visible.
,..
Anaxgoras llev a su conclusin lgica con su conjetura de que La historia de la antigua teora atmica se extiende a 10 largo
pese a que la materia sea continua, consiste realmente de cantidades de cuatrocientos aos y est ligada a cuatro nombres famosos. Su
diminutas de cuantas diferenciaciones es capaz; en otras palabras, autor fue Leucipo de Mileto, quien vivi alrededor de la mitad del
la pluralidad de los fenmenos csmicos es el resultado de la p1ura- siglo v a.e. Discpulo suyo fue Demcrito de Abdera (nacido hacia
130
132 El mundo fsico de los griegos El mundo del tomo 133

el 460 a.c.), uno de los pensadores ms universales del Mundo Anti- des-, de tal modo,que el nmero de puntos entre dos dados, es
guo. La teora fue transformada en un sistema filosfico por Epicuro infinito.
de Samos (341-270 a.c.), quien hizo as que fuera generalmente co- Es muy probable que una de las razones de Leucipo para inten-
nocida. Finalmente debemos mencionar al poeta romano T. Lucrecio tar dar una solucin al problema de la conservacin de la pluralidad
Caro (muerto hacia el 55 a.C.), cuyo poema didctico De Rerum fuese precisamente la paradoja de la divisin. Y esto le condujo a
Natura es un pen en honor de la filosofa epicrea. Pero ese poema la conclusin de que la divisin fsica no es igual a la matemtica:
es, tambin, la fuente ms detallada de nuestro conocimiento de la Los atomistas mantienen que la particin acaba cuando se alcanzan
teora atmica de Epicuro, junto a la carta de ste a su discpulo las partculas indivisibles y que no contina al infinito [93]. El
Herodoto. supuesto de un lmite inferior a la divisin de la materia es un
De los numerosos escritos de Demcrito slo se han conservado axioma que puede apoyarse en argumentos de plausibilidad como el
unos pocos fragmentos y an menos se conserva de Leucipo, aunque siguiente: si la materia puede ser infinitamente dividida, estar tam-
un importante nmero de sus enunciados son citados por Aristteles bin sujeta a una desintegracin completa de la que no puede volver
y Teofrastro a lo largo de su dura polmica contra la teora atmica. a reintegrarse jams. En otras palabras, si queremos mantener la ley
Esas citas, junto, con algunas de Plutarco y junto a la literatura de conservacin de la materia y considerar el proceso de su desinte-
doxogrfica, completan nuestra imagen de la teora desarrollada por gracin y reintegracin como reversible, hemos de asumir que la
los fundadores de la escuela atomista. fragmentacin o disgregacin se detiene en un punto definido y fi-
Algunos de los detalles en que difieren Leucipo, Demcrito y nito. Slo as quedar un cimiento permanente y primario para una
Epicuro merecen una especial atencin como indicativos del desarro- nueva construccin, a partir de las partculas ltimas, sin que haya
llo terico interno de una particular teora cientfica, pero, en gene- prdida de la cantidad de materia. De ah que en su carta a Hero-
ral, puede decirse que los principios de la teora atmica son los doto diga Epicuro: Por tanto, no slo debemos desechar la divisin
mismos en todos sus proponentes. Todos esos pensadores subrayaron en partes cada vez menores hasta el infinito a fin de no debilitar
cuanto hay y vernos as compelidos en la composicin de los agre-
frecuentemente la idea de que en la naturaleza existe una conformi-
gados a apelotonar y derrochar las cosas ya existentes reducindolas
dad general a la ley y, en concreto, que hay una ley que podra ser a no-existentes ... [180].
llamada ley de conservacin de la materia. Como corolario a esa insistencia sobre la realidad de los tomos,
Suele citarse a Leucipo diciendo que <madasucede por azar; todo Epicuro subraya tambin la de un lmite superior para el tamao
ocurre de acuerdo a razn y por necesidad [70], y la doctrina at- de stos, pues siempre son invisibles y un tomo visible sera incon-
mica de Demcrito incluye el enunciado Nada puede ser creado de cebible. Aunque no se da ninguna razn especfica para tal suposi-
la nada, ni puede ser destruido y reducido a nada [92]. Ese nfasis cin, su base emprica es suficientemente obvia: los cuerpos que pue-
en la conservacin de 10 que existe es importante en la prueba de den ser vistos son siempre divisibles y, por tanto, no pueden ser
l~ existencia de tomos, como opuesta a la teora de q~e la materia tomos. Contrariamente a Demcrito, que no postulaba un tamao
es infinitamente divisible. Es sabido que Leucipo fue en tiempos mximo para el tomo, parece ser que Epicuro desarroll la teora
discpulo de la escuela elata, la cual inclua a Zenn de Elea, cuyas de que lo perceptible y lo imperceptible constituyen dos categoras
famosas paradojas dan cuenta del ingenio de los mejores filsofos esencialmente distintas de la existencia.
griegos. Algunas de stas -sobre las que volveremos ms adelante- La teora atmica fue completada con un segundo axioma, la
estn basadas en el principio de dicotoma o particin y el argu- postulacin de un "vaco", introducido con rigurosa consecuencia en
mento consiste en afirmar que no hay fin para la divisin o seccin en la imagen del cosmos como una realidad independiente. De nuevo
partes, del mismo modo que no hay lmite para ninguna de las for- este supuesto se apoya en la plausibilidad: dado que la materia est
mas de la divisin matemtica -'-incluyendo la particin en mita- compuesta de tomos, de partculas ltimas, inmodificables, todos
134 El mundo fsico de los griegos El mundo del tomo 135

los cambios deben ser el resultado de sus movimientos y prerrequi- derarse por referencia a algo ms. As que si no hay punto extremo,
sito para .stos es el vaco, un espacio completamente carente de ma- no hay lmite, y si no tiene lmite ha de ser ilimitado, que no limi-
teria por el que una partcula pueda desplazarse de un lugar a otro: tado. Ms an, el infinito es ilimitado tanto en el nmero de los
Pues si no hay un vaco que exista separadamente por s, '10 que cuerpos como en la extensin del vaco; pues si, en un caso el vaco
es' no puede moverse, ni podra, adems, haber una pluralidad si no fuera ilimitado y los cuerpos en cambio limitados en nmero, stos
hay algo que mantuviese las cosas separadas [71]. De ello se sigue no podran estar en parte alguna sino que seran arrastrados y dis-
necesariamente que no hay posibilidad alguna de que haya un vaco persados por el vaco infinito por no haber otros cuerpos que los
dentro del tomo mismo ya que, en tal caso, ste podra verse sujeto sostuviesen y retuvieran en sus posiciones mediante colisiones. Mas
a cambios y al influjo fsico desde el exterior y, por tanto, podra si, por el contrario, el vaco fuera limitado, el nmero infinito de
ser desintegrado. De ah que la postulacin de un vaco como prerre- los cuerpos carecera de espacio en que situarse [176].
quisito del movimiento de los tomos conduzca inevitablemente a Hemos de hacer notar dos cosas en ese pasaje. La infinitud del
la postulacin de la solidez absoluta del tomo mismo. Materia y universo se prueba mediante un argumento geomtrico del mismo
vaco son absolutamente distintos entre s, o en palabras de Arist- tipo del que es rechazado por los atomistas cuando es aplicado a la
teles al resumir: Leucipo, en cambio, crey contar con argumentos divisin de la materia. En este caso el argumento se considera vlido
que, al tiempo que concuerdan con los datos de la sensacin, no porque el problema de que aqu se trata tiene que ver con cualidades
anulan la generacin ni la corrupcin, ni el movimiento, ni la plura- espaciales. Hasta que en tiempos modernos se descubrieran los espa-
lidad de los entes. Pero al mismo tiempo concedi a los monistas cios no-euclidianos y sus propiedades, resultaba razonable rechazar
que no puede haber movimiento en ausencia de vaco. El resultado la idea de un espacio finito sobre bases como las aqu expuestas por
de todo ello es una teora que afirma lo siguiente: El vaco es un 'no Epicuro. Digno de mencin es tambin el que su argumento para
ser' y ninguna porcin de 'lo que es' es un 'no-ser', pues 10 que 'es' probar la imposibilidad de una concentracin de una cantidad finita
en el sentido estricto del trmino, es un absoluto pleno. Sin embar- de materia en un espacio infinito haya sido tambin utilizado en la
go, dicho pleno no es 'uno', sino que por el contrario es 'plural', controversia cosmolgica moderna.
infinito en nmero e invisible debido a su diminuto tamao. Lo El universo de la escuela atomista consista, pues, en un vaco
'plural' se mueve en el vaco -porque hay un vaco- y reunindose de extensin infinita lleno de 'partculas slidas', tomos, en nmero
produce el 'llegar-a-ser', mientras que al separarse produce la 'des- infinito. En qu diferan esos tomos unos de otros? Ciertamente
truccin' [72]. no en la materia que los conforma, porque eso contravendra las
Todos los atomistas -de Leucipo a Epicuro y los discpulos de bases monistas de la teora. No, la materia primordial de que estn
ste~ coincidan en que tanto el nmero de los tomos como la hechos los tomos es uniforme; pero hay varios tipos de tomos que
extensin del universo eran infinito. La infinitud del cosmos en el se diferencian por sus formas: Los tomos no difieren, en efecto,
tiempo, es decir, su eternidad, era deducida por Demcrito a partir salvo por sus formas, pero su naturaleza-dicen--'- es nica, como
de la conservacin de la materia, la cual destierra cualquier creatio si cada uno fuese una porcin de oro [73 ]. Tambin se nos dice
ex nihilo: Demcrito de Abdera dijo que no hay fin para el uni- que: Leucipo y Demcrito, por su parte, afirman que todos los
verso, dado que no ha sido creado por poder exterior alguno [94]. dems cuerpos estn compuestos de corpsculos indivisibles, que
De otro lado, la infinitud del espacio y de la cantidad de materia stos son infinitos en nmero y en formas, y que los cuerpos difie-
que en l se encuentra, estn claramente interrelacionadas. Podra ren unos de otros en virtud de la posicin y ordenacin de sus com-
parecer que la cuestin esencial en ambas premisas es la asuncin de ponentes [74]. Las cualidades fsicas, concretas, de los cuerpos
que el espacio es infinito, y de hecho Epicuro es explcito al manifes- macroscpicos vienen por tanto determinadas, por el tipo peculiar
tado: Adems el universo es ilimitado, porque aquello que est o combinacin de tipos, de sus tomos componentes, as como por
limitado tiene un punto extremo y tal punto extremo ha de consi- diversos principios que controlan las disposiciones de esos tomos
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en el espacio ocupado por el cuerpo y definidas como 'posiciones' y visible es ms pesado cuanto mayor sea su preeminencia en el ta-
'agrupamientos'. mao' [96] -y preeminencia refiere aqu al volumen atmico,
La forma del tomo corresponde al elemento qumico de la mo- a la extensin espacial.
derna teora atmica; es su forma la que diferencia los tomos en el Es en este punto donde aparece un cambio fundamental en la
mismo sentido en que el nmero atmico lo hace hoy, determinando doctrina de Epicuro: Demcrito reconoca slo dos propiedades b-
sus propiedades qumicas. Puesto que la antigua teora fue erigida sicas en el tomo: el tamao y la forma; pero Epicuro aadi una
sobre concepciones puramente mecnicas, no resulta sorprendente tercera, a saber, el peso ... , pues, segn l, los cuerpos primarios se
que los signos distintivos de los tomos fueran mecnicos o geom- mueven necesariamente gracias a la fuerza del peso [97]. En esta
tricos: Tienen todo tipo de formas y aspectos y diferentes tama- ltima frase se nos muestra que Epicuro consideraba necesario intro-
os ... Algunos son rugosos,' otros tienen forma de gancho, unos son ducir el peso como causa del movimiento de los tomos o, ms exac-
cncavos, los otros convexos y algunos poseen otras innumerables tamente, como explicacin de su cada, ya que en la cosmologa de
variantes [95]. Epicuro arriba y abajo aparecen como direcciones absolutas
De acuerdo con los pasajes citados anteriormente, Leucipo y De- -una innovacin que sin duda puede retrotraerse al influjo de Aris-
mcrito mantenan que el nmero de las formas posibles era infibito, tteles. Demcrito, por el contrario, negaba que el movimiento
mientras que para Epicuro es finito. Esa diferencia, naturalmente se debiera al peso, algo que el siguiente pasaje pone en claro: De-
procede de la existente en los supuestos acerca del tamao de los mcrito dice que los tomos no tienen peso, sino .que se mueven por
tomos; para cada tamao dado es posible asignar slo un nmero el impacto mutuo en el espacio infinito [98]. Las palabras no
finito de formas claramente diferentes y, una vez que todas las posi- tienen peso han de interpretarse como que el peso no es la causa
bles mutaciones han sido consideradas, cualquier nueva forma nica- del movimiento -tal como se establece en la siguiente asercin de
mente podra surgir del incremento en el volumen del tomo. De ah Cicern: La fuerza motriz que obtendrn de Demcrito es dife-
que los primeros atomistas, que no fijaron un lmite superior al ta- rente, una fuerza directriz que l denominaba un soplo; de ti,
mao del tomo, no restringieran tampoco el nmero de sus posibles Epicuro, obtendrn la fuerza de gravedad o peso [99]. La imagen
formas. Pero Epicuro, por haber estipulado que el tamao deba ser dibujada por Demcrito nos recuerda a los tomos de un gas ideal
invisible, se vea obligado a reducir las formas a un nmero finito: en la moderna teora cintica de gases, mantenidos en un movimiento
Adems, los cuerpos slidos e indivisibles a partir de los cuales se perpetuo caracterizado por las colisiones constantes.
forman los compuestos, y en los que stos se resuelven, tienen un A lo largo de la literatura de la escuela atomista se ,hace gran
inabarcable nmero de variedades en sus formas, pues no es posible hincapi en el movimiento perpetuo de los tomos, pero cul es el
que tan gran diversidad de cosas surgiera de las mismas formas origen de ese movimiento? Aristteles critica con severidad la ausen-
atmicas si stas fuesen limitadas en nmero. Y as, para cada for- cia de una causa para los movimientos atmicos en las doctrinas de
ma, los tomos son infinitos en nmero, pero no lo son sus diferen- Leucipo y Demcrito. En su libro Del, Cielo escribe: Por
cias, sino tan slo inabarcables [176]. Y Lucrecio, que repite casi tanto, cuando Leucipo y Demcrito hablan de que los cuer-
palabra por palabra esa afirmacin sobre la finitud de las formas pos primarios se mueven perpetuamente en el vado infinito
atmicas, proporciona una imagen enormemente vvida de cmo el deberan decir de qu movimiento se trata y cul es el movimiento
incremento en el nmero de las formas est ligado al aumento del natural con que lo hacen, pues aunque cada uno de los tomos po-
tamao de los tomos. dra ser movido a la fuerza por otro, cada uno de ellos debera
Aparentemente, Leucipo distingua slo tamao y forma en los tambin contar con algn movimiento natural del que fuera desvia-
tomos, y aunque por su parte Demcrito menciona el peso, no lo do por aquel movimiento violento [162]. y la misma cuestin
hace sin embargo como una cualidad independiente, sino como una se plantea de nuevo en la Metafsica: Pues ellos afirman que siem-
funcin del volumen del tomo: Demcrito afirma que 'cada indi- pre hay movimiento. Pero por qu lo hay y qu clase de movimiento,
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no 10 dicen, ni la causa de que sea de tal modo o tal otro. Nada, muy frecuentes que son semejantes a vibraciones rpidas dentro de
en efecto, se mueve al azar, sino que siempre debe haber un motivo; sus cercados. Esto significa que el entrelazado atmico no los trans-
por ejemplo, una cosa puede moverse ahora por naturaleza de un forma en una unidad fsica puesto que tras combinarse entre s cada
cierto modo Y' hacerla de otro por fuerza o bajo el influjo del en- cual conserva su carcter individual, como sus movimientos -que
tendimiento o cualquier otra cosa [17 O]. bajo esas circunstancias adoptan la forma de vibraciones- 10
Fue un profundo instinto cientfico el que libr a los fundadores muestran.
de la escuela atomista de ese laberinto del pensamiento en que En 'relacin a ello los dos pasajes siguientes, de Aristteles y su
Aristteles se vio atrapado. No empezaron planteando el problema comentarista Simplicio, son de 10 ms instructivo: De acuerdo con
de la causa del movimiento, sino que 10 aceptaron como un hecho su opinin las magnitudes primarias son infinitas en nmero y no
dado al igual que hicieron con los tomos. Algunas veces no es inte- divisible s en extensin, que 10 mltiple no nace de 10 uno, ni 10
ligente plantear a la vez todas las cuestiones involucradas en un uno de 10 mltiple, sino que todas las cosas se generan por la unin
problema cientfico, sino que, al contrario, se requiere una desarro- y la combinacin de las magnitudes primarias. En cierto modo esos
llada intuicin cientfica para limitar el tipo de cuestiones que 10 pensadores estn diciendo que todo cuanto existe son nmeros o
son de partida Y considerar algunos de los fenmenos como deriva- derivados de nmeros [76]. Esta ltima afirmacin de Aristteles,
dos mientras al resto se los considera como datos ltimos. que pretenda ser una refutacin, 10 que realmente pone de relieve,
Incluso sin conocer la ley de conservacin del momento (cantidad desde nuestro moderno punto de vista, es la gran ventaja de la
de movimiento), Leucipo y Demcrito dieron en el clavo al asignar hiptesis atomista: que proporciona valores cuantitativos de los fe-
a cada tomo un movimiento preestablecido y describir la suma total nmenos. Tambin Simplicio subraya la identidad bsica de cada to-
de los movimientos atmicos mediante el modelo mecnico elemen- mo: Como resultado de su movimiento, se golpean entre s y
tal de la colisin elstica. De este modo lograron captar los primeros quedan atrapados en una red que los pone en contacto y les hace
principios de la ley cintica de la materia, sin ayuda alguna de las estar muy cerca unos de otros. Pero con ello no se forma ninguna
matemticas y tan slo con los ms rudimentarios conceptos esta- unidad real. Eso no sera>sino una idea estpida ya que dos o ms
dsticos: Esos tomos que estn separados unos de otros por el cosas nunca pueden llegar a ser una ... En su opinin, se abrazan y
vaco infinito y difieren entre s en forma, tamao, posicin y orden, permanecen unidos hasta que una fuerza externa superior acte sobre
se mueven en el vaco y al encontrarse unos con otros colisionan. ellos agitndolos y dispersndolos [95].
Algunos de ellos rebotan al azar en distintas direcciones mientras En su detallada discusin de las partculas compuestas por varios
que otros, entrelazndose en consonancia con la simetra de sus for- tomos, Epicuro encuentra difcil explicar la transicin del movi-
mas, tamaos, posiciones y ordenaciones, permanecen unidos y as miento atmico al de los cuerpos ms grandes. Segn su teora, todos
es como dan lugar a los cuerpos compuestos [75]. los tomos tienen una misma y enorme velocidad. Cmo puede en-
Este pasaje enormemente claro no deja resquicio de duda de que, tonces la velocidad ms lenta de un cuerpo compuesto que se mueve
en opinin de los atomistas, no todos los tomos forman parte de en una cierta direccin ser el resultado de una combinacin de
los compuestos, sino que hay siempre algunos que siguen movindose tomos que se mueven con una velocidad enorme en toda direc-
libremente. Lucrecio describe con gran detalle este fenmeno en el cin? Desgraciadamente las partes de la carta de Epicuro a Rero-
segundo libro de su poema, sealando que los tomos a veces esca- doto relativas a esta cuestin estn alteradas, sin embargo, parece
pan de los cuerpos compuestos recuperando su libre movilidad en el que su oscuridad no puede ser tan slo atribuida a la alteracin del
vaco. En el caso de los tomos entrelazados para formar los com- texto. Sin adentrarnos en detalles, es interesante considerar este caso
puestos, los atomistas sostuvieron consistentemente que conservan como un ejemplo paradigmtico de uno de los fenmenos caracte-
su movimiento Iperpetuo; cada uno contina movindose en el es- rsticos de la literatura cientfica de la Antigua Grecia: a veces, pen-
trecho espacio limitado por sus vecinos y est sujeto a colisiones sadores cuya aguda imaginacin cientfica y cuya profunda compren-
140 El mundo fsico de los griegos El mundo del tomo 141

sln de hechos complejos resulta realmente sorprendente, se mues- todos los tomos estn en movimiento, la suma, sin embargo, aparenta
tran, al mismo tiempo, confundidos ante cuestiones que ahora pa- estar en un quietud absoluta ... Ello se debe a que los tomos
recen relativamente simples a cualquiera que tenga idea de las leyes yacen muy lejos del alcance de nuestros sentidos, con lo cual si son
ms elementales de la cintica y la mecnica. Un aspecto de esta invisibles ellos mismos, tambin sus movimientos habrn de eludir la
paradoja merece ser examinado con mayor atencin. Si bien es cierto observacin; ms an cuando hasta las cosas visibles al encontrarse
que los conceptos mecnicos bsicos fueron desarrollados en sentido a una gran distancia nos ocultan con frecuencia sus movimientos. As
estricto durante el siglo diecisiete, no puede, no obstante, negarse que muchas veces el rebao de ovejas vaga lento por un collado triscan-
en el Mundo Antiguo se hicieron ensayos serios -aunque fracasa- do el sabroso pasto, acudiendo a donde le atrae la jugosa hierba hu-
dos- por clarificar la interrelacin existente entre velocidad, fuerza medecida por el roco, mientras los corderos, ya saciados, juegan y se
y masa. Hemos visto antes cmo el mismo Aristteles dedic un topan blandamente, y, sin embargo, en la lejana nos parece slo
considerable esfuerzo a la formulacin de las leyes de la dinmica. una sombra, un blanco borrn cndido sobre la verde colina [249].
Pero, pese a todo, los antiguos no posean nociones estadsticas con La 'segunda descripcin est relacionada con un fenmeno mucho
que determinar las leyes para fenmenos en que se ven involucrados ms complejo descubierto con el microscopio en la primera mitad del
gran nmero de individuos o gran nmero de repeticiones de una siglo XIX, pero que no pudo ser explicado completamente ni reduci-
ocurrencia dada. No encontramos entre ellos nada parecido a la ley do a trminos matemticos hasta comienzos del siglo xx: se trata
de grandes nmeros, la ley de medias, o algo similar, a pesar, in- del movimiento browniano. Cuando miramos al microscopio las par-
cluso, de que los juegos de azar, que tan comunes eran en el Mundo tculas en suspensin en un lquido o en un gas, asemejan gotas de
Antiguo, proporcionaban incontables oportunidades para su estudio. aceite en una emulsin o partculas de polvo y humo suspendidas en
De este tema trataremos ms extensamente en el prximo captulo. el aire, y vemos cmo se mueven de un modo perfectamente desorde-
La nica excepcin a esta regla la encontramos -como cabra nado, pasendose al azar sin regla ni propsito. Este ejemplo nos
esperar- en la teora atomista que se ocupa de una enorme can- muestra de manera indirecta la actividad de los tomos en el lquido
tidad de entidades individuales y sobre este aspecto contamos con o el gas que no podemos ver ni siquiera al microscopio. Cierto es
dos famosas descripciones de porciones de la doctrina epicuresta, que en el promedio calculado para largos perodos de tiempo el total
ambas contenidas en el segundo libro del De Rerum Natura (De la de los impactos de los tomos sobre las partculas microscpicas' se
naturaleza de las cosas). En la primera, Lucrecio discute el caso de hace cero, pero las desviaciones estadsticas de la media que tienen
varias partculas que se mueven en direcciones dentro de unos lmites lugar en cada instante hacen que la partcula est recibiendo as im-
dados. Siendo as, el conjunto de tales partculas estar en reposo pulsos y cambiando constantemente de direccin; es ese impulso aza-
como si se tratara de una nica entidad situada en un espacio dado, roso lo que da lugar a las incesantes oscilaciones de las partculas.
o, en otras palabras, el total de las velocidades (si las sumamos como Este fenmeno lo hallamos descrito e ilustrado al detalle en un
vectores, es decir, tomando en consideracin sus direcciones), ser pasaje de Lucrecio, notable por su claridad y el modo en que entre-
cero. Como sabe todo estudiante de fsica elemental este es el modo sacaba los aspectos clave: Este proceso, por lo que yo puedo decir,
en que representamos los tomos de un gas encerrado en un volumen es ilustrado por una imagen que constantemente se nos presenta ante
dado. Lucrecio, que, por supuesto, no conoca esta ley, atribuye el los ojos. Porque si observas lo que ocurre cuando la luz del sol di-
reposo aparente a la incapacidad de nuestros sentidos para percibir funde sus rayos por los sombros rincones de las casas, vers a travs
los tomos mviles. No nos interesa aqu si su razonamiento era co- del vaco una multitud de partculas diminutas entremezclndose en
rrecto o errneo; lo esencial es que intuy el hecho de que todo multitud de formas en el haz del rayo, como combatientes de una
grupo formado por partculas que se mueven al azar se comporta lucha eterna libran batalla peleando fila a fila sin darse tregua, en
como un nico cuerpo en reposo. Estas son sus palabras: En rela- una rpida sucesin de reuniones y dispersiones; a partir de ello
cin a esto hay un hecho que no ha de sorprendemos, pues aunque puedes hacerte una idea -en la medida en que una cosa pequea
142 El mundo del tomo 143
El mundo fsico de los griegos

puede proporcionar un ejemplo e idea imperfecta de las cosas gran- mitir aunque no podamos vedas ... Y no slo eso, advertimos tam-
des- de cul sea el agitarse eterno de los tomos en el vado ilimita- bin olores diferentes de cosas que, pese a venir a nuestra nariz,
ble; junto a ello, hay otra razn por la que has de volver tu mente nunca vemos; como tampoco vemos las oleadas clidas ni podemos
hacia esas partculas que parecen danzar en un rayo de Sol: su danza captar los fros con los ojos, ni solemos contemplar las voces; cosas
prefigura los movimientos subyacentes a la materia ocultos a nuestra todas, no cabe duda, de naturaleza corprea, ya que pueden impre-
vista. All vers que muchas partculas, bajo el impacto de invisibles sionar los sentidos, pues ser tecado o tocar, a no ser un cuerpo, no
soplos, cambian su curso y son repelidas en todas direcciones, ora lo puede hacer ninguna cosa.
aqu, ora all. Y debes entender que todas ellas derivan de los to- Por ltimo, las ropas tendidas en el litoral rocoso se humedecen
mos ese errar incesante, pues tiene su origen en los tomos, que y colgadas al Sol se secan; pero ni el modo en que el humor del agua
son los primeros en moverse por s mismos; despus aquellos peque- se asienta es visible, ni a su vez el modo con que al calor se enjuga.
os cuerpos compuestos que estn menos alejados del mpetu de los La humedad, por tanto, se desmembra en partes tan pequeas que
tomos son puestos en movimiento por el impacto de sus invisibles no pueden advertidas los ojos ..
choques, y a su vez provocan los de otros ligeramente mayores. As Otra cosa: habiendo dado vuelta muchos aos solares, el anillo
el movimiento asciende desde los tomos y gradualmente emerge al que se llev en el dedo se desgata por dentro; el agua, gota a gota,
nivel de nuestros sentidos, hasta el punto de que los cuerpos en horada la piedra; la herrada reja del curvo arado insensiblemente se
movimiento que vemos en un rayo de Sol son movidos por impulsos desgasta en los surcos; bajo los pies de la gente vemos cmo se
que permanecen invisibles [247]. desgastan los empedrados de los caminos; junto a las puertas de las
A esta significativa descripcin no necesitamos aadir sino el co- ciudades, las estatuas de bronce ostenta sus manos derechas muti-
mentario de que describe y explica perfectamente el movimiento ladas por los besos frecuentes de los que entran y los que salen;
browniano mediante un ejemplo errneo, pues los movimientos de las vemos continuamente que estas cosas, al desgastarse, disminuyen con-
partculas de polvo tal y como se perciben a simple vista a la luz forme pasa el tiempo, pero percibir qu partculas se desvanecen en
del Sol estn causados por las corrientes de aire. El fenmeno real cada instante particular es una capacidad que nos ha sido negada
postulado por Lucrecio sobre la base de un razonamiento abstracto por nuestro poco generoso sentido de la vista [245].
slo puede ser visto al microscopio. Esta restriccin, no obstante, Para apreciar en su justo valor este y otros pasajes similares
en modo alguno resta importancia al descubrimiento mismo. Puede debemos recordar cun importante es la funcin desempeada por
este tipo de razonamiento cientfico en la explicacin de un fenme-
decirse que el mayor logro de la escuela atomista de la Antigua Grecia
fue la introduccin del mtodo de inferencia en el razonamiento no o la interpretacin de un experimento, incluso en nuestra era
cientfico, tal como demuestra el pasaje de Lucrecio, y es una con- de ciencia experimental y formulacin matemtica. Ese elemento
esencial del mtodo alcanz un desarrollo lgido en la poca griega
secuencia natural el que la teora atomista abriese los ojos del pen-
samiento cientfico a la posibilidad de inferencia de lo visible a lo y es en la escuela atomista donde indudablemente ocup un lugar
invisible. decisivo, aunque tambin se pueden aducir ejemplos procedentes de
otras escuelas.
En su libro primero, Lucrecio ya haba aportado pruebas de esta
limitacin de nuestros sentidos que nos priva de los detalles de Hemos visto que las premisas bsicas de que partieron Leucipo
procesos cuya realidad es indudable, aunque finalmente lleguemos a y Demcrito eran la existencia del vaco y de tomos diferenciados
ser conscientes de ellos: y ahora, despus de haberte enseado que por su forma, situacin y disposiciones. Es, por t;nto, natural pre-
las cosas no pueden hacerse de la nada, ni una vez engendradas re- guntarse ahora en qu medida esos pensadores intentaron extraer
gresar a la nada, tal vez empieces a desconfiar de mis palabras porque todas las consecuencias posibles de tales premisas, y construir obre
mis tomos no pueden captarse con la mirada. Con toda seguridad ellas una teora fsica o qumica de la materia que fuera una explica-
es que olvidas que hay entre los seres cuerpos que es preciso ad- cin racional de los fenmenos fsicos. La respuesta a la pregunta
144 El mundo fsico de los griegos El mundo del tomo 145

radica en los supuestos filosficos de los atomistas. Su modo de apro- daderamente". Y tambin: Otros dirn que las cualidades perci-
ximarse a los problemas naturales, incluyendo tambin los fenme- bidas son de la naturaleza de las- csas, pero Leucipo, Demcrito y
nos biolgicos y psicolgicos, era rigurosamente mecanicista; presen- Digenes decan que son esencialmente sujetos de convencin, es
taban todo,como resultado de los movimientos de la materia y de los decir, que proceden de nuestra mente y de nuestras impresiones
contactos entre sus distintas partes, comenzando por la creacin del [77].
universo y acabando por los sentidos y el alma humana. Para ellos, Dado que los escritos de Demcrito no se conservan, tenemos
no hay necesidad alguna de introducir cualquier otra fuerza motriz que confiar en las referencias de! otros escritores para conocer su
como causa de los procesos fsicos, pues tales fuerzas, al ser irracio- teora de la materia; con todo, no conducen sino a un dbil eco que
nales, acabaran por quebrar la imagen mecanicista del universo, es especialmente difcil de interpretar justo en los detalles de mayor
llegando a atrincherarse en ella bajo el disfraz de causas ~<espiritua- inters para nosotros. Parece probable que muchos pasajes se hayan
les al modo de la Mente de Anaxgoras o incluso podran conducir oscurecido en el curso de su transmisin, si tenemos en cuenta di-
a la confusin de categoras completamente diferentes de la existen- versas contradicciones y el estado fragmentario e ininteligible de va-
cia, convirtiendo a los dioses en causa suprema. Por todo elloi, al rios textos. Una parte considerable de la teora ntegra se ha pre-
desterrar la existencia de tales fuerzas, Demcrito y sus seguidores servado en los escritos de Teofrasto, especialmente en su libro De la
se quedaron con una nica causa que explicara todo cambio fsico: percepcin y de lo percibido, pero tambin en l los detalles y la
el impacto o colisin de tomos o agregados atmicos. claridad de la exposicin son muy irregulares. No hay la menor duda
La aplicacin de ese principio a la epistemologa llev a los fun- pese a todo de que Demcrito intent explicar las cualidades prima-
dadores de la escuela atomista a adoptar la misma posicin que rias y secundarias, es decir, todas las propiedades macroscpicas de
Locke y los empiristas ingleses del siglo XVIII. El fundamento obje- las cosas mediante los atributos inherentes a los elementos primarios
tivo de la sensacin es nica y exclusivamente el contacto, pudiendo de la naturaleza, algo en 10 que se mantuvo fiel a Epicuro. De nuevo
ste ser de dos tipos: contacto directo entre la persona percibiente unos cuantos ejemplos revelarn una imagen caracterstica: aunque
y el objeto percibido (como en el tacto o el gusto), o contacto entre la teora es estrictamente especulativa y apenas contiene un slo
la persona y los tomos emitidos desde el objeto que penetran la detalle capaz de sobrevivir a la crtica de la ciencia moderna, los mo-
nariz, el odo o el ojo. Demcrito, como Locke, distingue entre las dos de pensamiento de los atomistas antiguos fueron, no obstante,
cualidades secundarias de los cuerpos (color, olor, gusto, sonido), esencialmente los mismos que los de nuestros tericos atmicos;
que son el producto subjetivo de nuestros sentidos y pueden ser ex- ambos aspiran a explicar las cualidades sensoriales de' los objetos
plicadas a travs de los atributos mecnicos de los tomos, de sus a partir de los cambios fsicos ocurridos en el nivel atmico.
cualidades primarias (tales como la impenetrabilidad, dureza, etc.j Cul es la explicacin dada por los atomistas al peso de un cuer-
que son la expresin objetiva de los verdaderos atributos de la po macroscpico? Como hemos visto, el peso especfico, o sea el
materia. Las opiniones de Demcrito sobre el tema se han conserva- peso de una unidad de volumen de un cuerpo, era desconocido para
do verbalizadas por Galeno: El color existe por convencin, el los antiguos antes de la poca de Arqumedes (287-212 a.c.). Este
dulzor por convencin, la amargura por convencin; en realidad nada no slo tuvo una clara comprensin -de ese concepto, sino que tam-
existe salvo los tomos y el vaco [100]. A 10 que Galeno aade: bin descubri cmo determinar la densidad relativa de los cuerpos
Esto es 10 que dice Demcrito y tambin que todas las cualidades experimentalmente. Antes de esa poca haba reinado una completa
de las cosas percibidas por nosotros son el producto de la colisin confusin acerca de dicha cantidad elemental, confusin que haba
de los tomos. En realidad no existe 10 blanco, negro, amarillo, o rojo, alcanzado su clmax con la teora de Aristteles de que la pesantez
10 amargo o 10 dulce, pues 10 que l denomina "por convencin" y la ligereza eran 'absolutos. Para Demcrito estaba claro que el
significa "de acuerdo al uso" o "desde nuestro punto de vista", y peso d'e un cuerpo dependa de la combinacin de plenitud y vaciedad
no "como son las cosas realmente", que es 10 que l denomina "ver- contenida en l, es decir, de los tomos y las distancias existentes
146 El mundo fsico de los griegos El mundo del tomo 147

entre ellos. Traducindolo a trminos cientficos actuales podramos ms cerca que la distancia regular que separa a los tomos de plomo.
decir que entendi que el peso de un cuerpo depende de su estructura Aunque tomsemos una pequea porcin del volumen total de hierro
reticular y de su peso atmico; sin embargo, las palabras de Teo- es esa gran densidad la que determina la mayor dureza de su sus-
frasto son ambiguas: Demcrito distingue pesado de ligero por el tancia. Fue quiz este el modo en que Demcrito hizo que el princi-
tamao (de los tomos). Pues si un objeto es descompuesto en sus I pio de densidad atmica diera cuenta de dos cualidades tan diferentes
partes constituyentes, el peso de sus elementos estar en concordan- como la pesantez y la dureza, no siempre asociadas en la misma sus-
cia con su tamao, incluso aunque sean diferentes entre s en forma. tancia. Pero no es imposible que Demcrito -por alguna razn que
Pero en los cuerpos compuestos aqul que contenga ms vado ser nos es desconocida- atribuyese la pequea fuerza y resistencia de
ligero mientras que el que contenga menos ser pesado [101]. una sustancia a su estructura atmica simtrica (como en el caso
Demos una interpretacin liberal a esas palabras y supongamos que de la maleabilidad del plomo), pues en otro pasaje de Teofrasto la
Demcrito era consciente de que el peso es una funcin tanto de la fragilidad de ciertos cuerpos es explicada suponiendo que sus to-
pesantez del tipo de tomos (o mezcla de varios tipos) de que cada mos estn uniformemente dispuestos.
cuerpo est compuesto, como tambin del nmero de tomos con-
tenidos en un volumen dado, el problema por tanto podra ser re-
suelto (en principio), aunque en la prctica ser consciente de su natu- 1
raleza no sera de gran ayuda, pues Demcrito no conoda ningn
medio para medir esas dos cantidades a pesar de lo cual su enfoque 2
del problema es en s digno de mencin.
Igualmente interesante es su intento de explicar las diferencias FIG. 7.-La estructura reticular del plomo (1) y el hierro (2) segn Demcrito.
en otra de las cualidades primarias, la dureza de los cuerpos: El
explica duro y blando de un modo similar. Duro es lo que es denso y La descripcin del origen de las cualidades secundarias es ms
blando lo que es raro ... Duro y blando, al igual que pesado y ligero, detallada, especialmente para el color y los sabores. En ella hay un
estn diferenciados por la posicin y disposicin de los 'Jados. As, notorio y significativo cambio de nfasis en Demcto y Epicuro
el hierro es ms duro y el plomo ms pesado, porque el hierro no que resulta de inters si se interpreta como un avance del pensa-
est compuesto regularmente sino que contiene grandes vados en miento cientfico. En teora, Demcrito confiere igual importancia a
diversos sitios, mientras en otros es denso; en lneas generales pre- la forma, situacin y disposicin de los tomos como causas de los
domina en l, sin embargo, el vado. Al contrario, el plomo contiene fenmenos sensibles, pero en la prctica cuando explica el color y
menos vado y en general est compuesto ms regular y uniforme- otras cualidades secundarias considera la forma como la causa prin-
mente, y aunque es ms pesado que el hierro es al mismo tiempo cipal. Por el contrario, Epicuro devuelve a la situacin y disposicin
ms 'blando que l [10 1] . su idntica importancia en este contexto tambin, dando as el primer
No es fcil hacerse una clara representacin de la teora del paso conducente de una teora atmica a una molecular.
estado slido de Demcrito, o de su cristalografa, a partir de ese Oigamos primero a Demcrito, quien distingue cuatro colores b-
pasaje. A primera vista parece suponer que un tomo de hierro y un sicos, blanco, negro, rojo y verde: El blanco est formado por to-
tomo de plomo tiene el mismo peso y que la pesantez de los ma- mos lisos, por lo que no es rugoso, ni oscurecedor, ni difcil de pe-
teriales est por tanto determinada por el nmero de tomos conte- netrar, siendo completamente brillante, ya que es necesario que los
nidos en un volumen dado, siendo ms numerosos los del plomo cuerpos brillantes tengan poros rectos y sean translcidos ... El negro
que los del hierro. Pero mientras que los tomos del plomo estn est hecho de tomos del tipo opuesto, dentados, con lados desigua-
dispuestos regularmente, los del hierro estn irregularmente dispues- les y disimilares; de ah que sus poros sean oscuros, no rectilneo s
tos en el espacio, de manera que una cierta cantidad de stos est y no fcilmente penetrables por la, luz... El rojo est formado por
148 ' El mundo fsico de los griegos El mundo del tomo 149

los mismos tomos que 10 caliente, pero mayores, .. Una indicacin hecho en su teora mecanicista Demcrito aade: No poco depende
de que los tomos rojos son del mismo tipo de los calientes es el del estado del cuerpo en que penetran, por esta razn un mismo tipo
hecho de que obtengamos el rojo cuando producimos calor y que de tomos a veces produce la sensacin opuesta, mientras el tipo
todos los cuerpos combustibles sean rojos en tanto que contienen opuesto produce la sensacin original. Si aceptamos el testimonio
materia gnea ... Los colores simples estn compuestos por todos esos de Teofrasto podemos deducir que en todos los casos Demcrito su-
tomos: cuanto menor sea la mezcla de sus tomos con otros, ms 'puso que de hecho es la forma de los tomos, y no su combinacin,
puro ser cada cual. Los dems colores son una mezcla de todos 10 decisivo. Pero incluso si esa no fuera realmente su opinin, tal
estos [102]. ) es al menos la impresin que logr transmitir a sus comentaristas.
En relacin a esto debera mencionarse la teora de la visin de Esto es especialmente palpable en la explicacin de fenmenos como
los atomistas, procedente a su vez de ,la teora de las emanaciones los cambios cualitativos que ocurren en una sustancia a lo largo de
de Empdocles. De acuerdo con ella, las emanaciones son emitidas un perodo de tiempo; por ejemplo, los cambios en el sabor de los
por los objetos y penetran el ojo, idea que tambin toma prestada jugos exudado s por varias plantas que son, por ejemplo, amargos al
para la explicacin de los fenmenos magnticos. En lo tocante a la principio, para pasar luego a ser dulces, y as sucesivamente, En su
teora de la visin se nos dice que Leucipo, Demcrito y Epicuro libro De las causas' de las plantas Teofrasto escribe: No est claro
dicen que la visin es esencialmente la entrada de imgenes [78]. cmo pretenda Demcrito que concibiramos la creacin de dife-
Otra de las fuentes repara en ms detalles: Atribuan la visin a rentes tipos de jugos unos a partir de otros, pues hay tres posibilida-
ciertas imgenes, de la misma forma que el objeto, que fluyen cons- des: o los tomos cambian su forma de rugosos y angulosos a redon-
tantemente de los objetos de la visin y que percuten sobre el ojo dos; o todas las formas de los tomos estn conjuntamente conteni-
del perceptor producindose as la visin. Esta era la opinin anti- das en lo cido y 10 acre y lo dulce, siendo separados algunos de
cipada por Leucipo y mantenida por Epicuro, Demcrito y sus se- ellos mientras los dems permanecen; o, finalmente, algunos salen
guidores [79]. mientras entran otros. Ahora bien, puesto que es imposible que los
Esta teora de, las imgenes subyace a toda la doctrina atomista tomos cambien de forma, por ser el tomo inalterable, quedan dos
de la sensacin. Segn Demcrito, los tomos del gusto penetran en posibilidades, o unos entran mientras salen otros, o algunos se que-
el cuerpo humano a travs de la boca, mientras los tomos del olor dan mientras otros se van [104].
van de los objetos a la nariz, donde su efecto queda determinado fun- Las dificultades de este tipo para explicar cambios cualitativos
damentalmente segn su forma: La acritud est compuesta de to- fueron desterradas por la importante transicin de la teora atomista
mos anguloso s y abruptos que son pequeos y finos, puesto que la a la molecular, atribuida a Epicuro. En el poema de Lucrecio se en-
acritud se extiende rpidamente por todas partes, y al ser rugosos y cuentran i~ustraciones de esta nueva concepcin. Cmo es posible
angulosos producen contraccin. Por tanto el cuerpo se calienta, pues- explicar cambios repentinos, como los que se dan, por ejemplo, en
to que contiene espacios vacos. Porque cuanto mayor es el vaco el color del mar que pasa de ser oscuro en un momento a ser claro
en un cuerpo, ms se calienta. La dulzura est compuesta de tomos en el siguiente, o en el color de los diversos objetos? La respuesta
redondos que no son pequeos. Por tanto se extiende por el cuerpo tiene que ser que un color dado resulta de una determinada combi-
y penetra en todas partes suave y lentamente ... No hay tipos puros nacin de tomos y cualquier cambio en esta combinacin produce un
de tomos que estn libres de mezcla. Cada sabor contiene varios cambio de color. As no hay ninguna necesidad de postular una
tipos, estando compuesto por tomos lisos, rugosos, redondos, angu- mezcla de distintos tipos de tomos en el objeto, algunos de los
losos, etc. Cuando mayor es la proporcin de uno de los tipos, mayor cuales son emitidos mientras del exterior se aade un tipo nuevo.
es su aportacin a la sensacin y su fuerza [103]. Aqu se mencionan an las formas de los tomos, pero el nfasis
La percepcin vara de forma notoria con el perceptor, especial- principal ha sido desplazado a sus combinaciones: Supongamos,
mente en los casos del gusto y del olor. A fin de dar cuenta de este pues, que los tomos carecen de color por naturaleza y que es la va-
150 El mundo del tomo 151
El mundo fsico de los griegos

riedad de las formas de que estn dotados la que engendra y hace bracin que resulta de las rpidas y repetidas colisiones y retrocesos.
variar los colores; de ah que sea importante cmo se combinan, en El cuerpo compuesto ms simple de todos es la molcula, deno-
qu posicin y qu movimientos tengan entre s y cules padezcan, minada por Lucrecio concilium, que significa unin o asociacin,
a fin de que, fcilmente, puedas dar razn al instante de por qu y est prxima a nuestro concepto moderno de compuesto qumico.
aquellas cosas que eran de color negro un poco antes hayan podido El compuesto es una unidad de orden superior al del tomo y su
estructura est estrechamente relacionada con la naturaleza del mo-
adquirir de repente una pureza marmrea ... Podras decir que 10
que vemos con frecuencia negro, despus de que se haya mezclado vimiento de sus componentes. En un pasaje del poema de Lucrecio
su materia y se haya mudado el orden de los tomos y de que se ese hecho se enuncia en trminos que no admiten confusin. Cuando
haya puesto o quitado alguna cosa, se hace de tal manera que parece describe el movimiento de los tomos y la creacin de cuerpos ms
purificado. y blanco [250]. Lucrecio tambin subraya el papel de- complejos mediante sus colisiones, dice: Junto a ellos hay muchos
sempeado por la luz en la creacin del color. Como prueba de ello otros tomos que vagan por el gran espacio vaco, que fueron re-
menciona la anulacin de todo color por la oscuridad y el cambio chazados de los concilios de las cosas y no han encontrado ningn
de color producido por los cambios en el ngulo de incidencia de- lugar en el que acoplar sus movimientos despus que se unieron
pendiendo de si los rayos de luz alcanzan al cuerpo. directamente o [246]. Coordinacin de los movimientos atmicos en la molcula,
10 hacen en ngulo. armona entre sus diversas vibraciones, gobernadas por principios
Epicuro mismo, en su carta a Herodoto, habla tambin de algo... que regulan sus movimientos recprocos, tales son los factores f-
que puede originar cambios; no cambios a 10 inexistente o a partir sicos que caracterizan la asociacin de tomos, el concilium, y 10
de 10 inexistente: sino cambios producidos por desplazamientos de convierten en una entidad. I

las partculas y por adicin o expulsin de otras [179]. y Lucrecio, De nuevo nos sorprende la capacidad imaginativa y la intuicin
al resumir las caractersticas de las cualidades secundarias, reitera cientfica que se halla presente en el nfasis que aqu se pone en una
que as puedes ver la importancia que tienen las diferencias en las de las caractersticas' de la molcula, concretamente en la suma
combinaciones y posiciones en las que ocurren los mismos elementos total de sus posibles vibraciones y combinaciones, que Epicuro consi-
y en los movimientos que se transmiten o reciben [251]. Tanto der, por supuesto, simplemente como una funcin de la posicin
aqu como en el pasaje anterior [250] esas combinaciones atmicas y disposicin y no de las fuerzas. Puede que este modelo de la mo-
son descritas como si tuvieran movimientos que estuvieran coordi- lcula sea en cierta medida resultado de la observacin. Los antiguos
nados de alguna manera, una idea que es caracterstica de toda la eran conscientes de que el movimiento mecnico de un cuerpo que
concepcin epicrea de la naturaleza de la molcula. Hemos de reo' est formado por varias partes que se mantienen dbilmente unidas
cardar que Epicuro no admite la existencia de fuerzas que mantengan por cadenas o sogas depende de la forma de esas conexiones, y que
los tomos de las molculas unidos convirtindolas en una sola en- en tales casos hay una especie de movimiento comunal de todas
tidad, aunque ciertamente casi postula una cohesin mecnica que las partes en el que el ritmo de cada una queda condicionado por el
resulta de las formas dentadas, fcilmente encajables, de los tomos. conjunto. El modo lgico para pasar de este modelo a la representa-
Sin embargo, segn Epicuro, la molcula tiene otra marca distintiva, cin de la molcula podra haber sido poner fuerzas en el lugar de
concretamente la ~oordinacin de los movimientos de los tomos que las sogas, como causa de las vibraciones moleculares. Slo los atomis-
la componen -los movimientos que stos se transmiten y reciben tas griegos, al oponerse a la asuncin de fuerzas, consideraron el
mutuamente [251]. movimiento coordinado en el interior de las asociaciones de tomos
Ya hemos visto que la perpetuidad del movimiento era una de las
como el resultado de su disposicin mutua y de la naturaleza d~ sus
premisas bsicas de la escuela atomista, aplicndose a los cuerpos
retrocesos internos, que, a su vez, estaban determinados por las for-
compuestos [75] en los que los tomos estn tan cerca unos de mas de los tomos individuales.
otros que el movimiento dentro de ellos toma la forma de una vi-

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El mundo del tomo 153
152 El mundo fsico de los griegos

Puesto que Epicuro consider que las cualidades secundarias se la concepcin' sinttica de los griegos. La analoga es mencionada
originan bsicamente en ls molculas, no es difcil entender su ad- por Aristteles en la Metafsca: Estos dicen que las diferencias son
misin de que culquier cambio en la molcula, que resultase de un las causas de las dems cosas. Pero ensean que estas diferencias
cambio en la disposicin de sus tomos, produce un cambio de color, son tres: la Figura, el Orden y la Posicin. Afirman, en efecto, que
sabor y olor. Est claro por qu deba adscribir, sobre la base de su el Ente difiere slo por la proporcin, el contacto y la colocacin de
teora mecanicista, causas mecnicas a tales cambios moleculares, estas diferencias, la proporcin es la Figura, el contacto es' el Orden,
causas como ~l movimiento o la agitacin que pusieran fin a un tipo y la colocacin es la Posicin. Pues la A difiere de la N por la figura;
de asociacin atmica para dar lugar a otra. Al mismo tiempo, Epi- AN de NA por el orden, y 1 de H por la posicin [80]. En primer
curo asuma que las molculas eran 10 suficientemente duras estruc- lugar, el uso de una analoga lingiistica para explicar una teora
turalmente como para seguir existiendo como unidades aisladas cuan- fsica es en s mismo muy instructivo. El punto en comn es, en
do escapan de los cuerpos para desplazarse de un lugar a otro. este caso, la construccin de unidades ms complejas a partir de uni-
, Epicuro adopt la teora de las imgenes que haba utilizado dades que no pueden ser fragmentadas ulteriormente. Esta idea apa-
Demcrito para explicar el origen de la sensacin y la aplic a las rece tambin reflejada en el trmino griego stoicheion, que es
molculas: Adems, hay rplicas similares en su forma a los cuerpos utilizado como nombre comn por letra, como uno de los diversos
slidos pero cuya textura es con mucho ms sutil que la de los obje- sinnimos griegos de tomo y en el sentido an ms general de
tos perceptibles por los sentidos. No es imposible, en efecto, que se los elementos ltimos de la realidad fsica. Platn usa la palabra con
produzcan emanaciones de ese tipo en el medio que rodea a un ob- ese doble significado en el T eeteto al explicar la diferencia entre
jeto, ni que surja la posibilidad de formacin de esos envoltorio s esos elementos que no pueden ser analizados ms, y sus combinacio-
huecos y tenues, ni que haya efluvios que conserven en sus suce- nes. Para apoyar su posicin recurre a la diferencia anloga existente
siones las posiciones respectivas y el orden que tenan antes en los entre las letras, como elementos primarios del lenguaje, y las slabas
cuerpos slidos. A esas rplicas les llamamos dolos [177]. Segn construidas a partir de ellas y que por s solas carecen de significado.
Epicuro, la velocidad con la que se desplazan esas imgenes es enor- Esa comparacin aparece de nuevo en El Solsta, esta vez con el vo-
me y despiertan sensaciones en nosotros all donde excitan nuestros cablo usual de gramma por letra: en la realidad hay algunas cosas
cuerpos. No es necesario que discutamos los detalles de la teora de que se combinan con otras, mientras que en otros casos tal combina-
las sensaciones de Epicuro, con su enfoque mecanicista sumamente cin es imposible; las letras del alfabeto, por ejemplo; algunas pue-
primitivo, pero s es interesante hacer notar la afirmacin, enftica- den formar una combinacin armoniosa, mientras otras no pueden
mente repetida, de que la estructura que tiene la molcula dentro' combinarse para formar una unidad ms compleja.
del cuerpo -representando a pequea escala todas sus propiedades- La imagen de Demcrito es la ms adecuada de todas. De acuer-
se conserva incluso despus de su emisin, permaneciendo intacta erl do con su idea de que los tomos son literalmente las unidades pri-
el momento de su impacto sobre nuestros rganos sensoriales y les marias de la materia, considera el carcter atmico de las letras
imparte la vibracin profunda de los tomos que se hallan en los del alfabeto como smbolo de la estructura del universo fsico. Las
cuerpos slids [178]. letras-tomos, que estn desprovistas de significado y tan slo se
Indudablemente fue Epicuro quien desarroll realmente la teora diferencian por sus formas, se combinan para formar slabas y pala-
molecular e intent definir las caractersticas fsicas de las molcu- bras que son funciones de la posicin y la disposicin. Esas com-
las; pero decido no supone negar los logros de Leucipo y Demcrito, binaciones son molculas lingiisticas, compuestos que son unida-
que fueron los primeros en concebir la idea molecular al subrayar la des de orden superior con un significado definido y que a su vez se
influencia de la situacin y disposicin de los tomos. Podra in- combinan para formar la entidad lingiistica de rango ms alto -las
cluso parecer que fue Demcrito el autor de la analoga que preten- oraciones,. que son los vehculos del contenido significativo. Al igual
da ejemplificar la naturaleza de la molcula y que es caracterstica de que la palabra es algo ms que la suma algebraica de sus letras inte-
154 El mundo del tomo 155
El mundo fsico de los griegos

grantes, as tambin una asociacin particular de tomos en una meras explicaciones y comentarios de lo que ya haban descubierto
molcula es algo diferente de la mera combinacin geomtrica de los creadores de la teora. El mayor logro de los atomistas fue de-
elementos. Una entidad queda formada, y por su constitucin espe- sarrollar un nuevo tipo de razonamiento cientfico basado en la evi-
cfica recibe una cualidad concreta que percibimos como color, sabor, dencia por analoga y en la inferencia de lo visible a lo invisible
u olor. Cualquier cambio en una de las unidades constituyentes da por medio de paralelismos y modelos que funcionan como ilustra-
lugar a otro, cualquier alteracin de tan slo uno de los elementos CIones.
produce todo un cambio en la cualidad caracterstica del conjunto. Ya hemos visto que ese logro no fue meramente azaroso, sino que
En otro pasaje Aristteles vuelve sobre esta idea y aade: Con las fue la consecuencia lgica de los principios bsicos de una teora que
mismas letras, en efecto, se compone una tragedia y una comedia sostiene la realidad fsica sobre una base infrasensorial. Sin embargo,
[81]. Aristteles, aunque estaba por completo en desacuerdo con Demcrito no confin al microcosmos esta concepcin cientfica.
la teora atomista, estaba evidentemente impresionado por la imagen Recordemos la analoga utilizada por Lucrecio cuando explicaba la
de las materias primas del alfabeto que adoptan formas muy diferen- aparente continuidad e inmovilidad de la materia con el modelo
tes en su combinacin por medio de ciertos cambios estructurales. de un rebao de ovejas pastando. Demcrito ya haba usado una ana-
No es sorprendente, por tanto, que en el mismo pasaje elogie a De- loga similar para explicar la naturaleza de la Va Lctea, describin-
mcrito frente a sus predecesores: En general nadie prest atencin dola como la confluencia de rayos de muchas pequeas estrellas
a ninguna de estas cuestiones, a no ser de manera superficial, con continguas que brillan juntas debido a su densidad [105]. De acuer-
excepcin de Demcrito. Este parece preocupado por todos estos do con otra fuente deca: que est compuesta de estrellas muy pe-
problemas y, adems, se distingue por el modo en que los trata queas y apretadas que a nosotros nos parecen unidas debido a la
[82]. distancia de los cielos a la Tierra, como si se hubieran vertido en
Alrededor de trescientos aos ms tarde, Lucrecio volvi de un lugar muchos finos granos de sal [106].
nuevo sobre la misma analoga a continuacin de las palabras que En relacin a esto, sin embargo, puede apreciarse una cierta re-
hemos citado antes: Ni pienses que pueden radicar como propieda- gresin, o lo que podramos calificar algo as como de actitud reaccio-
des permanentes de los tomos las cualidades que vemos flotar en naria, en la filosofa epicrea de la ciencia. Epicuro no dej lugar
la superficie de las cosas, y que, algunas veces, vemos nacer y pere- para una teora que reintrodujera de alguna manera la actividad
cer de sbito. Obviamente supone una gran diferencia en mis versos divina en el reino de los fenmenos celestes. Mantuvo que si se ad-
el contexto y orden en que las letras estn dispuestas; si no del todo, mita una causa sobrenatural, acabara finalmente por destruir la paz
al menos as es en su mayor parte. Pero las diferencias de su posicin espiritual del hombre, esclavizndolo a fuerzas ajenas a su control.
distinguen una palabra de otra. As ocurre asimismo con los objetos De ah la situacin paradjica de que en todo lo concerniente a los
reales: cuando ocurre un cambio en la combinacin, movimiento, fenmenos astronmicos, que son macroscpicos, Epicuro insista en
orden, posicin, o formas de la materia que los compone, tendr que la explicaCin cientfica deba llevarse a cabo con cautela y sus-
que producirse el cambio correspondiente en el objeto compues- pendiendo el juicio, algo que nunca pens fuera necesario exigir para
to [251]. el reino invisible del tomo. En este terreno se mostraba completa-
Resumiendo, pues, parece que el desarrollo de la teora atmica mente confiado en la verdad de su explicacin. Pero no ocurre as
de Leucipo y Demcrito a Epicuro y su escuela es ms un proceso de con las cosas que se encuentran por encima de nosotros: stas ad-
progreso en la clarificacin de los detalles que un avance en las ideas miten ms de una causa generadora y ms de una descripcin de su
o principios cientficos. Una excepcin es el concepto de molcula, naturaleza que armonice con nuestras sensaciones [185]. Epicuro
la asociacin de tomos, pues con l hizo Epicuro una contribucin deba intuir que llegados a ese punto era mejor para l abandonar el
original sorprendente al conocimiento cientfico. Pero, exceptuando principio cientfico de una sola explicacin consistente que errar uno
eso, puede decirse que los ltimos escritos en este terreno fueron mismo o inducir a otros al error de creer que los fenmenos celes-

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156 El mundo fsico de los griegos El mundo del tomo 157

tes estn sujetos a leyes, lo que es tanto como creer en la existencia pontneamente puede superar la falsedad con la verdad. Qu vamos
de los dioses. a proclamar ms fidedigno que los sentidos? Puede invocarse la
Este tema ser tratado luego con ms detenimiento. Por el mo- razn derivada de los sentidos engaosos para contradecides, cuando
mento concluiremos mencionando otra diferencia tpica de concep- el1a misma se deriva totalmente de los sentidos? Si no son verda:
cin entre Demcrito y Epicuro que, de nuevo, revela que Demcrito deras, entonces la razn es enteramente falsa en su totalidad [252].
era ms cauto y crtico. Nos referimos a sus opiniones respectivas En vista del abismo que separa esta opinin de la cuidadosa y.

sobre la naturaleza del conocimiento. Galeno repite en uno de sus equilibrada posicin adoptada por Demcrito, no es sorprendente
escritos la famosa afirmacin de Demcrito, aunque con un aadido que, con la distancia de la historia, los comen~aristas posteriores
peculiar: Una vez que Demcrito haba atacado la sensacin dicien- ligaran a Demcrito y Platn, llegando uno de ellos a comparar las
do que el color existe por convencin, lo dulce por convencin, 10 ideas de este ltimo con los tomos del primero: Las escuelas de
amargo por convencin, pero los tomos y el vaco existen de verdad, Platn y Demcrito dicen que no hay otra realidad que la compren-
deja hablar a los sentidos y decide las siguientes palabras a la mente: dida por la mente. Demcrito 10 dice porque en su opinin los fun-
"Pobre mente, t que recibes de nosotros tus pruebas, tratas de damentos de la naturaleza no son perceptibles para los sentidos a la
demolemos? Nuestro derrocamiento ser tu propia ruina" [107]. vista de que los tomos de que est compuesto todo son por natu-
Demcrito dudaba mucho del valor de los sentidos como instrumen- raleza carentes de todo atributo sensorial; mientras Platn 10 dice
to de conocimiento. A pesar de que su concepcin del mundo era porque en su opinin las cosas perceptibles por los sentidos estn
absolutamente racional, se daba cuenta de que la mente no tiene otra en un proceso constante de creacin y no son permanentes [108].
eleccin que hacer uso del ms imperfecto e indigno de confianza Los escasos fragmentos de los escritos de Demcrito que se
de todos los instrumentos, los sentidos. En otro pasaje se nos dice: conservan confirman su posicin crtica que era el resultado lgico
Hay dos formas de conocimiento, una genuina y otra oscura. A la de su racionalismo y de su concepcin pesimista de la capacidad de
oscura pertenece todo 10 que viene a continuacin: la vista, el odo, conocimiento humana: Realmente nada sabemos acerca de nada,
el olfato, el gusto y el tacto. La otra es genuina y totalmente dis- sino que es la Opinin la que domina en todo individuo [85]. Re-
tinta de sta ... Cuando la forma oscura no puede hacer ms -ni ver sultar obvio que es imposible saber cmo es realmente cada una de
con ms detalIe, ni or, ni oler, ni gustar, ni tocar- y se requiere las cosas [86]. Nada sabemos con exactitud acerca de la realidad,
una investigacin ms profunda, es cuando el conocimiento genuino salvo cmo cambia sta de acuerdo con las condiciones corpreas y
interviene como un instrumento que permite discernir ms detalla- la constitucin de las cosas que fluyen sobre (el cuerpo) y hacen
damente [89]. impacto en l [87]. y de esa regla hemos de aprender que el
En Epicuro encontramos la opinin contraria. El escepticismo Hombre est segregado de la realidad [84]. El pesimismo aqu
filosfico de Demcrito es reemplazado por un realismo ingenuo y expresado por uno de los fundadores de la teora atmica alcanza
una fe inquebrantable en los sentidos. Para la mente de Epicuro, su punto lgido en la siguiente aseveracin: Nada conocemos en
dudar de uno slo de los sentidos es como quitar el suelo que pi- realidad, pues la verdad yace en el fondo de un abismo [88].
samos: Si luchas contra todas las sensaciones no tendrs una medi-
da con la que juzgar ni siquiera aquel1as que consideras falsas
[187]. No son los sentidos los que representan un peligro para
nuestro conocimiento, sino las deducciones que hace nuestra mente
a partir de las sensaciones. Lucrecio se ocupa extensamente de este
problema: Encontrars, de hecho, que el concepto de verdad tiene
su origen en los sentidos y que stos no pueden ser descartados. El
testimonio que debemos aceptar como ms fidedigno es el que es-

~~ - --- -------------------------~--------------------------------------------'-'"
El mundo del continuo 159
Captulo VI
EL MUNDO DEL CONTINUO , La sustancia' activa deLcosmos que 10 liga firmemente en un
,todo nico dinmico es pneuma, el equivalente griego de es-
pritu o aliento. Ese trmino apareci en la fsica griega ya con
Anaxmenes. Al principio no era normalmente ms que un sinnimo
de aire; ms tarde, en la doctrina estoica, comenz a usarse para
, designar a una mezcla de fuego y aire que posea en forma ms
acentuada la cualidad caracterstica de ambos elementos, a saber, su
actividad.
Segn la definicin de Aristteles, la cualidad comn a los ele-
mentos activos es el calor, siendo el fuego caliente y seco y el aire
caliente y hmedo. Los estoicos definieron de manera diferente los
elementos, atribuyndoles slo una cualidad a cada uno, y as hicie-
Penetr en ellos el aliento y revivieron.
ron al fuego caliente y al aire fro, a la tierra seca y al agua hmeda.
Ez. 37, 10 Pero concordaban con Aristteles en atribuir cualidades activas al
fuego y al aire, y 10 hicieron por dos razones principales, fsica la
primera, y biolgica la segunda. Las propiedades elsticas del aire
haban sido reconocidas desde haca tiempo y su comprensibilidad
Comenzando en el siglo III a.e. se desarrollaron a la par en haba sido probada por medio de experimentos con aire comprimido
Grecia, y ms tarde en Roma, dos teora fsicas opuestas y enfrenta- en odres. En el perodo alejandrino, tambin se empez a tomar con
das, cada una de las cuales pasara a formar parte de una doctrina ci~de la fuerza expansiva del vapor y de fenmenos similares
filosfica omnicomprensiva. Una, la te!!a atmica, es simplemente indicativos de la tensin del vapor. Pero la posicin que ocupaba el
la doctrina de Leucipo y Demcrito que con algunas ampliaciones y calor en biologa ensombreci esas cualidades fsicas. Para los bilo-
modificaciones sera incorporada a la filosofa epicrea. La otra es la gos y estudiosos de la naturaleza era obvio desde por 10 menos el
~~e.?cinoriginal de los estoicos y viene asociada principalmente ._a perodo presocrtico que los procesos trmicos eran inseparables de
los nombres de Zenn de Citium, en Chipre (c. 332-262 a.e.), C!i- la vida orgnica y de los fenmenos orgnicos del crecimiento y el
sipo de Soli, en Cilicia (c. 280-207 a.e.) y Posidonio de Apamea, en desarrollo biolgico. As, Cicern y otros nos informan de que Ze-
Siria (c. 135-51). La piedra angular de la fsica estoica.es el concep~. nn da esta definicin de naturaleza: la naturaleza -dice- es como
to de continuo en todas sus facetas -del espacio, de la materia, y un fuego de artesano que procede ordenadamente en la generacin
ontinuidad en la propagacin y secuencia de los fenmenos fsicos. 1" [188]. Pero fue bsicamente en tiempos de los ltimos estoicos cuan-
La originalidad de la teora estoica del continuo debe subrayarse, do se realiz un avance revolucionario: las funciones dinmicas del
aunque ya Aristteles en su polmica contra la teora atmica de I
fuego y el aire fueron extendidas hasta abarcar todos los fenmenos
Demcrito niega tambin la existencia del vaco, sobre bases extra- naturales, incluidos los caractersticos de la fsica pura. Desde un
das fundamentalmente de su propia definicin del movimiento, e cierto punto de vista podra denominarse a esto la primera apro-
insiste en la continuidad de la materia en el universo. Esa insisten- ximacin tentativa a una concepcin de los procesos termodinmicos
cia aristotlica no es, sin embargo, ms que un aspecto secundario del reino inorgnico, una concepcin que empez a filtrarse en la opi-
de su doctrina fsica. Para l el continuo es esencialmente pasivo, nin cientfica de las generaciones posteriores. Cuando esa idea de la
mientras que los estoicos lo transformaron en una cualidad activa, ubicuidad de los procesos termodinmicos enraiz definitivamente,
convirtindolo en un principio regulador de todos los fenmenos produjo una inversin del orden original, y as los fenmenos trmi-
fsicos del cosmos.
cos generales comenzaron a ser utilizados como prueba e ilustracin
158
160 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 161

de los procesos trmicos orgnicos. As puede observarse en una conexo [193]. (Ms adelante hablaremos en detalle de la natura-
afirmacin de Cicern, tomada quiz de su maestro Posidonio: Las leza de esa mezcla segn los estoicos.)
cosas son de tal manera que todo lo que se nutre y crece contiene Esa capacidad para cohesionar es una de las cualidades bsicas
en s ,mismo una fuente de calor, sin la que su nutricin y creci- del pneuma, 'uno de los signos de su actividad que apuntan a su
miento no podran ser posibles; pues todo cuanto posee una natura- descendencia a partir de los elementos activos. Aquellos que ms
leza caliente e gnea se mueve y agita por impulso propio; lo que han extendido la idea de una fuerza de unin -como los estoicos-
se alimenta y crece se vale de un pulso regular y uniforme [189]. distinguen esa fuerza de lo que une. La sustancia del pneuma es el
La historia del concepto de pneuma como algo formado de fue- agente cohesor, mientras la sustancia material es lo que es ligado por
go y aire es realmente instructiva a la hora de entender la concep- ste. Dicen por tanto que el aire y el fuego unen, mientras la tie-
cin biolgica griega del cosmos. El griego proyectaba sobre las rra y el agua son unidas [194]. Esa capacidad de mantener unidas
sustancias inorgnicas las funciones de los elementos activos en el ser las partes del cuerpo de modo que no se desintegre es explcitamente
vivo. La existencia del ser vivo depende de su respiracin y de los negada a los elementos pasivos: Pneuma y fuego se ligan entre s
procesos trmicos que se desarrollan en su interior, comenzando a y ligan todo lo dems, mientras el agua y la tierra necesitan de algo
desintegrar se cuando ambas cosas cesan tras la muerte. Por ello los ms para unirse [195]. ,
griegos supusieron que la existencia de la sustancia inorgnica y de Cmo llegan a poseer esa fuerza cohesiva los elementos activos
sus diversas cualidades y caractersticas dependa de un principio y el pneuma que los sustituye? La fuerza deriva de las cualidades
dinmico del que estaba impregnada. Era, pues, natural suponer que tensaras que poseen. Al principio tal tensin no significaba ms que
los elementos activos, o pneuma, constituan el fundamento de la las manifestaciones de la presin en el aire comprimido, o la fuerza
existencia del reino inorgnico, del mismo modo que parecan ser expans1va del vapor en el agua en ebullicin; sin embargo, el de-
responsables de la coherencia y existencia de la estructura regular de sarrollo de ese concepto cientfico -compelido por su propia lgica
todos y cada uno de los seres vivos. En el hombre ese principio interna- transform esa tensin (no especfica) en una medida ca-
de vida es el alma, identificada fundamentalmente con el aliento, y racterstica de la cohesin interna de las sustancias y de su grado
de estabilidad. Los estoicos dicen que la tierra y el agua no poseen
as, el pneuma omni-penetrante convierte a todo el mundo vivo en
una fuerza cohesiva propia, ni pueden ligar otras sustancias, las cua-
una nica unidad, al menos en principio, siendo la diferencia entre
les mantienen su unidad al participar del poder del pneuma y del
el alma y la vida orgnica apenas algo ms que el resultado de va-
fuego. El aire y el fuego, por el contrario, gracias a su tensin in-
riaciones en la composicin del pneuma. Segn los estoicos, el alma terna y a su mezcla con las otras dos, proporcionan a stas su ten-
es un pneuma, como tambin sucede en la naturaleza orgnica, salvo sin, permanencia y sustancialidad [196]. Esa tensin (tonos) o
que el pneuma es ms hmedo y fro en la naturaleza, y ms seco y la tensin del pneuma (pneumatikos tonos), como 'es explcita-
clido en el alma. Por tanto, es un tipo de materia primordial nlUY' mente denominada en muchos ejemplos, es la cualidad distintiva
similar al alma y su forma se genera mediante la mezcla de sustan- ms significativa del pneuma, debido a la cual se convierte en una
cias areas e gneas en proporciones' adecuadas [192]. Dando un ~ntidad no del todo diferente del concepto de campo fsico de la
ltimo paso del mundo orgnico al mundo fsico, los estoicos asu- ciencia contempornea. Es en virtud de su carcter dinmico por
,mieron que el pneuma llena todo el universo, tanto el espacio entre lo que la tensin da una forma definida a todos los fenmenos fsi-
los cuerpos como los cuerpos mismos; penetra en toda sustancia y le cos. Plutarco cita un instructivo pasaje extrado de los numerosos
da cohesin al tiempo que se expande en el espacio entre los cuer- escritos de Crisipo: La materia pasiva e inmvil es el sustrato de
pos. La teora de la mezcla de Crisipo es como sigue: l supone las cualidades, mientras estas mismas son pneumata y tensin area
que toda la naturaleza est unida por el pneuma que la permea y inherentes a las partes de la materia, determinando la forma de
por el que el mundo se mantiene consolidado y es coherente e inter- sta [197]. Pero la frase que precede a este pasaje es an ms
162 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 163
/
explcita: La estructura de la materia es simplemente aire, pues cmo puede entonces un cuerpo ser algo simple? [198]. Hoy sa-
los cuerpos estn ligados por aire. Asimismo, todo lo que se man- bemos que cualquier sistema cientfico autoconsistente slo puede
tiene unido en una estructura material deriva esa propiedad del aire conseguirse mediante compromisos de este tipo.
cohesionado que en el hierro se denomina dureza, en la piedra espe- Los antiguos comentaristas de los estoicos ya haban sealado la
sor yen la plata blancura. Esta segunda funcin del pneuma -im- similaridad entre el pneuma y el ter, y con ello queran dar a en-
primir en las diversas sustancias el sello de sus cualidades especfi- tender slo que ambos eran raros y tenues, ya que el lugar del ter
cas- posee un inters especial, ya que constituye el envs en la -la. quinta sustancia de Aristteles- estaba en los cielos y era
teora del continuo, de la forma y disposicin de la teora atomista. . la sustancia de que estaban hechas las estrellas. Slo en el ltimo
Hemos visto que los tomos individuales carecan de todas las cuali- perodo el ter lleg gradualmente a ocupar las vastas extensiones
dades secundarias inherentes a los cuerpos que forman al combi- del cosmos; su principal funcin era por tanto llenar todo el uni-
narse; esas cualidades eran sencillamente el producto de una dispo- verso de acuerdo con el antiguo dicho de que la Naturaleza abo-
sicin espacial, o 10 que es lo mismo, venan determinadas por las rrece el vaco. A comienzos de la moderna era cientfica la teora
combinaciones de ciertas formas en un orden espacial concreto. Aho- del ter sufri transformaciones que la hicieron muy similar a la
ra bien, una teora consistente del continuo exige otro principio de teora del pneuma de los estoicos. Newton adscribi al ter, entr-
diferenciacin, 'porque en ella la materia informe e indiferenciada minos que no dan pie a confusin alguna, una funcin cohesiva entre
puede ser dividida al infinito y no contiene ninguna unidad ltima otras, y durante algunas pocas de su vida imagin algo parecido a
sobre la que pueda erigirse un sistema de estructuras. una teora unificada de campos a fin de proporcionar una sola
Los pasajes que se han citado antes muestran de forma neta que explicacin a los fenmenos de la luz y la gravitacin. Hacia el final
los estoicos reemplazaron el principio de disposicin por el principio de la tercera parte de sus Principia Mathematica (1687) Newton
de sntesis y utilizaron este ltimo con una doble funcin: en primer aadi unos cuantos comentarios acerca de un cierto espritu muy
lugar, la mezcla de pneuma con la materia transforma a sta de sutil que impregna y yace escondido en todos los cuerpos groseros,
algo informe en una sustancia con unos atributos fsicos definidos; por cuya fuerza y accin las partculas de los cuerpos se atraen unas
y 10 que es ms, cada uno de esos atributos depende en su calidad a otras a cortas distancias, y se adhieren si estn contiguas. Pero
y grado de la medida en que se entremezclan fuego y aire en el la cohesin no era la nica cualidad que Newton atribua al ter,
pneuma. Todos los atributos fsicos especiales de la sustancia vienen como vemos a continuacin: y los cuerpos elctricos operan a ma-
determinados por la proporcin de esos dos componentes en el pneu- yores distancias tanto repeliendo como atrayendo a los corpsculos
ma y esa es la interpretacin que ha de hacerse de la informacin circundantes; la luz es emitida, reflejada, refractada, e inflectada y
antes citada: .. .la forma de la materia primordial es el producto calienta a los cuerpos; toda sensacin es excitada y los miembros de
de la mezcla de las sustancias are e gnea en las proporciones ade- los animales se mueven de acuerdo a su voluntad, es decir, mediante
cuadas [192]. En correspondencia con la gradacin continua e in- vibraciones de su espritu que se propagan unas a otras a lo largo
finita de las propiedades fsicas, los estoicos definieron una grada- de los filamentos slidos nerviosos, desde los rganos externos de
cin continua e infinita en la sntesis del pneuma: renunciando a la los sentidos hasta el cerebro, y de ste hasta los msculos.
simplicidad del pneuma resolvieron el problema de la diferenciacin Hay una estrecha similitud entre el ter de Newton y el pneuma,
en la teora continuista de la materia. Los comentaristas posteriores una semejanza que se extiende a las funciones que desempean en la
que se opusieron a los estoicos, naturalmente se centraron en este esfera de los fenmenos fsicos. Newton no dice explcitamente que
aspecto y sacaron partido del hecho de que el principio de sntesis el ter proporcione cualidades fsicas a la materia, pero al intentar
contradice el concepto de sustancia simple. Si el pneuma est for- utilizado como explicacin de la fuerza de gravedad se ve compelido
mado de fuego y aire y permea todas las sustancias mezclndose con a seguir a los estoicos, rechazando la simplicidad de la materia pri-
todas ellas, y si la existencia de cada una de ellas depende de l, mordial. Postul diferentes grados de densidad y rareza en el ter
164 El mundo del continuo 165
El mundo fsico de los griegos

'segn estuviese dentro o fuera de la materia, y esas variaciones aspi- a la luz que deja el centro del alma del vidente a travs de su ojo
raban a explicar la atraccin mutua universal de ciertas sustancias y'le conecta con el objeto visto al alcanzado y tocado; los mecanis-
(cfr. su pptica y su carta a Robert Boyle de 1678). mos de este proceso son descritos del siguiente modo en un' frag-
Los atomistas sostienen que la nica forma de moviminto era el mento: Segn Crisipo .. .1a vista se debe a que la luz entre el ob-
movimiento de locomocin de las partculas y que el nico modo en '/ servador y el objeto observado se expande cnicamente. El cono se
que poda desarrollarse la actividad fsica era mediante el impacto forma en el aire con su apex en el ojo del observador y su base en
de unas partculas con otras. Los estoicos fueron los primeros -gra- el objeto observado; de este modo la seal es transmitida al obser-
cias a su amplia concepcin del continuo- en proporcionar una cui- vador por medio del aire agitado, justo como con un puntero [201].
dadosa imagen de la naturaleza de la propagacin de un fenmeno La percepcin sensorial del objeto observado viaja desde el observa-
en un entorno continuo. Y hemos de sealar el notable avance que dor hasta su alma, y tambin en esa operacin desempea una fun-
representaron con respecto a los continuistas que les precedieron, cin el pneuma, ya que contina operando como un medio elsti-
especialmente respecto a Aristteles. En diversos lugares, como su co situado en el cuerpo humano, incluso en el caso de los procesos
libro De Anima, Aristteles discute el fenmeno del sonido y su , mentales. Lo que es realmente digno de ser subrayado es la profunda
propagacin, pero en ninguna parte menciona cmo se propaga. Los comprensin que los estoicos tenan de los fenmenos dinmicos en
estoicos fueron los primeros que explcitamente hicieron hincapi medios elsticos, y la fuerza de su formulacin precisa. Aunque el
en la propagacin circular en dos dimensiones y la esfrica en tres, problema se presentase al principio en relacin a un fenmeno bio-
siendo tambin los primeros en usar la analoga clsica de las ondas lgico, inme~iatamente se capt su valor general tambin para la
de agua: Los estoicos dicen que el aire no est compuesto de par- materia inorgnica. Los estoicos partieron de su teora del movi-
, tculas, sino que es un continuo sin espacios vacos. Si es agitado por miento bidireccional de la percepcin sensorial que va del centro del
un impulso, lo hace en ondas circulares que se desplazan en secuen-__ alma humana a sus ojos y odos y a travs del contacto con el ob-
cias regulares hasta el infinito, hasta que todo el aire circundante' jeto que se halla en su exterior, de vuelta a aqulla. Esta imagen nos
se ve agitado, del mismo modo que un estanque se agita cuando una trae a la memoria un fenmeno fsico que sin duda era conocido
piedra lo golpea; pero mientras que en este ltimo caso el movi- por los estoicos, nos referimos a la expansin de una onda en un
miento es circular, el aire se mueve esfricamente [199]. espacio limitado del tipo de un estanque o un barreo. En tales
Tambin hay una referencia explcita a la audicin en relacin espacios las ondas se expanden en crculos concntricos alrededor de
con la propagacin ondulatoria: Omos porque el aire que se en- la piedra que ha sido arrojada al agua, hasta que al chocar con los
cuentra entre la voz y el que escucha es golpeado y se expande en laterales, son devueltas atrs; desde ese momento las ondas que re-
ondas esfricas que alcanzan nuestros odos, al igual que las ondas tornan interfieren 'con las que continan avanzando desde el centro
en un estanque se expanden en crculos cuando se arroja en el una hacia el permetro. Esa interferencia da lugar a lo que se conoce en
piedra [200]. ' terminologa cientfica como una onda estancada o vibracin es-
Para los estoicos era obvio que esa expansin ondulatoria dentro ttica, caracterstica de cualquier cuerpo confinado, como las cuer-
de un medio continuo estaba relacionada con la cualidad elstica de das musicales o campanas.
dicho medio. El astrnomos estoico Cleomedes (c. 1 d.C.) dice: Sin Podemos asumir que para los estoicos se convirti en el smbolo
una tensin lmite y sin el pneuma que todo lo penetra no seramos de la coexistencia de movimiento y reposo en un sistema, y acuaron
capaces de ver ni de or, pues las percepciones sensoriales seran el trmino especial de tonik kinesis (movimiento de tensin) para
impedidas por los espacios vacos interpuestos [242]. esa vibracin. En esa tonik kinesis del pneuma descubrieron un
Toda la teora estoica de la percepcin estaba erigida sobre los concepto que responda adecuadamente a las exigencias de la te~ra
conceptos de tensin y las propiedades de un continuo en constante del continuo, explicando las diferencias cualitativas de las diversas
estado de tensin. Desde el punto de vista estoico la visin se debe sustancias orgnicas e inorgnicas: cada autovibracin impone por
166 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 167

s misma una cualidad, lo que constitua una anttesis perfecta de Un cientfico de la talla de
I Galeno reconoci el enorme valor de
las asociaciones de tomos epicreas en las que la diferencia era el la idea de un movimiento tensor, y lo us en su ensayo sobre los
resultado de los grupos de tomos puestos en estado vibratorio por movimientos musculares. En su opinin, la funcin de los msculos
las repetidas colisiones entre s. Hay quienes, como los estoicos, ha de explicarse a travs de su movimiento, y en tal caso, es difcil
dicen que existe una tonik kinesis en las sustancias que mueve si- dar cuenta del movimiento muscular de un brazo extendido pero
multneamente hacia dentro y hacia fuera. El movimiento hacia fuera en reposo. Aunque ni la extremidad de la que forman parte (los
da lugar a las cantidades y cualidades, mientras el movimiento hacia msculos) ni estos mismos parezcan moverse, no por ello podemos
dentro produce la unidad y la sustancia [202]. dejar de reconocer que se mueven. Cul es la solucin a este pro-
Este concepto cre confusin en muchos de los comentaristas pos- blema? Posiblemente la encontraremos en la teora de los movimien-
teriores, por ejemplo en Alejandro de Afrodisia: ... Cul es el tos conocidos como 'de tensin' [205]. En otras palabras, son las
significado de ese movimiento que tiene lugar simultneamente en vibraciones estticas de los msculos las que eliminan la dificultad
dos direcciones opuestas ~hacia afuera y hacia adentro- y da a de explicar el movimiento en reposo. Galeno aade una analoga
todos los objetos su coherencia con lo que llaman pneuma? Cmo enormemente interesante entre el equilibrio dinmico de una sustan-
se origina esa forma de movimiento? [198]. cia y una onda esttica, estableciendo la distincin entre un objeto
Otros escritores como Filn, utilizaron sin embargo esa analo- que est en reposo porque ninguna fuerza est actuando sobre l,
ga para dar una explicacin nica a la diferencia estructural de las y otro que est en reposo como resultado del equilibrio de 40s fuer-
sustancias orgnicas e inorgnicas. El dotaba a algunas sustancias zas opuestas. Este segundo caso lo considera como un reposo du-
de un estructura fsica, a otras de la capacidad de crecimiento, a al- doso y toma como ejemplo el de un hombre que nada contraco-
gunas de espritu, y a otras de un alma inteligente. En las piedras rriente en un ro: Cuando su fuerza sea igual a la de la corriente,
y rboles que estn separados de la creacin orgnica, form un nexo permanecer siempre en el mismo sitio, igual que le sucedera a un
fsico semejante a una fuerte atadura. Tal es el pneuma que vuelve hombre que no se moviese en absoluto, y ello porque se mueve hacia
sobre s mismo. Comienza en el centro de la sustancia y la empuja
adelante por su propio movimiento en la misma medida en que es
hacia afuera, hasta sus confines ... y vuelve de nuevo hacia atrs para
retrasado por el movimiento exterior ... A veces el pjaro parece es-
situada en el lugar de que parti [203].
tar suspendido en el mismo sitio del cielo. Diramos que est en
Esta definicin de la estructura fsica de una sustancia a partir
reposo como si hubiera sido colgado all? O que se mueve hacia
de las vibraciones del pneuma nos recuerda a una corriente de pen-
arriba en la misma medida en que su peso le empuja hacia abajo?
samiento muy similar en la teora moderna del continuo, y constituye
Esta ltima explicacin parece ms correcta ... As, es posible que
una prueba adicional de un hecho que ya constatbamos en la teora
en todos estos casos el objeto se mueva ora hacia arriba ora ha-
atomista: que concepciones cientficas bsicas semejantes, necesaria-
cia abajo como si se viese afectado por movimientos opuestos su-
mente forjan para s mismas los mismos esquemas de peps'amiento
cesivos, pero debido a la gran velocidad con que se suceden esos
y medios de expresin, al margen de cules sean los recursos tcnicos
de la poca. Despus de t~do lo dicho, no puede sorprendernos que cambios y la extrema rapidez de los movimientos, parezca permane-
la tonik kinesis sirva, tambin como imagen para describir la' propa- cer estacionario en el mismo lugar [205]. Las ltimas frases dejan
gacin de un estado en el sentido ms amplio del trmino. Filn claro por qu situ Galeno este. pasaje como apndice a la analoga
del movimiento de tensin de los msculos. En todo momento es
llegara incluso a intentar usado para explicar la expansin de un
evento no-fsico, y discutiendo el movimiento del logros -en el sen- consciente de que el objeto es un territorio de conflicto perpetuo
tido de causa espiritual, la palabra del Creador, por ejemplo- dice: e~tre fuerzas iguales y contrarias; ese equilibrio dinmico es an-
No se mueve mediante cambio de lugar, es decir, dejando un sitio logo -para l- a la vibracin esttica consistente en dos sistemas
y ocupando otro, sino por medio del movimiento de tensin [204]. de ondas que se mueven en direcciones opuestas.
168 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 169

El pneuma y la fuerza de tensin que llenan todo el cosmos son, ' perceptiblemente la tierra seca, hasta que la Luna llega a la mitad
,tambin agentes creadores de la unidad e interconexin de las diver- del cielo. Conversamente, cuando la Luna desciende, el mar se retira
sas partes. Toda la estructura del cosmos es armoniosa y ordenada; lentamente, hasta que la Luna est a la altura .de un signo del zo-
su orden y armona dependen de la existencia de ese pneuma, de ah daco desde su puesta. En esta condicin permanece el mar hasta que
que la tensin de ste pase a ser una fuerza csmica. En la doctrina la Luna llega al ocaso y en su movimiento continuado recorre la
de Posidonio se completaba esa a1l}pliacin de las funciones del extensin de un signo del zodaco desde el horizonte terrestre. A par-
pneuma hasta una concepcin ms amplia de la conexin general tir 'de este punto el mar vuelve a sub! hasta el nad! de la Luna
existente entre las partes del cosmos, en la que el rasgo ceritral era bajo la tierra. Despus de esto hay un reflujo ms, hasta que la
el concepto de simpata, trmino utilizado para la interaccin de to- Luna asciende a la altura de un signo del zodaco hasta el horizonte .
. das las sustancias csmicas. En el cosmos no hay vaco, como mues- Esta condicin se mantiene hasta que la Luna alcanza la altura de
tran los fenmenos, ya que si la sustancia de todo cuanto existe no un signo zodiacal sobre la Tierra, momento en el que la marea
'fuese mantenida unida en algn ,-lugar, el cosmos no podra tener vuelve a subir. Esto es lo que l llama el ciclo diario [244]. La
una existencia natural ordenada, y no habra una mutua simpata' descripcin de Posidonio del ciclo mensual muestra adems que tam-
entre sus diversas partes [242]. Obviamente hay una gran dife- bin haba descubierto la influencia del Sol sobre las mareas: El
rencia entre la negacin aristotlica del vaco y la de los estoicos; la ciclo mensual significa que la marea alta es mayor en luna nueva y
concepcin del cosmos de estos ltimos como una unidad, com(;'iIll. va decreciendo hasta el primer cuarto para luego aumentar hasta
organismo homogneo, lograba eliminar la existencia del vaco, dando que es luna llena. De nuevo decrece hasta el tercer cuarto, tras el
un nuevo y revolucionario significado al concepto de continuo. En cual aumenta de nuevo hasta la luna nueva. Una descripcin ms
lugar de ser representado como una yuxtaposicin matemtica y detallada, aunque esencialmente similar, es dada por Plinio el Viejo
topolgica, el continuo aparece ahora como una interrelacin -un alrededor de ciento cincuenta aos despus de Posidonio. El contem-
campo fsico de actividades e influencias que van de lugar en lugar porneo de ste, el astrnomo, Seleuco de Babilonia, tambin conoca
y de sustancia en sustancia, transformando todo el conjunto de las la conexin de la Luna y las mareas, aunque su explicacin es estric-
entidades en una estructura que acta y padece en el seno de una tamente mecnica: el movimiento de la Luna curva el aire situado
armnica interpretacin de las partes. entre ella y la Tierra, y esa curvatura es la que provoca la marea alta.
El concepto de simpata y la idea de la existencia de unin y Posidonio explicaba el fenmeno por simpata, es decir, por la ten-
tensin entre las cosas celestes y terrestres [206]. quedan sobrada- sin del pneuma que hace posible la interaccin a distancia de la
mente demostrados con el descubrimiento de Posidonio de la cone- Luna y la Tierra, y hay que admitir que esta teora es tan inadecuada
xin existente entre la Luna y las mareas ocenicas. Posidonio era como podra caber en una poca en la que la naturaleza y universa-
originario de Rodas, pero fue un gran viajero, y en el curso de sus lidad de la fuerza de gravedad eran todava desconocidas.
viajes lleg hasta el Ocano Atlntico. En Gadeira (el''ctual Cdiz), Al principio de este captulo subraybamos que 'l trmino pneu-
Espaa, llev a cabo observaciones exactas de la dep~ndencia que ma tena una larga historia. El significado que adquiri en su
de las fases de la Luna muestran las mareas, y tambin reuni infor- ltima metamorfosis estoica plante un problema que merece la pena
macin sobre este tema proporcionada por los nativos. El gegrafo discutir en estas pginas. El pneuma es una mezcla de aire y fuego,
Estrabn, que vivi unas dcadas despus de Posidonio, describe los o, al menos, algn tipo de derivado del aire; no puede ponerse por
hallazgos de ste en la tercera parte de su Geografa: El afirma tanto en duda su materialidad. Ahora bien, una de las ,pocas leyes
que el ocano tiene un movimiento peridico como las estrellas. Hay fundamentales que han conservado su validez a lo largo de la dila-
un perodo diario, uno mensual y otro anual, debidos todos ellos a tada y azarosa historia de los conceptos fsicos es aquella segn la
la simpata con la Luna. Cuando sta alcanza sobre el horizonte la cual donde hay un cuerpo no puede estar otro. As, aunque supu
altura de un signo del zodaco, el mar comienza a subir e invade siramos que el pneuma est compuesto del material ms rarificado
170 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 171

-tan enormemente raro como se supona en el siglo XVII y despus hora de garantizar la homogeneidad macroscpica requerida para con-
que era el ter- todava seguira siendo necesario que estuviera servar el concepto de mezcla, desde el momento en que se daba por
sujeto a dicha ley fundamental. Cmo podan entonces representar supuesto que cada uno de los componentes mantendra su identidad.
los continuistas la permeacin del pneuma en las sustancias? Tal Aristteles intenta hacer frente a esa dificultad distinguiendo la exis-
permeacin deba ser obviamente completa, ya que en ltima instan- ' tencia actual de la potencial. Pero, dado que hay entes que
cia era el pneuma el que decida la naturaleza, cohesin y todas las son en potencia y entes que son en acto, es posible que las cosas
cualidades fsicas de las sustancias. Basta con hablar de un simple combinadas sean en un sentido y, en otro sentido, no sean} resul-
mezclarse de esa materia con el pneuma? Y qu quiere decirse tando el producto de su combinacin distinto de ellas en acto, pero
con ese mezclarse? Estas cuestiones nos llevaran a un problema que pudiendo cada ingrediente ser en potencia lo que era antes de com-
ejercit en no escasa medida las ,nentes de los cientficos griegos y binarse, y no quedar destruido [165]. Para hacer ms plausible
les ocasion ms de un dolor de cabeza, el problema de la mezcla. esta conclusin, Aristteles argumenta que cada componente acta
Cmo hemos de clasificar el producto de mezclar dos o ms com- sobre su opuesto, transformndolo en algo semejante a s mismo, y
ponentes? Aristteles discute esta cuestin en el captulo dcimo que la mezcla es el resultado de la asimilacin mutua, es decir, de
de la primera parte de su obra De generatione et corruptione rerum} un compromiso verdaderamente homogneo entre los dos. Aristte-
afrontando una tarea mucho ms ardua que la de los atomistas. Es- les intent construir, por tanto, una cierta clase de teora del conti-
tos, con su concepcin molecular de la materia, podan considerar nuo como fundamento para su doctrina de la unificacin qumica, un
la estructura o la mezcla de dos lquidos como una especie de mo- proceso esencialmente distinto de la mezcla mecnica. Pero ese ejem-
saico formado por la combinacin de los tomos de los dos compo- plo de interaccin de los componentes y de mutua asimilacin le
nentes, al modo en que mezclan un montn de trigo y uno de ce- llev a errar gravemente. Si la cantidad de uno de los componentes
bada. Esa es la imagen utilizada por Aristteles para mostrar que es mucho mayor que la del otro, prosegua Aristteles, entonces el
una verdadera mezcla no puede, por definicin, conseguirse por producto no es una mezcla, sino un aumento del componente do-
esos medios. Se dice ... que la cebada se combina con el trigo, minante, pues el otro material es transformado en aqul. De ah que
cuando cada grano de aqulla queda yuxtapuesto a un grano de ste. una gota de vino no se mezcle con diez mil nforas de agua; en
Mas, si todo cuerpo es divisible, y si el cuerpo combinado con el lugar de ello, pierde su identidad y se desvanece en un volumen
cuerpo es homemero, cualquier parte del uno debera estar junto total de agua>~.Aristteles no ofrece ningn argumento en apoyo de
a cualquiera del otro. Pero, puesto que no es posible que un cuerpo esta peculiar teora, ni siquiera ninguna lnea divisoria por debajo
sea dividido en sus partes mnimas, y como la composicin no es de la cual un componente se desvanezca en otro y por encima de la
lo mismo que la combinacin, sino distinta, resulta manifiesto que cual su mutua asimilacin haga que se conserve la mezcla. Puede
no se debe afirmar que los cuerpos estn combinados cuando persis- fijarse esa lnea a partir de indicios externos? Pueden medida nues-
ten en pequeas partculas. Esto ltimo ser una composicin y tros sentidos? Hemos de decir que en la medida en que el vino
no una mezcla o combinacin, y la parte no tendr la misma propor- coloree el agua hay una interaccin, y que siempre que no se observe
cin de ingredietnes que el todo. Nosotros, en cambio, afirmamos ningn cambio de color, el vino se habr perdido en el agua? Parece
que, si hay combinacin, necesariamente lo combinado debe ser ho- como si Aristteles hubiese olvidado el aviso de Anaxgoras acerca
memero, y que, as como la parte de agua es tambin agua, lo de la debilidad de los sentidos y su famoso ejemplo de cmo esa
mismo debe ocurrir con la parte de la mezcla [165]. Aristteles fragilidad nos impide afirmar la verdad: nuestra incapacidad para
encontr pues un nuevo punto flaco en la teora atomista, que sta observar el ligero cambio que tiene lugar cuando se aade pintura
destrua el concepto de mezcla al convertir una mezcla macroscpica negra, gota a gota, a la blanca.
en una combinacin de entidades microscpicas. No obstante, la teo- Pese a que tal podra ser el caso, lo que queda claro es que hallar
ra del continuo defendida por Aristteles no era mucho mejor a la una solucin al problema de la mezcla compatible con la teora del
172 El mundo del continuo 173
El mundo fsico de los griegos

continuo no es un asunto fcil. Tambin los estoicos se enfrentaron puede producir cambio alguno en la naturaleza de la mezcla. La
a ese problema, y, como ya se ha indicado, se vieron llevados a penltima cita contiene la expresin mezcla total, utilizada por
hacerla por tda la cuestin del pneuma y su permeacin tensional Crisipo para denotar a los mecanismos de mezcla y fusin como dis-
de la materia. Fueron sin embargo ms metdicos que Aristteles tintos del proceso de combinacin. Ciertamente se trata de una in-
en el tratamiento que le dieron. En primer lugar, distinguieron tres fraccin al principio de que una sustancia no puede ocupar el lugar
tipos de mezclas: el entremezclado mecnico, como en el caso de de otra, pero slo gracias a una opinin tan extrema podan explicar
las semillas, la mezcla, en la que un lquido se une a otro, y, final- los estoicos lo que ocurra en: casos en los que, en terminologa
mente, la fusin que une materiales mediante la destruccin de sus moderna, hablaramos de mezcla, difusin, suspensin, aleacin o
cualidades, como es el caso de las drogas. La cualidad de los lqui- compuesto qumico. La mezcla total provoca la expansin de can-
dos componentes -como el vino, la miel, el agua, el vinagre, etc.- tidades mnimas en mximas hasta ocupar los confines de la sustan-
es evidente en la mezcla. Ms an, las cualidades de esos compo- cia. Cualquier lugar ocupado por una es ocupado por ambos a un
nentes se conservan en esas mezclas, como lo muestra el hecho de tiempo [210]. Mezcla total significa la existencia simultnea de
que frecuentemente puedan ser separados por medios artificia- dos sustancias, una dentro de otra, cuyas cualidades pueden o con-
les... [207]. La identidad de los materiales integrantes se conserva servarse o desaparecer. La yuxtaposicin, por otra parte, es la com-
incluso en casos extremos en los que pequeas fracciones de un binacin de sustancias a travs de sus superficies, como ocurre en
cierto tipo se mezclan con grandes cantidades de otro tipo, y esto el caso de los silos, en los que se encuentra trigo, cebada, lentejas,
lo descubrieron los estoicos por experiencia: Esto puede verse en y productos similares, o como sucede con los guijarros y la arena
el caso de la mirra, que al prenderse en una llama se hace enorme- en la orilla del mar [207]. Fue el concepto de mezcla total lo que
mente rarificada pero conserva, pese a todo, sus cualidades. Hay mu- permiti a los estoicos desarrollar su concepto de pneuma; el pneuma
chas sustancias que con la ayuda de otras se expanden mucho ms como permeador de todo el cosmos -incluyendo a todas las sustan-
de lo que podran hacerla por s solas. As, el oro, cuando se mezcla cias que en ste se encuentran- y como determinante de las cuali-
con drogas o medicinas puede rarificarse mucho ms de lo que puede dades de esas sustancias al entremezclarse con ellas del mismo modo
hacerla cuando se bate ... De ah que, segn (los estoicos), no debe- en que se produce la interpenetracin cuando sustancias ... removi-
ramos sorprendernos de que haya sustancias que cooperan unas con das hasta formar una mezcla se permean mutuamente de,modo tal
otras para formar entre s una mezcla total. De este modo sus cua- que no haya ninguna partcula de ellas que no contenga una porcin
lidades se conservan en esa completa interpenetracin, incluso aun- compartida de todas las dems [208].
que la cantidad de una fuerza sea tan mnima que no pudiera con- Toda la controversia sobre la naturaleza de la mezcla muestra
servar por s sola su naturaleza en una situacin tan rarificada. As, que el problema de la continuidad est estrechamente ligado al de la
por ejemplo, una pequea medida de vino se mezcla con una gran divisin infinita. La mezcla de partculas de un tamao finito, sin
cantidad de agua al ser ayudada por esta ltima a difundirse por que importe cun pequeas sean, es un asunto elemental que puede
todo ese volumen [208]. Esta concepcin es diametralmente opues- ser tratado como el problema del contacto entre partculas, pero las
ta a la de Aristteles, para quien una mezcla no puede convertirse dificultades surgen cuando consideramos partculas que pueden ser
jams en fusin, aunque uno de sus componentes est presente en divididas ad infinitum, o incluso pueden surgir mucho antes, con el
una cantidad desdeable. Crisipo alude explcitamente al ejemplo de problema de la divisin infinita de una cantidad continua.
Aristteles de la gota de vino en las nforas de agua al decir: Nada Cmo abordaron los filsofos y cientficos, cuya imagen del
hay que impida a una gota de vino mezclarse con todo el mar ... mundo estaba dominada por la concepcin continuista, el problema
Mediante la mezcla esa gota se difunde por todo el cosmos [209]. de lo infinitamente pequeo? Las cuestiones que se discuten aqu
Obsrvese con qu, consistencia se desarrolla esa idea: un cambio en pertenecen al dominio de las matemticas, y fueron planteadas de
la proporcin existente entre las cantidades de los componentes, no un modo provocativo y chocante por Zenn de Elea, un discpulo

l
175
174 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo

de Parmnides, doscientos aos antes de Crisipo. Las famosas para- recho de la lnea- en un nmero finito de pasos. Ahora bien, in-
dojas de Zenn van directamente al fondo de la cuestin, y aunque cluso antes de empezar a tratar la paradoja de Zenn como un pro-
Platn se senta inclinado a despreciarlas como acrobacias lgicas, blema de movimiento que ha de resolverse nicamente aritmtica
Aristteles reconoci su importancia y las trat con atencin en la o geomtricamente, nos encontramos con dificultades cuya resolucin
sexta parte de su Fsica, sin resolverlas satisfactoriamente. Aqu exa- exige un nuevo tipo de disciplina matemtica, el clculo infinitesi-
minaremos tres de las cuatro paradojas. mal. Este fue establecido por primera vez en el siglo XVII, aunque
Cuatro son los argumentos de Zenn sobre el movimiento que su 'mtodo y sus conceptos fundamentales no fueron expuestos de
crean dificultades a los que tratan de resolver los problemas que manera cientfica completamente satisfactoria hasta la segunda mitad
plantean. El primero afirma la inexistencia del movimiento sobre la del siglo XIX. Hoy uno de los trminos usados con ms frecuencia
base de que el mvil ha de recorrer la mitad del camino antes de por los estudiantes de matemticas superiores es el de limes, esto
llegar al finaL .. El segundo es el llamado de Aquiles, y consiste es, el lmite hacia el que convergen los trminos de una serie infi-
en lo siguiente: el corredor ms lento nunca ser adelantado por el 'nita, como la dada arriba. Ninguno de los trminos individuales de
ms rpido, pues es necesario que antes llegue el perseguidor al punto la serie alcanza la unidad -el extremo derecho de la lnea-, pero
del que parti el peresguido, de modo que es preciso que el ms la. diferencia entre la unidad yesos trminos es cada vez menor y
lento vaya siempre algo ms adelante ... El tercero es... que la flecha podemos hacerla tan prxima a cero como queramos, introduciendo
en movimiento est en reposo, lo que resulta de la suposicin de simplemente en la serie un nmero suficientemente grande y finito
que el tiempo consta de momentos; si no se admite este supuesto, de trminos. Obviamente, siempre quedar un nmero infinito de
no se sigue la conclusin [68]. Como Aristteles seala, la nica p'untos entre cualquier lnea divisoria y la meta, como el concepto
diferencia real entre el primer problema y el segundo es que en el de continuo requiere. Ninguno de esos puntos divisorios es el lti-
primero la meta est fija, mientras que en la carrera avanza conti- mo, pues continan infinitamente, apindose ms y ms conforme
nuamente. A nosotros nos bastar con examinar el primero y el ter- se aproximan a la meta. Este hecho es el que hace posible la transi-
cero, en la medida en que arrojarn luz sobre el modo griego de cin al lmite que reduce a cero la distancia existente entre los pun-
encarar el problema del continuo. tos intermedios y el extremo derecho de la lnea. El clculo infinite-
simal ha introducido un elemento dinmico en las matemticas gra-
I t t I-+f+i cias al cual el problema de lo infinitamente pequeo puede ser
.l2
O ~
4 ilil abordado de manera adecuada .
La importancia de las paradojas de Zenn reside en que mues-
FIG. S.-Una de las paradojas de Zenn: la dicotoma infinita. tran la imposibilidad de resolver el dilema mediante frmulas mate-
mticas estticas desarrolladas para tratar problemas relacionados 'con
La primera paradoja puede representarse en un diagrama me- nmeros finitos. A continuacin veremos la influencia de las pro-
diante una seccin de lnea recta de la misma longitud que la unidad. fundas ideas de Zenn en el pensamiento analtico griego. Veremos
A fin de desplazarse del extremo izquierdo -es decir, del cero- al cmo, cien aos despus, Eudoxo de Cnido -y cien aos despus
extremo derecho -un punto a distancia uno del anterior- hemos de ste Arqumedes- us el principio de convergencia en sus clcu-
de pasar por un nmero infinito de puntos determinados por la di- los geomtricos. Observaremos tambin como Crisipo hizo de este
visin sucesiva en dos de, primero, toda la seccin, despus de su principio el pilar bsico de su teora del continuo. Pero antes de
mitad derecha, a continuacin de la mitad derecha de sta, y as nada hemos de volver a las paradojas de Zenn.
sucesivamente. Las distancias de esos puntos al cero son: 1/2, 3/4, Hasta el momento hemos analizado la primera como si fuera un
7/8, 15/16, 31/32,63/64 ... una serie infinita de nmeros menores problema estrictamente aritmtico, pero, de hecho, se presenta como
que uno. Es decir, es imposible llegar a la meta -el extremo de- el problema cintico de un cuerpo en movimiento. Desde este punto
176 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 177

de vista, la situacin se planteaba en forma extrema en la tercera elemental fue definido con exactitud por Aristteles y los cientficos
paradoja, la de la flecha que est a.la vez volando y en reposo; en griegos antiguos; es una creacin de la fsica moderna. Hoy estamos
vuelo, porque se mueve de un lugar a otro del espacio; en reposo, acostumbrados a hablar de la velocidad de un cuerpo en un punto
por otra parte, porque en cada instante concreto est en un punto dado; decimos as, por ejemplo, que un coche atraviesa una deter-
del ahora. Puesto que hay, de nuevo, al mismo tiempo un nmero minada lnea de la calle a una velocidad de 40 millas por hora.
infinito de tales puntos entre dos cualesquiera, todo el movimiento Cmo podemos aplicar un concepto cintico que requiere dos puntos
est formado aparentemente por estados de reposo. de espacio y tiempo a un nico punto? La respuesta a esa pregunta
Aristteles, que vio claramente el problema, no pudo hallar una es la solucin a las paradojas del movimiento de Zenn, y fue pro-
respuesta satisfactoria. Se dio cuenta de que no basta con considerar porcionada por Newton, dos mil aos despus de aqul. Si consi-
el tiempo como si estuviera hecho de ahoras, sino que ha de te- deramos dos puntos cercanos entre s en la trayectoria de la flecha,
nerse en cuenta el antes y el despus (cf. su definicin del los puntos temporales correspondientes tambin sern cercanos. Si
tiempo [147], citada antes). Adems, saba que una porcin de usamos ahora el concepto dinmico de aproximacin al lmite y
tiempo est constituida por un nmero infinito de puntos del mismo tenemos en cuenta distancias siempre decrecientes, esto es, dos puntos
modo que lo est una distancia definida. As, el problema de la cuya distancia tiende a cero, entonces las distancias entre los puntos
tercera paradoja es en lneas esenciales, el mismo que el de la pri- temporales correspondientes tender tambin a cero; pero la razn
mera: cmo puede tener la flecha un movimiento que la desplace entre esas dos distancias, esto es, la velocidad en la conjuncin de
por una distancia finita en un perodo compuesto por infinitos puntos los dos puntos, tender a una cantidad finita. De este modo es po-
temporales? En su anlisis de la primera paradoja (Fsica, cap. VI), sible hablar de una velocidad definida en un punto singular que
Aristteles lleg muy cerca de la solucin, pero sin alcanzarla real-
es algo as como uno de los puntos de reposo del cuerpo.
mente. Por esta razn la paradoja de Zenn es incorrecta, dado Dejaremos para el ltimo captulo la cuestin de por qu los grie-
que supone que nada puede traspasar cosas en nmero infinito, o
gos nunca lograron una definicin elemental de un concepto tan
tocarlas una a una en un tiempo finito. Pues distancia y tiempo, y
todo cuanto es continuo, son denominados infinitos en dos sen- fundamental como el de velocidad, pero por lo que ya se ha dicho po-
demos saber cun grandes eran las dificultades que entraaba la
tidos: en lo que concierne a que sean susceptibles de divisin, o en
comprensin de la continuidad del tiempo cuando sta era compa-
lo que concierne a la distancia entre los extremos. Nada puede entrar
en contacto en un tiempo finito con cosas que estn en extensin. rada con la del espacio. El tiempo no slo es indispensable para la
Pero tal es posible cuando son infinitas en la divisin. De hecho, en descripcin del movimiento, sino tambin para la de todas las formas
este sentido el tiempo mismo es infinito [149]. Aristteles considera de accin fsica como una variable independiente de la que dependen
aqu semejantes la distancia y el tiempo, aunque ambos tienen una todas las cantidades fsicas. A diferencia de la aproximacin al lmi-
longitud finita, ambos pueden ser divididos infinitamente. Fue t~ mediante cantidades estrictamente espaciales, que fue intuida por
una intuicin acertada por su parte emparejarlos de ese modo, ya algunos matemticos griegos, y sobre todo por los filsofos estoicos,
que el problema del movimiento no puede resolverse a menos que la convergencia de puntos temporales incorpora una nocin clara de
se conecten tiempo y distancia a travs de una cantidad fsica con la depndencia funcional. Pero en este punto incluso los estoicos no
que estamos familiarizados desde la escuela: la velocidad. Velocidad lograron sobrepasar las dificultades analticas. No obstante, algunos
es, por definicin, la proporcin entre la distancia recorrida por textos importantes demuestran que adquirieron una comprensin ms
un cuerpo y el tiempo invertido en hacerla. Como puede verse, para profunda de las implicaciones de la paradoja de la flecha que la de
esta definicin se requieren dos puntos espaciales y dos temporales; Aristteles. En primer lugar queda mostrado en su definicin del
es decir, los dos extremos de la distancia recorrida y los dos extre- tiempo, formulada en trminos muy similares a la de Zenn y Crisi-
mos de la porcin relevante de tiempo. Ni siquiera este concepto . po. Este ltimo dice: El tiempo es el intervalo de movimiento por
178 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 179

referencia, al cual se establece siempre la medida de la rapidez o len- mximo la agudeza de la solucin de Crisipo, ya que hemos sido
titud [211]. testigos de los intentos modernos por evitar las catstrofes de la
En este texto queda claramente sealada la conexin entre tiem- infinitud en fsica mediante recursos similares a los conceptos ato-
po y velocidad, mientras que el trmino intervalo podra ser una mistas de longitud. Sugerencias como la de resolver el problema de
pista de que estos filsofos ya haban reconocido la necesidad de la energa infinita propia del electrn introduciendo una amplitud
definir dos puntos temporales. Eran incapaces, no obstante, de con- mnima son -vistas en la perspectiva propia de la historia de las
seguir la aproximacin dinmica a intervalos cada vez menores que ideas- afines a la de Crisipo. Tambin es digna de mencin nuestra
convergen en un punto, y por ello deshicieron el nudo gordiano de- dificultad para tener en cuenta que los obstculos para una descrip-
finiendo el ahora como sigue: Los estoicos negaron la existencia cin analtica del tiempo sobre la analoga de la amplitud son enor-
de una porcin del tiempo ms corta; ya que "ahora" es una cantidad mes, por estar tan ligadas a nuestra conciencia subjetiva del tiempo:
indivisible y 10 que se considera como existente en el presente ... se la sensacin biolgica fundamental del flujo externo del tiempo per-
distribuye de modo que tenga una parte en el pasado y otra en el manece presente en el modo en que 10 captamos, en abstracto y en
futuro [213]. Plutarco, sin embargo, cita a Crisipo, quien en su su transformacin en una dimensin geomtrica. Ese paso decisivo
obra De las partes estableca el axioma de que parte del presente que era un prerrequisito para la evolucin de la fsica moderna tuvo
est en el pasado y parte en el futuro [212]. Esta formulacin, que esperar a Galileo.
con su definicin del presente como centro de una porcin de tiem- El enfoque estoico del problema del continuo espacial era com-
po muy muy pequea, aunque finita, constituye claramente un intento pletamente diferente, como vamos a ver en seguida cuando volvamos
de comprender los elementos del tiempo como quantos y no como sobre el concepto de limes, la piedra angular del clculo superior.
puntos inextensos. El presente se convierte as en un tomo de Eudoxo en el siglo IV y Arqumedes en el siglo III a.C. utilizaron
tiempo, por as decir, o, usando el lenguaje del clculo, en un dife- el principio de convergencia en sus pruebas geomtricas. El ejemplo
rencial del tiempo. Plutarco, en su crtica a la solucin de Crisipo, arquimedeano es famossimo: sustent su clculo de 1t, es decir, de
indica sus repercusiones sobre la descripcin de las entidades fsicas la razn de la circunferencia de un crculo a su dimetro, sobre el
dependientes del tiempo: En lo tocante a las acciones y movimien- hecho de que la circunferencia es mayor que el permetro de cual-
tos conduce a un completo emborronamiento de la claridad, pues quier polgono inscrito y menor que el de cualquier polgono circuns-
necesariamente, si el ahora se distribuye sobre el pasado y el fu- crito. Si consideramos la secuencia de los polgonos regulares inscri-
turo, 10 que se mueve ahora ser algo que en parte se ha movido y en tos cuyo nmero de lados aumenta continuamente, hallaremos que
parte va a moverse ... y, del mismo modo, 10 que acta ser algo que sus permetros forman una serie de longitudes, que aumentan cons-
en parte ha actuado y en parte va a actuar [214]. tantemente, pero son siempre menores que el lmite que viene fijado
Tan grande era el deseo de los estoicos de proporcionar una res- por la circunferencia del crculo. Conversamente, sucede con los po-
puesta clara a la paradoja de la flecha que estos agudos opositores a lgonos regulares circunscritos que conforme aumenta el nmero de
la hiptesis atomista y ardientes campeones del continuo y el no sus lados, disminuyen sus permetros, permaneciendo sin embargo
compromiso tuvieron que recurrir a una solucin atomista. Las siempre por encima del lmite representado por la circunferencia del
razones dadas por Crisipo son transmitidas por una fuente que ya he- crculo. De este modo, la circunferencia del crculo puede ser captu-
mos citado antes: Dice que es sumamente evidente que no hay rada entre dos series de permetros que convergen desde lados opues-
tiempo que exista en el presente, ya que la diseccin de todo 10 que tos. Eudoxo utiliz el mismo mtodo para probar que las reas de
es continuo procede de forma infinita y, por ese' mismo proceso de dos crculos se relacionan entre s como los cuadrados de sus dime-
divisin, el tiempo es tambin infinitamente diseccionable; por tanto tros. Tambin se nos ha dicho a travs de Arqumedes que utilizaba
no existe tiempo presente en trminos precisos, sino que es definido el principio de convergencia. Eudoxo prob con xito que el volu-
slo aproximadamente [211]. Es hoy cuando podemos apreciar al men de un cono (o de una pirmide) es un tercio del volumen de un
180 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 181

cilindro (o de un prisma) de idntica base y altura. Arqumedes dice El pasaje de Plutarco que acabamos de citar contiene dos solu-
que fue Demcrito quien descubri dicho teorema, aunque fue in- ciones de Crisipo al problema planteado por Demcrito, siendo am-
capaz de probarlo. Por Plutarco sabemos que, segn parece, en el bas interesantsimas como intentos de crear una terminologa para
curso de la bsqueaa de una prueba exacta, Demcrito se encontr lo infinitamente pequeo. Dice Crisipo: A veces una cosa es mayor
con el problema que formulara como una paradoja: Ahora vase que otra sin sobresalir [216]. Lo que al mismo tiempo nos recuerda
cmo resolvi Crisipo la tremenda dificultad planteada por Dem- el concepto de diferencial: cuando un diferencia se aade a una can-
crito en uno de los problemas de ciencia natural. Si se corta un cono tidad, esa cantidad aumenta, pero el incremento es infinitamente
en secciones paralelas a su base, diremos que las secciones son iguales pequeo, no sobresale. En otras palabras, la tendencia a cero de
o desiguales? Si suponemos que son desiguales, entonces haran que la distancia entre las dos secuencias conlleva una tendencia' a cero
en la diferencia de sus reas, de lo que resulta que tendremos un cono
perfectamente regular.
La expresin mayor sin sobresalir representa adecuadamente
el trmino matemtico moderno mayor o igual. En relacin a
esto, la segunda frmula de Crisipo resulta de gran inters. Sin duda,
sus oponentes le plantearon el siguiente problema: si tomamos tres
secciones contiguas del cono y las nombramos de base a altura A,
B y C, entonces el segmento limitado por las secciones A y B ser
un cuerpo mayor que el limitado por las secciones By C; ahora bien,
si las secciones A y C se colocan cerca de la seccin B, A no parecer
mayor que B, y B no parecer mayor que C; as, al aproximarse al
lmite, A no ser aparentemente mayor que C, y de nuevo nos en
contraremos con cuerpos iguales, es decir, con un cilindro en lugar
de un cono.
FIG. 9.,-La parado;a de Demcrito de las secciones paralelas adyacentes de La respuesta de Crisipo tal y como la recoge Plutarco es como
un cono.
sigue: Las reas sern a un tiempo tanto iguales como desiguales,
pero los cuerpos no sern iguales, ya que sus reas son iguales y des
la superficie del cono fuese rugosa y dentada en una serie de pel- ,iguales [215]. La expresin reas a un tiempo iguales y desiguales
daos. Si las superficies son iguales, entonces las secciones seran apunta a las series infinitas de secciones A en su aproximacin a B
iguales, y el cono se convertira en un cilindro al estar compuesto (o de secciones C en su aproximacin a B desde arriba). Cuando los
por crculos iguales y no por desiguales. Tal es la paradoja [215], cuerpos estn limitados po~ reas del tipo de las que son mayores o
Nos encontramos pues ante otro problema que no puede ser resuelto iguales a un rea determinada en la convergencia desde amb~s di
mediante conceptos estticos. Demcrito no vio el modo de cons- recciones, los cuerpos difieren en volumen. Plutarco no logra enten-
truir un cono a partir de segmentos circulares, cada uno de los cuales der la nocin dinmica implcita en la rara expresin igual y des
habra de ser ligeramente distinto en rea del que estuviera por encima igual, de ah que encuentre en ella una infraccin de los conceptos
o por debajo. El padre de la teora atomista, con su fe en las unida- lgicos fundamentales, e intente presentar todo ese enfoque del pro-
des finitas, consider ese ligeramente como una diferencia finita . blema como fantstico. En realidad los estoicos estaban dando vueltas
resultante de una serie de pasos. Si, al contrario, la diferencia fuera alrededor de la definicin de cantidades infinitesimales y, por tanto,
infinitamente pequea, sera inexistente, y el resultado sera un ci- abriendo el camino terico para un desarrollo del clculo superior
lindro ... en la antigiiedad. Que tal desarrollo no se produjera se debi nica-
182 El mundo fsico de los griegos El mundo del continuo 183

mente a la incapacidad de los griegos para traducir en este terreno muy general del carcter dinmico del continuo: No hay un cuerpo
el lnguaje comn a smbolos matemticos. lmite en la naturaleza, ni primero ni ltimo, en el que el tamao de
Hay un punto de contacto entre el mtodo de prueba de Eudoxo un cuerpo alcance su punto final, sino que cada cuerpo contiene en
para el teorema segn el cual el volumen de un cono es un tercio del s algo y el sustrato est sin fin e infinitamente inserto en l [217].
de un cilindro y toda la polmica entre Crisipo y Demcrito. Eudoxo Es muy posible que esta definicin tambin tuviera la intencin
divida el cono en muchos segmentos mediante secciones paralelas, de refutar los argumentos empleados en la ftil controversia sobre
inscribiendo a continuacin cada seccin entre series de cilindros cir- la posicin ocupada en el espacio por un cuerpo. La superficie del
cunscritos e inscritos. Estos cilindros formaban una serie de esca- cuerpo forma parte de ese lugar? O delimita meramente el lu-
lones envueltos por el cono regular. La demostracin requerida pro- gar sin ser parte de l? La definicin estoica exhiba la futilidad
de cortar un pelo en cuatro al proporcionar la terminologa necesaria
para representar en un cosmos continuo cualquier cantidad como l-
mite sobre el que convergen cantidades contiguas.
Hacia el siglo III a.e. la comprensin griega de la infinitud se
haba transformado en algo mucho ms profundo que la mera inven-
cin de un artificio para resolver problemas matemticos o que la
enunciacin de un aforismo filosfico. El hecho de que simultnea-
mente a una profundizacin en la compresin de lo infinitamente pe-
queo, se produjeran avances en el terreno de lo infinitamente grande
lo prueba: Con respecto a lo infinitamente pequeo, el concepto
central a partir del cual se irradian todas las dems nociones y fun-
ciones es el de convergencia. En el caso de lo infinitamente grande
esa posicin central pasa a ser ocupada por el concepto de conjunto.
FIG. 10.-Aproximacin de Eudoxo del volumen de un cono por medio de la La diferencia caracterstica entre un nmero finito y uno infinita-
suma de los volmenes de los cilindros inscritos.
mente grand~ halla expresin en la diferencia entre un conjunto
finito y uno infinito. Conjunto es un trmino colectivo para unida-
cede mediante la suma de los volmenes contenidos por las series de des de, un cierto tipo; si ese conjunto es finito, cualquiera de sus
peldaos y por la convergencia. Es obvio que tales pruebas y el uso partes ser siempre menor que el todo. En este caso el resultado es
del principio de convergencia por matemticos como Eudoxo y Ar- un exceso de unidades en el conjunto como un todo que no tiene
qumedes slo fueron conocidos por un grupo selecto de' expertos. correlato en el conjunto parcial. Pero si el conjunto es infinito, la
Por esta razn es especialmente significativo que una escuela filo- situacin que resulta es distinta, como lo probara por primera vez
sfica de la talla de la estoica hubiese incluido este principio en sus detalladamente Galileo en su Discursos y demostraciones matemti-
doctrinas, y, formulndolo en trminos generales, hubiera dado a cas, publicado en 1638; pero no fue hasta el siglo XIX, con la teora
estos conceptos una difusin mucho ms amplia. El mtodo de ins- de Cantor, cuando el problema se convirti en una rama importante
cribir una cantidad entre dos series convergentes fue, por ejemplo, de las matemticas. Dos ejemplos muy simples clarificarn la propie-
formulado en trminos ms generales por los estoicos y aplicado a un dad caracterstica de un conjunto infinito. Tomemos un conjunto
cuerpo cualquiera. Si recordamos que la palabra cuerpo en ter- infinito enumerable como el de los nmeros naturales. Un subconjunto
minologa estoica tiene una aplicacin muy amplia -abarcando can- de ste (tambin infinito) es el formado por todos los cuadrados
tidades geomtricas, tiempo y espacio, sustancias y hasta propieda- perfectos. Ahora es fcil mostrar que la parte es igual al todo situan-
des-, podemos considerar la definicin siguiente como un~ expresin do un nmero natural junto a su cuadrado. Cada nmero natural,

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El mundo del continuo 185
184 El mundo fsicO' de los griegos

sin excepcin alguna, ,puede ser emparejado con un cuadrado,. de qrieo en las cantidades infinitas, ni una de ellas es mayor que
donde se sigue que los cardinales del conjunto y su subconjunto son cualquier otra, pues las partes restantes nunca cesan de:::multipli-
iguales. Para el segundo ejemplo tomemos un conjunto no numerable carse y de extraer cantidades de s mismas [218]. Estas palabras
(es decir, un conjunto no contable, a diferencia del de los nmeros na- muestran claramente que los estoicos eran conscientes de la diferen-
cia caracterstica existente entre un conjunto finito y uno infinito ,
turales): el conjunto de los puntos incluidos en un segmento de recta,
Tomemos parte de este segmento y tras1admos10sobre una paralela y esa consciencia, junto con los pasajes citados a propsito del tema
a la seccin. Unimos a continuacin los extremos izquierdos de las de ,la convergencia, prueban que lograron en un grado sorprendente
dos secciones, desplazando esa lnea para unir sus extremos derechos. , controlar realmente los problemas del continuo y los de la infinitud
Cada lnea dibujada a partir de este apex y que corta los dos seg- inseparables de aqullos. La explicacin de este xito ha de buscarse
mentos empareja un punto del segmento completo con uno del seg- en su concepcin dinmica del continuo, as como, por supuesto, de
mento parcial, de ah que el nmero de puntos de la parte sea igual todo el cosmos, pues para ellos el cosmos era la encarnacin ms
al de los puntos del todo. majestuosa de todas esas categoras de la continuidad que mantienen
la estabilidad de la creacin entera en la eterna dinmica de Jas
o partes.

FIG. ll.-El nmero de puntos en AB es igual al de CD: cada punto P en AB


puede ser emparejado con un punto P' en CD.

Estas dos ilustraciones superficiales bastan para presentarnos el


significado del xito que supone que los estoicos fuesen los primeros
en definir el conjunto infinito. Su definicin es de nuevo citada por
P1utarco, quien estaba tan lejos de entender su significado e impor-
tancia que les acus de decir sinsentidos. No es evidente en s
mismo que un hombre est compuesto de ms partes que su dedo e,
igualmente, que las partes del cosmos sean ms numerosas que las
del hombre? Esto era algo que todo hombre saba y entenda hasta
que aparecieron los estoicos. Ellos afirmaron la tesis opuesta, que
las partes de un hombre no son ms numerosas que las de su dedo,
ni las del cosmos ms que las del hombre. Pues -'-:como ellos dicen-
los cuerpos pueden dividirse infinitamente y no hay grande y pe-
Captulo VII La interdependencia de las cosas 187

LA INTERDEPENDENCIA DE LAS COSAS samiento condujeran frecuentemente a consecuencias dainas para


el desarrollo del mtodo cientfico y la clarificacin de los principios
bsicos.
Una prueba de 10 que se ha dicho la proporciona la actitud de
la doctrina epicrea hacia las categoras de causa y efecto naturales.
El tema de los conceptos usados en la Antigua Grecia relacionados
con el determinismo y la causalidad ha de tratarse con especial aten-
cin. En primer lugar, por un principio general por el que deberamos
evitar cualquier proyeccin acrtica de nuestros propios conceptos
sobre los del pasado, y en segundo lugar, por los cambios ocurridos
a 10 largo de esa era en el sentido y uso de los trminos con los que
se expresaba dicha causalidad.
Pues la causa estaba en. el Seor. La ley de causalidad ha adquirido un significado preciso en tiem-
1 Re 12.15 pos modernos gracias al desarrollo de la fsica y la matemtica a
partir de Newton y, pese a las modificaciones a las que se ha visto
sometido por la teora cuntica, tal significado permanece inalterado.
Hay, no obstante, un sentido ms general atribuido a la ley de cau-
Hemos visto cmo las dos escuelas rivales de la poca helenstica salidad, un tipo de suposicin anterior a cualquiera de sus aplica-
sirvieron de portavoces a dos concepciones cientficas opuestas. Mien- ciones cientficas. En su forma ms simple enuncia que en toda la
tras Epicuro y sus discpulos exponan la teora atomista, los estoi- naturaleza existe una conformidad con la ley; nada es arbitrario, todo
cos, especialmente Crisipo y Posidonio, enseaban la teora del con- es por una cierta necesidad, como vemos en la recurrencia regular
tinuo. Al involucrar no pocos aspectos cientficos, las doctrinas de de todos los fenmenos. Sin esta necesidad no sera posible acumu-
estos sistemas filosficos contribuyeron a un proceso de populariza- lacin alguna de experiencia.
cin de las ciencias naturales entre amplios sectores de la poblacin. El significado concreto de la ley se desarrolla a partir de su sen-
Los escritos de los cientficos puros e incluso los de los ms tido general como el ms importante de sus usos, y su xito en el te-
grandes de ellos, como Arqumedes, Eratstenes e Hiparco, queda- rreno de la fsica terica proporciona la confirmacin completa de la
ron presumiblemente restringidos a un pequeo crculo de matem- ley general.
ticos y astrnomos; al fin y al cabo ha de tenerse en cuenta que la La concepcin de una conformidad general a la ley existente en
investigacin cientfica autnoma de aquel10s tiempos sigui siendo la naturaleza est presente en la filosofa griega desde el principio.
fragmentaria y no logr alcanzar nunca la continuidad y tradicin Los intentos de Tales y sus seguidores de definir la materia primor-
adquirida por la ciencia moderna del siglo XVII en adelante. As pues, dial y descubrir las leyes fundamentales que subyacen a los fenme
los principales canales para la difusin de la ciencia y de los con- nos son simplemente una expresin de esa conviccin. Se nos ha
ceptos cientficos fueron las escuelas filosficas que tan profunda- dicho de varios de los filsofos presocrticos que expresaron expl-
mente influyeron en la cultura del mundo antiguo. citamente su creencia en un determinismo. El fragmento conservado
El resultado de este matrimonio de ciencia y filosofa fue que de Leucipo, citado en un captulo anterior, 10 afirma claramente:
los conceptos cientficos fueron modelados en cierta medida segn Nada ocurre por azar, sino que hay una razn y una necesidad para
principios filosficos y es, por tanto, fcilmente comprensible que todo [70]. Esta frase, uniendo razn y necesidad como opuestas a
la confusin de doctrinas y conceptos y la tendencia a admitir en la azar, muestra una gran precisin de pensamiento. La concepcin del
ciencia ptincipios y objetivos procedentes de otras esferas del pen- azar est relacionada en nuestras mentes con la carencia de lgica
186

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188 El mundo fsico de los griegos 189
La interdependencia de las cosas

y de razn, dado su.alejarriiento de lo que es el curso regular de los expresarse en trminos de un mecanismo -o parte de un mecanis-
fenmenos, o, ms precisamente, de aquellos fenmenos que estn mo- cuya esencia es que siempre funciona del mismo modo. In-
permanebtemente ligados a otros fenmenos. Es esa conexin perma- cluso los desarrollos modernos en fsica, aunque hayan debilitado la
nente, esa continua repeticin de la misma secuencia de acontecimien- analoga mecnica, no han alterado nada sustancial a este respecto;
tos, lo que da a los fenmenos no-accidentales su carcter de ne- el mecanismo ha sido reemplazado por la ecuacin matemtica y las
cesidad y el sello de1a causalidad. Dicha causalidad aparece en su reglas matemticas de operacin, pero tambin stas son expresin
forma ms perfecta y pura en el ciclo eterno de los movimientos del principio democriteano de que todo funcionar siempre de ese
estelares, aunque la observacin de Leucipo sea aplicable sin duda modo. En otras palabras, todava realizan el papel del mecanismo
a todos los fenmenos naturales, a todo el cosmos, cuya permanencia desde el que observamos cmo ocurri, ocurre y ocurrir algo, de
se muestra a gran escala en esa recurrencia de los mismos eventos, acuerdo con su estructura especfica y con la interdependencia de
procesos y combinaciones de ambos. A pesar de que los antiguos sus partes, as como sobre la base de supuestos sobre el modo en que
I

griegos apenas conocan la experimentacin, slo la observacin de funcionan dichas partes.


la naturaleza era necesaria para llevades a la conclusin de Leucipo. Es cierto que ni Demcrito ni sus sucesores del mundo clsico
La opinin de Demcrito -seguidor de Leucipo a este respecta- supieron traducir esa idea a trminos matemticos, ni proporcionar
se conserva en dos fuentes.,La primera nos dice: Demcrito de Ab- ejemplos concretos mediante nuestro moderno sistema de induccin
dera pa~ta de que el universo es infinito, ya que nadie lo haba crea- y experimentacin. Sin embargo, no es por esta razn por la que
do, y lo consideraba adems inmutable, y describa explcitamente Aristteles le critic, sino que lo hizo desde un punto de vista que
sus cualidades. No hay un comienzo para las causas de lo que aconte- ahora resulta inadmisible; Aristteles rechaza todo el sistema de
ce ahora, y cuanto fue, es y ser, ha ocurrido por necesidad desde explicacin de ,los fenmenos naturales, tanto fsicos como biolgi-
toda la eternidad [109]. La ausencia de cambio que para Demcri to' cos, construido sobre la analoga de la mquina y el mecanismo auto-
era caracterstica del cosmos es simplemente el eje de las cosas con- mtico. La analoga que l utiliza es la del artista creativo, cuyo
tinuamente recurrentes, de la secuencia de combinaciones idntica- trabajo de creacin va dirigido a un fin determinado: dar forma a la
mente repetidas, o con modificaciones en las que tambin puede materia informe. Aunque aceptase la mquina como parte de esa
encontrarse cierta permanencia. De ah su conclusin sobre la eterc analoga, no se habra detenido a describida, sino que hubiese con-
nidad de las causas y su necesidad, que dio lugar a la confiada fe en siderado fundamental la cuestin de quin invent la mquina y con
un orden fijo de las cosas futuras. qu propsito. Demcrito -como el fsico moderno- no incluye
La segunda fuente sobre la opinin democriteana sobre esta cues- esa cuestin en su imagen del universo como una mquina para do-
tin es Aristteles quien la menciona a fin de refutada: Si adopta- tada de causalidad. Aqu, y en su negativa a adentrar se en preguntas
mos la asuncin general de que hemos encontrado ,un principio sa- metafsicas, podemos ver su agudeza intelectual y su profunda
tisfactorio en el hecho de que algo es "siempre" tal y como es, u comprensin de la fsica. El y su maestro Leucipo pueden conside-
ocurrir "siempre" de este modo, nos equivocaremos. Demcrito, rarse los primeros en dar una formulacin cientfica a la ley causal de
por ejemplo, erigi su teora de las causas naturales sobre el hecho la naturaleza.
de que las cosas ocurrieron en el pasado justo como ocurren ahora, El hecho de que los fundadores de la teora atomista -basada
pero no consider necesario buscar un principio que explicase ese como est en el concepto de' mecnica pura- fueran tambin los pri-
"siempre" [110]. Para el fsico moderno resulta imposible hallar meros en formular la idea de causalidad mecnica no requiere ningn
una justificacin para este ataque aristotlico, pues sin duda apro- anlisis clarificador ulterior. Sin embargo, en la doctrina de Epicuro
bara sin reparos la posicin de Demcrito, sustentada casi proftica- nos encontramos con una bifurcacin, y paralelamente al progreso
mente sobre una analoga desconocida en su poca, la analoga de en la teora atomista ya mencionado en el captulo V, hemos de hacer
la mquina. La necesidad en los fenmenos, su causalidad, puede notar un serio retroceso en lo cQncerniente a la nocin de causa y
190 El mundo fsico de los griegos La interdependencia de las cosas 191

efecto. Dicho retroceso tiene un doble fundamento: Epicuro aban- la misma, independientemente de su peso: Ms an, los tomos
dona la idea de un predominio total de la necesidad en el cosmos, deben moverse con igual velocidad cuando son transportados a travs
perb al mismo tiempo muestra una deslumbrante inconsistencia en del vaco y no hay nada que les ofrezca resistencia. Pues si ni lo
la aplicacin del principio de uniformidad causal a una cierta cate pesado se mueve ms rpidamente que lo pequeo y ligero cuando
gora de fenmenos naturales. Las razones de estas dos graves desvia nada le sale al encuentro, tampoco lo pequeo se mover ms rpi-
ciones del claro camino del razonamiento cientfico han de buscarse damente que lo grande si -siendo su curso uniforme- nada coli-
en el dominio que el pensamiento filosfico ejerca en aquella poca siona con ninguno de ellos [181]. Esta es, en principio, la conclu-
sobre las doctrinas cientficas, como ya se ha indicado antes. En l- sin a la que lleg Galileo en su ley de cada de los cuerpos. La cues-
tima instancia, resulta que Epicuro no se tomaba en serio la ciencia tin es, tan slo, que Epicuro plante un serio problema a su cos-
y, dondequiera que, en su opinin, sus conclusiones parecan poner mogona: cmo pueden producirse esas colisiones, sin las que el
en peligro la quietud espiritual del hombre y alterar su felicidad ha- universo nunca habra sido creado ni ninguno de los cuerpos macros-
ciendo surgir el miedo o la supersticin, prefiri el hombre a la cpicos se habra formado?
ciencia. La creencia en la libre voluntad del hombre era uno de los En este punto el libre albedro aparece como un deux ex machina,
principios bsicos de la doctrina epicrea, y puesto que sta no es y es as como Lucrecio describe la situacin en su poema: Tambin
compatible con el gobierno absoluto de la necesidad en el universo, a este respecto deseamos vivamente que t sepas que cuando los
con la concepcin de un determinismo total a la que en aquellos' tiem- tomos son transportados en lnea vertical hacia abajo a travs del
pos se aplicaba comnmente el trmino destino (fatum, heimar- vaco, en virtud de su propio peso, en un instante casi impercepti-
men), Epicuro crey necesario dotar a los tomos de libre albedro. ble y en lugares imprecisos del espacio, se desviarn un poco, lo
Tan pronto como ste se introdujo en todos los aspectos que resulta- suficiente para que puedas decir que la direccin ha cambiado. Por-
ban oportunos, la naturaleza mecanicista extrema de la teora ato- que si no solieran declinar as, todos, como gotas de lluvia, se des
mista -que asume que el alma tambin est compuesta por tomos- plomaran hacia abajo en el vaco profundo y no habra encuentros
tena asegurada de algn modo su concordancia con el libre albedro ni habra choques entre los principios, con lo que nunca habra creado
humano. Epicuro logr rodear el problema haciendo uso de sus pro- nada la naturaleza.
pias asunciones acerca de los movimientos atmicos. Al principio, y si por casualidad cree alguien que los cuerpos ms pesados po-
cuando las molculas y todas las dems combinaciones de cuerpos dran, por la mayor rapidez con que caen verticalmente, estrellarse
diminutos fueron formadas por colisin y conjugacin de tomos, desde arriba contra los ms livianos y engendrar as choques capaces
estos ltimos tenan -segn Epicuro- un movimiento nico y uni- de ocasionar movimientos genitales, andara muy lejos de la verdade-
forme. Y esa uniformidad de velocidad fue considerada por l del ra razn. Porque, para los cuerpos que caen a travs de las aguas
mismo modo en que la entiende el fsico moderno: mdulo y direc- o de los aires raros, es ley acelerar su cada de acuerdo con los pesos,
cin constantes. As, al comienzo haba tomos y espacio vaco, con ya que los cuerpos del agua y del aire tenue no pueden oponer igual
los tomos movindose a velocidad constante, en lnea recta y con resistencia a todos los cuerpos, sino que se abren ms rpidamente
la misma direccin. Qu direccin era esta? Esta pregunta pone vencidos por los ms graves. Pero el vaco, por el contrario, no
de manifiesto la debilidad de la cosmogona epicrea, pues sus to- puede oponer resistencia a ninguna cosa desde ninguna parte y en
mos, que 'poseen peso, caen en una cierta direccin, al igual que ningn tiempo, segn lo exige su misma naturaleza; por eso todos
cualquier grave que conozcamos lo hace, incluso en una poca en los cuerpos deben moverse con igual rapidez a travs del vaco quie-
la que los trminos arriba y abajo parecen carecer de sentido. to, aunque sus pesos difieran. No han podido, por consiguiente, ja-
Mas incluso en su punto ms dbil encontramos un sorprendente re- ms, los ms graves caer desde arriba sobre los ms livianos, ni
lmpago de intuicin; en contra de Aristteles, Epicuro afirma ca- engendrar por s mismos choques que modifiquen los movimientos
tegricamente que en el vaco la velocidad de todos los graves es por medio de los cuales gobierna la naturaleza las cosas. Por lo que
192 La interdependencia de las cosas 193
El mundo fsico de los griegos

insistimos una vez ms en que es necesario que los cuerpos se des- en el perodo post-aristotlico, y especialmente -como veremos- en
ven un poco; nada ms que una pequeez, no sea que parezcan la filosofa estoica, mientras que en Demcrito todava no hay indi-
fingir movimientos oblicuos que contradigan la realidad. Porque una cios de tal dilema. Esto demuestra cun profundamente haba pe-
cosa es clara y manifiesta: que los pesasen cuanto tales no pueden netrado la causalidad, como ley omniabarcante, en la conciencia in-
moverse en sentido oblicuo al precipitarse desde la altura, como t telectual del hombre, y en poco ms de cien aos, desde finales del
mismo puedes comprobar. Pero quin es el que puede comprobar perodo presocrtico hasta la poca de Epicuro y de Zenn el es-
por s mismo que nada se desva ni un pice de la lnea recta de toico.
su curso? [248]. Aqu Lucrecio desecha la necesidad democriteana La cuestin nos recuerda a la larga controversia que sobre el
y revoca la aplicacin general de la ley de causalidad tal y como habla mismo tema empezar con Laplace y continuar a 10 largo de todo
sido establecida por los predecesores de Epicuro, y lo hace, en el siglo XIX, y que fue sostenida tanto por filsofos como por cien-
primer lugar, para ser as capaz de trazar la continuacin de una tficos naturales. Controversia que se reabrira de nuevo en este siglo
cosmogona que quedara de este modo desprovista de la secuela de con el desarrollo de la mecnica cuntica y la formulacin del prin-
que todo ha de estar gobernado por razn y necesidad. Pero ese cipio de indeterminacin. Quiz sea adecuado subrayar, al llegar
elemento de indeterminismo sirve inmediatamente como prueba del a este punto, que no existe indicacin alguna de que haya alguna
libre albedro, como parece entrever se en los siguientes versos de analoga entre ese principio y la idea de Epicuro de la desviacin
Lucrecio: En fin, si todo movimiento est siempre conectado y, incausada. El problema moderno fue puesto de relieve ante nosotros
del viejo, nace siempre el nuevo en orden invariable, y los principios como resultado de la aplicacin del mtodo experimental en fsica
al declinar no ocasionan nunca un comienzo de movimiento que atmica, y por el anlisis de la interaccin existente entre el observa-
rompa las leyes de 10 fatal impidiendo que las causas se sucedan dor y el objeto observado. En la fsica esencialmente no-experimental
desde el infinito, de dnde ha salido para los seres que alientan -a de la Antigua Grecia nunca se habra dado. Epicuro trat de salvar
travs de las tierras esta potestad libre? De dnde, repito, ha ve- la dificultad mediante la simple y de algn modo primitiva solucin
nido esa potestad arrancada a los Hadas por medio de la cual nos de quitar un eslabn concreto de la cadena infinita de las causas
movemos cada cual segn su voluntad y torcemos el rumbo, no en fsicas, a fin de conservar el principio de libre albedro como parte
un tiempo previsto ni en sitio determinado, sino donde dicta nuestro del proceso cosmognico. La tendencia a oscurecer las dificultades
I leal entender? .. No ves an que, aunque una f\;lerza exterior muy. es caracterstica del enfoque casi superficial de Epicuro. Por un lado
poderosa nos impela y nos obligue con frecuencia a proceder de mala subraya lo minsculo de una desviacin que es difcilmente per-
gana y a andar precipitados, hay, sin embargo, en nuestro pecho ceptible, y de otro, al hacer hincapi sobre la conciencia humana del
algo que puede resistirse y oponerse? .. De ah que sea necesario libre albedro como una realidad fundamental, tiende a ignorar cual-
aceptar que en los tomos tambin hay otra causa de los movimien- quier evidencia de la dependencia del hombre de factores causales.
tos, aparte de los choques y pesos, de la que procede esta potestad Toda su armonizacin est dirigida a preservar, por cualquier medio,
innata que hay en nosotros, ya que sabemos que de la nada, nada la paz del alma humana, evitando cualquier alteracin de su equili-
puede ser hecho. Porque la gravidez impide que todas las cosas se brio. En su carta a Menoceo, Epicuro escribe: Porque, de hecho,
hagan por choques, como por una fuerza externa. Pero que la mente mejor sera creer en los mitos sobre los dioses que convertirse en
misma no tenga una determinacin interior en todas sus acciones un esclavo del destino de los filsofos naturales; pues 10 primero
y no se vea obligada a obrar y padecer como forzada, lo logra esa ofrece la esperanza de aplacar a los dioses con la oracin, mientras
ligera desviacin de los tomos en un sitio indeterminado y en que 10 ltimo entraa una necesidad que no conoce la calma [186].
un tiempo imprevisto [248]. Ese mito sobre los dioses, que Epicuro prefiere a la pesadilla
Debe hacerse notar que el problema de la irreconciliabilidad de del destino, es devastador para la imagen epicrea de la naturaleza
determinismo y libre albedro se convirti en realmente grave slo en otro sentido. La fsica de Platn y Aristteles introdujo las ant-
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El mundo fsico de los griegos

tesis de cielo y tierra al interpretar la eterna recurrencia de los desea continuar la tradicin de los primeros filsofos naturales y de
movimientos celestes como un signo de su naturaleza divina (Platn), Anaxgoras o Demcrito, con la idea de incluir los fenmenos del
o como el ms sublime ejemplo de que la naturaleza lucha por al- cielo y de la tierra dentro de un nico sistema. Pero su miedo a la
canzar la perfeccin (Aristteles). La maravillosa conformidad con religin le arrastra, y para desafiar la arrogancia cientfica de los
la ley de todos los ciclos celestes, que poda mostrarse en los mo- fenmenos celestes basada en su regularidad y exactitiId, adopta una
delos geomtricos o los clculos matemticos, se convirti en un diferencia arbitraria y propia, reduciendo as el valor de toda ense-
smbolo de lo divino y en prueba concluyente de la existencia de una anza cientfica. Por un lado, por lo que respecta a lo que es invisible
inteligencia suprema que conscientemente controlaba el cosmos. Todo alojo desnudo, en todo lo concerniente a los tomos, asume cosas
ello entraba en conflicto con la lnea de pensamiento de Epicuro. En y extrae conclusiones con una confianza total en la uniformidad y en
su deseo de liberar al hombre del miedo a los dioses, sin llegar al la no-ambigi.iedad de la explicacin cientfica; pero en el caso de
extremo del atesmo, asign a stos un tipo de existencia simbli- los fenmenos celestes, que aunque distantes de nosotros son, sin
ca, de perfecta felicidad divorciada por completo de los eventos cs- embargo, visibles alojo, se niega a asentar leyes fijas y postula el
micos y del destino humano. Esta fue su versin del ideal platnico principio de explicaciones alternativas, que destierra cualquier po-
de la condicin que puede alcanzar el hombre si mantiene su alma sibilidad de alcanzar una conclusin cientfica comprehensiva. Unas
en paz, y esta es la clave del siguiente extracto de la carta de Epicuro pocas pginas de su carta a Pitocles proporcionarn la explicacin:
a Herodoto: y en lo que concierne a los movimientos de los cuer- En primer lugar hemos de persuadimos de que el conocimiento de
pos celestes y sus giros y eclipses, salidas y puestas, u otros fen- los fenmenos del cielo -ya les consideremos en conexin con otros,
menos emparentado s con ellos, no ha de pensarse que se deben a ya independientemente- no tiene otro fin que la ataraxia y una
ningn ser que los controle y ordene o haya ordenado, y que al firme confianza, al igual que todas las dems investigaciones. No hay
mismo tiempo disfrute de una perfecta beatitud, adems de la in- que querer forzar lo imposible, ni porqu aplicar para todo tipo de
mortalidad ... Ni tampoco debemos creer que los que han sido con- cosas un mtodo semejante al usado en el razonamiento sobre los
glomerados por el fuego en una masa posean la gracia y voluntaria- modos de vida o la solucin de otros problemas fsicos, como lo
mente se encarguen de tales movimientos, sino que hemos de preser- atestiguan proposiciones como el universo consta de cuerpos y lo
var todo el majestuoso significado de lo divino en todas las expre- intangible, o los elementos son indivisibles, y todos los tipos
siones que aplicamos a dichos conceptos, a fin de que no provoquen de afirmaciones que slo concuerdan a su manera con los fenmenos,
opiniones contrarias a la nocin misma de divinidad. En caso contra- no siendo ese el caso de los fenmenos del cielo, que admiten muchas
rio, esa contradiccin producir la mayor de las alteraciones en el causas que los produzcan y mltiples determinaciones posibles de
alma humana. Debemos, por tanto, creer que los movimientos se su esencia que concuerdan con las percepciones. Pues no hemos de
deben a la inclusin originaria de la materia en esas aglomeraciones estudiar la naturaleza a partir de axiomas vacos y de principios ar-
durante el parto del mundo. y que la ley de la sucesin regular surgi bitrarios, sino como lo exigen los fenmenos. Nuestra vida, en efec-
tambin entonces. Ms an, debemos creer que descubrir la causa to, no necesita sinrazones y opiniones hueras, sino desarrollarse sin
adecuada de los hechos ms esenciales es tarea de' la ciencia de la problemas. Ahora bien, todo sigue su marcha con la mayor serenidad,
naturaleza, y que la bendicin del conocimiento de los fenmenos al menos en 10 tocante a cada una de las cosas que podran ser ex-
celestes est en ella y en la comprensin de qu naturalezas son las plicadas de modos diversos a fin de armonizar con aquello que per-
que vemos en los fenmenos celestes y en todo cuanto es semejante cibimos, cuando uno admite -como no podemos por menos de ha-
en exactitud al conocimiento requerido para ello [182]. cer- teoras probables acerca de ellas; pero cuando admitimos una ex-
Las palabras, y especialmente el acento puesto sobre el que las plicacin y rechazamos otra que tambin concuerda con los fenmen'os,
estrellas sean masas de fuego cuyas leyes de movimiento fueron est claro que uno se sita al margen de toda ciencia natural para caer
determinadas en la creacin, producen la impresin de que Epicuro en el mito. Algunos de los fenmenos que se producen cerca de noso-
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196 El mundo fsico de los griegos La interdependencia de las cosas

tros nos proporcionan indicios sobre 10 que sucede arriba, aun cuando templa nociones inconsistentes y las enfatiza sin motivo, cayendo as
no podamos observar los fenmenos del cielo, pues stos podran de diversas maneras en diferentes ocasiones en el mtodo de la causa
producirse de muchas formas [183]. nica ... y no permite que la naturaleza divina sea introducida en
Prosiguiendo su carta a Pitocles, Epicuro aplica su principio de algn punto de estas consideraciones, sino que la preserva de gravo-
explicaciones alternativas a un gran nmero de fenme'nos astron- sos deberes y la deja en completa bienaventuranza [185].
micos y metereolgicos. La expresin bancarrota cientfica no pa- Las citas precedentes bastarn para mostrar la influencia de los
rece demasiado dura para describir ese principio. El propio Epicuro axiomas filosficos de la escuela epicrea en detrimento de su actitud
nos ilustra su propsito en un ataque deliberado contra aquellos as- cientfica. De hecho, Epicuro logr con ello lo contrario de lo que
trnomos cuyos artificios -es decir, cuyos clculos y su progreso deseaba, fortaleciendo la anttesis de cielo y tierra, aunque en sentido
en la descripcin de los movimientos estelares- despiertan su enojo, contrario, por as decido, de la que introdujera Platn. Los medios
debido a la asociacin platnica de la perfecta exactitud con la divi- que utiliz, tanto aqu como en la cuestin del libre albedro, no eran
nidad: El tamao del Sol, de la Luna y de las otras estrellas es para los adecuados para fortalecer el mtodo cientfico como una discipli-
nosotros 10 que parece ser y, en realidad, es o ligeramente mayor de na independiente que lucha por hallar sus mtodos propios de inves-
10 que vemos o ligeramente menor de ese tamao, pues tambin los tigacin y las vas de comprensin que perscriben nicamente sus
fuegos en la tierra cuando son vistos a cierta distancia parecen ser propias necesidades. Con respecto a la ley de causalidad y a la expli-
as a los sentidos ... Las salidas y puestas del Sol, la Luna y los otros cacin causal de los fenmenos, la doctrina de Epicuro se convertira
cuerpos celestes pueden deberse a encendidos y apagados... O tam- en un desastre al abandonar la tradicin democriteana.
bin, el efecto en cuestin podra ser producido por su aparicin por Fue justamente en ese aspecto en el que la escuela rival estoica
encima de la Tierra, y tambin por la interposicin de la Tierra ante se distingui por su enfoque, en muchos aspectos prximo al de
ellos: porque de nuevo nada en los fenmenos lo contradice ... Puesto la ciencia moderna. La confusin de ciencia y filosofa es, por su-
que estas y similares explicaciones no discrepan de ningn hecho cla- puesto, comn a las dos escuelas, pero mientras que la filosofa de
ramente percibido, si uno siempre se ajusta en estas reas de inves- Epicuro, y especialmente su complejo religioso, acta como un ele-
tigacin a 10 posible y puede en todo momento remitirse a 10 que mento pernicioso en esa confusin, las bases teolgicas del estoicismo
concuerda con los fenmenos, sin temer los esclavizantes artificios de ayudaron efectivamente a la clarificacin del problema de causa y
los astrnomos. efecto.
Los menguantes de la Luna y los crecientes que les siguen podran Ya hemos visto cmo la nocin de un logos divino que permea
deberse a la revolucin de su propio cuerpo, o igualmente bien a las todo el universo lleva a los estoicos a concebir a ste como un con-
conformaciones sucesivas de la atmsfera, o tambin a la interpo-
tinuo cuyas partes estn en constante interaccin. En esta concepcin,
sicin de otros cuerpos; puede darse cuenta de ellos de todas las la causalidad ocupa, como veremos, un lugar destacado. Al contrario
maneras en que los fenmenos terrestres nos invitan a explicar esas
'que la teologa epicrea que liberaba a los dioses de cualquier deber
fases; a condicin de que uno no llegue a enamorarse del mtodo de
la causa nica e infundadamente descarte a las dems, sin haber gravoso y los colocaba en el reino de la eterna alegra en el que no
tenan responsabilidad alguna sobre 10 que ocurriese en el cosmos,
considerado lo que un hombre puede observar y 10 que no, y que-
la filosofa de los estoicos identificaba la divinidad con la suprema
riendo por tanto observar lo imposible. Otros, la Luna puede tener
luz por s misma o procedente del Sol. Porque tambin en la Tierra providencia que vigila sobre todo y en todo momento. En cierto modo
vemos muchas cosas brillar por s mismas, y otras muchas que refle- esto conduce a la concepcin teleolgica de Aristteles de que todo
jan la luz. Ni hay fenmenos celestes que contradigan estas explica- aspira a lo mejor, pero, al mismo tiempo, la analoga entre la con-
ciones, si uno recuerda siempre el mtodo de causas mltiples e tinuidad de la providencia y la de todo el complejo de los eventos
investiga hiptesis y explicaciones consistentes con ellas, y no con- csmicos conduce a la identificacin de la providencia con la eterna

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cadena de la causalidad, con el destino; una teleologa no comprome- portante es la ltima frase citada, en la que la validez de la ley causal
tida se ana con un determiriismo no comprometido. es comparada a la de las leyes de conservacin (conservacin de la
Observamos en ello la paradjica situacin de que la escuela materia o de cualquier otra cantidad fsica).
estoica esencialmente religiosa se convierte en la legtima heredera En Leucipo y Demcrito encontramos una frmula para cada una
de la concepcin democriteana de una necesidad mecnica y en el de las leyes [70, 92]; pero es en la doctrina estoica en la que por
ms fiero oponente del intento epicreo de circunvalar la causalidad .. primera vez son situadas una junto a otra, como leyes del mismo
En los siguientes extractos hay una clara referencia a la desvia- tipo, y es en esa doctrina donde la analoga revela una intuicin ms
cin incausada de los tomos postulada por Epicuro: Crisipo refut profunda de la causalidad natural que la fsica moderna ha confir-
a aquellos que. imponan a la naturaleza la ausencia de causalidad, mado plenamente.
mencionando el dado y la balanza y muchas otras cosas que nunca La formulacin matemtica de las leyes de la fsica -en s misma
caeran o se desviaran sin una causa externa o interna. Pues no hay una prueba de la causalidad-, ha mostrado que algunas pueden for-
tal cosa como la ausencia de causa y el azar. En los impulsos mencio- mularse en forma de leyes de conservacin, expresando el hecho de
nados, que algunos han denominado injustificadamente accidentales, que tal o cual cantidad fsica se conserva, o de que hay un equilibrio
hay causas que, ocultas a nuestra vista, determinan el movimiento entre ciertas cantidades que seala la permanencia de ciertas con-
en una cierta direccin [219]. diciones fsicas.
Dos cuestiones merecen aqu especial atencin: la apelacin al . No creemos que la posibilidad de formular leyes de conservacin
experimento (el dado y la balanza) y la definicin del azar como una sea una coincidencia, sino ms bien una confirmacin suplementaria
causa oculta, es decir, como expresin de nuestra incapacidad para de la causalidad, como mostrar un ejemplo muy simple. De acuer-
aprehender todo el mbito de la causalidad. Sobre este tema tenemos do con nuestras concepciones, la construccin de un perpetuum mo-
una sucinta evidencia de la proximidad de los estoicos al punto .de bile' invalidara no slo la ley de conservacin de la energa, sino
vista de Demcrito: Anaxgoras, Demcrito y los estoicos decan tambin la ley de causalidad, ya que anular las leyes fundamentales
que el azar es una causa oculta a la aprehensin humana [111]. de la mecnica que hallan expresin en la ley de la energa equivale
El segundo pasaje que contraviene la desviacin de los tomos a negar la posibilidad de describir los fenmenos elementales de la
contiene la argumentacin estoica a favor de la ley de causalidad y naturaleza en trminos de causas. La frase la ausencia de causa ase-
merece especial atencin: Todo cuanto ocurre es seguido por algo meja una creatio ex nihilo es sumamente oportuna si se refiere a
con lo que est conectado causalmente, pues nada existe o ha llegado la desviacin incausada de la lnea recta que sufren los tomos, pues
a ser en el cosmos sin una causa; no hay nada en l que est com- tal desviacin implicara la quiebra de la ley de conservacin del
pletamente divorciado de todo lo que hubo anteriormente. El cosmos momento debido a la creacin de una cantidad de movimiento de
se alterara y desintegrara en pedazos y dejara de ser una unidad la nada.
que funciona como un nico sistema ordenado si un movimiento El trmino clave en la ley de causalidad de la fsica estoica es
incausado fuera introducido en l; tal movimiento slo ser intro destino, el cual ya en la literatura griega ms antigua haba ser-
ducido si todo cuanto existe y ocurre tiene una causa previa de la vido como vehculo de expresin de la necesidad, para convertirse
que aqul se siga necesariamente. En su opinin, la ausencia de causa ahora, especialmente en las obras de Crisipo, en sinnimo de causa-
asemeja una creatio ex nihilo} igualmente imposible [220]. El do- lidad. Fuentes posteriores han conservado algunas de sus definicio-
minio absoluto de la causalidad se convierte as en parte integral nes, tres de las cuales se citan a partir de su libro Del Destino: El
del cosmos concebido como un continuo, y esta imagen estoica se destino es la razn (lagos) del cosmos, o la razn de los eventos que
completa con la inclusin de la relacin causal en aqul, relacin ocurren en el cosmos bajo providencia, o la razn de lo que ha ocu-
que aparece definida con precisin en nuestro pasaje como una serie rrido, est ocurriendo u ocurrir [221]. El trmino razn -que
infinita de causas y efectos unidos por necesidad. Especialmente im- indica algo racional- se halla tambin en la afirmacin de Leucipo,

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La interdependencia de las cosas

por razn y necesidad ([70], cit., pg. 132), Otra frmula sub- [223]. La teora estoica, pues, es que el hombre puede escoger
raya especialmente la interconexin de las cosas, caracterizada por la entre dejar que el estmulo acte sobre su naturaleza' o no hacerla.
permanencia y la ausencia de desviacin: En su cuarto libro de la No es asunto nuestro trazar aqu las complicaciones en que se vieron
Providencia, Crisipo dice que el destino es un cierto orden fsico en envueltos los estoicos al intentar en vano explicar las dificultades
el que algo es siempre causado y resulta de otra cosa, de tal modo obvias que plantea la distincin de causas, y especialmente el hecho
que su interaccin no puede ser transformada [222]. de que el ejercicio de la eleccin est tambin ligada a la cadena de
Los estoicos usaron el concepto de destino para expresar un ab- las causas preliminares sujetas a las leyes del destino. Pero lo que
soluto e inflexible determinismo en el sentido que la fsica clsica s haremos por el momento es calibrar la analoga fsica que se cita
le dio, por ejemplo, en la famosa frmula de Laplace. Entonces, como 'en relacin a esto: Si arrojas una piedra cilndrica por una rampa,
ahora, los deterministas integrales comprendan en las leyes del des- t eres la causa de su descenso al proporcionarle el impulso; pero
tino al hombre y sus obras, y, a este respecto, tanto la escuela estoica rodar no debido a tu actividad, sino a la naturaleza de la piedra y
como su rival, la epicrea, se vieron ante el eterno problema destino a la redondez de su forma [224].
vs. libre albedro. Dado que la tica estoica estaba basada en la Lo que hace que empiece a rodar el cilindro es la causa prelimi-
responsabilidad del hombre ante sus actos y en la creencia en su nar, mientras que el movimiento efectivo de rodar responde a la causa
poder de determinar el curso de su vida, los estoicos no podan de- determinante. Justamente es mediante esa distincin con lo que la
sechar el libre albedro. Mas, podan conservarlo sin contradecir fsica terica de hoy afronta los problemas de dinmica. Para resol-
el sentido mismo de destino recurriendo a algn artificio rudimenta-
ver el problema del movimiento' de un sistema, los fsicos moder-
rio como el usado por Epicuro? Por supuesto la solucin estoica nos introducen en la ecuacin del movimiento todas las causas
es tambin inaceptable, aunque notable por su estructura terica, y la determinantes, es decir, las propiedades que pertenecen al sistema
analoga fsica que subyace muestra, una vez ms. la capacidad ana- mismo y las fuerzas que actan sobre l; pero con esto no basta, ya
ltica de Crisipo y su escuela, as como el poder de su imagina~in
cientfica. que slo nos proporciona una solucin general abstracta. Para des-
cubrir la situacin del sistema en cada instante y para un caso con-
Crisipo no extrae un slo eslabn de la cadena causal, en su lugar creto, hemos de determinar sus condiciones iniciales, es decir, su
divide las causas en dos clases: preliminares y determinantes. Esta
posicin y velocidad en un cierto momento, en la hora cero,' Esas
divisin est influenciada por las doctrinas mdicas de su poca, condiciones, junto con la solucin terica, proporcionan una defini-
cuyos ecos an resonarn en una poca posterior. La causa prelimi-
cin completa del movimiento y aplican la ley de causalidad al caso
nar es el impulso dado a la enfermedad por las condiciones externas, dado.
mientras que la causa determinante es la que decide el curso de la Las condiciones iniciales son anlogas a las causas preliminares
enfermedad de acuerdo con las caractersticas fsicas del paciente. La de la doctrina estoica del destino. Mediante esas condiciones se logra
psicologa estoica distingue. sobre la base de esta analoga, entre la abrir una brecha artificial en la cadena infinitamente ramificada de
causa preliminar de la decisin humana, consistente en el estmulo causas y efectos, a fin de dar al problema una forma que permita
sensorial externo, y la causa determinante, que consiste en las cua- una solucin prctica. Las condiciones iniciales definen cierta situa-
lidades innatas de la persona. Crisipo ... distingue entre varios tipos
cin que es el resultado de desarrollos causales y cuyos detalles po-
de causa a fin de evitar la necesidad [de negar el libre albedro] man- demos no examinar o no necesitar examinar. Puede que la piedra
teniendo el destino. Dice: "Existen causas primarias y secundarias. cilndrica en cuestin haya sido arrojada por la rampa por alguien,
Si decimos que todo est determinado por el destino segn 'las causas
o podra haber rodado anteriormente por esa misma rampa, o in-
preliminares, no nos referimos a las causas primarias determinantes, cluso podra haberse desgajado de otra roca y cado libremente hasta
sino a las secundarias ... Incluso aunque no tengamos control sobre chocar con la rampa. Todo cuanto precede al momento que nos in-
estas ltimas, podemos, no obstante, controlar nuestros instintos"
teresa para el problema -la suma total de las causas preliminares-
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se incluye bajo el rtulo destino, sin que importe la complejidad entre ciertos signos y los eventos que les siguen; la cuestin queda
de los detalles. Pero esta parte de la historia no es la que nos inte- obviamente abierta. La adivinacin parte del supuesto de que la se-
resa; nicamente tomamos nota de su ltimo lazo como condicin cuencia constantemente recurrente de los mismos signos y eventos
de partida para el problema que tratamos de resolver. puede ser expresada como una regla que justifica la profeca, sea
Crisipo, en su deseo de tener lo mejor de los dos mundos, trat sta realmente una ley causal o una simple repeticin de coinciden-
de preservar el hado mediante condiciones iniciales a las que los cias. De acuerdo con la doctrina estoica, los dioses no son los res-
hombres estarn sujetos en todo momento cuando tengan que tomar ponsables directos de cada una de las fisuras en el hgado o del
una decisin, y que escaparn a su control. Al mismo tiempo espe- canto de un pjaro, ya que, como es manifiesto, esto no sera ni
raba dejar la puerta abierta al libre albedro postulando que las cua- propio ni adecuado para un dios, y adems es imposible. Pero en
lidades innatas de los hombres estn sujetas a autocontrol, a dife- el principio, el universo fue creado de tal modo que ciertos resulta-
rencia de las de la materia inorgnica. Este intento le llev a un dos fuesen precedidos de ciertos signos, proporcionados unas veces
penetrante anlisis de cmo funciona la ley causal en un caso con- por las entraas y las aves, otras por los relmpagos, los portentos
creto como el ilustrado por la piedra en la rampa. El ejemplo es naturales, las estrellas o los sueos, y en otras ocasiones por los pro-
slo un detalle de una imagen general que nos revela en la fsica nunciamientos de personas en trance. Y estos signos no suelen en-
estoica, ms ntidamente quiz que en cualquier otra teora filosfica gaar a quienes los observan adecuadamente. Si algunas profecas
de la Antigua Grecia, un penetrante anlisis del mtodo cientfico o basadas en deducciones e interpretaciones errneas resultan ser fal-
del razonamiento cientfico aplicado a un objeto equivocado o mez- sas, la culpa no ha de ser atribuida a los signos, sino a la escasa
clado con supersticiones carente s de valor. habilidad de los intrpretes [226].
La astrologa y la adivinacin, que ocuparon un lugar preemi- La cita anterior pone de relieve la dependencia que sobre el ex-
nente en la doctrina fsica estoica, procedan sin duda de Oriente, perimento tiene la ley de induccin (<<observacindurante un largo
y posean un fuerte elemento de irracionalidad. Es interesante ver perodo, observacin repetida). Esta ltima referencia subraya
cmo trataron los estoicos de emplazar la adivinacin sobre una base adems el carcter axiomtico de la ley resultante de ese experimen-
racional. En el uso de signos externos y smbolos por parte de los to, la creencia en que el universo est gobernado por la ley: El uni-
j adivinos descubrieron los estoicos el mtodo inductivo mediante el verso fue creado de tal modo ... . A fin de apreciar todo el xito de
que es posible predecir un evento futuro a partir de la experiencia los estoicos en la cuestin de la induccin y la causalidad, hemos de
pasada de la conexin temporal existente entre ese evento y los que olvidamos por un momento de toda la supersticin que rodea a la
le precedieron. Los resultados de los recursos artificiales de adivi- adivinacin, pues lo que importa es que los estoicos captaron un
nacin, que utilizan entraas, relmpagos, portentos, y la astrologa, principio de vital importancia para el proceso de comprensin de la
ha sido objeto de observacin durante un dilatado perodo de tiempo. naturaleza: el principio de la confirmacin mutua. Crisipo da otra
Pero en todo campo de investigacin una gran extensin de tiempo prueba en el libro mencionado anteriormente: 'las predicciones de
dedicada a la observacin continuada da lugar a un extraordinario los adivinos no podran ser correctas si el destino no fuese omniabar-
fondo de conocimientos que podra haber sido adquirido incluso sin cante' ... Parece que Crisipo basaba su prueba en la interdependencia
la intervencin o inspiracin de los dioses, ya que la observacin de las cosas; as, mediante la verdad de la adivinacin quiere mos-
repetida pone en claro qu efectos se siguen de determinada causa trar que todo ocurre de acuerdo con el hado, mas no puede probar
y qu signos preceden a cualquier evento dado [225]. la verdad de la adivinacin sin suponer primero que todo ocurre de
El principio de induccin se usa aqu de la misma forma caute- acuerdo con el destino [227]. El comentarista aqu citado no en-
losa con que Hume intent adoptado como base para la ley de cau- tiende del todo que esta crtica es en realidad un elogio de la intui-.
salidad, una relacin de eventos en el tiempo. Esa cautela no es, por cin intelectual de Crisipo. De hecho las ciencias naturales estn
supuesto, lo mismo que una negacin directa de la conexin causal basadas en la confirmacin mutua por la cual cada nuevo dato de
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evidencia inductiva refuerza la ley de causalidad al tiempo que la sus demostraciones por medio de verosimilitud, son embaucadores,
postulacin de esa ley aumenta nuestra confianza en que una cierta y si uno no se pone en guardia contra ellos, le engaan con toda faci-
cadena de eventos no es arbitraria. Crisipo apela aqu a una de las lidad, tanto en geometra como en todos los dems asuntos [120].
categoras fundamentales de la epistemologa de la ciencia. Lo que Platn, el autor de estos extractos, entendi bien que el conjunto de
no deja de ser peculiar es que no fueran sino los signos cientficos la ciencia natural no es ms que probabilidad, pero mientras que a
de los adivinos los que dieran lugar a tales conclusiones epistemol- l comprender esto le llev a desdear la ciencia experimental, Aris-
gicas; adems, como es bien sabido, no fue sta la nica ocasin en tteles -aunque estuviera de acuerdo en principio con esa actitud-
los anales de la ciencia en la que se extrajeron conclusiones correc- subray el valor prctico de la investigacin: Platn llamaba co-
tas de premisas falsas. rrectamente ciencia natural a la doctrina de lo probable. Esa es tam-
La idea de causalidad no progres en el mundo antiguo ms all bin la opinin de Aristteles, quien declara que la prueba real es
de la nocin estoica de hado. La razn obvia para que as fuese la que se deriva de los principios primeros y seguros, de las verda-
fue ante todo la pobreza de la experimentacin sistemtica, pero deras causas primeras, lo que no significa que hayamos de abandonar
tambin est claro que el significado religioso que se dio al hado, las ciencias naturales por carente s de valor, sino tan slo que de-
y la tendencia a identificarIo con la providencia, impidieron cualquier beramos contentamos con lo que pueda beneficiamos y caiga en
desarrollo cientfico ulterior. No obstante, hubo un enorme avance nuestras manos, como tambin enseaba Teofrasto [172].
desde la primera idea vaga de una conformidad general a la ley en Fueron el progreso de la medicina y de la diagnosis mdica, ms
la naturaleza hasta la idea de necesidad de Demcrito, y desde sta que cualquier otra ciencia experimental, lo que gan el primer reco-
a la aprehensin clara de la ley de causa y efecto lograda por Crisipo. nocimiento de la importancia de todo un amplio abanico de conclu-
Este desarrollo resulta particularmente sorprendente si consideramos siones basadas en la probabilidad, en las que el principio gua no es
la ley de causalidad como parte del problema general de la interco- la necesidad .lgica sino la confianza en la recurrencia regular de los
nexin de eventos y su dependencia temporal, marco ms amplio eventos gracias a la necesidad causal. Ese reconocimiento tuvo, a su
en el que tambin se incluye el concepto de probabilidad y el tema vez, una notable influencia sobre la lgica; en la lgica de Aristte-
de la conexin funcional entre los fenmenos. Por tanto, deberamos les el primer lugar estaba ocupado por las proposiciones categricas
repasar brevemente tambin los logros conseguidos en este campo y los silogismos, mientras que su discpulo Teofrasto comenz a
si queremos conseguir una estimacin adecuada de los esfuerzos inte- desarrollar el silogismo hipottico. Ms adelante las sentencias hipo-
lectuales por entender la estructura causal de las cosas que se pro- tticas y disyuntiva s se convertirn en el aspecto central de la lgica
dujeron en el perodo postaristotlico. estoica. Esos silogismos tambin fueron utilizados antes que nada
De Pitgoras en adelante, una vez que haba pasado a formar en matemticas; en trminos formales, el silogismo hipottico (<<sia
parte del bagaje cultural de los individuos la absoluta certeza de entonces b) es tpico de la frmula matemtica. Si uno de los n-
una proposicin matemtica demostrable, la palabra griega para pro- gulos de un tringulo es recto, entonces el cuadrado de la hipotenusa
bable se utiliz como opuesta a certeza matemtica, en el sentido es igual a la suma de los cuadrados de los catetos. Lo mismo vale
de plausiblemente, aparentemente correcto. No presentas ningu- para el disyuntivo (<<sia entonces b o e, etc.) como muestra el
na prueba concluyente, sino que usas la probabilidad. Si Teodoro y sencillo ejemplo siguiente: Si un nmero se divide por tres, el
otros gemetras la hubies~n utilizado en geometra, habran carecido resto ser cero, uno, o dos. Formalmente hablando, estos silogismos
de valor [123]. Un comentario semejante de disgusto ante la inexac- son aplicables a todo lo emprico y, de hecho, en los ejemplos que
titud se deja or en el siguiente pasaje: Esta asuncin no ha sido, aparecen en la literatura estoica y subsiguiente podemos seguir la
en mi opinin, demostrada y est basada en cierta verosimilitud y penetracin gradual de este tipo de silogismo en el mundo de la
conveniencia, razn por la cual es aceptada por la mayora de la experiencia, bien en la experiencia cotidiana, bien en los fenmenos
gente. Pero yo soy consciente de que los argumentos que fabrican naturales ordinarios, bien en la prctica de los adivinos en la predic-
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cin del destino de una persona o de los futuros acontecimientos his- impide la ocurrencia de aquello que incluso es contrario a lo que
tricos. Lo que resulta especialmente sorprendente en toda esta inte- su~ede por el destino, ya que aunque no ocurra es, sin embargo,
resante evolucin son las"dificultades que aparecieron a la luz de la posible' ... - No son acaso los que as argumentan como bufo-
discusin de los silogismos que contienen el factor tiempo (<<Sia nes? [229].
entonces a continuacin b; o, en el silogismo disyuntivo, en el que Esa limitacin de las ocurrencias posibles a aquellas a las que
son posibles varios desarrollos alternativos: Si a entonces b o c). no se' impide suceden> es importante porque muestra que los estoicos
Estas dificultades, que discurren como un hilo a lo largo de la lite- iban por el buen camino para captar la idea de probabilidad como
ratura estoica, desde los estoicos antiguos a los comentaristas poste- nosotros, con nuestra amplia concepcin de la causalidad, lo hacemos
riores, brotan de la aparente incompatibilidad entre la idea de posi- hoy. En lugar de describir la ocurrencia actual mediante una serie
bilidad y la necesidad del destino. Hado significa la necesidad ro- de pasos que se combinan para formar una cadena unidimensional,
nosotros describimos la totalidad de las ocurrencias potenciales (to-
tunda por la que las cosas se mantienen en dependencia mutua, sig-
nifica ausencia de eleccin. Mientras que la disyuncin, tal y como dos los eventos que pueden suceder dentro del marco de una ley
se aplica a la experiencia, ramifica los cursos futuros, distinguiendo dada o unas combinaciones determinadas) como una estructura mul-
entre varias ocurrencias posibles. Mas, hay realmente posibilidad? tidimensional de posibilidades que estn sujetas a la condicin de
Slo una cosa puede ocurrir de hecho, y sta se convierte as en ocu- que no haya nada que impida su ocurrencia, incluso aunque no
rrencia necesaria mientras todas las dems se ven como imposibles. ocurran. En un juego de dados, por ejemplo, el nmero de resultados
Cul es el lugar de lo posible entre los polos gemelos de lo nece- posibles en una tirada se limita al nmero de combinaciones posi-
sario y lo imposible? La controversia en la que se vieron envueltos bles; en el caso de la existencia de los tomos de un gas en un tubo
los estoicos con los filsofos anteriores fue estril, pero es pese a descargado, el complejo de posibilidades est determinado por todos
todo digno de destacar su caracterstico empeo por mantener' el los estados energticos posibles del tomo. En ambos casos cada una
concepto de posibilidad dentro del marco de su doctrina del destino, de las ocurrencias posibles tiene un ndice de probabilidad especfico
como puede verse en la polmica entre sus intrpretes y sus opo- que a veces puede calcularse o determinarse por algn otro medio.
nentes: Cmo puede no haber una contradiccin entre la doctrina Ya que la certeza slo existe en el caso de un evento que ya ha
de las ocurrencias posibles y el destino? Si, de hecho, la categora sucedido y pertenece, por ende, al pasado, nos hemos acostumbrado
de lo posible no abarca lo que es o lo que ser verdad como postula desde siempre a considerar la conformidad a la ley de los aconteci-
Diodoro, sino que el trmino posible ha de aplicarse a todo lo que mientos futuros, como un complejo de posibilidades accesibles a nues-
puede que ocurra, aunque nunca vaya a ocurrir, habr muchas cosas tra investigacin. Consideramos adems la existencia de ese complejo
posibles que el control absoluto e indiferente del destino impedir y la ponibilidad de expresarlo en trminos numricos, como una ma-
nifestacin de la causalidad. A fin de apreciar la importancia del
que ocurran. Si el hado es realmente como supona Crisipo, o su
fuerza debe debilitarse o lo que parece que podra suceder debe intento de Crisipo por encajar la posibilidad en el marco del destino,
deberamos considerado a la luz del desarrollo moderno de los con-
convertirse en imposible en la mayora de los casos, ya que todo lo
cei)tos involucrados.
que existe es necesario puesto que forma parte de la suprema nece-
Es natural preguntarse a estas alturas si los griegos llegaron a
sidad, y todo cuanto no existe es imposible, pues la causa ms pode-
rosa le impide acceder a la existencia [228]. alguna formulacin cuantitativa de la probabiildad, aunque fuese al
La posicin de los estoicos fue an ms claramente enunciada nivel ms elemental -como sucede con los primeros pasos del clcu-
lo infinitesimal. El silogismo disyuntivo y el concepto de posibilidad
por otro de sus crticos: Hay quienes incluiran lo posible y lo pro-
bable en todo lo que ocurre por destino, definiendo lo posible como marcan el punto de partida del clculo de probabilidades. A este
algo a lo que no se impide suceder, incluso aunque no suceda -'nada respecto, se haba abierto el camino para futuros desarrollos teri-
209
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cos; pero no slo a este respecto, sino que tambin hubo otras cir- 3, 4, 6, pero el valor numrico de una superficie no guardaba rela-
cunstancias que favorecieron ese avance. Como bien sabemos, el cin con la frecuencia con la que poda salir en las tiradas. Obvia-
desarrollo de la teora matemtica de la probabilidad en la poca mo- mente con este objeto natural asimtrico las oportunidades de cada
derna -siglos XVI Y XVII- fue puesto en marcha por el c1eseo de una de las caras en una tirada eran distintas, mientras que las de las
los jugadores de naipes y dados de saber cules eran sus oportunida- caras de un dado son idnticas -supuesto que no est cargado. La
des de ganar. Ahora bien, sabemos que los juegos de azar eran muy ausencia de relacin entre la puntuacin tradicional de las tabas y
populares en todas las pocas de la Antigiiedad (de hecho, llUnca se la frecuencia con que aparecan las caras en una tirada revela la ca-
han dejado de practicar desde los tiempos ms remotos hasta nues- rencia de inters por las leyes del azar. Ms pruebas en este sentido
tros das); es razonable suponer, por tanto, que dichos juegos con- pueden encontrarse en las reglas del juego, o, ms exactamente, en
tribuyeron al desarrollo que estamos considerando. Pero sin embargo la ausencia de conexin entre tales reglas y las ms simples leyes de
hemos de hacer notar con asombro que, al contrario, pese a la pre- probabilidad. Normalmente se arrojaban cuatro tabas a la vez y a
sencia y popularidad de los juegos de azar, stos no tuvieron una cada una de las treinta y cinco combinaciones posibles se le daba el
influencia demostrable sobre el pensamiento cientfico en ninguno nombre de algn dios o hroe de la mitologa, no siendo necesaria-
de los perodos de la cultura greca-romana. No podemos encontrar mente su valor el total de los nmeros que haban aparecido. En
ninguna referencia a la formulacin de los conceptos fundamentales algunos juegos el valor ms alto era el de la combinacin que en
de probabilidad, frecuencia o evento constantemente recurrente; ni cada taba mostraba un nmero diferente, es decir, 1, 3, 4, 6, aun-
hay mencin alguna a las regularidades que aparecen en las series que esa combinacin fuese mucho ms frecuente que la correspon-
aleatorias (ley de grandes nmeros), al margen de las formulaciones diente a cuatro caras con el mismo nmero. Segn otras reglas, era
rudimentarias ofrecidas a modo de ilustracin. Podra decirse que el total ms alto que poda obtenerse, es decir, 6, 6, 6, 6. El rasgo
el medio en el que tenan lugar los juegos de azar no era tan elevado ms caracterstico del juego es que no haba regla alguna que hiciese
culturalmente como para afectar al mundo del pensamiento cient- depender la victoria del resultado de series de lanzamientos; en to-
fico o merecer alguna atencin en la literatura seria. Pero no es as. das las versiones del juego, con sus diferentes sistemas de puntua-
Por el contrario, dichos juegos eran comunes en todas las clases de cin, se ganaba o perda con una ronda de tiradas de los jugadores,
la sociedad antigua; muchos emperadores romanos eran conocidos y esto es otra prueba de la ausencia de inters por la ley que subyace
por su pasin por los dados y el emperador Claudio lleg a publicar a ocurrencias de este tipo, un asunto que se tratar en un captulo
un libro sobre el juego. Pero incluso antes, en la Grecia de los si- posterior, ya que merece cierta indagacin.
glos v y IV a.c., los juegos de azar eran una costumbre en todos los . Los juegos de azar que dieron lugar a una investigacin terica
crculos; as, por ejemplo, Platn en su Lisis describe cmo Scrates de las leyes del azar en la poca moderna fueron justamente aquellos
penetr en la palestra el da de la fiesta de Hermes y encontr a los en los que se ganaba por la aparicin de un cierto nmero en cada
jvenes jugando a los dados al final de los sacrificios. La puntuacin una de las secuencias de lanzamientos. Esto llev a la gente a estu-
de los dados era idntica a la actual, a sab~r, cada cara tena un diar la relacin que mantenan los eventos probables con respecto a
valor diferente de uno a seis, y estaban dispuestas de tal manera todos los posibles, o con otras palabras, al concepto de expectativa
que la suma de las dos caras opuestas fuera siempre siete. Un pa- y cuanto est conectado con l. En el Mundo Antiguo, en lugar de
riente de los dados eran las tabas, hechas con el astrgalo de una calcular las permutaciones, los hombres se concentraban en la rapidez
oveja, que se describen en el captulo segundo de la Historia Anima" de la mano, en la destreza del jugador para sacar el nmero deseado
lium de Aristteles. A diferencia del dado simtrico, la taba era un con el dado o la taba; o, si no se haba hecho ningn intento de
obloide que tena por dentro cuatro s~perficies de tamaos diferen- probar fortuna, confiaban en la suerte ciega o en la fortuna indi-
tes, una convexa, la opuesta cncava, y de las dos restantes una vidual. Nadie puede convertirse en un diestro jugador de dados
estaba ligeramente hundida. Las superficies llevaban los nmeros 1, -dice Platn en su Repblica- si no se ha dedicado a ello desde
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la infancia, sino que slo juega por placer (el contexto en el que cambios en las variables ocurren normalmente de manera continua. '
se dice esto es la preparacin profesional de los artesanos). General- Por tanto, no debera sorprendernos hallar los primeros conatos de
mente, sin embargo, el juego de dados se cita como un ejemplo cl- funcin en los estoicos, a la vista de que su cosmos estaba consti-
sico de lo impredecible. Al final del ltimo libro de las Leyes plat- tuido por elementos dinmicos como el pneuma y la tensin, y era
nicas, el ateniense subraya que no podemos pensar 'por adelantado de naturaleza estrictamente continua.
en todos los detalles la constitucin, pero que en muchos casos puede La transicin de cantidades constante a variables puede verse
seguirse un procedimiento de ensayo y error: Con la constitucin tambin en la lgica estoica, en la que -como se apunt antes-
debemos correr el riesgo de sacar o tres veces seis o tres veces uno. se concedi gran importancia al silogismo disyuntivo. Adems de la
La mejor posibilidad se compara aqu con el mximo que puede disyuncin, consistente en la distincin de diversas posibilidades
obteneres con tres dados, y la peor con el mnimo obtenible. (<<ola noche o el da), los estoicos definieron igualmente la propo-
Tambin Aristteles tiene un ejemplo en su De Caelo, que re- sicin comparativa, que distingue posibilidades en una escala ajus-
cuerda al citado por Platn al subrayar los dos extremos: Es difcil table (<<msde da que de noche, o ms de noche que de da).
acertar en muchas cosas o muchas veces. As, por ejemplo, repetir Esta es una variante interesantsima de la disyuncin usual y nos
la misma tirada de dados diez mil veces sera imposible, mientras recuerda a la lgica multivaluada de nuestro tiempo. Si tomamos el
que hacerla una o dos veces es comparativamente ms fcil [159] 1'. da como unidad (luz plena = 100% de luz), y la noche como cero
Esta es en apariencia la expresin ms cuantitativa de un ejemplo (carencia de luz = O % de luz), entonces la proposicin comparativa
de la ley de probabilidad que puede hallarse en la literatura clsica, reemplaza la alternativa uno o cero por una escala variable de
y confirma nuestra impresin general de que toda una esfera de pen- todos los estados entre cero y uno. As, el mundo del pensamiento
o samiento, que es una de las piedras angulares de nuestro concepto exacto fue enriquecido con uno de los elementos del concepto de
de la vida, estaba ausente en la conciencia intelectual de Grecia y funcin, la variable continua. Otro elemento -la relacin entre can-
Roma. tidades- aparece en la teora estoica de las categoras; as, la rela-
Antes de concluir este captulo deberamos hacer alguna mencin cin se define como una de las cuatro categoras principales, y como
a otro tipo de interdependencia fundamental, la dependencia funcio- ejemplo ofrece la literatura estoica el concepto de padre, que es de-
nal que es ahora parte integral de la ciencia moderna y cuyas prime- pendiente de su relacin con el hijo, o el concepto de vecino de la
ras pistas se encuentran en la Antigua Grecia. En nuestros tiempos derecha, que depende de la existencia de un vecino a la izquierda.
la funcin se ha convertido en un modo de observar las variables Crisipo cita el ejemplo de la bveda cuyas piedras se sostienen mu-
en trminos de su interdependencia, pero el proceso comenz real- tuamente. Esa categora le lleva a definir la propiedad de un objeto
mente con la matematizacin de la fsica -'que sigui al desarrollo en trminos de la actividad que depende de su relacin con otro
de las ecuaciones y de la geometra analtica- y, especialmente, con objeto: En lo tocante a lo que sucede en el aire, los estoicos decan
la descripcin geomtrica del movimiento como un cambio de lugar que el invierno es el enfriamiento del aire situado sobre la Tierra
funcionalmente dependiente del tiempo. debido al alejamiento del Sol, mientras que la primavera es el enti-
La observacin de una clase de variables en su relacin con biamiento del aire debido a la aproximacin del Sol hacia nosotros.
otra, que puede variar a su vez como resultado de su dependencia Verano es el calentamiento del aire situado sobre la Tierra por el
de la primera, exige un cierto enfoque dinmico. Requiere, adems, desplazamiento del Sol hacia el norte, mientras que el otoo se
una comprensin ms amplia de la ,idea de continuo, ya que los produce cuando el Sol vuelve a alejarse de nosotros [230 J. Las es-
taciones del ao se definen aqu claramente en trminos de depen-
,. Hemos respetado la traduccin inglesa escogida por Sambursky, en la dencia funcional, la dependencia del clima respecto a la posicin del
que se hace referencia a un tiro de dados, aun cuando en el texto griego se
habla del tiro de Quos -'-una de las posiciones del juego de la taba-, puesto Sol; la posicin solar es aqu la variable independiente y sus conti-
que en nada altera el sentido de la afirmacin aristotlica. (N. del T.) nuos cambios inducen cambios en la variable dependiente, en el
212
El mundo fsico de los griegos
Captulo VIII
clima que determina el carcter de cada estacin. Todo esto muestra COSMOGONIAS
que el concepto de funcin naci en tiempos de Arqumedes y Era-
tstenes, pero su descubrimiento nunca fue continuado, y jams fruc-
tific en la antigua ciencia griega, que por entonces haba alcanzado
su punto lgido. Hubo dos razones para que as fuese: la carencia
de una geometra analtica y la incapacidad para aprehender el tiempo
como una variable independiente que tena como funcin suya a los
fenmenos.

Se engendra todo un pas en un solo da?.


Is. 66, 8

La ciencia griega nos parece un continuo esfuerzo por racionali-


zar la naturaleza, cuyo resultado fue la gradual ampliacin del con-
cepto de ley a todas las esferas del universo fsico.
Hasta aqu hemos trazado varios aspectos de este proceso y su
influjo sobre la descripcin de los fenmenos fsicos del cosmos,
pero para completar este estudio deberamos aadir un repaso de las
antiguas cosmogonas desde 10's filsofos jonios hasta los estoicos.
El trmino cosmogona se aplica a cualquier descripcin o ex-
plicacin de la creacin del cosmos, de las mitologas precientficas
qe aparecen en los pueblos antiguos, a las teoras cientficas de
nuestros das que incorporan todo nuestro conocimiento experimen-
tal y terico. La cosmogona cientfica aspira a describir la formacin
del universo por medio de todas las leyes cientficas y datos dispo-
nibles en el presente, y dado que por la naturaleza de su objeto se
ve obligada a aplicar sus conclusiones a perodos muy remotos de la
historia del mundo, no puede estar enteramente libre de elementos
especulativos que la dominaban en los tiempos antiguos. En cosmo-
gona, ms que en cualquier otra rama de la ciencia, nos hacemos
conscientes de que el cambio del mito al logos no fue un salto
brusco, sino un continuo desarrollo, y en muchas mitologas antig~as
puede encontrarse una racionalizacin intencion~da del proceso de
creacin.
213

L
214 Cosmogonas
El mundo fsico de los griegos 215

En los doscientos aos que precedieron al comienzo de la filoso- la tarea de toda cosmogona, de Anaximandro a nuestros das, es
fa griega, gran parte de la antigua tradicin y de las leyendas sobre explicar cmo se producen esos gradientes en un entorno homogneo
el nacimiento de los dioses y el cosmos penetr en la literatura grie- que no los contena. En segundo lugar -y por lo que hace al caso
ga, siendo especialmente destacable la Teogona de Hesodo, que particular del contraste elegido por Anaximandro- nuestro cosmos
ejerci una profunda y duradera influencia en las generaciones pos- exhibe la separacin especial del fro, localizado en la tierra, del ca-
teriores. lor, que se encuentra en los cielos, y el modo en que se genera esa
El rasgo ms destacable de todas esas mitologas es la personi- divisin requiere igualmente una explicacin cientfica.
ficacin de las fuerzas de la naturaleza y de sus cruentos conflictos Cul fue la causa de la separacin original? Varias fuentes doxo-
intestinos, frente a la cual el primer captulo del Gnesis parece grficas proporcionan la respuesta a esta pregunta: El (Anaximan-
sumamente cientfico y racional. En ste la descripcin de los seis dro) encontr el origen de las cosas no en el cambio de la materia,
das de la creacin nos presenta la ordenada disposicin actual del sino en la separacin de los opuestos -a partir de lo ilimitado-
cosmos que emerge del caos primitivo conforme a la palabra del mediante un movimiento sin fin [5]. Lo que nos muestra que la
Creador -que acta como causa suprema de su evolucin-, une ms antigua cosmogona cientfica era de naturaleza estrictamente
lo que estaba separado en una secuencia natural de eventos. mecnica y que el objetivo de Anaximandro era explicar la forma-
Un ejemplo caracterstico de la creacin de orden a partir del cin. del cosmos sobre principios fsicos, admitiendo tan slo causas
desorden es el proceso de separacin de los opuestos contenidos en naturales, por la misma va racionalista por la que l y sus seguidores
el todo indiferenciado tal y como se describe maravillosamente en 'haban explicado los fenmenos que les rodeaban.
el Gnesis 1: y separ Dios la luz de la tiniebla; E hizo Dios la La naturaleza de ese movimiento eterno se clarifica a partir de
bveda para separar las aguas de debajo de la bveda, de las aguas otras fuentes, as como de la cosmogona de la escuela atomista,
de encima de la bveda. Esa separacin, que es simplemente la dio' construida sobre los principios de Anaximandro. El modelo utilizado
ferenciacin de la materia informe, es tambin el principio bsico -que ms adelante examinaremos con detalle-, fue el movimiento
de la primera cosmogona cientfica sobre la que se modelaron todas circular de un remolino de agua o de aire. Se pens en la materia
las posteriores; su autor fue Anaximandro: Afirma que lo que pro- primigenia como si sta girase en un torbellino en virtud de alguna
duce lo caliente y lo fro desde la eternidad se separ al nacimiento cualidad inherente, pero ni Anaximandro ni los atomistas se pregun-
de este mundo, y que de ello naci una esfera de llamas en torno taron cmo surgi ese movimiento: existe desde toda la eternidad
al aire que circunda la tierra como la corteza en torno al rbol. Cuan.- y es inseparable de la materia. Igualmente, al discutir la teora ato-
do sta (la esfera) se rompi en trozos y se cerr en ciertos,crculos mista, vimos que Demcrito y sus seguidores aceptaron el movi-
se formaron el Sol, la Luna y las estrellas [6]. Hemos visto que miento de los tomos como un principio ltimo, una cualidad inex-
la materia primigenia de Anaximandro es el infinito que no puede plicable que ha de asumirse para describir la naturaleza visible. En
ser definido cualitativamente; as, segn l, la creacin del mundo el caso de la explicacin cosmognica hay, sin embargo, una dife-
comenz cuando cierta porcin de esa masa informe se separ del rencia importante. El movimiento de los tomos en el vaco fue re-
resto, poniendo en marcha el proceso de diferenciacin que produjo presentado como si no observase orden o direccin fija algunos -se
los comienzos del orden mediante la distincin de dos cualidades produca segn las leyes de la estadstica. El movimiento del tor-
opuestas, lo caliente y lo fro. El significado de esa separacin es bellino, por su parte, no carece de orden, sino que es una revolucin
doble. En primer lugar significa, en la terminologa de la fsica mo- de toda la materia primigenia en una direccin. As, la asuncin de
derna, que todo acontecimiento fsico en el cosmos solamente puede su existencia desde el principio implica el abandono' de un impor-
producirse por la existencia de una diferencia potencial que haga po- tante aspecto de la hiptesis general acerca de un primitivo estado
sible la transicin de un nivel a otro, por ejemplo, la diferencia tr- de completo caos cuando naci el mundo. Esto explica la crtica de
mica en el potencial gravitacional o elctrico, etc. Por esta razn, Aristteles, presente en las siguientes afirmaciones: Hay tambin

-- ~~ ------------------------------------ -
--.. .....------ .... ........
216 Cosmogonas 217
El mundo fsico de los griegos

quienes atribuyen al azar tanto la causa de este firmamento como versal a la periodicidad de la naturaleza -especialmente en 10 to-
la de todos los mundos; pues del azar, dicen, nacen el remolino y cante a las estaciones del ao-- y se la proyect al plano csmico.
el movimiento que, mediante separacin, l1ev al universo a su or- As el cosmos mismo se vio sujeto al ciclo eterno de generacin,
den actual [113]. Por supuesto, Aristteles va ms al1 y a partir florecimiento y decadencia que se revela -por as decir- en minia-
de su punto de arranque teleolgico destierra cualquier posibilidad de tura en el ciclo de las estaciones terrestres y otros fenmenos meteo-
que el orden surja del movimiento circular que obedece a leyes me- rolgicos.
cnicas. Pero, aunque no aceptsemos su enfoque teleolgico, podra- Aristteles hace hincapi una y otra vez en la universalidad del
mos considerar objeciones pertinentes a la formacin de ese movi- proceso: Ahora bien, en la naturaleza se observa un cierto tipo de
miento 'espontneo'. proceso circular de generacin ... En hechos concretos se ejemplifica
La separacin del calor y el fro por el movimiento turbulento as: cuando la tierra se haba humedecido, se vio obligada a formarse
l1eva -segn Anaximandro-- a la concentracin del elemento fro una exhalacin, y cuando sta se hubo formado, se vio obligada a surgir
en el centro y del calor en la periferia del remolino, adoptando la una nube, y a partir de la formacin de la nube se produjo necesa-
forma de una esfera de fuego. Entre ambos opuestos queda ence- riamente la lluvia, y con la cada de la lluvia la tierra se humedeci
rrada una especie de tierra de nadie area. Debido al momento del necesariamente, y como ste haba sido el punto de partida, el ciclo
torbellino, la esfera de fuego se fragment en una serie de ruedas ya estaba completado t140]. Este 'pequeo' ciclo sin duda sirvi
envueltas en aire y niebla. Los cuerpos celestes seran aberturas en como modelo de la formacin y destruccin cclica de todo el cos-
esos envoltorios cuyas revoluciones continan reflejando el movimien- mos. Al final del ciclo el cosmos retornara a una absoluta igualacin
to circular del vrtice originario. de los opuestos y sus elementos, como ocurre constantemente en la
El centro fro estaba compuesto de dos elementos fros en escala menor de los fenmenos meteorolgicos. La analoga encuen-
combinacin, la tierra y el agua. Gracias a la accin del calor, parte tra ulterior evidencia en la doctrina de Herclito, quien dijo que la
de la humedad se evapor, mientras el resto del agua se combinaba humedad que surge de los ros y mares proporciona al Sol y a las
para formar el ocano que contina evaporndose. estrel1as su combustible; as, el fuego fue incorporado al ciclo de
Partiendo de las fuentes doxogrficas parece poco probable que los elementos y la doctrina heracltea -sobre la que volveremos
Anaximandro aceptase que existiera un nmero infinito de universos despus- sera adoptada luego por los estoicos.
simultneamente (d. cita 6 en pg. 29) Y que cada uno de el10shubiera En Aristteles aprendemos por qu se escogi el vrtice como
sido creado mediante un proceso que comenzaba con la separacin modelo: Si se debe a una constriccin el que la tierra est ahora
de una unidad de materia primordial del conjunto de lo infinito: en reposo, tambin se deber a una constriccin que se site en el
Declar que la destruccin, y mucho antes la generacin, acontecen medio al ser transportada por el torbellino. Y tal es, en efecto, la
desde tiempo infinito, puesto que todos el10s tienen lugar cclica- causa sobre la que todos concuerdan y se basan en lo que sucede
mente [6]. No se nos dice cmo imaginaba Anaximandro los deta- en los lquidos y en el aire, donde los objetos ms grandes y pesados
l1es de esa transicin del orden a la desintegracin, ni sabemos cmo son siempre arrastrados hacia el centro del remolino. Por esa misma
le condujo ese mtodo de proporciones a una explicacin natural de razn pretenden todos aquellos que sostienen que el mundo ha te-
la creacin, a concebir el proceso opuesto a ste. Pero esa cuestin nido un comienzo, que la Tierra ha sido llevada hasta el centro [66].
podra obviamente plantearse en justicia sobre el progreso de crea- Los movimientos turbulentos del aire, los torbellinos, son fenme-
cin; puesto que el cosmos no proporciona una clara evidencia de nos comunes; los aspectos fsicos de su proceso aerodinmico son
su formacin o destruccin, habra sido ms plausible asumir que muy complicados, pues involucran muchos factores entre los que se
es eterno. incluyen la friccin al pie del vrtice que es una friccin entre el
Posiblemente la creacin y destruccin dclicas de mundos, que aire y la tierra. El movimiento de una pelusa de polvo o de las hojas
hal1amos en las antiguas mitologas, indican que se dio un valor uni- que caen girando en el viento muestran la direccin de la velocidad

~ ~ ~..~~~---------_-........_-----------------..-...-...==--.....;;;..---
219
218 El mundo fsico de los griegos Cosmogonas

y la cuanta de sta en diversos puntos del remolino. El polvo precede a la creacin del universo, est claro que el desorden esta-
ligero es elevado por el viento y arrastrado con el movimiento rota- dstico ha de prevalecer tambin en 10 que respecta al movimiento
torio general, mientras que los cuerpos pesados, que el viento tiene rotatorio del cosmos como un todo. Pero con respecto a un sistema
suficiente fuerza como para levantar, permanecen estticos en el cen- que est desde el principio aislado de cualquier otro, o con respecto
tro de la turbulencia. All se juntan con otros prximos al centro al cosmos de los cosm10gos griegos, compuesto de la Tierra en el
y que son empujados hacia l en crculos que decrecen de manera centro y los cielos a su alrededor, la pregunta de Aristteles es su-
continua por un movimiento de friccin. Este tipo de vrtices era mamente pertinente: cmo pudo formarse espontneamente el
un modelo enormemente vvido y adecuado del modo en que se vrtice?
pensaba que el cosmos geocntrico se haba formado, y permiti a El primer intento moderno serio de hacer una cosmogona, la
los primeros cosmlogos indicar el mecanismo por el cual el material teora de Kant, tropez con la misma dificultad que Anaximandro.
pesado fue apilado en el centro mientras el ligero y raro giraba en En su ensayo Allgemeine Naturgeschichte und Theorie des Himmels
torno a ste. El proceso de separacin poda, por tanto, explicarse [Historia general de IrJ naturaleza' y teora del cielo} (1755), Kant
a partir del momento del vrtice. trataba de proporcionar una explicacin mecnica, basada sobre la
En pocas modernas se ha aadido preeminencia al valor del ley de la gravitacin de Newton, de la formacin del sistema solar.
movimiento rotatorio para cualquier explicacin cosmognica con- Uno de los rasgos ,ms sorprendentes de este sistema es el sentido
forme ha ido aumentando la evidencia de su universalidad. Galileo uniforme de sus rotaciones (salvo por unas pocas excepciones que
descubri la rotacin del Sol sobre su eje y el perfeccionamiento del pueden ser desdeadas) tanto en los movimientos del Sol y los pla-
telescopio ha revelado la rotacin axial de los planetas, que P1atn netas sobre sus ejes, como en las revoluciones de los planetas alre-
haba postulado a priori: stos giran alrededor del Sol en uno y el dedor del Sol o en la revolucin de los satlites; Kant postulaba
mismo sentido; junto a ellos, las estrellas dobles que giran en torno que la masa de todo el sistema estaba dispersa por todo el espacio
a un centro comn de gravedad son un fenmeno frecuente en nues- al comienzo de la creacin y que el proceso empez con el movi-
tra galaxia. miento gravitaciona1 de las partculas donde por azar se dio una ex-
Un estudio ms atento de las unidades superiores del cosmos. cesiva cantidad de materia. Siendo como era inconsciente de la ley
las nebulosas extraga1cticas, no ha dejado dudas de que el movi- de conservacin del momento rotaciona1, Kant supuso que a partir
miento rotatorio se halla en sus masivos sistemas. A la vista de la de esa anrquica disposicin de las partculas movindose desordena-
estructura de las galaxias con sus brazos expandindose desde un damente en corrientes por todas partes en una sola direccin, y 'al
centro denso y curvndose en espiral en torno a l, es difcil resis- mismo tiempo colisionando entre s, emergi espontneamente. una
tirse a concluir que su rotacin es de naturaleza turbulenta. As pues, rotacin uniforme en uno y slo un sentido. Lap1ace y los cosm10-
las ltimas cosmogonas que aspiran a explicar la estructura del cos- gos siguientes evitaron el error de Kant, asumiendo que un estado
mos y la formacin de las galaxias han vuelto al modelo del vrtice, de rotacin l.enta exista ya en la masa original a partir de la cual
aplicando las leyes de la hidrodinmica a los problemas cosmogni- se desarroll el sistema solar. Esa rotacin se transmiti a todas las
cosoLas leyes de la mecnica nos dicen que para una cantidad dada partes del sistema que se haban desconectado de ella. Lap1aceguard
de movimiento rotatorio en un sistema, debe haber una cantidad silencio sobre la causa de esa rotacin originaria, aunque estaba claro
igual y en sentido opuesto en ese mismo sistema u otro que haya para l que tena que residir fuera del sistema solar.
estado en contacto con l. En otras palabras, la rotacin no puede Anaxgoras fue posiblemente el primero en percibir la enorme
ser creada de la nada. De ah que, si hubiera muchos sistemas podra dificultad que invo1ucraba la creacin de un vrtice a partir de la
asumirse que todos los distintos sentidos de rotacin se distribuyen nada, tal como sugera Anaximandro, y propuso una solucin al pro-
estadsticamente entre ellos. Cualquiera que sea el mecanismo por -blema. En su doctrina encontramos la Mente como fuerza que pro-
el cual surgieran las rotaciones en el estado primigenio del caos que .porciona orden al cosmos. El trmino mente sugiere un algo no-
220 Cosmogonas 221
El mundo fsico de los griegos

fsico y, de hecho, parece por los .fragmentos de Anaxgoras que maria continua y carente de cualidades que preceda a la creacin,
se conservan que es algo distinto de la materia, y que no es un com- por los tomos diversamente conformados que se amontonaban des-
puesto elaborado a partir de las semillas de la materia -como l ordenadamente en el espacio infinito. Tambin aqu es el vrtice
las llama. Sin embargo, la yuxtaposicin de ambas nos inclina a pen- csmico 10 que reduce el caos a orden, pero esta vez, sin embargo,
sar que la mente es tambin esencialmente fsica. Podra parecer que no 10 hace dividiendo los opuestos, sino por un proceso de criba que
Anaxgoras propuso una especie de versin atomista de la fuerzas recolecta los diferentes tipos de tomos y los apila unos encima de
de amor y odio de Empdocles, en la que la mente sera un tipo otros hasta que el conglomerado se convierte en los cuerpos macros-
de fuerza, y una de sus funciones primordiales consistira en la puesta cpicos dotados de caractersticas definidas. El paralelo ms cercano
en movimiento del primer vrtice, con lo que se marcara el inicio a este proceso es agitar una criba de un lado a otro de modo que
de la creacin: La Mente gobern tambin la rotacin universal, de separe los granos segn su tamao, o alguna otra actividad mecnica
tal manera que todo comenz a girar en el comienzo. Empez a girar, que produzca la separacin de partculas homogneas. Una ilustra-
primero, a partir de un rea pequea, ahora gira sobre una mayor, cin muy clara del proceso se encuentra en un fragmento de Dem-
y girar sobre otra an mayor. Conoce todas las cosas mezcladas, se- crito: Las criaturas vivas se asocian con las de su tipo, como hacen
paradas y divididas. La Mente orden todas cuantas cosas iban a ser, las palomas con las palomas, las grullas con las grullas, y as todos
todas cuantas fueron y ya no son, todas cuantas ahora son y cuantas los dems animales. Y 10 mismo sucede con las cosas inanimadas,
sern, incluso esta revolucin en la que ahora giran las estrellas, el como puede verse en la criba de semillas y con los guijarros en las
Sol, la Luna, el aire y el ter, que estn siendo separados. Lo denso playas. En el primer caso con el movimiento de la criba las judas
se separa de lo raro, 10 clido de 10 fro, lo brillante de 10 tenebroso, se separan y disponen con las judas, los granos de cebada con los de
y lo seco de 10 hmedo [57]. A partir de este fragmento y de las cebada; y el trigo con el trigo; en el segundo caso, con el movimiento
crticas de Aristteles, parece que la Mente de Anaxgoras acta de las olas, los guijarros ovalados son llevados al mismo lugar que
como una causa natural dentro del conjunto de las leyes de la natu- los ovalados, y los redondos que los redondos, como si la similaridad
raleza, y nada tiene que ver con el fin teleolgico del cosmos aristo- en estas cosas tuviera una especie de poder sobre ellos que los hicie-
tlico: Anaxgoras, en efecto, usa el Entendimiento como recurso ra reunirse [90].
para la formacin del mundo, y slo cuando desconoce la causa de La cosmogona de Leucipo -la primera de las cosmogonas ato-
algo necesario echa mano del Entendimiento; pero, en todos los de- mistas- contiene muchos detalles que, en el estado en el que han
ms casos, cualquier cosa le parece causa de 10 que deviene, antes llegado hasta nosotros, no estn muy claros. El hecho de descender
que el Entendimiento [67]. linealmente de la cosmogona de Anaximandro se deja sentir especial-
Segn otro fragmento, el momento de la rotacin aument cons- mente en la idea de la separacin de una unidad de la masa infinita
tantemente hasta superar todas las revoluciones terrestres. tal como y, asimismo, en la ausencia del menor indicio sobre el origen del
se muestra en el movimiento de los cielos. La frase del fragmen- vrtice. Aunque los atomistas postularon que el movimiento -como
to [59] de que las piedras fueron expelidas hacia fuera ms que el la forma- era una cualidad inherente al tomo, la cuestin esencial
agua concuerda con lo que hemos aprendido acerca de la teora de quedaba en pie, como ya hemos visto: qu explicacin puede darse
Anaxgoras sobre la naturaleza del Sol y las estrellas: para l eran para la creacin de un movimiento rotatorio ordenado y en un sen-
piedras que se haban tornado gneas debido a la velocidad de su ro- tido nico, surgido del movimiento total desordenado y sin direc-
tacin. [62, 63]. cin? y as nacieron los mundos; nacieron por doquier: separados
El intento de Anaximandro de explicar la formacin del cosmos del infinito muchos cuerpos de todo tipo y figura que son arrastrados
por medio de un mecanismo natural fue adoptado por la escuela ato- por el gran vaco y congregados unos cerca de otros formando un
mista, que adapt las ideas fundamentales de esta cosmogona a sus nico vrtice. En l, conforme entraron en colisin unos con otros
propios principios bsicos. Los atomistas reemplazaron la materia pri- y fueron agitados girando de mil maneras posibles, se fueron sepa-
222 El mundo fsico de los gdegos Cosmogonas 223

randa unos de otros y unindose los semejantes a sus semejantes. que fueron expelidos hacia el permetro con los lisos y redondos
Equilibrndose y no pudiendo ya moverse por similitud y peso, tomos del fuego. Si ese fuera el caso, no sera la velocidad de ro-
aquellos de entre ellos que eran ms pequeos salieron hacia fuera, tacin la que habra puesto en ignicin los cuerpos celestes -como
hacia el vaco externo como si pasaran por una criba, y los dems Leucipo, siguiendo a Anaxgoras, dijo-, sino la aglomeracin efec-
permanecieron juntos y se entrelazaron, precipitndose juntos hacia tiva de tomos ligeros de fuego en un lugar. Otra fuente, sin em-
abajo y formando una primera restructura esfrica. Esta concrecin 1 bargo, proporciona una imagen distinta y parece indicar que, en opi-
se separa de los dems por medio de una piel o membrana que con- nin de Demcrito, el Sol fue creado en primer lugar como el centro
tena dentro de s todo tipo de cuerpos. Estos cuerpos ya unidos oscuro de un cosmos concreto, y que despus se prendi fuego al ab
en masa, girando sobre la consistencia de su centro, van formando sorber los tomos de fuego: El cuenta la creacin del Sol y la
otra tenue membrana circular, compuesta de las partculas que atrae Luna. Estos solan moverse independientemente, no teniendo nada de
a su superficie a tenor de su giro. De este modo se forma la tierra, a la naturaleza del calor y sin brillo alguno, muy al contrario, tenan
saber, permaneciendo juntos los corpsculos tendentes al centro. Este una naturaleza como la de la tierra, pues cada uno de ellos fue
mismo cuerpo va aumentando siempre por membranas, formadas por formado al principio como el cimiento de un cosmos autnomo, Ms
corpsculos externos que de all concurren y adquiere, al tocados, tarde, sin embargo, conforme la esfera del Sol creci, el fuego se vio
por la fuerza de su giro. Esta concrecin es al principio hmeda y atrapado en su interior [94]. Lo interesante en el primero de estos
fangosa; luego, secndose con el violento giro del todo e inflamn- dos pasajes es la insistencia que se hace en la necesidad; es decir, la
dose, produce la naturaleza de los astros, siendo el crculo del Sol el ley de causalidad, en relacin con el vrtice. Demcrito -aunque
ms externo, el de la Luna el ms cercano a la Tierra, y estando los aparentemente era incapaz de explicar los detalles de su formacin
dems astros en el espacio intermedio. Todos los astros se inflaman a partir del movimiento general de los tomos- comprendi la gran
con la violencia del movimiento, aunque el Sol se inflama tambin importancia de este aspecto y, por ello, reiteraba que todo fue
por el influjo de las estrellas. La Luna, sin embargo, slo recibe creado segn necesidad, y que el vrtice mismo -la causa de
una pequea porcin de fuego [83]. todo- es simplemente necesidad. Su negativa a admitir la existencia
De nuevo encontramos en este pasaje los mismos pasos ('n la de fuerzas y su insistencia en que los movimientos e impactos de los
separacin de los elementos por los cuales las partculas Il1l:1finas tomos eran la base de todo le obligaron a adoptar esa posicin, pero
son situadas en el permetro, mientras las ms groseras se alllOIlI"nan aunque no pudiera imaginar el mecanismo por el que el vrtice hu-
en el centro. La envoltura epidrmica se expandi y cre los cir.los, biese podido surgir, crea que ese mecanismo tena que existir y con-
en cuya vastedad las aglomeraciones de partculas finas se ('IIl:c..: n- cordar con las leyes de causalidad. Posiblemente la intencin era
dieron en estrellas mientras la masa del centro se solidific6, (OI'lIl:Ul- criticar implcitamente la Mente ordenadora de Anaxgoras.
do el globo terrqueo. Otro aspecto de la cosmogona atomista era la creencia en un
Aunque no ha llegado hasta nosotros ninguna inforl1lnC','", (le- gr,a nmero de mundos en constante proceso de creacin y des-
tallada sobre la cosmogC1na de Demcrito, las escasas I'cf('l'r'II,~jas truccin. En lo tocante a la destruccin de mundos, Demcrito dio
que se encuentran en Digenes sealan un cambio de Opillir," <,<.,11 con una nueva idea: el orden se destruye por la colisin de un cosmos
respecto a Leucipo: Los tomos ... son arrastrados girando 1" ,. <:1 con otro; este pensamiento se expone en el texto siguiente, que es
vrtice en el vaco y as se formaron todos los compuestm. IlIlgO, digno de atencin por varias razones: Hay innumerables mundos que
agua, aire y tierra. Hay estructuras hechas de tomos ... El Sol \' In difieren en tamao. En algunos no hay ni Sol ni Luna, en otros el
Luna estn compuestos de tomos lisos y redondos. como ('1 11111111 .. Sol y la Luna son mayores que en el nuestro, y en otros son ms
todo fue creado por necesidad, ya que el vrtice es ]a CI1I1SI1 ,1, 111 pumerosos. Las distancias entre los mundos son desiguales; en algu-
creacin de todo y l lo denomina necesidad [112]. Poddll 1'"11,,,., nas direcciones hay ms mundos y en otras menos; algunos estn
ante este fragmento que Demcrito identificaba los :lolll"~ IIIIlnt4 creciendo, otros estn en su plenitud, y algunos otros estn decre-
224 El mundo fsico de los griegos Cosmogonias 225

ciendo; en una direccin estn naciendo, en otra pereciendo. Su cesario que suceda una reunin de tomos, ni un torbellino -por
destruccin se produce por la colisin de uno con otro. Algunos supuesto- y mucho menos que sea puesto en movimiento -como
mundos carecen de vida animal y vegetal y de toda humedad. En se supone ocurre por necesidad en un espacio vaco en el que es
nuestro mundo, la tierra naci antes que las estrellas; la Luna ocupa posible que nazca un mundo-, ni puede el mundo continuar aumen-
el lugar ms bajo, despus el Sol, y tras ellos las estrellas fijas. Los tando hasta colisionar con otro -como uno de los llamados filsofos
mismos planetas no estn a iguales alturas. Un mundo contina fsicos dice. Porque eso contradice los fenmenos [184]. En esta
formndose hasta que deja de ser capaz de atraer hacia s lo exte- cosmogona Epicuro censura a Leucipo y Demcrito, y la primera
rior [114]. La razn de los atomistas para limitar temporalmente parte de su crtica encierra parte de verdad: tal mundo podra sur-
el cosmos es expuesta con claridad por Lucrecio: Ya que los ele- gir en un lugar con muchos huecos y no en un gran espacio vaco.
mentos de que vemos est compuesto el mundo ... estn formados Esa puntualizacin iba dirigida contra los vestigios de la concepcin
por cuerpos que no son ni increados ni inmortales, hemos de creer de Anaximandro que se encuentran en la descripcin de Leucipo de
que lo mismo pasa con el mundo como un todo ... As, cuando ve- una unidad separada de lo ilimitado y trasladada a un vaco en el que
mos desintegrarse y renacer a los principales integrantes del mundo, el cosmos se habra formado, ya que el espacio es, despus de todo,
la inferencia apropiada es que cielo y tierra tambin tienen nacimien- una mezcla de huecos y tomos fuera del cual no queda lugar alguno
to y tendrn su da de deceso [253]. e'n el que pudiese ocurrir el naci~iento del cosmos.
Ya hemos hablado ms arriba de Epicuro, quien desarroll las Pero la cuestin an sigue en pie: cmo fueron creados nuestro
doctrinas de Leucipo y Demcrito. Vimos que, aunque su mayor cosmos ordenado y todo el nmero infinito de mundos -cuya exis-
contribucin fue el desarrollo de los detalles de la teora atomista, tencia tambin concede Epicuro- a partir de esa masa confusa de
no exhibi originalidad alguna en la elaboracin de sus fundamentos. tomos? Epicuro no encuentra en el modelo del vrtice una descrip-
Su contribucin ms importante fue la acuacin del concepto de cin adecuada del comienzo del movimiento; en su opinin hemos
asociacin de tomos, es decir, de molcula. Su cosmogona a}La- .de explicar con detalle el surgimiento del movimiento a partir de
rece
'"'-__ en una carta a.. Pitocles: Un mundo. es uaporc6t1~el.9
~----''''''''-e' la situacin anterior, y no refugiarnos en el mero trmino necesidad,
circunscrita- que -contiene-cuerpos celestes,~una=tierra,_y_todouQs como hizo Demcrito.
fem~js_~lerrl~ cuya.1~21uci2}1 ~l~~ri~q\,l~~t9.do_dey'~ga con- Pero tras esta crtica podemos esperar en vano a que Epicuro
Iusin en su int~~!; es._una_pieza_~xtrada_deUnfinito_y_q],1~~- subsane esa deficiencia, pues, por el contrario, deja las cosas peor
~i?a en una fro!:te:~~,!~,t~,._(L"
d~.a, gira!?r~~~~~."._~s~a; .~ de lo que estaban. El habla de la creacin de un mundo a partir de
fIgura puede ser esferica, triangular o de cualgUIer forma ... Y de tomos que han escapado de otro o que han llegado del espacio y
qu: tales mundos son ifi!~iffin~~4em.:~guros, se han acumulado entre los mundos. Supone que esos tomos fluyen
as cOiho-de-que~un mundo puede nacer tanto dentro de otro como en lnea recta con velocidad uniforme como en la descripcin de
en el espacio intermundano -con lo que nos referimos al espacio Lucrecio? (d. [248], pg. 192). Comenz la condensacin csmica
que hay entre diferentes mundos. El nacimiento ocurrir en un es- con la famosa desviacin de la lnea recta que introdujo el libre
pacio con muchos huecos, y no en un enorme espacio vaco -como albedro en la creacin? Epicuro no mencionada nada de ello en re-
dicen algunos-, y tiene lugar cuando las semillas del tipo requerido lacin a su cosmogona. Pero incluso si supusiramos que tal es el
se han precipitado en l procedentes de un nico mundo o espacio caso, cmo imaginaba las siguientes etapas de la creacin? Quiz
intermundano o de varios; poco a poco las semillas se unen y ar- las concibiera como un gran nmero de pequeos movimientos rota-
ticulan y dan lugar a cambios de posicin, como bien podra suceder, torios que al final se conjugan formando el vrtice, o tal vez consi-
produciendo emisiones de la materia adecuada hasta el momento de derara ese nico vrtice como algo superfluo e imaginara que todos
la completud y estabilidad que durar tanto en los cimientos inter- los cuerpos celestes y la Tierra se haban formado a partir de varios
nos sean capaces de recibir aadidos. Porque no es estrictamente ne- pequeos vrtices. Pero la descripcin paralela de Lucrecio no arroja
226 El mundo fsico de los griegos Cosmogonas 227

nueva luz sobre el problema: Ciertamente los tomos no se coloca- Permtasenos, al llegar a este punto, recordar la concepcin epi-
ron ellos mismos en el orden debido como resultado de un acto crea de las molculas. El las representaba como asociaciones de
inteligente, ni estipularon qu movimientos deba realizar cada uno tomos que tenan una estructura definida y se movan a travs del
de ellos. Por el contrario, multitudes de tomos movindose incon- vaco, del mismo modo que los tomos, y que son capaces de atraer
troladamente en cursos multitudinarios durante un tiempo infinito, hacias a cualquier tomo aislado de su entorno. Al mismo tiempo,
debido a sus choques o a su peso, se han unido de todos los mdos las molculas conservan su propia estructura peculiar pese a las vi-
posibles y han dado lugar a cuanto poda formarse por su combina- braciones de los tomos que las componen, lo que sugiere una inte-
cin. As ocurri que un viaje de inmensa duracin, en el que han resante explicacin de la imagen del cosmos de Epicy.t:o,El conside-
experimentado toda variedad de movimientos y conjunciones, al final raba cada cosmos como una especie de enorme-molculat~Qa d;
una estructura bien definida y en un estado constant~_dejntercambip
ha unido a aquellos cuyo encuentro azaroso constituye normalmente
_con los tomos exteriores, viniendo det.~rminadas_lasleyes de su cre-
el punto de partida de la estructura sustancial -tierra, mar, cielo,
.cimiento y_estabilidad por la dinmica particular que ,mantiene uni-
y las razas de los seres vivos [254]. Una cosa queda, desde luego,
das a sus partes, Una vez ms, Epicuro despliega aqu su capaCidad
clara: Epicuro (y Lucrecio despus de l) subrayaron la importancia
para la inferencia cientfica y la imaginacin creativa qu le permiti
del desorden estadstico al comienzo de la creacin y creyeron -co-
I transferir los conceptos bsicos y los modelos de la dimensin at-
mo Kant siglos despus- que habra emergido de ese completo mica a la csmica. Y con ello nos recuerda a las cosmogonas de
desorden un estado de orden, es decir, que habran emergido ro- nuestro tiempo, que consideran asimismo aglomeraciones de estrellas
taciones ordenadas. Al fin y al cabo se requera una eternidad para como tomos de un gas, o que explican la dinmica de las nebulosas
la creacin, y por tanto es inevitable que, de acuerdo con las leyes mediante las leyes de la hidrodinmica, siendo el principio' gua el de
del azar, en algn momento se diesen combinaciones capaces de que bajo ciertas condiciones las leyes concebidas para entidades pe-
desarrollarse en un sistema ordenado que se expandiese constante- queas pueden' aplicarse a entidades de mayores dimensiones.
mente. En principio, nada aade esto a Demcrito, salvo una repre- En la doctrina estoica las concepciones de la formacin y deca-
sentacin pictrica del funcionamiento de su necesidad, y por dencia del cosmos recibieron un carcter diferente, Las ideas de la
tanto muy bien podra suceder que Epicuro hubiese dado por hecho escuela estoica estuvieron considerablemente inHuenciadas por la fi-
el lugar y funcin de la desviacin incausada que era parte impor- losofa de Rerclito (comienzos del siglo v a.c.), quien consideraba
tante de su filosofa. -como hara luego Empdocles- que la armona prevaleca en el
No obstante, tambin podra ser que la cosmogona de Epicuro universo como fruto del equilibrio de fuerzas opuestas, Para Rer-
contuviese otra idea que, sta s, fuese una contribucin original de clito esta dinmica giraba en torno al fuego: Todas las cosas se
verdadero valor cientfico. El ve el espacio infinito lleno de mundos cambian por fuego, y el fuego por todas las cosas, como las mercan-
de' formas diferentes, formados todos ellos segn las mismas leyes cas por el oro y el oro por las mercancas [37]. El Sol y las estre
mecnicas. Estos mundos aumentan en tamao repostando del mate- llas fueron creados de, y todava son alimentados por, la evaporacin
rial atmico infinito que est disperso en forma rara por todo el del agua de la superficie de la Tierra, evaporacin que es producida
espacio intermundano. Ese aumento tiene un umbral superior que es por el calor que alcanza a la Tierra desde los cuerpos celestes. Ese
fijado por las leyes propias de cada cosmos. Epicuro rechaza la opi- doble movimiento, hacia arriba y hacia abajo, es caracterstico de la
nin, sustentada por Demcrito, de que un cosmos puede continuar armona de los opuestos mediante la cual existe un proceso simulo
expandindose hasta colisionar con alguno de sus vecinos, y mantiene tneo de generacin y degeneracin en el cosmos existente. Esta fue
que el cosmos crece mientras sus cimientos internos sean capaces la primera teora de Herclito, como lo confirman los fragmentos
de recibir aadidos; pero, una vez que se alcanza el punto de satu- de sus obras que se conservan, y de acuerdo con ellos hemos de in-
racin, procede a desintegrarse. terpretar el siguiente pasaje de Aristteles: Todos los pensadores
Cosmogonas 229
228 El mundo fsico de los griegos

concuerdan en afirmar que el mundo ha sido engendrado, pero algu- ateriormente [191]. El proceso de emergencia del cosmos a partir
nos lo consideran eterno, otros corruptible al igual que cualquier del estado primario representado como un fuego primigenio es esen-
otro producto de una composicin natural, y, finalmente, otros opi- cialmente la diferenciacin de los otros tres elementos, partiendo
nan que sometido a un ritmo alternativo, lunas veces se encuentra del fuego: Crisipo, en su primer libro De la Naturaleza, dice: la
como lo est ahora, otras cambiando y corrompindose, y que ese transmutacin del fuego se produce del modo siguiente, primero se
proceso prosigue irremisiblemente [39]. "- convierte en aire, luego en agua, y el aire se eleva sobre el agua, en
La nocin de un orden eterno del cosmos mantenido por un pro- cuyo fondo se deposita la tierra. Conforme el aire se rarifica, el ter
ces~-simultneo de creacin y destruccin fue mezClada en -la gene_O se expande en un crculo y las estrellas y el Sol se incendian desde
racin 'posterior a Herclito con la idea de una creacin y destruc- el mar [231]. Este es el primer estado de la creacin, en el que
cin que ocurren consecutivamente, y con el proceso cclico en el la naturaleza del continuo csmico se define principalmente por los
que el fuego desempea asimismo un papel esencial; el cosmos se elementos clidos y secos. La emergencia del aire como un segundo
desarrolla a partir del fuego y regresa finalmente al fuego en_un elemento a partir del fuego es representada basndose en la analoga
ciclo sin fin. Esta idea aparece en los mitos antiguos, pero los estoi- del ascenso del humo y el aire caliente desde las llamas. Ese aire (in-
cos la incorporaron en su doctrina cientfica como una modificacin cluyendo todo tipo de vapor) se condensa despus en agua y de aqu
de la teora heracliteana, convirtindole en una autoridad por su en adelante el desarrollo sigue dos direcciones distintas, hacia abajo
idea de una conflagracin final del cosmos. Difcilmente ha de sor- con la sedimentacin de la tierra en el agua, y hacia arriba, con la
prendemos, por tanto, que los comentaristas tardos y los compila- evaporacin de vapores que mediante rarificacin se convierten en
dores completaran esa confusin al identificar la teora de los estoi- fuego, pasando dicho fuego a aglomerarse formando los cuerpos ce-
cos con la de Herclito: Tambin Herclito. dice que el cosmos es lestes. Esto completa la creacin del universo fsico que contina
incendiado y formado de nuevo a partir del fuego en ciertos perSJdos mantenindose vivo mediante el equilibrio dinmico de Herclito.
temporales en los que -segn l- es 'incendiado conforme a me- Parece, sin embargo, que ese equilibrio entre el agua de los mares
dida y apagado conforme a medida'. A esa misma idea tamb~n lle- y el fuego del Sol es slo una primera aproximacin a la realidad,
garon ms tarde los estoicos [40]. pues en la escala temporal csmica es el fuego el que predomina.
Hemos visto que en la fsica estoica el fuego ocupaba una posi- Evidencia de ello puede hallarse en algunos indicios geolgicos (ya
cin especial entre los elementos en virtud de su carcter activo. puestos de relieve por los filsofos naturales pre-estoicos), .como la
Ellos fueron los primeros en captar el valor clave de los procesos presencia de conchas en tierra firme, lo que muestra que el mar ha
termodinmicos en la naturaleza cosmognica, lo mismo que en bio- retrocedido, o algunos cambios meteorolgicos lentos que tienen
loga, donde su gran importancia ya haba sido reconocida con ante- lugar a lo largo de centurias: Pantanos y humedales se hicieron
rioridad. Es pues fcil entender por qu la cosmogona estoica fue habitables con la desecacin, mientras que lugares que haban sido
tambin erigida sobre la nocin del fuego como smbolo de los fe- habitables previamente, se hicieron inhabitables por el aumento de
nmenos trmicos: Zenn dijo que el fuego es la esencia de cuanto la desecacin, lo que se explica por el cambio y la decadencia del
existe ... En algunos perodos de tiempo determinados por el des- universo. A partir de esos signos hay quienes, como Herclito y sus
tino, todo el cosmos estalla en conflagracin y tras ello retorna a seguidores, as como los estoicos, piensan que finalmente habr una
su orden anterior [190]. Esa doctrina del fundador de la escuela conflagracin del universo [232].
fue desarrollada por sus seguidores: Zenn, Cleantes y Crisipo man- A partir de ello se sigue que no hemos de considerar la confla-
tuvieron que la materia sufre transmutacin; as, por ejemplo, el gracin del cosmos como un fuego real, como un tipo de holocausto
fuego se convierte en semilla a partir de la cual una vez ms es res- que en un momento destruye todo el cosmos; el proceso, de hecho,
taurado en el mundo el mismo orden que el que haba existido es extremadamente lento, como todo proceso csmico, siendo iguales
230 El mundo fsico de los griegos Cosmogonas 231

las proporciones de degeneracin y generacin. Al final ser restau- idntica del presente, un hecho que sera moldeado por filsofos
rada la situacin de partida, y el elemento activ9 dominar las vastas 'como Nietzsche de acuerdo con las exigencias de su propia doctrina.
extensiones del universo, que as renacern a partir del fuego primi- Lo ms interesante es observar cmo la misma lgica interna que ha
genio. Teniendo 'ante nosotros la cosmogona trmica de los estoi- ligado en nuestros tiempos termodinmica, mecnica estadstica, e
cos, es difcil no recordar la muerte trmica del universo, idea idea del eterno retorno de lo mismo, fue tambin una fuerza im-
que fue objeto de numerosas controversias entre los fsicos decimo- pulsora en el pensamiento griego. Tambin entonces, y dentro de los
nnicos cuando la segunda ley de la termodinmica se aplic al uni- lmites de la comprensin y terminologa cientficas de la poca, las
verso como un todo. Todo proceso' fsico conduce en ltima instancia ideas sobre el valor cosmolgico de los procesos trmicos estaban
a un incremento de la energa trmica; as, tras equilibrarse las tem- estrechamente conectadas con las teoras sobre la formacin y des-
peraturas, el universo alcanzar un estado final similar al estado . truccin del cosmos, y sobre el retorno idntico de una situacin
final del cosmos de los estoicos. dada.
Aunque la mente humana se vea razonablemente sobrecogida De los estoicos se nos dice que en su opinin, tras la confla-
ante la perspectiva de un fin absoluto e irreversible, se han pro- gracin del cosmos todo volver de nuevo a estar en orden numrico,
puesto varias soluciones fsicas para salir del dilema, permitiendo hasta
\ que tambin cada una de las cualidades especficas regresa a
al universo sobreponerse al punto final de ese ltimo aliento. La su estado originario, justo como haba sido antes y se haba gene-
mecnica estadstica explica los fenmenos trminos como energas rado en aquel cosmos. Esto es lo que dice Crisipo en su obra Del
cinticas de los tomos y molculas. En el estado final del universo Cosmos [233]. y una afirmacin an ms clara se encuentra en
el movimiento de todas esas 'partculas elementales ser el de un otra fuente que cita las palabras del propio Crisipo en la obra de
desorden ideal y sus velocidades sern iguales estadsticamente ha- ste De la Providencia: Obviamente, no es imposible que, tras
blando. Ah es donde la estadstica da un paso al frente salvando la nuestra muerte, cuando hayan pasado largos evos, volvamos a la
situacin: en medio de una gran fluctuacin, es plausible que ocurra forma que tenemos en el presente [234]. En Eudemo de Rodas
una desviacin de la media estadstica en algn momento, tal como -un discpulo de Aristteles y el primero en escribir l~ historia de
lo explica la ley de grandes nmeros. Un gran nmero de partculas la astronoma en el Mundo Antiguo- encontramos que Pitgoras
dotadas de una velocidad considerablemente superior a la media se haba anticipado la concepcin estoica del retorno de lo mismo. En
aglomerar en un lugar, y la diferencia de potenciales resultante pro- el siguiente pasaje, Eudemo se dirige a un alumno durante su clase:
ducir una renovacin de la vida del cosmos. Uno puede preguntarse si retornarn los mismos tiempos -como
As, la mecnica estadstica ofreca una posibilidad de ciclos cs- dicen algunos- o no ... Si uno fuera a creer a los pitagricos en sus
micos sin fin de creacin y destruccin de modo bastante semejante manifestaciones de que las mismas cosas individuales (en cuanto a
al de la concepcin estoica. Como corolario de esta imagen estads- su nmero) van a retornar, entonces yo os volver a hablar tal y
tica del cosmos, el antiguo problema del eterno retorno de lo idn- como estis sentados, llevando en mi man9 este mismo bastn, y lo
tico vuelve a la vida en los debates filosficos del siglo pasado. Si mismo ocurrir cn todas las dems cosas. y es lgico suponer que
el estado del cosmos viene definido por una cierta combinacin de el tiempo ser entonces el mismo que ahora. Pues el movimiento es
sus partculas ltimas, y si cada combinacin es el producto -de uno y el mismo, y al igual que la secuencia, de varias cosas que se
acuerdo con las leyes de la causalidad- de su predecesora, se sigue repiten es una, y lo mismo se aplica al nmero, as tambin todo ser
de ah que en ltima instancia :.-y una vez que todas las permuta- idntico, incluido el tiempo [36].
ciones posibles se hayan satisfecho- se repetir todo el ciclo de las Vemos, por tanto, que los pitagricos, como los estoicos despus
combinaciones anteriores. De ah que la idea de los ciclos csmicos, de ellos, trataron tambin de asentar la teora de los ciclos csmicos
cuando se considera en trminos de nmeros, implique la repeticin sobre bases cientficas, en trminos de su teora del nmero en su
232 El mundo fsico de los griegos Cosmogonas 233

caso. Incluso aunque no conceban la teora de las permutaciones ni una inconfundible analoga con la argumentacin de las cosmologas
tenan la ms remota idea de la ley de grandes nmeros, los pitag- 'relativistas modernas. De nuevo vemos cmo la lgica interna de las
ricos se dieron cuenta de que el nmero por su propia naturaleza estructuras del pensamiento cientfico han permanecido inalterables
incorpora un cierto orden determinado por ley. La periodicidad de a 10 largo de los siglos y del ir y venir de las civilizaciones: los
los movimientos cclicos simboliza la periodicidad de todo evento mismos modelos y asociaciones recurren, slo que en los estadios
csmico, y, por ende, la del tiempo mismo. Ya hemos visto en otro ms avanzados alcanzados por el conocimiento fsico se visten de
fragmento estoico [233] que tambin los estoicos participaban de nuevas formas.
esa idea pitagrica de repeticin en orden numrico y redondeaban
la imagen fsica de su cosmogona haciendo uso de la terminologa
matemtica, \
Los estoicos, inflexibles como eran en su idea de que el mundo
fsic~ es un continuo, supusieron que ms all del cosmos se agolpa
n vaco infinito, no-fsico [206]. Este espacio vaco desempe6
un papel importante en su cosmogona por la siguiente razn, Al tr-
mino de cada ciclo csmico, cuando el elemento caliente deviene
predominante, el cosmos se expande trmicamente y as crece su
volumen. Ahora, el problema planteado por este incremento de vo-
lumen puede resolverse si el cosmos es, como asumieron, una isla
en un vaco infinito. Los discpulos de Aristteles, que, como su
maestro, mantenan que el cosmos era finito y negaban la extensin
infinita del espacio, rechazaron esta teora estoica. Toda esta cues-
tin se convirti en tema de controversia cientfica entre las dos es-
cuelas, controversia que muestra un notable parecido con la ~oderna
discusin cosmolgica sobre el espacio y la estructura de la materia
en l. Se nos dice en una fuente estoica: Aristteles y su escuela
mantienen tambin que si hubiera vaco ms all de los confines
del cosmos, toda la materia se filtrara hacia el infinito, esparcin-
dose y disipndose, Pero nosotros mantenemos que esto nunca podra
suceder, ya que la materia tiene una coherencia que la mantiene unida
y contra la cual carece de poder el vaco envolvente. Pues el mundo
material se autoconserva gracias a una inmensa fuerza, que alterna-
tivamente se contrae y expande en el vaco siguiendo sus transmu-
taciones fsicas, consumido unas veces por el fuego, comenzando otras
de nuevo la creacin del cosmos [243]. La cohesin del cosmos es
el producto de la tensin del pneuma, como sabemos por la doctrina
estoica. Esa fuerza cohesiva, que ata entre s las partes del cosmos
formando una nica entidad, sobrepasa la influencia disipadora del
vaco infinito envolvente, y hace del cosmos un universo cerrado,
cuya unidad no se ve viciada por cambios de tamao. Aqu hallamos
Captulo IX Los comienzos de la astrofsica 235

LOS COMIENZOS DE LA ASTROFISICA Sin duda los devotos adhesores a cada escuela adoptaron sus
teoras fsicas peculiares, pero en la conciencia intelectual general de
los crculos cultivados de la poca, tales teoras comenzaron a ser
entremezcladas, de modo que la fsica estoica fue combinada con la
aristotlica, e incluso con elementos presocrticos. Todo esto fue el
resultado de los tremendos logros de la ciencia pura del perodo
alejandrino. Las mediciones y clculos astronmicos de Aristarco,
Hiparco y Posidonio, la determinacin de la circunferencia de la
Tierra por Eratstenes, la expansin del conocimiento geomtrico,
todo ello reforz la tendencia a ser crticos con los puntos de vist~
sobre el cosmos proporcionados por las escuelas filosficas y alenta-
Por dnde se va a la morada de la luz? Y las tinie- ron el enfoque eclctico.
blas, dnde tienen su sitio?. Hay un ensayo cientfico escrito hacia el ao 100 d.e., que ha
]OB 38, 19 Plieservado para nosotros un vvido y colorido cuadro de las opinio-
nes y argumentos corrientes en esa poca en los crculos ilustrados
de Atenas y Roma. En l hallamos, por as decido, un destilado de
la ciencia, filosofa y mitologa de los cuatrocientos aos que separan
Tras la poca dorada de la ciencia griega de los siglos III y Il a.e., a Empdocles de Posidonio. El autor es Plutarco y el ttulo del en-
se produjo un rpido declinar de la creatividad cientfica. Finalmen- sayo -una de sus obras fsico-filosficas- es De la cara de la
te, tras algunos renaceres de importancia secundaria, ese declive se Luna. Formalmente es una conversacin entre varios hombres per-
transform en la decadencia general de la cultura antigua, a partir tenecientes a diferentes escuelas filosficas, versados todos ellos en
del siglo IV d.e. Desde la poca de Aristarco, Arqumedes y,Erats- la historia de la ciencia griega desde sus tiempos ms antiguos. Su
tenes -en el siglo IIl- y de Hiparco -en el Il- no se hicieron contenido es lo que, en terminologa moderna, llamaramos un en-
ms contribuciones originales importantes a dos de las ramas princi- sayo de astrofsica, quiz la primera obra de astrofsica jams escrita.
pales de la ciencia antigua, las matemticas y la astronoma. Pto- La astrofsica aplica los mtodos y conclusiones de la fsica a la
lomeo -hacia el 150 a.e.- fue bsicamente un compilador e intr- astronoma y, por tanto, est principalmente condicionada por los
prete de doctrinas astronmicas previas, aunque tambin trabajase en logros prcticos y tericos de aqulla. Hoy la termodinmica, la teo-
ptica geomtrica, como su contemporneo Hern lo hiciera. Tam- ra cuntica, la espectroscopa y la fsica nuclear conjuntamente ayu-
poco hubo algo comparable a la contribucin al pensamiento cient- dan al cientfico en la comprensin de la estructura del Sol y los
fico de Epicuro y los estoicos, tras Lucrecio y Posidonio en el si- planetas, de las diversas clases de estrellas fijas y de las nebulosas.
glo 1 a.e. El contenido cientfico de las doctrinas filosficas subsi- El ensayo de Plutarco trata de fsica lunar y emplea argumentos
guientes era dbil y poco original. -extrados bsicamente de la dinmica y la ptica--'- notables por
Por otro lado, el siglo 1 d.e. marca el inicio del trabajo de su progresiva intuicin de la gravitacin, y por suponer la transicin
compiladores e intrpretes que perdurara cuatrocientos aos y sera de la ptica geomtrica a la fsica.
el espejo en que vemos reflejada una gran parte de la antigua ciencia Existe un extrao contraste entre los ltimm captulos del libro,
griega. La tendencia eclctica que apareci por vez primera en filo- que discuten la mitologa lunar y, en particular, su funcin como
sofa durante el siglo 1 de nuestra era y que condujo a desfigurar y receptculo de las almas de los muertos, y los otros captulos que
barajar las doctrinas de las qiferentes escuelas, tambin dej su im- se caracterizan por la claridad y agudeza de su razonar cientfico
pronta en los puntos de vista cientficos asociados a dichas escuelas. -en la mejor tradicin de su tiempo-, tal como, por ejemplo,
234
236 Los comienzos de la astrofsica 237
El mundo fsico de los griegos
,
podamos halladas en el poema de Lucrecio anteriormente y en las tado a sta, sino que de algn modo tiene una constitucin y natu-
obras de Ptolomeo ms tarde. raleza propias, como ellos mantendran es el caso de la Luna, qu
La discusin cientfica parte en el libro de las opiniones cosmo- habra de impedir su existencia separada y su permanecer autocon-
lgicas del estoico Posidonio (135-51 a.c.), que incorporan asimismo tenido, apelmazado y atado por sus propias partes? Pues no slo no
una teora sobre la naturaleza fsica de la Luna. Posidonio, como se ha probado que la Tierra sea un centro, sino que el modo en que
Aristteles, distingua dos zonas diferenciadas en el cosmos, una en- presionan aqu las cosas y se dirigen juntas hacia la Tierra, sugiere
tre la Tierra y la Luna, y la otra por encima de sta. La parte infe- el modo en que es probable que hayan cado las cosas sobre la Luna,
rior, cercana a la Tierra, est compuesta por vapor y comprende la estando donde estn y permaneciendo ah [260].
atmsfera, cuya altitud Posidonio estimaba era de cuarenta estadios, La inclusin del Sol, as como de la Luna, en esta descripcin
es decir, alrededor de siete kilmetros. Desde ah hasta la Luna (de de la gravedad general podra llevamos a asumir que la distincin .
cuya distancia a la Tierra no andaba lejos Posidonio en sus estima- aristotlica entre pesado y ligero queda aqu completamente anulada.
ciones) hay una extensin de aire puro. Ms all de la Luna comienza Sin embargo, las siguientes palabras del pasaje muestran -si es que
el reino del fuego en que giran Venus, Mercurio, el Sol y los dems no fueron escritas simplemente para anotarse un punto- que la in-
planetas, y, finalmente, las estrellas fijas. La Luna, al girar en la tencin primaria de Plutarco fue explotar la concepcin de un centro
frontera entre el dominio terrestre de la Tierra y el aire, y el reino I nico en vez de postular varias centros de atraccin, independiente-
celeste de los anillos de las espirales de fuego estelares, es -segn mente de su tipo. Por qu los cientficos, que comprimen todos
Posidonio- una mezcla de aire y fuego dbil [240]. los cuerpos terrestres pesados .en un lugar y los convierten en partes
As como se forman manchas en la superficie del mar cuando la de un cuerpo, no imponen la misma ley tambin a los cuerpos lige-
riza el viento, as el aire oscurece partes de la superficie de la Luna, ros? Por qu dejan separados a tan enormes sistemas de fuego?
dndole de ese modo la apariencia de un rostro humano. Plutarco, Por qu no concentran todas las estrellas en un lugar, simplemente
que se opone a esa idea, trata de probar por todos los medios argu- afirmando que todos los cuerpos ardientes que tienden hacia arriba
mentativos que la Luna es un cuerpo del mismo tipo que la Tierra, deben ser partes del mismo cuerpo?.
opinin que resulta ajena a la tradicin aristotlica que concentra Como se ha sealado, esta transformacin del centro en una con-
todos los cuerpos pesados en la Tierra, que es el centro del universo. cepcin general y relativa se debi en parte al pneuma que permeaba
Plutarco expone algo de naturaleza similar a una teora general el cosmos, creando tensiones y fuerzas cohesivas en todas partes. (No
de la gravitacin, .en lo que aparentemente est no poco influenciado hay que olvidar que Posidonio dio nueva profundidad y vigor a la
por la doctrina estoica del pncuma, ese pneuma que acta por do- idea del pneuma con su concepcin de la simpata csmica.) Pero
quier como fuerza cohesiva de todas las partes del cosmos. Si todos la duda especficamente planteada sobre que la Tierra sea el centro
los graves convergen hacia uno y el mismo punto, al tiempo qUl' del universo apunta a una influencia ulterior, a saber, la teora he-
cada uno presiona desde sus partes hacia su propio centro, no sel'lf liocntrica de Aristarco que precedi a la revolucin copernicana
entonces tanto qua centro del universo, sino qua todo, por lo qUe" en mil ochocientos aos y, por cierto, fue tambin conjeturada por
la Tierra se apropiar de los pesos, que son partes de s misma; y 111
otros en el Mundo Antiguo. Esta teora no convenci a los contem-
tendencia de los cuerpos ser testimonio, no de que la Tierra SCI1 porneos de Aristarco (mediados del siglo III a.c.) y fue rechazada
el centro del universo, sino de que las cosas hayan sido expulsad:l~ finalmente por una autoridad de la talla de Hiparco (mediados del
de la Tierra y regresen a ella, o de que tengan una cierta comunidud siglo n), quien tom partido por el enfoque geocntrico hegemnico.
y ;emejanza natural con la Tierra. As el Sol atrae todas las parl<:_ Es, por tanto, interesante encontrar pruebas en las citas anteriores
de que est compuesto y asimismo la Tierra tirar hacia s de 1" de que la idea heliocntrica no fue olvidada, sino que an sigui
piedra y la har parte de s. .. Pero, si algn cuerpo no ha sido asifl siendo influyente hasta los das de Plutarco y contribuy a debilitar
nado desde el comienzo a la Tierra y no le ha sido tomado pn:H la creencia aceptada de que el universo tena un centro absoluto.
238 Los comienzos de la astrofsica 239
El mundo fsico de 1011 llegos'

En', otro momento del debate Aristarco es mencionado por Sil 110m- l~cutores de De la cara de la Luna, quienes por su parte aaden
bre: No me acuses de impiedad como Cleantes sola decir '1111' les 'otras concernientes. a la fuerza interna de la gravedad dentro del
incumba a los griegos con Aristarco de Samos por mover el Ilogar orbe terrqueo: Algunas de ellas hacen pensar en ejercicios clsicos
del universo, ya que trat de salvar los fenmenos por mcdio de de la teora' de la gravitacin de Newton. No debemos escuchar a
la asuncin de que el cielo est en reposo, pero la Tierra rota 1'11 una los filsofos si afirman oponer paradojas a las paradojas, y discutir
rbita oblicua mientras tambin lo hace sobre su propio eje 1235]. las doctrinas sorprendentes inventando 'otras an ms extraas y sor-
Recurdese que estas palabras fueron escritas slo unas POCII~ dca- prendentes, como hacen con su idea del movimiento hacia el centro.
das antes de la Sintaxis de Ptolomeo, el libro que instaur la Icora Qu absurdo no implica esto? No comporta que la Tierra es una
geocntrica para cuatrocientos aos y, tambin segn la Il'udicin esfera, aunque contiene simas y alturas e irregularidades tan enor-
antigua, mantuvo la finitud del cosmos. Aristteles haba Jleglldo a mes? Que la gente mora en nuestras antpodas, como carcomas o
la conclusin de ql1e el cosmC!ses finito a partir de la pn:nlsa ge iagartijas, pegndose a la Tierra con sus extremidades inferiores ha-
que la Tierra est en su centro, dado que ri~ puede haber centro cia arriba? Que nosotros mismos no nos mantenemos erguidos al
en una extensin infinita. En Plutarco econtramos invertida esta caminar, sino inclinados, y nos balanceamos como borrachos? Que
lnea de argumentacin. La primera influencia perceptible aqu es la masas de un millar de talentos, hundidas en la profundidad de la
conversin del centro en un concepto relativo; la segunda es la cos- tierra, se detienen al llegar al centro, aunque nada las soporta ni
mologa de los estoicos, quienes, al tiempo que mantenan la finitud topa con ellas; y que, si en su carrera descendente atravesaran el
del cosmos, postulaban no obstante la existencia de un vado infinito centro, daran la vuelta e invertiran su curso por s mismas... , que
que se extenda ms all de l. Cmo y de qu puede decirse que 'una impetuosa corriente de agua que cayera, si llegara al centro, que
es el centro la Tierra? Porque el universo es infini to, y al infinito, ellos mismos declaran incorpreo, se detendra quedando suspendida
al carecer de principio y de lmites, no puede drscle un centro, Pues en torno a l, o dando vueltas en torno a l, oscilando con una osci-
la idea misma de centro implica un lmite, en tanto que la infinitud es lacin que nunca cesa y que nunca puede ser detenida? Un hombre
la negacin de todo lmite [261]. Esta era la concepcin, en el si- puede, sin abjurar de s mismo, obligarse a representarse como ima-
glo xv, de Nicols de Cusa, quien crea que el universo era infinito. ginables algunas de estas cosas en su inteligencia. Pero decir que
Toda esta lnea de argumentacin y su conversa son sumamente ins- las cosas entre nosotros y el centro estn debajo y que las cosas
tructivas para demostrar cmo la idea de un centro absoluto y la de debajo del centro estn arriba de nuevo, sera dar la vuelta a todo
la finitud del universo son intercambiables: derrquese una, sin im- y ponerlo patas arriba. Esto comportara, por ejemplo, que si un
portar cul, e inevitablemente se estar derrocando a la otra. hombre por simpata con la Tierra tuviese el centro de sta como
Las asunciones aristotlicas de que los cuerpos pesados tienden su centro, tendra su cabeza arriba y sus pies tambin [259].
al centro y de que la Tierra es redonda dan conjuntamente lugar a Tenemos aqu una doctrina cientfica enunciada en forma de pa-
cuestiones que en aquellos tiempos parecieron paradjicas. Plinio radojas supuestamente derivadas de cierta teora cientfica, y la forma
(23-79 d.C.) resume en su Historia Natural algunos de los hallazgos no es de poca importancia pues lo que cuenta es la transformacin
realizados antes de sus das: el hecho de que la superficie del ocano aqu observable de la idea aristotlica de la tendencia hacia abajo
es parte de la superficie de un globo, visto que la superficie del de los cuerpos pesados, en un captulo de la dinmica del campo gra-
agua es vertical con respecto a la direccin de la gravedad; y In vitacional de la Tierra, Este proceso, como ya se ha sealado, es con-
nocin de las antpodas que, en relacin a nosotros. estn juslo secuencia de dos cosas: las ideas de los estoicos, especialmente de
debajo. Tambin seala que la altura de las montaas (l mencionll Posidonio, y los logros cientficos de los siglos III y n. No cabe
especficamente los Alpes) es desdeable en comparacin al radio duda de que los hallazgos de matemticos y astrnomos en esos ~i-
de la Tierra, Le. que las irregularidades de la superficie de la Tierra !lO glos surtieron un efecto apreciable en la representacin intelectual
vician su esfericidad. Estas conclusiones son conocidas por los inlCl' del cosmos a finales de la poca clsica. La introduccin de dimen-
240 El mundo fsico de los griegos Los comienzos de la astrofsica 241

siones geomtricas en el espacio, la determinacin cuantitativa de inmvil y en reposo, como la Tierra [258]. En ste tenemos otro
las distancias y tamaos de los principales cuerpos celestes, la pri- pasaje que anticipa el siglo XVII. El movimiento de la Luna es la
mera concepcin de las distancias astronmicas y su comparacin suma de dos componentes; si parase de rotar, comenzara a caer
con las medidas terrestres, dieron lugar a una amplia tendencia a hacia la Tierra por la gravedad. La eleccin de la analoga de la pie-
examinar los fenmenos celestes desde la razn; algo que podra dra en la onda como analoga del movimiento de la Luna muestra
ser denominado un resurgimiento del enfoque de Anaxgoras, que' una conciencia de la unidad de l6s fenmenos fsicos. La afirmacin
haba aventurado que el Sol y la Luna eran meras piedras inflamadas acerca de la continuidad del movimiento de un cuerpo en tanto nada
y conjeturado su distancia a la Tierra. Sin embargo, slo en la poca 10 desva es, de hecho, la formulacin de la ley de la inercia propor-
de Plutarco tuvo ese proceso racionalizador el apoyo de los hechos cionada por Galileo y Newton ms de quinientos aos despus.
cientficos de que careca en el siglo v a.e. Es bastante aparente que . Debemos, por supuesto, estar precavidos ante las generalizaciones
ese progreso. despert la misma sensacin de distanciamiento y obje- precipitadas cuando nos tropezamos con pasajes como el que se acaba
tividad con respecto a los fenmenos celestes que marc el comienzo de citar. En el Mundo Antiguo, intuiciones de este tipo las hubo
de la era moderna. pocas y esparcidas y ,no podran, en ausencia de una investigacin
En el noveno captulo de De la' cara de la Luna, Plutarco hace sistemtica' sobre bases tericas y prcticamente profundas, combi-
uso de los argumentos cientficos al citar datos procedentes del libro narse en un nico sistema homogneo. No obstante, la tendencia
de Aristarco sobre los tamaos y distancias. Este prob que la dis- general es suficientemente ntida; las e~quemticas categoras de Aris-
tancia del Sol a la Tierra es ms de dieciocho, y menos de veinte tteles fueron comenzando a desintegrarse conforme el enfoque de
veces, la distancia de la Luna a la Tierra (proporcin que en realidad los fenmenos fsicos se fue haciendo ms flexible y menos coaccio-
resulta veinte veces menor de 10 que es). A partir de ah Plutarco nado por las concepciones aceptadas. Las ataduras no haban sido,
argumenta que la Luna pertenece ciertamente a la Tierra y que sin embargo, completamente' rotas, como vemos en el intento de ex-
la cercana espacial reflejada en esas distancias astronmicas relativas plicar la conjetura sobre la naturaleza terrestre de la Luna dentro
prueba, asimismo, una cercana de parentesco, es decir, la natura- del marco de la terminologa aristotlica del lugar natural, el arri-
leza terrestre de la Luna. En otro lugar (el captulo VI), utiliza argu- ba y el abajo. El movimiento de la Luna en el firmamento, lejos
mentos similares contra aquellos que cuestionan el carcter pesado de probar que es de naturaleza diferente de la de la Tierra, apunta
de la Luna. Sabemos -dice- por la sombra arrojada por la Tierra a la conclusin de que hay cuerpos del mismo tipo que sta que no
a travs de la Luna durante un eclipse, que la Tierra es mucho ma- estn en sus lugares naturales. As es como argumenta Plutarco y
yor que sta y, sin embargo, cuelga como una pesa en el vaco sin apoya su opinin en el paralelismo con otro de los elementos, el
apoyo alguno; por tanto, es obvio que, a fortiori, ello puede ser fuego. El fuego acallado en las bvedas de la Tierra. bajo los volca-
cierto para una Luna que es menor. nes, es tambin fuego, aunque est fuera de su lugar natural. Igual-
Pero no queda satisfecho con estos argumentos, ha de disipar mente el aire confinado en un fuelle es un elemento ligero con
cualquier temor a un cuerpo pesado que pudiese caer sobre la super- una tendencia hacia arriba, pero que es forzado a fluir hacia cualquier
ficie de la Tierra, y 10 hace mediante argumentos provinientes de sitio que no es su lugar natural.
la fsica. La Luna tiene en su movimiento y el giro de su revolucin Para hacer an ms fuerte su posicin, Plutarco vuelve atrs 'el
su seguro contra la cada, del mismo modo que los objetos colocados camino hasta llegar a la gran autoridad de Empdocles y esa apla-
en una onda ven impedida su cada por la rotacin circular; porque cin no es slo tpica del espritu eclctico de la poca de Plutarco,
todo prosigue el movimiento que le es natural si nada 10 desva sino que demuestra la cercana de su punto de vista intelectual al
de l. As, la Luna no es arrastrada hacia abajo por su peso porque enfoque cientfico de los grandes filsofos presocrticos. Plutarco
su tendencia natural se ve frustrada por su revolucin. Al contrario, mantiene que debemos estar en guardia ante interpretaciones dema-
habra quiz ms razn para sorprenderse si estuviera a un tiempo siado literales de la expresin lugar ntural. Ten cuidado, amigo,
242 El mundo fsico de los griegos Los comienzos de la astrofsica 243

de no desplazar todo a su lugar natural, porque eso es insistir en tural y condicin natural [264]. En otras palabras, no existe una
la desintegracin del cosmos al introducir en la materia el conflicto anttesis como la de movimiento natural y violento, ya que el movi-
empedocliano [262]. Esta separacin absoluta de categoras dife- miento de todo cuerpo es natural en el contexto de las circunstancias
rentes en compartimentos estancos creara -en palabras de Platn- especiales en las que tiene lugar, o las que sitan al cuerpo en la
un mundo sin Dios, algo as como un cuerpo sin alma ni mente. condicin y lugar dados. Con estas palabras Plutarco destruye los ci-
El mundo no puede existir sin esa anttesis que Empdocles llamab mientos de la fsica aristotlica, pero en su lugar no erigi ningn otro
Amor que genera cambio de lugar y la transferencia de cualidades sistema fsico que hiciera posible analizar esas circunstancias espec-
de un cuerpo a otro, que impone la necesidad de movimiento a uno ficas y mostrar cmo las diversas formas de movimiento resultan de
y la del reposo a otro, que fuerza a un cuerpo a moverse de su lugar ellas y conforme a ellas. No era suficiente, en un destello de genio
natural hacia otro mejor, creando as la armona del universo. intuitivo, dar en el clavo con varios detalles de la ley newtoniana
Esa crtica del lugar natural lgicamente conduce a un examen de la gravedad o hacer alusin a la ley de la inercia, como sucede
crtico del concepto de movimiento natural, lo que implica la ne- en el pasaje anteriormente citado. Llegados a este punto, lo que se
gacin de una de las distinciones fundamentales de la fsica aristo- necesitaba era la construccin de un nuevo sistema analtico que
tlica. A fin de explicar el movimiento circular eterno de los cuerpos condujera la crtica ms all del cul-de-sac de las generalidades hacia
celestes por oposicin a los movimientos de los cuerpos pesados y el camino estrellado de la ciencia experimental. Pero en su lugar
ligeros, Aristteles postulaba que estaban compuestos por un quinto encontramos alegora; Plutarco, en la lnea de Platn, compara el
elemento, el ter. Plutarco retorna a la terminologa de Anaxgoras
cosmos con una criatura viviente. Del mismo modo que los miem-
la cual identifica fuego y ter y tras descartar la idea aristotlica
bros humanos no estn dispuestos conforme a principios naturales,
bsica de asignar un estatus especial a las estrellas, Plutarco cues-
en sentido aristotlico, las partes del cosmos lo estn como corres-
tiona la validez del movimiento natural: Si todos los cuerpos estu-
ponde a las leyes y exigencias de un organismo vivo. En el cap-
vieran constreidos por sus movimientos naturales, entonces el Sol
no se movera en un crculo, ni lo hara Venus, ni ninguna de las tulo 15 cada uno de los cuerpos celestes es comparado con un miem-
dems estrellas, pues, por su naturaleza, los cuerpos ligeros e gneos bro del cuerpo humano: el Sol, con el corazn del universo (siguiendo
deberan moverse hacia arriba y no en crculo. Pero si la naturaleza a Posidonio), bombeando calor y luz como si fueran sangre; la Luna,
permite tales diferencias en los cambios de lugar (que en la Tierra con el hgado, situado entre el corazn y los intestinos. Al final del
el fuego sea transportado hacia arriba, mientras que al alcanzar el captulo una vez ms se subraya que los cuerpos no estn equilibra-
firmamento rote en un crculo), no es sorprendente que los cuerpos dos segn su peso, sino siguiendo otro principio de disposiCin. La
pesados terrosos, al alcanzar el cielo, hubiesen de ser tambin com- idea estoica de que el universo es un organismo nico y homogneo
pelidos a cambiar su forma de movimiento [263]. es llevada al extremo de convertida en una detallada analoga, al
Plutarco llega finalmente a una conclusin que vuelve nula y tiempo que el platnico que hay en Plutarco rechaza la norma -acep-
vaca a toda la dinmica aristotlica. Si abandonsemos las teoras :1 tada por los estoicos- de que los elementos pesados tienden hacia
las que el hbito nos ha esclavizado y decimos sin temor lo que peno abajo mientras los ligeros se alzan hacia arriba. De mayor impor-
samos, entonces resultara que ninguna parte del universo tiene 1111 tancia que todos esos detalles es, sin embargo, la comparacin efec-
orden o posicin o movimiento peculiar. que pueda ser categriclI tiva del cosmos con un ser vivo, pues en ella encontramos un claro
mente llamado natural. En vez de esto, debemos decir que si todoI indicio de la Weltanschauung de los griegos. El tema es tan signifi-
se mueve de manera apropiada a aquello en virtud de lo cual existo cativo que habremos de volver sobre 'l ms adelante. I
y para lo que fue creado, y si se mueve y acta y es afectado ('11 Vamos ahora a considerar aquellos captulos de Dela cara de la
concordancia con la preservacin o belleza o poder de eso otro, C;I. Luna que tratan de la naturaleza de la Luna tal como es mostrada
tonces esto es lo que se entiende por lugar natural, movimiento 1111 pticamente.
244 El mundo fsico de los griegos Los comienzos de la astrofsica 245

Los fundamentQs de la I ptica geomtrica ya haban sido discu- mientras la otra permanece oscura ... Permtaseme hablar geomtri-
tidos por Euclides en su obra sobre la\luz (c. 300 a.c.). Hern de camente y en trminos de proporcin: si vemos que de tres cosas
Alejandra public su libro sobre los espejos poco despus de la (Tierra, Luna y aire) que la luz del Sol golpea, la Luna es iluminada,
poca de Plutarco, pero parece ser que muchos de esos problemas no en el modo en que lo es el aire, sino en el mismo en que 10 es
eran ya conocidos desde varios siglos antes de Hern, en tiempos de la Tierra, necesariamente se sigue que esos dos objetos que son
Arq'umedes, y quiz incluso antes. afectados por la misma cosa del mismo modo, deben ser de tipo
Hern tambin considera la cuestin de las condiciones fsicas
similar [26 7J.
de las superficies reflectantes; al hacer hincapi en la necesidad de La opinin de Plutarco es confirmada ulteriormente por el hecho
pulimentar la superficie para obtener las mejores condiciones de de que durante un eclipse solar la luz del Sol no penetre la Luna.
reflexin, atribuye la reflexin defectuosa a la absorcin de rayos Cierto es que Posidonio trat de armonizar esto con su propia teo-
de luz por parte de la superfice rugosa y no pulimentada. Las leyes ra, pero Plutarco rechaza sus argumentos: La afirmacin de Po si-
de la reflexin, incluyendo la resultante de una serie de repetidas donio de que la luz no llega hasta nosotros a travs de la Luna
reflexiones procedentes de varias superficies (reflexiones de dos o debido a su profundidad, es obviamente errnea, pues el aire, que
ms espejos), eran, por tanto, conocidas por los contemporneos de es ilimitado y tiene una profundidad varias veces mayor que la de
Plutarco. Sin duda tambin entendieron las leyes de la refraccin la' Luna, es iluminado por el Sol y por los rayos de ste que brillan
que seran despus formuladas detalladamente por Ptolomeo en d sobre l. Nos sentimos, por tanto, inclinados hacia la opinin de
siglo II d.C. Una gran parte de su libro se ha conservado en unn .Empdocles de que la iluminacin que nos llega procedente de ella
traduccin latina hecha en el siglo XII a partir de una versin rah . es causada por una cierta reflexin del Sol sobre la Luna. De ah
de la griega original. Ptolomeo no slo emprende desde el punto <\!. que no nos alcance calor o brillo algunos, como cabra esperar si
vista geomtrico el examen detallado del fenmeno de la refraccin, hubiera habido una inflamacin y mezcla de luces, sino que al igual
sino que adems explica la refraccin de la luz en la atmsfera plll que el eco devuelto cuando las voces se ven reflejadas es ms dbil
los cambios en la densidad del aire.
que el sonido original, y la corriente levantada por los misiles al
Es contra el trasfondo de este conocimiento ptico que le <:111 rebotar golpea con menor fuerza, as el haz de luz, golpeando el
contemporneo, como debemos juzgar el uso que P1utarco hace ti. amplio crculo de la Luna, nos enva un dbil y vago chorro de
la evidencia ptica en apoyo de su argumento de que la Luna 1'" luz porque su fuerza, debido a la reflexin, se ve disipada [265].
trrea, frente a la opinin de Posidonio de que es una mezcla de alH La siguiente cuestin debatida es el modo en que la luz es refle-
y fuego. No hay reflexin procedente de un cuerpo rarificado y jada por la Luna. En esos interesantes captulos se nos muestra
fino. De modo similar, difcilmente puede suponerse que la luz VIIYI' cmo los primeros conceptos de la ptica fsica comenzaron a de-
a ser reflejada por la luz, o el fuego por el fuego, porque el cue 1'1 11 I
sarrollarse por esa poca a partir de la teora geomtrica de la luz.
reflectante ha de ser masivo y denso de modo que los rayos pUl:dllll Los opositores a la teora de la reflexin de la luz lunar partan de
golpeado y ser as reflejados por l. El aire, por ejemplo, transndl' la premisa de que el nico tipo de reflexin es la geomtrica de los
los mismos rayos del Sol sin capturados o resistirse a ellos, mien 1111_ espejos; 10 que les llevaba a un argumento doble; ... De acuerdo
que los rboles, las piedras y tejidos, cuando se sitan en la trayr. con la ley de que el ngulo de incidencia es igual al ngulo de refle-
toria de la luz, ocasionan su reflexin y dispersin en una gran 1111 xin, se sigue que. cuando la Luna est medio iluminada en el centro
dida. Vemos que tambin la Tierra es iluminada por el Sol, 1'"1' del firmamento, su luz' no ser transportada hasta la Tierra, sino
no deja pasar sus rayos hasta su fondo, como el agua, ni a 1 rIIY, que ser desviada de sta, pues el Sol estar entonces sobre el hori-
de toda su sustancia, como el aire, sino que as como un crculo ('111 ti zonte y sus rayos alcanzarn la Luna y sern reflejados desde sta
la Luna y corta una, parte de ella, as tambin' la superficie d. 111 con el mismo ngulo. En ese caso, caern ms all del otro extremo
Tierra es cortada en dos de manera que una mitad est ilurn Ii I 1111
de la Tierra de modo que su luz no nos llegue. En cualquier otro

lo..
246 Los comienzos de la astrofsica 247
El mundo fsico de los griegos

caso debera haber una gran desviacin del ngulo (de reflexin), lo la superficie de la Luna hubiese dispersas masas de aire, dejaran de
que es imposible ... El segundo de los argumentos es como sigue: sernos visibles cuando la Luna estuviese llena y el Sol lo alcanzase
Basamos nuestra posicin en la asuncin de que cualquiera que con todo su poder. Aqu Plutarco extrae un paralelismo de la Tie-
est en la trayectoria de los rayos reflejados no slo ver el cuerpo rra: Del mismo modo que la luz del Sol penetra e ilumina todo el
iluminado, sino tambin el que ilumina ... Puesto que esto ha sido. aire en la Tierra, excepto el que est en valles y nichos, que perma-
probado en la teora y en la prctica, aquellos que sostienen que la nece opaco y no iluminado, podemos as supner que las manchas
Tierra es iluminada por la luz reflejada por la Luna, deberan ser opacas de la Luna son valles que la luz del Sol no alcanza. y con
capaces- de mostramos la imagen del Sol reflejada de noche en la respecto a esa aparente cara que hay en ella, supongamos que, del
Luna, del mismo modo que la vemos de da en el agua que re- mismo modo que en nuestra Tierra hay ciertas grandes depresiones,
fleja la luz solar. Puesto que esta imagen no puede verse, deberan ~lla tambin est excavada por grandes simas y grietas que contienen
concluir que la luz de la Luna no es producida por reflexin. Con lo agua o aire oscuro, a las cuales no toca la luz del Sol, ni las pe-
que sta no es de la misma naturaleza que la Tierra .. , netra, sino que se ve eclipsada all de modo que la reflexin en esa
Ambos puntos son respondidos postulando una reflexin difusa direccin se dispersa [268].
tanto en los slidos como en los lquidos, lo que puede ser explicado Finalmente, el tamao de las manchas es estimado sobre la base
mediante la reflexin geomtrica si suponemos que la superficie re- de lo que se conoca acerca de las dimensiones lunares, y el argu-
flectante est compuesta de muchos espejos diminutos de todo tipo mento de que sombras tan enormes indican que los objetos que las
y condicin. ... Muchas de las partes de la Luna no son lisas, sino producen son igualmente grandes, es refutado sealando que la lon-
rugosas, lo que da lugar a que los rayos que nos llegan procedentes gitud de las sombras depende tambin de la posicin del Sol.
de un cuerpo tan grande y a tan gran altura hayan sido reflejados en Despus del debate cientfico y antes de los captulos sobre mito-
equis desde todas partes, doblndose y emergiendo en un nico bri- loga que ponen fin al libro, los participantes plantean la cuestin
llo, como si nos llegaran procedentes de muchos espejos... Tampoco I de si la Luna est habitada por animales o seres human9s. El mismo

la leche forma una imagen como la de un espejo, ni refleja con fide- hecho de que se plantee tal cuestin y el modo en que se discute
lidad, pues sus partes son rugosas y no lisas. Por qu entonces nos proporciona ms 'datos para la comprensin de la transformacin
habra de ser la Luna capaz de reflejar una imagen como lo hacen de los axiomas aristotlicos en conceptos relativos que se produjo
los espejos pulimentados? Por otra parte, si hubiese un desconchn, en tiempo de Plutarco. El problema se plantea en conexin con el
o mancha, o rugosidad en el punto de reflexin de uno de esos espe- tema central de la discusin. Alguien mantiene que si la Luna estu-
jos, la imagen, aunque. visible, sera, no obstante, borrosa [266, viese habitada, la posicin de los que niegan su naturaleza trrea se
269]. vera reforzada, especialmente si es planteada en trminos ligeramen-
La discusin sobre la naturaleza de las manchas de la Luna es te diferente: Es apta la Luna para la habitacin de seres vivos?
recurrente a lo largo de todo el libro. Puede ser esto una ilusin Podramos argiiir, en el supuesto de que est vaca y desolada, que
ptica causada por la vaguedad de la luz lunar? Este planteamiento fue creada en vano y sin propsito? Encontramos aqu un instructivo
es refutado transfiriendo la cuestin de lo observado al observador. paralelismo con un libro escrito en tiempos modernos, el Naturge.
La gente corta de vista es la que no puede distinguir diferencia al- schichte und Theorie des Himmels (1755) de Kant. El tercer cap-
guna de forma en el orbe lunar, vindolo absolutamente liso. La irre- tulo de ese libro, titulado De los habitantes de las estrellas. sigue
gularidad de la superficie lunar obviamente destierra la teora de la una lnea de pensamiento similar a la contenida en los captulos 24
ilusin ptica, pues en tal caso toda la superficie debiera aparecer y 25 de De la cara en el orbe de la Luna. Tanto Plutarco como Kant
borrosa. La conjetura estoica (que las manchas son bolsas de aire mencionan las reas desoladas de la Tierra como refutacin del argu-
dentro del fuego lunar, o una capa de aire en dicho fuego) es con- mento de que una estrella deshabitada carece de valor. Despus de
tradicha por la localizacin permanente de las manchas, pues si sobre todo, dice Plutarco, vemos que no toda la Tierra es frtil y est po-
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blada; al contrario, slo una pequea parte de ella -los picos y penn- relevantes de la eternidad y divinidad de las dems estrellas; apare-
sulas que emergen del mar- producen criaturas vivas y plantas; el cen repentinamente en el firmamento, movindose a veces con gran
resto est desolado y yermo debido a las tormentas invernales y la ero- velocidad, y desaparecen tras un breve lapso; su curso no cae dentro
sin, o porque estn sumergidas en el ocano, lo que ocurre con la ma- de los signos del zodiaco, a diferencia del de los otros planetas.
yora de la Tierra [270]. Plutarco prosigue haciendo una compa- La opinin de Aristteles fue aceptada por los astrnomos, quie-
racin en la lnea de la doctrina estoica de la simpata csmica. As nes continuaron considerando a los cometas como fenmenos atmos-
como las regiones deshabitadas de la Tierra tienen una benfica in- fricos hasta finales del siglo XVI. Fue Tycho Brahe quien, en un
fluencia sobre las partes habitadas (vapor procedente. del mar, fundi- ensayo escrito en 1588, prob por vez primera, mediante sus obser-
cin de las nieves de los climas norteos, etc.), tambin podra ser vaciones y mediciones, que el gran cometa de 1577 estaba ms all
que la Luna, aunque estuviese deshabitada, tuviera una influencia de la rbita de Venus. Pese a todo, Galileo todava mantuvo la
sobre nosotros mediante la radiacin de la luz reflejada por ella, que opinin aristotlica que sera finalmente descartada en la generacin
est constituida por rayos de todas las dems estrellas y el Sol. de Newton.
Plutarco est aqu influenciado por la pasin csmica de Posidonio. Sneca presenta la opinin de dos cientficos, Epigenes y Apo-
Kant, por su parte, con su conciencia de la infinitud del cosmos de lonio de Mindos, de los cuales, el primero era un seguidor de Arist-
Newton, seala cunto ms insignificante es un planeta respecto al teles, mientras el segundo -aparentemente un contemporneo de
todo de la creacin, que un desierto o isla desierta en relacin a la Sneca- se opona a aqul con una teora que est prxima a la
superficie de la Tierra. moderna. Sneca se siente inclinado a apoyar a Apolonio, como re-
Plutarco no descarta la posibilidad de qua la Luna est habitada, sulta claro en la introduccin: Para clarificar este problema debe-
del mismo modo que Kant presume que hay vida en los planetas, mos, en primer lugar, investigar si los cometas son de un gnero
mas ambos llegan a la conclusin de que tales criaturas tendrn una similar al de las estrellas superiores. As, es verdad que ciertos rasgos
estructura fsica diferente a la del hombre. Plutarco menciona la
~on aparentemente comunes a ambos: sus salidas y puestas y tambin
multiplicidad de formas adoptadas por las criaturas en nuestra Tierra su forma, pues aunque la de los cometas es menos compacta y
y su adaptacin a las distintas condiciones; del mismo modo podra ms larga, ambos consisten, sin embargo, en brillantes masas de
suponerse que las criaturas estn adaptadas en la Luna a las condi- fuego ... A este fin es esencial recopilar infotmacin sobre ls come-
ciones de vida de all. Al final de la discusin, imagina a los habi- tas desde los tiempos ms antiguos, pues hasta el presente ha sido
tantes de la Luna mirando hacia la Tierra y preguntndose cmo esa
imposible determinar sus cursos debido a su rareza, o descubrir si
oscura y hmeda masa, llena de nubes y nieblas, puede producir y

l
se atienen a un ciclo fijo y si su aparicin en un cierto momento es
sustentar vida, concluyendo, quiz, que la Luna es la nica Tiena.
el resultado de una secuencia fija. Sneca prosigue describiendo la
Para completar la imagen del clima cientfico de la cultura
teora de Epigenes de que los cometas estn formados por un tipo
helenstica a comienzos de nuestra ,era, mencionaremos brevemenll:
de fuego que gira impetuosamente en lo alto en un tornado. Sneca
otro tema astrofsico que es discutido en las Quaestiones Naturakr
de Sneca (c. 3 a.C.-65 d.C.): la naturaleza de los cometas. La for1l111 objeta que, de ser as, los cometas slo haran aparicin durante las
tormentas, cuando, de hecho, son vistos tambin cuando no hay
de los cometas y el modo en que hacen su aparicin ha sido UI1I1
fuente de desconcertante admiracin para todas las generacion<::~. viento alguno, y las fluctuaciones en su brillo no estn en modo al-
Aristteles, en su Meteorologica los contempla como fenmenos 1111" guno relacionadas con cambios en la fuerza del viento; los vientos
teorolgicos que se forman en la regin sublunar, entre la Tienn y golpean grandes extensiones de aire, mientras un cometa aparece slo
la Luna. Dentro del marco de su propia interpretacin del COSIII[)~, en un lugar y a una altura que escapa al alcance de los vientos; fi-
sus argumentos resuitan suficientemente razonables: los cometas 1'11 nalmente, no hay ninguna setnejanza de f<?rma entre un tornado y
un cometa.
recen de la permanencia y constancia que constituyen los signos lIuM
250 Los comienzos de la astrofsica 251
El mundo fsico de los griegos

A continuacin, Sneca cita la conjetura de Apolonio de Mindos: solver tan grandes problemas ... A~, alguien llegar a explicar el
... Un cometa es una estrella independiente como e! Sol y la Luna. curso de los cometas, por qu sus trayectorias son diferentes de las
Su forma no est comprimida en una bola, sino suelta y alargada; de los planetas, y cules son su tamao y naturaleza. Contentmonos
no tiene un curso definido, sino que atraviesa las regiones supe- con lo que hemos descubierto hasta ahora, los que vengan detrs de
riores del cosmos y se hace slo visible cuando llega a la parte in- nosotros aadirn tambin su grano de arena a la verdad [257]. Es
ferior de su curso ... Los cometas son muchos y diversos, y distintos difcil imaginar un mayor contraste con los juicios apdcticos de
Aristte!es que el de estas nobles palabras de Sneca. Ellas son,
en tamao y color: unos son rojos y apagados; la luz de algunos es
quiz, e! ltimo de los pocos chispazos de conciencia de! progreso
brillante, clara y lquida; la llama de otros no es clara y suave, sino
cientfico que encontramos en la antigiiedad. Otras dos anteriores,
que va envuelta en humo chilln. Unos aterrorizan y hielan la sangre,
amenazan con futuras sangras. Su luz crece y se desvan'ece como con un intervalo de tiempo de doscientos aos entre ellas, podran
mencionarse aqu.
la de otras estrellas que son brillantes cuando se ponen y grandes
cuando estn cerca de nosotros, decreciendo cuando ascienden a lo La primera aparece en e! segundo captulo de De la Medicina
Antigua, un tratado mdico que data de por lo menos e! 420 a.e.
ms alto y brillan an ms dbilmente cuando se alejan ms [256].
En principio Sneca concuerda con esta opinin. El rechaza la idea Reza como sigue: El descubrimiento ntegro se har, si el investi-
de sus contemporneos y colegas estoicos de que un cometa sea una gador es competente, conduce sus investigaciones con conocimiento
llama repentina; est seguro de que es una de las creaciones eternas de los descubrimientos que ya se han hecho. y hace de ello su punto
de la naturaleza, contrariamente a los fenmenos transitorios de la de partida. El otro pasaje se encuentra en El Mtodo de Arqume-
des. Antes de establecer su teorema sobre el volumen de un prisma
atmsfera. Cmo puede algo persistir en e! aire si e! aire mismo
no persiste en un estado durante mucho?. El fuego tiende hacia arri- y una pirmide, Arqumedes dice: Estoy persuadido de que ser de
ba, mientras e! curso del cometa es curvo, como e! de las otras es- no poca utilidad para las matemticas, pues intuyo que alguien, bien
trellas. Yo no s si otros cometas siguen ese curso, pero dos de sea de entre mis contemporneos o mis sucesores, ser capaz, por
medio del mtodo -una vez establecido ste-, de descubrir otros
los de nuestro tiempo lo han hecho. Al mismo tiempo, Sneca tiem:
dudas que matizan su aceptacin de la opini'n de Apolonio acerc/I teoremas en aadidura, que no se me han ocurrido a m.
Aunque la historia de las distintas ciencias se haba constituido
de algunos puntos. Menciona e! antiguo argumento de que los co
en un tema de estudio desde tiempos tan antiguos como el de Arist-
metas no estn confinados dentro de la regin de! zodaco y tielw
adems otra objecin: Una estrella nunca puede ser vista dentro teles y sus discpulos. no cabe duda de que sIo.e! gran perodo cien-
de otra estrella, nuestro ojo no puede penetrada y ver a su trav~~ tfico de los siglos tercero y cuarto a.e. produjo los primeros co-
las regiones superiores; pero a travs de un cometa es posible dis mienzos de un reconocimiento ms permanente y extendido del
cernir las porciones de firmamento de detrs, como a travs de t1IlII progreso cientfico y su significado. Las palabras de Sneca reflejan
nube. De ello se seguira que un cometa no es una estrella, sino 111%
con fidelidad el sentimiento de su generacin, la cual, como nosotros
y fuego inestable. hoy en da, vio la comprensin del cosmos como un proceso hist-
Para Sneca est claro que e! tiempo todava no ha dicho la td rico, una tarea sin fin transmitida de generacin en generacin.
tima palabra sobre la naturaleza de los cometas: Por qu habd/l
de sorprendernos que un fenmeno csmico tan raro como los CI I
metas no puede ser encajado en e! marco de las leyes regulares, '1"'
no podamos conocer su comienzo ni su final, puesto que slo reapll
rece tras perodos de tiempo tan enormes? .. Llegar un da en qlll
e! tiempo y las investigaciones de largas generaciones sacarn a 111

luz lo que ahora est oculto. Una sola generacin no basta para l'

L
Captulo X Los lmites de la ciencia griega 253

LOS LIMITES DE LA CIENCIA GRIEGA que dur esa actividad. Son en verdad muy pocas las leyes cuantita-
tivas que se formularon en todas las ramas de la fsica terrestre:
si se mencionan las leyes de la armona musical de Pitgoras, las
leyes de la palanca de Arqumedes, y alguna de las leyes de geometra
'ptica de Hern, las habremos mencionado prcticamente todas. De
manera parecida, se hicieron pocos progresos en dinmica. Aun no
deseando menospreciar los logros de Aristteles en esta esfera, debe-
mos recordar que el conjunto de su doctrina es slo parcialmente
cuantitativa y tras l, el nico nombre que puede mencionarse es el
de Hern, quien formul las leyes del paralelogramo de las velo-
cidades. El importante trabajo de Arqumedes en hidrosttica y sobre
Has calculado las anchuras de la Tierra? Cuenta, el centro de gravedad es de naturaleza esttico, lo mismo que su ley
si es que sabes, todo esto. de la palanca. Hombro con hombro con la ausencia de formulaciones
JOB 38, 18
cuantitativas, choca la carencia de instrumentos de medida precisos,
y el lento desarrollo de mquinas simples. Esto nos lleva a uno de
los fenmenos ms extraos e intrigantes de la historia -la ausencia
de tecnologa en la Antigua Grecia. En el mundo moderno hemos
La imagen desplegada por una revisin general de la antigua crecido tan acostumbrados a ver la ciencia y el progreso tecnolgico
ciencia griega es la caracterstica del nacimiento y muerte de un or- como inseparables, que no podemos entender cmo la nacin que
ganismo vivo. Somos testigos del perodo de germinacin en los mediante el descubrimiento del mtodo cientfico paviment la ruta
siglos sexto y quinto, con la aparicin de la escuela milesia, el trabajo .de la ciencia moderna, no consigui desarrollar ni siquiera una inicia-
de Pitgoras y sus primeros discpulos, y las enseanzas de Empdo- tiva en la esfera tcnica. Puede decirse que el lento progreso alcan-
cles y Anaxgoras. Esta semilla dio su fruto en el perodo que va de zado por la ciencia griega -excepcin hecha de la astronoma-
Leucipo y Demcrito y la escuela pitagrica tarda en la segunda mi- contradice completamente la grandeza de su visin e mpetu original,
tad del siglo quinto, a la muerte de Arqumedes a finales del siglo y que sus pocas contribuciones tcnicas estn muy lejos de sus logros
tercero. En el siglo segundo, despus de Hiparco, el ritmo de crea- cientficos.
cin se ralentiza perceptiblemente y comienza el largo declinar de la No podemos discutir estas cuestiones sin hacer referencia a la
capacidad creativa. Su lugar es ocupado por la actividad de compilado- sociologa y psicologa, y, finalmente, sin entrar en consideraciones
res y comentaristas, empezando en los primeros siglos de la era cris- histricas que caen ms en el campo de una historia amplia de la
tiana y extendindose hasta el eclipse final de la cultura clsica. Todo cultura que en el ms reducido de la historia de la ciencia. Pese a que
el proceso abarca un perodo bastante dilatado: unos ochocientos aos, en fechas recientes un cierto nmero de valiosos trabajos de inves-
si lo contamos de Tales a Ptolomeo, y ms de mil si lo alargamos hasta tigacin han ayudado a clarificar la cuestin, difcilmente podramos
los tiempos de los ltimos comentaristas. En la presente revista del considerada resuelta o proporcionar una respuesta completamente sa-
cosmos griego no se ha incluido el mundo de 'la vida orgnica. Pero tisfactoria. En el curso de esta investigacin es de suma ayuda el
aun cuando se incluyese a la biologa, no habra dudas de que la comparar el perodo griego con el nuestro, incluso en temas singula-
principal contribucin de los griegos a la herencia humana tuvo lugar res. Comenzaremos por ellos.
en la esfera de la astronoma y las matemticas, especialmente la geo Uno de los factores que retardaron el progreso de la ciencia grie-
metra. En las dems ciencias fsicas no hay logros proporcionab ga fue indudablemente el aislamiento del hombre de ciencia que (1<.:
al vigor de la primera explosin de la actividad cientfica y al tiemJ)(I vez en cuando quebr la cadena de la evolucin, aislamiento qllc
252
254 El mundo fsico de los griegos Los lmtes de la ciencia griega 255

tambin parece haber sido un hecho a comienzos del perodo moder- plicar los fenmenos naturales mediante causas racionales, pero ese
no; slo un pequesimo puado de hombres mostraron un inteli- objetivo rpidamente se fusion con el impulso ms amplio hacia la
gente inte,rs por la obra de Coprnico y le prestaron apoyo. Algo investigacin sistemtica de las distintas formas de conocimiento, la
muy semejante ocurri con Tycho Brahe y Kepler y, sin embargo, naturaleza fundamental de la realidad y el lugar del hombre en el
hay una diferencia fundamental: los cientficos modernos se vieron mundo. Ese es el camino por el que se convirtieron en centros de
favorecidos por la existencia de universidades y el clima general del investigacin cientfica las escuelas filosfic~s. Slo despus de Aris-
conocimiento en Europa. Ambos, junto con la difusin de la im- tteles, en el perodo helenstico, surgieron cientficos profesionales
prenta, conducira al inicio de la organizacin de la ciencia hacia en el sentido moderno, grandes investigadores, matemticos y astr-
mediados del siglo diecisiete, con la fundacin de las primeras acade- nomos tales como Euclides y Arqumedes, Aristarco y Apolonio de
mias en Italia, Francia e Inglaterra. Podra uno preguntarse si la Aca- Prgamo, Eratstenes e Hiparco. Pero an as, la ciencia griega se
demia de Platn y las dems escuelas filosficas no cumplieron una vio todava ensombrecida por la filosofa, y ello por dos razones: en
funcin similar en la antiguedad, pero aunque es cierto que esas ins- primer lugar, parla tremenda influencia educativa de Platn, quien
tituciones tambin prestaron atencin a las ciencias naturales y a las fuera la inspiracin de la investigacin astronmica y matemtica;
matemticas, fueron estudiadas como parte de la doctrina especfica y en segundo lugar, como resultado de la sistematizacin enciclop-
de cada escuela filosfica y tuvieron una importancia secundaria den- dica de Aristteles y la gran influencia de la escuela estoica en los
tro de la enseanza filosfica efectiva. No hubo, por tanto, una at- siglos sucesivos.
msfera uniforme en que pudiera florecer una tradicin constante de Puesto que la cuestin central en filosofa es Por qu? y el
progreso cientfico. Esto nos conduce a otro aspecto que debe ser Cmo? est subordinado a ella, esa larga asociacin de la filoso-
tenido en consideracin. La ciencia griega, al igual que la moderna, fa con las ciencias naturales fue perjudicial para el progreso de estas
tienen su origen en un distanciamiento revolucionario de sus predece. ltimas. La lgica y la deduccin fueron ms importantes que la
sores: La escuela milesia opuso el lagos al mitos, mientras Galileo y induccin y la experiencia, y la visin teleolgica de la naturalez~
los investigadores del siglo diecisiete liberaron la ciencia del encorse impidi el incremento del conocimiento fsico. La historia de la
tamiento de la Iglesia e hicieron de ella una esfera de pensamiento ciencia moderna nos ha enseado cun importante para la compren-
independiente. La diferencia fundamental entre ambos procesos hist' sin de la naturaleza puede ser la seleccin adecuada de los, a veces,
ricos radica en que, mientras el primero at la ciencia a la filosofa, aparentemente insignificantes fenmenos, de entre la masa enorme
el ltimo desat los lazos que las mantenan juntas. Cuando la cien de los existentes, as como la incesante observacin de sus menores \
cia moderna volvi la espalda a la filosofa escolstica y a la filosofn detalles. Dos conocidos ejemplos de ello en el siglo diecisiete son el
de Aristteles, simultneamente la volvi a toda filosofa. Galileo descubrimiento galileano de las leyes que gobiernan la cada de los
y sus discpulos, la Royal Society de Londres, Newton y Huyghem cuerpos y la explicacin newtoniana de la descomposicin espectral
en Holanda, todos los fundadores de la ciencia del diecisiete, fuercm de la luz. El enfoque filosfico no favorece ese tipo de razonamiento
investigadores de la naturaleza, no filsofos. Tras Descartes y Leibniz de 10 particular a 10 general: los problemas fundamentales de la filo-
no hubo ya filsofos que contribuyeran con algo de importancia a Ia~ sofa son esencialmente generales y construye sus sistemas por inte-
ciencias exactas. Ese fue el desvo de los caminos. Hoy el ocasiond gracin antes que por diferenciacin. He aqu la paradoja: la filosofa
contacto entre filsofos y cientficos adquiere la forma de la diseu realiz la tarea histrica de proporcionar una actitud cientfica al
sin epistemolgica restringida al significado de los logros de 111 estudio de la naturaleza, pero al mismo tiempo, fue uno de los fac-
ciencia y no afecta a sus mtodos. tores que dificultaron un desarrollo ventajoso de dicho estudio .
. Por el contrario, en la antigiiedad fue la filosofa griega la C1Ir' Ahora debemos considerar influencias ms ponderables. El pro-
c...~~produjo la transicin de la mitologa al pensamiento racional. Cierro blema de los logros tcnicos griegos -o ms bien de la ausencia
1- es que al principio el problema central para esta filosofa fue el l'X de tales logros- ha recibido mucha atencin y se ha propuesto todo
I
Los lmites de la ciencia griega 257
256 El mundo fsico de los griegos

tipo de explicaciones. En comparacin con los pueblos del Este, es- Aristteles dice en su Metafsica: As pues, tambin pensamos que
pecialmente Egipto, no pod~mos hallar durante el perodo griego nin los maestros de cada arte son ms honorables, conocen en un sentido
gn progreso tecnolgico digno de hacerse notar. Los egipcios des ms verdadero y son ms sabios que los trabajadores manuales por
arrollaron, a 10 largo de miles de aos, sistemas de construccin con que conocen las causas de las cosas que son hechas, mientras pensa
piedra a una escala nunca igualada; al mismo tiempo perfeccionaron mas de stos que son como algunos objetos inanimados que. actan
los mtodos de resolucin de los problemas incidentales implicados de hecho, pero sin saber 10 que hacen (mas as como los objetos in
en ese trabajo, como la extraccin de las canteras, el transporte y la animados desempean sus funciones por una tendencia natural, los
elevacin de enormes piedras, la ereccin de pilares y gigantescos trabajadores 10hacen por hbito) [167]. Hbito es la irreflexiva ad
obeliscos cuyos detalles han tenido en jaque las mentes de inge. quisicin de experiencia. Por tanto, 'el artista o capataz que es capaz
nieros e historiadores en los ltimos siglos. Esos magnficos mtodos de impartir sus conocimientos a otros es superior a los trabajadores.
ensombrecen completamente los logros griegos en la construccin, c Continuando con el mismo pasaje podemos ver la conexin entre
incluso los de los romanos despus. Las exigencias de la edificaci6n el desprecio griego hacia el trabajo manual y su rechazo de la apli
condujeron a la invencin de mquinas basadas en los principios fun. cacin prctica de la ciencia. La admiracin mostrada hacia los bue
damentales de la mecnica (la palanca, el plano inclinado y otros nos artistas -sostiene Aristteles- no se debe a su invencin de
tiles destinados a reducir el esfuerzo en funcin de la distancill algo til, sino a su saber y tal~nto nicos. Pero conforme fueron
atravesada. inventads ms artes y unas se orientaron hacia las necesidades de la
De entre todas las consecuciones de los egipcios, podramos mell vida, otras hacia la recreacin, los inventores de las ltimas fueron
cionar su tcnica minera que les permiti la explotacin a grande~ siempre naturalmente considerados ms sabios que los inventores de
profundidades, y sus nuevos mtodos en metalurgia. L~ esclavitlld las primeras, porque sus ramas del conocimiento no se dirigen a la
no dificult esos desarrollos tcnicos, antes bien, la cuestin de c611w utilidad [167]. La filosofa de la historia de Aristteles muestra
emplear mejor grandes masas de hombres en grandes empresas 1~1 tambin esa mentalidad aristocrtica: De ah que una vez que todas
nicas, plante nuevos problemas tcnicos y organizativos que fuel'o!l esas invenciones hubieran sido establecidas, las ciencias, que no as-
resueltos con sumo xito por los egipcios, como podemos comprolJIII piran a proporcionar placer o a las necesidades de la vida, fuesen
tanto por los resultados como por las diversas descripciones propPI inventadas, y 10 fueran en primer lugar en aqu.ellos lugares en que
cionadas por los organizadores mismos. Ese progreso tcnico rcflllll los hombres comenzaran antes a disponer de ocio. Esta es la razn
la idea de que la existencia de la esclavitud en la antigua GI'l''lI por la que las artes matemticas fueron fundadas en Egipto, porque
fue la razn decisiva de la ausencia de desarrollo tecnolgico. 1.1 I~ all la casta sacerdotal consigui estar ociosa [167].
crticos de esa idea han subrayado correctamente que est bas!1t 1,1 El proceso de pensamiento es suficientemente claro. El trabajo
en una estimacin exagerada del papel econmico de la posesin ,1, sin estudio carece de valor, mientras que el estudio por s mismo es
esclavos, al tiempo que conceden que hay aqu un factor psicolgit" el ms elevado de los niveles de la actividad espiritual. superior a la
en juego: el desprecio hacia los esclavos implicaba tambin el lb combinacin de estudio con cualquier propsito prctico. El valor
precio hacia 10 que los esclavos hacan, a saber, el trabajo mallllld de la ciencia se reduce cuando se convierte en un medio para un fin.
La mentalidad griega era, bsicamente, aristocrtica. Al juzgar el 1111 La comparacin que Aristteles hace entre los diversos tipos de cien-
bajo manual de acuerdo con el estatus social del esclavo que 10 1'('11 cia y el estatus social de un hombre, es de 10 ms instructivo: Pero
lizaba, el griego lleg a desechado como impropio del destino 011,1 del mismo modo que, decimos, un hombre es libre cuando vive para
ritual del hombre. Platn dice: Por qu es desacreditado el IIIIIP s y no en beneficio de otro, as nosotros nos-entregamos a sta como
rioso trabajo mecnico como denigrante? Acaso no es simplenwl I 11 la nica ciencia libre, pues slo ella existe para s misma [168].
porque 10 ms elevado de la naturaleza del hombre es tan dbil 1'''' Por aadidura a todas las explicaciones ya dadas de esa prefe-
naturaleza que no puede controlar las partes animales? [129 l. V rencia de la ciencia terica a la prctica -es decir, a las ciencias ex-

..
Los lmites de la ciencia griega 259
258 El mundo fsico de los griegos

perimental y tcnica-, hay otra importante razn derivada del ca la pura necesidad era considerada un lujo desproporcionado con
rCter del antiguo griego: no vea ninguna necesidad de aplicar mejora respecto al esfuerzo dedicado a conseguirla. Es un error pensar que
alguna a los logros tcnicos que le eran conocidos. Una vez ms, esta actitud era un monopolio de la filosofa platnica que fue deste-
Aristteles nos revela esta psicologa en su filosofa de la historia, rrado por Aristteles. Incluso un filsofo como Demcrito, cuya
como aparece plasmada en el pasaje del libro primero de la Metafsica concepcin total del cosmos es tan distinta de la de Aristteles como
anteriormente citado. Que no es una ciencia productiva resulta claro es posible, insisti en la necesidad de restringir la inclinacin del
incluso en la historia de los ms antiguos filfosos, pues el que los hombre a dedicar demasiado de su limitada capacidad a mejorar sus
hombres comiencen ahora, y comenzaran en un principio, a filosofar condiciones materiales. Uno tiene que caer en la cuenta de que la
es debido a su admiracin; inicialmente se admiraban ante dificulta- vida humana es dbil y breve y est mezclada con muchas inquietudes
des obvias, despus, avanzando paso a paso, establecieron cuestiones y dificultades, con slo preocuparse por posesiones moderadas, y de
sobre las ms grandes cosas, por ejemplo, sobre los fenmenos de la que las penalidades pueden medirse con la escala de las necesida-
Luna, y los del, Sol y las estrellas, y sobre la gnesis del universo. des que uno tenga [91].
y un hombre que se siente confundido y se admira, se reconoce ig. Tan tempranamente como en el perodo mitolgico, qued una
norante ... por consiguiente, si filosofaron para librarse de la igno. profunda huella en la mente griega, dejada por su conocimiento de
rancia, evidentemente se consagaron a la ciencia para saber, y no con los, lmites impuestos al poder del hombre frente a fuerzas ms all
fines utilitarios. Y esto es algo confirmado por los hechos; porque de su control, y por su temor de la venganza que tomaran esas fuer-
fue cuando casi todas las necesidades de la vida, el bienestar y los pln- zas si se transgredan esos lmites. Tal presuncin por parte del hom-
ceres' estaban asegurados, cuando este tipo de conocimiento empez a bre bien poda despertar la clera de los dioses. Hay que apagar
ser buscado [168]. Compendiada en estas pocas afirmaciones se en la arrogancia (hybris) antes que un incendio [38], dice Herclito. Las
cierra la mentalidad del antiguo griego con' respecto a los valores leyes humanas, al tener como objeto el mantenimiento de la mesura
relativos de los bienes bsicos. En primer lugar est el saber por sr apropiada en las relaciones de un hombre con sus conciudadanos, cas-
mismo, la investigacin orientada por el conocimiento, no por la me. tigan los actos presuntuosos en contra de la sociedad en la que vive.
jara de las condiciones de vida. De hecho, en opinin de Aristteles, Exactamente de la misma manera, los poderes csmicos estn cons-
nada ms puede conseguirse en esa lnea: el progreso' tcnico ha tantemente en guardia para que ningn ser humano los transgreda.
alcanzado ya el nivel en que puede satisfacer las necesidades esencia. La ciencia racionaliz las fuerzas mitolgicas y las convirti en leyes
de la naturaleza. Pero esto no "alter el sentimiento fundamental de
les de la vida y una de'sus consecuencias ms importantes es la ciencill
pura y la filosofa. Las mejoras tcnicas, si son en absoluto necesarias, los griegos de estar a merced de esas fuerzas ni su horror ante cual-
carecen de valor en comparacin con la capacidad humana de admi. quien intromisin en su esfera, especialmente en tanto el efecto
racin, que impulsa al hombre a desvelar el secreto del cosmos. }.,II de la racionalizacin no fue ni profundo ni duradero. Hemos de re-
posesin ms inapreciable del hombre es su, p_ura_._~uriosidadjntele('. cordar que en el curso del perodo helenstico, las tendencias irra-
-rual. Por tanto, el valor de' un' descubrimiento no queda en moclp cionales recuperaron su ascendiente como consecuencia de la penetra-
cin de la cultura oriental en Grecia y Roma. A partir del siglo se-
alguno realzado por sus "posibilidades ...pr<;t!~asy tcnicas. El mundo
tal y como ha sido creado-y-el-lugar-que.el.hombre-hCncontrado gundo a.C. se produjo una gran propagacin de la astrologa, que se
'para s en l le oproporcion~ntodo"lo que_,J:<::qui"~r'~aterialmenlr origin en Balibonia y Egipto. Ayudada por su inclusin en las'ense-
anzas de la escuela estoica, arraig en todos los crculos de la socie-
.~l pard su ~ida
sen enta es. espirituaty_par!!-.~m~~eni~_:~t,~ d~_.~~.V:illres:tran~ dad de Grecia y Roma, sin excluir los ilustrados. La medicina y la
Otra actitud griega ms bsica ante la vida dio un mpetu adici,) alquimia fueron contaminadas por la magia y otras doctrinas irracio-
nal a esta lnea de pensamiento: la insistencia en la moderacin, e:l nales sobre misteriosas virtudes en el mundo animal, la vegetacin
pecialmente en las exigencias materiales. Cualquier cosa ms all dI' y la materia inorgnica, fueron ampliamente difundidas. Todas estas

L
260 El mundo fsico de los griegos Los lmites de la ciencia griega 261

tendencias tuvieron como efecto el reforzamiento de las inhibiciones bin impuls los desarrollos tcnicos. Pero la verdadera revolucin,
ante las empresas tcnicas y la mera' aplicacin prCtica de la ciencia. que con la primera explosin de sus fuerzas reprimidas transform
El sentimiento general de inseguridad resultante de las circuns- completamente los asuntos humanos, lleg con el cambio de actitud
tancias polticas tambin contribuy a retraer, en vez de estimular, del hombre hacia la naturaleza anunciado por el Renacimiento. El
las invenciones tcnicas. Pruebas de esto pueden encontrarse en las Renacimiento fue el despertar del deseo de conquista del hombre,
tcnicas militares desarrolladas en los siglos tercero y segundo por Ar- de conquista y control de la naturaleza a travs de la ciencia. Previa-
qumedes, Ctesibio, F~ln y Hern, quienes usaron la elasticidad de mente la actitud hacia la naturaleza haba sido de sumisin y elca-
cuerdas tensas y del aire comprimido para la construccin de m- rcter de la ciencia haba sido terico y especulativo. Ahora todo eso
quinas blicas. Estas tcnicas, hijas de la urgente necesidad, podran sucumbi ante el ansia de conocimiento como medio de controlar
haberse convertido en el ncleo de desarrollos tecnolgicos conside- las fuerzas de la naturaleza y someterlas a las exigencias del hombre.
rables y variados, especialmente por cuanto el progreso hecho en ma- Esta bsqueda del poder a travs del conocimiento es una de las
temticas por Arqumedes y sus sucesores haba puesto los fundamen- - caractersticas seeras del Renacimiento: entendiendo la naturaleza, el
tos tericos para ello. Pero, de hecho, no hay ningn signo de un 'hombre libre sera capaz de domesticarla y explotarla, pflra extender
desarrollo de este tipo que bien podra haber cambiado las estruc- su propio poder. Esta revolucin, que tuvo lugar durante un largo
turas econmicas de la sociedad antigua, o por lo menos haber de perodo de tiempo, no puede retrotraerse a una nica causa. Pero
jada su impronta en una parte de su vida econmica. De los inventos el significado de sus consecuencias es bastante claro: el temor a los
de ese perodo slo el reloj de agua y el rgano de agua de Ctesibo dioses y los elementos fue reemplazado por un espritu de conquista
merecen una mencin: todos los dems fueron meras piezas de'exhi- aventurera que convirti a la ciencia en auxiliar del progreso tcni<;o.
bicin, como el sifn de Hern o sus instrumentos para demostrar La expresin suprema de esta transformacin de los valores se en-
la fuerza motriz del vapor. En todas estas invenciones tcnicas, in- cuentra en la personalidad de Leonardo da Vinci, el diseador de
cluso cuando fueran acompaadas de la construccin de mecanismos ,-' puertos y canales, el soador de mquinas que haran omnipotente
al hombre, el visionario tcnico que, entre otras cosas, concibi la
ms pesados, haba algo de juego o pasatiempo. Eran de hecho ju-
guetes ms que medios para domesticar las fuerzas de la naturaleza idea del submarino y la del aeroplano. Esta actitud activa, agresiva,
del hombre hacia la naturaleza y su deseo de intervenir en los proce-
para su explotacin tcnica. Aunque existan todas las precondiciones
sos naturales le abri un nuevo mundo, mientras la estructura cre-
necesarias, nunca se explot la fuerza del vapor a escala tcnica ni
se dio a los elementos un uso econmico con la construccin de mo- cientemente compleja de la sociedad encauz su deseo hacia el des-
cubrimiento cientfico y la invencin tcnica.
linos de viento o de molinos de agua, salvo del tipo ms primitivo.
Sin embargo, todo esto sigue siendo insuficiente para explicar la
-b.Qs antiguos griegos crean fundamentalmente que el mundo tena
peculiar cualidad de la ciencia griega y su lento ritmo de progreso,
que' ser entendido, pero que no haba ninguna necesidad de cambiar/o.
Hemos de volver atrs y examinar sus mtodos reales de adquisicin
Esta sigui siendo la creencia de las generaciones siguientes hasta el de conocimiento a la luz de los nuestros. Hablando funcionalmente,
Renacimiento. Esta actitud pasiva hacia el uso prctico de las ciencias no hay ninguna diferencia: entonces, como ahora, la tarea de la cien-
naturales fue reforzada por la completa osificacin de las ciencias na- cia era sistematizar la suma total de nuestro conocimiento emprico
turales en la Edad Media en el estado en el que Aristteles las haba de modo que fuera posible predecir eventos futuros. Hemos visto
dejado. Los indicios de una actitud diferente que aparecen aqu y cmo la ciencia antigua ejecut esta tarea a la perfeccin en la astro-
all no son sino chispazos perdidos en la oscuridad de siglos. Se hizo noma. El material emprico acumulado a partir de observaciones
un uso ms econmico y ms ~ariado de los ros y los saltos de agUa realizadas durante siglos fue organizado en un sistema deductivo.
como fuerza motriz para los molinos; los molinos de viento comen- Ante todo, se hicieron algunas generalizaciones que permitieron, por
zaron a construirse en el siglo doce; la invencin de la plvora tam- ejemplo, establecer una conexin entre los ciclos de los planetas y
262 El mundo fsico de los griegos Los lmites de la ciencia griega 263

sus distancias desde la Tierra -la Luna, con sus rpidas revoluciones, ventajas de la investigacin de laboratorio, excepto la posibilidad de
es el ms prximo, mientras Saturno, con sus lentas revoluciones, es cambiar arbitrariamente las condiciones. Aunque pueda parecer para-
el ms alejado. A continuacin vienen las conjeturas que dieron uni- djico, el secreto de la simplicidad de la astronoma hay que buscado
formidad a todos los variados datos. Se desarroll la hiptesis de en la simplicidad propia del laboratorio, de las condiciones bajo la
las esferas, y despus de ella la hiptesis de los epiciclos. Estas su- que es estudiada. Estas condiciones no tienen paralelo en los fenme-
ministraron a los astrnomos -modelos geomtrico s que explicaban nos naturales de la tierra. Aqu el verdadero progreso slo empez
los fenmenos conocidos por medio de un nico principio: todas las cuando el hombre comenz a reproducir, casi inconscientemente, las
revoluciones fueron reducidas a movimientos circulares. Si los grie- condiciones ventajosas de la observacin celeste en los experimentos
gos hubieran descubierto un nuevo planeta (el siguiente planeta, Ura- de laboratorio.
i
no, no fue descubierto hasta 781 por Herschel), hubieran podido
acomodado de inmediato en el marco existente y determinar sus
La experimentacin sistemtica en el laboratorio se realiz por pri-
mera vez en el siglo XVII. Fue, en todos los sentidos, desconocida'
movimientos por el mtodo establecido. Cuando la siempre crecien- para los griegos. As, el enigma del atraso en la antigiiedad de la f-
te precisin de la observacin llev al descubrimiento de la prece- sica terrestre en comparacin con la astronomfl se resuelve en el pro-
sin de los equinoccios por Hiparco, ste tambin fue aadido a blema de por qu casi no se hizo ningn uso de 'los experimentos de
la familia de los movimientos rotatorios. Cuando un incremento ul- laboratorio en la ciencia griega. La principal caracterstica de un ex-
terior de la precisin mostr que algunos cuerpos divergen de una 11'
perimento es su artificialidad, que lo distingue de la observacin de
rbita simtrica, el principio de crculos fue lgicamente extendido un proceso en su f9rma natural. En el dominio de la fsica terrestre
por la conjetura de los crculos excntricos. Aqu tenemos ejemplos la observacin es slo el estado ms bajo del mtodo experimental.
de la interaccin de induccin y deduccin que tambin ocasion la Es verdad que no hay que despreciado, puesto que en muchos casos
mejora del calendario e hizo posible predecir los eclipses solares y constituye el punto de partida para la ulterior investigacin experi-
lunares con ms precisin. As, el mtodo cientfico logr, ya' en mental. Pero un experimento puede resultar tambin de considera-
los tiempos clsicos y sin otros medios que analogas geomtricas y ciones tericas va contrastacin de una hiptesis dada, sin que haya
cinticas, realizar plenamente en la astronoma la tarea funcional de ninguna conexin directa con alguna observacin emprica. Lo esen-
la ciencia -la de capacitar al hombre para predecir.el futuro con la cial en un experimento es el aislamiento de un cierto fenmeno en
mxima seguridad posible. Si comparamos la madurez cientfica de la su forma pura, con vistas a estudiado sistemticamente. Aqu reside
astronoma griega con la debilidad de los logros griegos en fsica su artificialidad. Los fenmenos naturales ocurren como parte de una
terrestre, no podemos sino preguntarnos por las razones de este red de procesos entretejidos e interconectados; su continuidad en el
enorme contraste. La respuesta hay que buscada principalmente en tiempo y en el espacio les hace aparecer ante nosotros como una nica
la gran simplicidad de la astronoma cuando se la compara con los fe- unidad completa. Aislar un fenmeno particular de esta unidad es
nmenos fsicos que nos rodean. Por lo que hace a las condiciones como una operacin en un cuerpo vivo que separe un miembro de
experimentales, los datos astronmicos son, despus de todo, abso- los dems, o que lo coloque en una posicin que permita observar
lutamente ideales. Los objetos de los experimentos son puntos (o su funcionamiento con tan pocas interferencias de las dems partes
discos) de luz cuyos movimientos son relativamente simples; el marco como sea posible. Aqu el ejemplo clsico lo proporcionan todos los
de las constelaciones fijas permite trazar con una precisin muy acep- experimentos mecnicos en los que la friccin o la resistencia al en-
table las posiciones y cambios de posicin, incluso con un aparato torno se reduce tanto como se puede, de manera que puedan estu-
observacional primitivo; y, en ltimo lugar, pero no menos impor- diarse los detalles del proceso mecnico puro. Fue sobre experimen-
tante, la periodicidad de los movimientos hace posible repetir las tos semejantes sobre los que se erigieron en el siglo XVII las mec-
observaciones sin lmite despus de que haya pasado un cierto tiem- nicas de Galileo y Newton. Estaban basados en la nocin de que la
po. He aqu. un caso en el que la naturaleza da al hombre todas las friccin o la resistencia del entorno tienen que ser consideradas como

---------- . ---
264 El mundo fsico de los griegos Los lmites de la ciencia griega 265

interferencias incidentales en el estudio de los fenmenos que ilustran fenmeno realmente existente en algn tiempo o lugar del uni-
una ley o principio natural en su forma pura. Esta concepcin es to- verso material, bien en las condiciones de nuestro planeta, bien en
talmente distinta de la de Aristteles. Para l el entorno era en reali- cualquier otro entorno astrofsico. La idea misma de un experimento
dad parte integral del fenmeno mismo, y consideraba insostenible as, el modo en que se lleva a cabo, el instrumental que requiere y
la idea misma del aislamiento. Esto es particularmente importante, el proceso revelado en su curso, son en su totalidad el resultado de
puesto que la era de la- experimentacin y la revolucin general en consideraciones tericas. Al llevar a la prctica este esquema pura-
las ciencias fsicas comenz con el estudio de problemas mecnicos. mente intelectual, el cientfico produce un fenmeno que en ocasiones
Aunque no es sensato ver una necesidad lgica en los desarrollos his- no tienen paralelo en ningn proceso natural y cuyo nico propsito
tricos particulares, la posicin especial ocupada por la mecnica entre es confirmar la teora cientfica en cuestin. Vemos as que los ex-
las dems ramas de la fsica y de la ciencia natural tiene que ser sub- perimentos de este tipo no tratan de mostrar cmo funciona la natu-
rayada, puesto que fue esta posicin especial la que la convirti en raleza, sino cmo podra funcionar si la conjetura cientfica resultara
el punto de partida de la ciencia moderna. La mayor parte de los ser correcta. Aqu tenemos una extrapolacin de los fenmenos ac-
fenmenos en el entorno del hombre, en la regin antropocntrica, tuales a los potenciales. Estos ltimos slo se .convierten en actuales
son de naturaleza mecnica y se derivan de fuerzas mecnicas, como en el laboratorio. En est sentido podemos decir que el experimento
la gravedad y la elasticidad. La accin de nuestras manos tambin no es natural. As, sin duda, les pareca a los griegos, quienes hubieran
se produce por contacto mecnico directo. El hecho de que la expe- considerado paradjico estudiar los fenmenos naturales por mto--
riencia fsica del hombre sea predominantemente mecnka, determi- dos no naturales.
na en buena medida el carcter de su conocimiento del mundo que le La ciencia moderna, por tanto, ha extendido la concepcin de la
rodea que procede por analogas mecnicas. Muchos conceptos fsi- naturaleza para incluir todos los fenmenos cuya existencia no es
cos estn tomados de la mecnica, como, por ejemplo, fuerza, corrien- contradicha por las leyes que gobiernan el mundo fsico. Este desarro-
te, propagacin ondulatoria, y los simples modelos atmicos y mo- llo es parte integral de la concepcin del cosmos que lo somete a la
leculares. Nociones como densidad y toda la terminologa cintica ley absoluta de causalidad que abarca tanto los eventos actuales como
aparecen en la electricidad, la ptica, y otras partes de la fsica. No los eventos posibles que no estn en conflicto con ella. Hemos sea-
fue, por tanto, una mera coincidencia que la mecnica encabezara el lado cun perpleja se senta la mente griega ante el concepto de lo
desarrollo de la ciencia moderna y que los primeros experimentos posible; incluso los estoicos, pese a su progreso en la categora
mecnicos hayan tenido una influencia decisiva en los mtodos y no- causal, se vieron aqu en dificultades. Qued para la ciencia moderna
ciones bsicas de la fsica. establecer la distincin entre lo que es tcnicamente imposible y lo
La artificialidad de un experimento consiste en algo ms que el que es en principio imposible. Lo primero es potencialmente posible
aislamiento de un fenmeno en el laboratorio. Si queremos entender dentro del marco de las leyes de la naturaleza, mientras que la im-
toda su novedad y apreciar el abismo que la separa de la observacin posibilidad de lo segundo es simplemente la expresin negativa de la
de un evento natural, hemos de ir a la experimentacin en nuestros existencia de esas leyes. Esta distincin en realidad no se ha visto
das y ver hasta qu extremos de artificialidad se la ha llevado. Una afectada por la aplicacin de leyes estadsticas a la fsica, cualquiera
de las tareas importantes del experimento hoy en da es la confir- que sea el alcance de las consecuencias filosficas que eso haya tenido.
macin de una teora cientfica dada. En muchos casos una teora Un uso directo de la ley de causalidad en el mtodo experimental
no es susceptible de prueba directa, pero puede ser contrastada me- lo constituye la repeticin del experimento. Obviamente la repeti-
diante alguna conclusin que se sigue de sus concepciones bsicas. cin nos permite alcanzar un mayor grado de precisin. Pero esto es
La historia de la fsica y de la qumica modernas abunda en ejemplos secundario para su finalidad principal, que es confirmar que un fe-
de este tipo. Sucede a menudo que esas conclusiones, cuando son tra- nmeno dado est gobernado por ciertas leyes. Cada vez que volvemos
ducidas a los trminos de un experimento, no corresponden a ningn a la situacin A, da lugar a la situacin B. As, la posibilidad de su
266 El mundo fsico de los griegos Los lmites de la ciencia griega 267

repeticin es uno de los aspectos ms importantes de un experimento, cie mltiples factores. Como hemos visto, un ligero desarrollo es
y cada repeticin incrementa nuestra certeza de que la misma causa discernible en los intentos sistemticos de los ingenieros militares
produce siempre el mismo efecto. Esto nos muestra una vez ms la del perodo helenstico por mejorar la balstica. En este caso haba
parte sumamente importante que desempearon los fenmenos astro- una necesidad prctica de aprender la conexin existente entre el
nmicos constantemente recurrentes en la formacin de la imagen funcionamiento eficaz de la mquina y el tamao y forma de sus
cientfica griega del cosmos. A este respecto los fenmenos celestes diversas pa'rtes. De ah que un estudio ms sistemtico de los pro-
exhiben todas las cualidades ideales del experimento de laboratorio. blemas tcnicos ocupara el lugar de los tanteos fortuitos. Este cam-
La naturaleza le presenta al astrnomo una y otra vez la misma se- bio de actitud es mencionado por Hern y tambin por Filn. El
cuencia interminable de las mismas condiciones iniciales, la misma desarrollo comenz con Arqumedes. A partir de este momento, nos
situacin A que da lugar a la misma situacin B. Fue precisamente encontramos con ocasionales insistencias en la continuidad de la
la observacin astronmica de estas repeticiones la que despert la investigacin cientfica y, junto a ellas, apelaciones explcitas a la
consciencia en el hombre de la regularidad en el cosmos;' una conscien- autoridad de investigadores anteriores, pistas para guiar a futuros
cia que entonces se vio reforzada ulteriormente por la'observacin de trabajadores en el mismo campo, Las 'palabras de Arqumedes sobre
fenmenos terrestres naturalmente recurrentes, como la subida y el particular ya han sido citadas de su Mtodo, al final del ltimo
bajada de las mareas. Pero, con contadas excepciones, a los gri~gos captulo. Filn de Bizancio, al discutir el tamao de las aberturas a
nunca se les ocurri disear repeticiones sistemticas a imitacin de travs de las cuales pasaban las cuerdas tensaras elsticas en las
la naturaleza, para investigar la regularidad de los fenmenos fsicos mquinas balsticas, escribe 10 siguiente: Los investigadores ante-
que no se repiten de por s; no entendieron el experimento como riores no consiguieron establecer este tamao con sus pruebas, puesto
una serie de eventos idnticos, provocados por el hombre. Teniendo que stas no estuvieron guiadas por varios tipos de ensayos sino slo
conocimiento nicamente de las repeticiones naturales, y no de las con vistas al ensayo requerido (Belopoeica, 3).
artificiales, fueron incapaces de apreciar las grandes ventajas de ,las Por todo esto, hay que reiterar que los cientficos helensticos
segundas sobre las primeras para el estudio de la causalidad: al re- no forjaron ningn cambio fundamental y que la aversin de los
petir un experimento podemos cambiar las condiciones iniciales y griegos al experimento, especialmente a su aspecto repetitivo, sigui
comprobar los efectos de ese cambio en los resultados, profundizan- siendo tan fuerte como siempre. Otra indicacin de esto, y de la
do as nuestra comprensin de la causalidad. Cmo variar la situa- mayor importancia, es la ausencia de clculos estadsticos en la anti-
cin B en funcin de una situacin cambiante A? Con esta cuestin gi.iedad. Esta ya ha llamado nuestra atencin en el captulo sobre
y la respuestl que le da el experimento, el cientfico en su labora- La interdependencia de las cosas. All vimos que la ley de proba-
torio pasa de la dimensin nica de causa y efecto a un complejo bilidades y la ciencia de la estadstica se desarrollaron a partir del
multidimensional de posibilidades causales interdependientes. La va- estudio de las secuencias en los juegos de dados. Estas secuencias
riacin sistemtica de los datos de un experimento, junto con el proporcionaron una excelente oportunidad para estudiar la recurren-
estudio de su efecto sobre su curso y resultado, 'es el complemento cia de casos idnticos o combinaciones similares. Los griegos, pese'
del principio experimental del aislamiento de un fenmeno. Esos a prestar tanta atencin a los ciclos recurrentes de los cielos, no
dos procesos -desmenuzar la naturaleza en fenmenos aislados y mostraron ningn inters por las repeticiones que ocurran en el
cambiar repetidamente su curso en una determinada direccin- han curso de una partida de dados. Como sabemos, hasta el Renacimien-
acelerado nuestra comprensin de la naturaleza de un modo incre- to el hombre no empez a examinar matemticamente los problemas
ble. Cuando nos fijamos en ese pausado ritmo de avance, el progreso de es~e tipo. Cardano, a mediados del siglo XVI, fue el primero (en
de los griegos nos parece en este terreno casi inexistente, 'al basarse su libro sobre las tiradas de dados) en plantear las cuestiones: ' Cu-
e el estudio de las cosas tal como son en su integridad y no_erLC.Qmo les son todos los posibles resultados de tiradas con dos dados?
podran ser cuando se-las considera como la suma de combinaciqtl~s. Y, cuntas veces aparecen en esas tiradas las combinaciones que
268 El mundo fsico de los griegos Los lmites de la ciencia griega 269

suman un mismo total? Con la formulacin de estas cuestiones re- plejas. Aqu reside por igual la explicacin de la ausencia de expe-
solvi de una vez por todas uno de los problemas de la ley de pro- rimentos y de una concepcin de la probabilidad en la antigiiedad.
babilidades, que fue asentado sobre una base metdica cien aos Del mismo modo que la diseccin de la naturaleza por medio
despus por Pascal. Tambin Pascal parti de problemas presentados del experimento (por usar la afortunada definicin de Bacon) era
por los juegos de azar de su tiempo. Esto prueba la importancia extraa a los griegos, los correspondientes procesos tericos de des-
decisiva de la secuencia repetida a propsito para la comprensin de cripcin de la naturaleza en trminos matemticos eran ajenos a su
la regularidad de la naturaleza. Slo en una etapa posterior del an- espritu. Una vez ms hemos de volvemos a los comienzos del pe-
lisis de esas secuencias apare~temente artificiales se desarroll una rodo moderno para apreciar el papel decisivo que en el rpido de-
teora de los eventos estadsticos naturales, con la discusin del pro sarrollo de las ciencias naturales desempe la aplicacin de las mate-
blema de las expectativas de vida y de todas las leyes de grandes mticas. En la antigiiedad, el uso de las matemticas en los proble-
nmeros involucradas en los fenmenos de este tipo. El negocio de mas fsicos estuvo confinado a fenmenos estticos en los que una
los seguros tambin comenz en el Renacimiento con la aseguracin cuestin mecnica tena una fcil traduccin a trminos geomtricos
de los buques mercantes ,destinados a puertos distantes. Finalmente, o aritmticos, y a fenmenos cinticos' simples en los que existen
en los siglos XVII y XVIII, se desarroll la teora matemtica de la relaciones simples entre la distancia recorrida y el tiempo invertido.
regularidad estadstica y la probabilidad, hasta que la prognosis Es cierto que aunque Aristteles realmente us el concepto de velo-
matemtica se convirti en una rama de la ciencia. Quiz pudiera cidad, como una relacin de distancia y tiempo, no da ninguna de-
alegarse que la creencia de los antiguos griegos en el Hado, a la finicin matemtica precisa de l. En consonancia, no hay indiCio
que los estoicos dieron una base cientfica, les impidi reconocer las alguno de alguna definicin cuantitativa del movimiento acelerado
leyes del azar. Ese argumento es, sin embargo, superficial. El cre- dependiente del concepto de aceleracin, esto es, del cambio de ve-
yente moderno vio en la causalidad estadstica una expresin de. la locidad con el tiempo. Este paso revolucionario lo dio Galileo, quien
divina providencia, tanto como en la causalidad dinmica de la me- desarroll los conceptos de velocidad y aceleracin constante como
cnica newtoniana. En la introduccin a su Cosmogona, Kant trata parte de sus anlisis de las leyes de cada de los cuerpos en su libro
de mostrar que la regularidad matemtica de la naturaleza, lejos de Discursos y pruebas matemticas sobre dos nuevas ciencias relativas
restringir la autoridad de Dios, como mantiene el ateo, es la mani- a la mecnica y el movimiento local (1638). Aunque slo usa mate-
festacin ms sublime de su infinita inteligencia. Unos pocos aos mticas elementales y teoremas bsicos de proporcin, Galileo da
despus (1761), un clrigo prusiano, Siissmilch, public un trabajo definiciones explcitas y claras. Tras describir su experimento de
fundamental de investigacin estadstica que estableca la ley de cada de cuerpos, pasa a una exposicin del caso general del movi-
grandes nmeros, y cuyo ttulo indica la actitud del propio autor miento acelerado verticalmente o en un plano inclinado. El trabajo
ante la cuestin: El orden divino de las variaciones en el sexo hu- de Galileo fue revolucionario a dos respectos: por"el desarrollo efec-
mano, tal y como es probado por los nacimientos y defunciones y el tivo de frmulas para el movimiento acelerado, y por tratar el tiem-
crecimiento natural. No hay ninguna razn para suponer que los po como una cantidad matemtica que puede usarse en los clculos
antiguos griegos, de haber descubierto la regularidad estadstica, no exactamente igual que la longitud o cualquier otra cantidad geom-
hubieran reconciliados los aspectos religioso y cientfico del proble- trica. En sus conocidos teoremas usa cantidades como cuadrados de
ma de un modo similar. Pero no lo descubrieron, por la misma razn tiempos y cuadrados de velocidades y tambin races de alturas o
por la que no desarrollaron la experimentacin sistemtica -porque las medias geomtricas de otras longitudes. Sus pruebas van acom-
fueron incapaces de transferir la idea de repeticin de sus ocurrencias paadas de grficos que muestran porciones de tiempo como segmen-
celestes a las terrestres; primero de los eventos naturales a los tos de una lnea recta. Esta representacin geomtrica del tiempo
artificiales, y despus de la repeticin de eventos idnticos; a la de Galileo supuso un paso de primer orden por su significacin
repeticin de combinaciones de eventos regidas por leyes ms com- histrica. Platn, en el Timeo, haba identificado el tiempo con los

l
Los lmites de la ciencia,griega 271
270 El mundo fsico de los griegos

moyimientos peridicos de los cielos, una identificacin expresiva de cuentemente con algn experimento especfico: la aceleracin, por
tO&lla concepcin griega del tiempo: su eternidad era igualada con ejemplo, fue estudiada primero en el caso de los cuerpos en cada;
las eternas revoluciones de las esferas celestes. Aristteles, quien da entonces, expresada bajo la forma de una ley general, se convierte
una definicin ms general del tiempo como el nmero del movi- en el instrumento para analizar todos y cada uno de los fenmenos
miento en relacin con el antes y el despus, tambin considera al de la dinmica. Hablando en general, la cantidad fsica ha sido abs-
~ovimiento circular como la descripcin ms apropiada del tiempo. trada de experiencias de diversos tipos que primero fueron obser-
Observa que tambin los asuntos humanos constituyen un tipo vadas en relacin con el cuerpo humano, como por ejemplo la fuerza
de sucesin circular de events, y que todas las cosas que en el or- de los msculos humanos. Entonces sus resultados fueron ampliados
den de la naturaleza pasan de la creacin a la decadencia se mueven por induccin y deduccin a leyes generales, hasta que finalmente asu-
circularmente. Incluso el tiempo mismo es visto como un crcu- mieron la forma de una definicin apropiada para ser usada en un
lo [150]. As, a lo largo de l.a antiguedad el concepto de tiempo campo muy amplio de conocimiento fsico. Por muy abstractas que
fue inseparable de su medida -los relojes. Todo reloj, ya sea la sean las cantidades fsicas, tienen siempre sus races en la experien-
Tierra movindose sobre su eje (o el reflejo de esa revolucin en cia, a veces incluso en experimentos sistemtiq)s que, partiendo de
los cielos), ya un reloj de agua, de pndulo, etc .. es un mecanismo clculos tericos, desembocan en un resumen matemtico exhaustivo
cclico cuyo funciori'amiento puede describirse en trminos de movi- de un hecho emprico dado. Las cantidades fsicas son la piedra an-
miento circular. Por contra, el tratamiento matemtico de los pro- gular de todo el edificio de la fsica matemtica, en el que la suma
blemas cinticos nos obliga a desdear la diferencia esencial entre total de nuestro conocimiento del universo material se exhibe en
la distancia y el tiempo (como expresa el hecho de que las distancias forma deductiva. Es principalmente gracias a esas cantidades por lo
se midan slo con barras mtricas y el tiempo con relojes), y com- que las ecuaciones matemticas que tratan con problemas fsicos se
prehenderlos a ambos abstractamente como coordinados, esto e~, can- distinguen de la matemtica pura; y es gracias a ellas por lo que los
t~dades numricas que son formalmente, comparables. El tiempo' f- resultados de los clculos tericos pueden ser retraducidos al lenguaje
sico es simplemente una ,coordinada que va de un cero arbitrario, de la experiencia. La cantidad fsica es as una parte obvia de la
fijado segn las necesidades, al infinito. Su definicin fue un preli- realidad material, una parte que desempea, un papel vital en el
minar esencial para el siguiente paso -comprehender la locomocin proceso de comprensin de esa realidad. Al mismo tiempo, es igual-
como una funcin del tiempo. Encontramos los primeros atisbas mente artificial, esencialmente un medio para un fin. Tambin es
de una concepcin funcional entre los estoicos. Pero ellos hablaban un tipo de diseccin que el hombre hace de la naturaleza para aumen-
de ciertas situaciones como una funcin de otras. y no llegaron tan tar su conocimiento de ella. En este sentido es la contrapartida te-
lejos como para ver las ocurrencias fsicas como funciones del tiempo rica del experimento. Claramente, por consiguiente, el griego anti-
entendido como una dimensin geomtrica. guo habra considerado absolutamente antinaturales las cantidades
Galileo fue el primero en entender el tiempo de esa manera. fsicas y toda la matematizacin de la ciencia. El movimiento y la
Esto, junto con la invencin subsiguiente del clculo infinitesimal, quietud son fenmenos naturales; pero la velocidad, segn su defi-
ab~i el camino para un~ completa matematizacin de la fsica a travs nicin matemtica, es la relacin, entre dos cantidades tan esencial-
de la.,definicin de cantidades fsicas y de su uso en clculos. Una mente diferentes como la distancia y el tiempo. Los modos de medir
cantidad fsica como la velocidad, la aceleracin, la fuerza, o como cantidades fsicas ms complejas, esto es, las definiciones que reciben
la tensin superficial de un lquido, la constante dielctrica, el coefi- de acuerdo con las combinaciones de las cantidades que contienen,
ciente de absorcin, etc., es una abstraccin: es un concepto artificial simplemente destacan an ms su artificialidad. El concepto de ener-
derivado del experimento, susceptible de definicin matemtica y ga o trabajo, que desde mediados del ltimo siglo ha llegado a
de servir como instrumento para la investigacin de la realidad fsica. dominar la descripcin de la naturaleza, se mide como la masa mul-
La creacin de una cantidad fsica comienza con la experiencia, fre- tiplicada por el cuadrado de la velocidad -un factor compuesto que

L
272 El mundo fsico de los griegos Los lmites de -la ciencia griega 273

para los griegos hubiera sido difcil de conectar con la naturaleza primeras etapas. En ausencia de la experimentacin y de la invencin
tal y como ellos la vean. tcnica, el proceso de creacin cientfica comenz a sufrir de falta
La experimentacin sistemtica y la matematizacin de la ciencia de carburante. Los primeros signos de esto aparecieron en el si-
natural, que comenzaron simultneamente en la era moderna, son glo II a.e. Sus serias consecuencias an fueron peores por la pe-
partes de la revolucin que trajo tambin consigo el desarrollo' tc- netracin de supersticiones en el dominio de la ciencia y por el sur-
nico. Este desarrollo empez, como hemos visto, cuando la actitud gimiento de tendencias ocultas resultantes de la fusin de Oriente y
del hombre hacia la naturaleza se hizo agresiva, cuando ya no se Occidente en la era helenstica. Este declive de la ciencia creativa se
content con entender la naturaleza, sino que prendi en l la ambi- convirti en parte del eclipse general del mundo antiguo que sigui
cin de dominada y el deseo de explotar sus fuerzas para sus propias a la desintegracin del Imperio Romano y al colapso de la seguridad
necesidades. La diseccin de la naturaleza por medio de la expe- poltica y civil. Con la propagacin del cristianismo, los problemas
rimentacin y las matemticas fue tambin el resultado del cambio naturales se vieron relegados a un lugar secundario frente a la prin-
de actitud del hombre hacia ebcosmos. La ciencia griega naci cuando cipal preocupacin de la humanidad -sus relaciones con el Creador.
las ataduras que ligaban al hombre al mito fueron rotas y se vincul La petrificacin de la ciencia en la poca de comentaristas y escols-
al logos. No obstante, este proceso de ruptura nunca se complet ticos, mantuvo el conocimiento de la naturaleza acumulado por la
en la antiguedad; los griegos siguieron estando estrechamente vincu- investigacin cientfica, al nivel alcanzado -por Aristteles, hasta el
lados al cosmos, como resultado de su concepcin del cosmos~comQ.... comienzo de la era moderna. Pero ese largo perodo de inmovilidad
un organismo vivo, un cuerpo que poda ser entendido y comprs:- tambin dio lugar a un lento, ms firme cambio en la actitud del
hendido en su totalidad. El griego tena una profunda consciencia de hombre ante el cosmos. Lds ltimos vestigios de la antigua servileza
la unjdad' del hombre y el cosmos, una consciencia que se caracte- griega respecto al cosmos, fueron eliminados bajo la influencia de la
rizaba por su aproximacin biolgica al mundo de la materia. El cristiandad y de la Iglesia organizada. Esta, aLdivorciar al hombre y-
principio-teleolgico~es_esencialmente biolgico y antropomrfico~ sus intereses vitales de los fenmenos naturales, ayud a crear el
de manera que la primera base para la concepcin del orden del sentimiento de que el cosmos era -algo ajeno y remoto al bombr.e;
cosmos se encontr en el sistema del mundo de los seres vivos. Mien- y fue esa sensacin lo que prepar las mentes
- , humana-s para el si-
tras nosotros estamos reduciendo la biologa a fsica y qumica, el guiente estadio en que el investigador se enfrentara a la naturaleza
griego aplic los conceptos y procesos de pensamiento de la biologa como su disector y conquistador y, por consiguiente, abrira las puer-
a los fenmenos fsicos. De ah la contribucin que al pensamiento tas a nuestra propia era cientfica, la cual, tras cuatro siglos, man-
fsico hicieron, directa e indirectametlte, bilogos y mdicos, de Ri- tiene todava su vigor inclume ..
pcrates a .Galeno. Los mtodos usados en la antigiiedad para estu- La civilizacin egipcia cre tecnologa en la era precientfica. En
~iar el mundo de la' materia fueron por tanto similares a ls usados su declive, la civilizacin griega dio a luz una ciencia sin aplicacin
para estudiar la naturaleza y los seres vivos, y los medios empleados tcnica. Despus, tras mil aos de parlisis, la civilizacin europea
fueron naturales, es decir, basados fundamentalmente en la obser- inaugur la era de la integracin de ciencia y tecnologa. Comopartici-
vacin. La asuncin de una anttesis absoluta entre cielo y tierra, tI pantes en esa era nos encontramos en peligro de adolecer de una
adoptada por la ciencia griega con slo desviaciones ocasionales,.Jue ! perspectiva distorsionada, sin embargo no est de ms asentar el
asimismo resultado de la supervivencia del mito, que los griegos hecho fundamental de que esa integracin se ha convertido en la
nunca lograron desterrar del todo. Ya hemos visto cun daina fue_ fuente de una creatividad y rpido progreso -tanto en la esfera
esta -anttesis para el avance de la ciencia. terica, como en la prctica- que no encuentra paralelo en anterio-
La conjuncin d~ todos estos factores tuvo como resultado la res culturas. La fecundacin de la tecnologa por la ciencia es clara
incapacidad del pueblo que cre las ciencias naturales y el pensa- para cualquiera; el efecto inverso es no menos profundo y complejo.
miento cientfico metdico para ir ms all en su desarrollo de las No slo proporciona la tecnologa un vigoroso impulso a la ciencia

/
274 El mundo fsico de los griegos Los lmites de la ciencia griega 275

pura, sino que los logros tcnicos han sido puestos al servicio de la quina era todava desconocida, as como de su penetrante anlisis de
ciencia bsica. En este sentido, basta mencionar el tremendo servicio diversos problemas epistemolgicos, como la relacin entre los senti-
prestado por el desarrollo de instrumentos y aparatos cientficos a la dos y la mente humanos. Quienquiera que estudie de cerca el mundo
extensin del conocimiento humano de la naturaleza ms all de los, cientfico de la Antigua Grecia no puede sino llenarse de veneracin,
cinco sentidos, permitindonos as superar esa debilidad de los sen- y su veneracin no puede sino aumentar conforme se d cuenta de
tidos que Anaxgoras consideraba el principal obstculo para des-
cubrir la verdad. ' I que ms all de todas las diferencias y cambios, _eLcosmos de los,
~grjegos_es_todava la roca en la que nuestro cosmos ha sid() tallado.
h
Si aventura intelectual de la ciencia moderna es, quiz, la
mayor de las aventuras inauguradas por la era moderna, ello se debe
lal desarrollo de las matemticas como clave de las leyes naturales.
,/ :.~"~e~dacl_que ~nuesi:ro' cosmos ha ~ido despojado de" todo el cante""
, V nido humano que posea en el perodo. griego; cierto es que el
ingenuo mundo de los sentidos ha sido separado del mundo de la
ciencia por un abismo continuamente en expansin; cierto que com-
prender ese mundo de la ciencia exige una enorme capacidad de abs-
traccin y un aprendizaje profesional e intelectual que es cada vez
ms riguroso; pero, por otra parte, ese cosmos ---:gel ncleo del
tomo a las ms distantes galaxias- est llenndosetps y; ms de

contenidos nuevos y maravillosos que hacen la experiencia de aque-


llos que participan en ese desarrollo no menos rica que la experiencia
csmi~a de los primeros filsofos naturales de la Antigua Grecia ..
Que esos mismos filsofos estn entre los ancestros espirituales
de nuestra propia era es algo que nadie que compare el legado de
la ciencia griega -su enfoque mt;tdico, el vigor de su imaginacin
e inspiracin, su capacidad asociativa y poder de inferencia- con la
ciencia de nuestro tiempo, puede dudar. Dentro de los lmites que
la historia puso a su cosmos, los griegos, gracias a sus grandes recur-
sos espirituales, alcanzaron el xito en el tejido de un tapiz de
pensamiento maravillosamente rico y variado, capaz de sorprender- !\

nos por su estrecha semejanza con nuestro propio mundo mental.


Dentro de los lmites de su lenguaje cientfico, todo cuanto de esen-
cial puede establecerse acerca de la conformidad de los fenmenos
a la ley, en 10 tocante a su nmero y secuencia, y en 10 tocante a la
interrelacin de los diversos elementos de la realidad fsica fue esta-
blecido por ellos. Su captacin intuitiva de la teora atmica es tal,
que despierta nuestro asombro, no menos que 10 hacen sus recursos
matemticos para la explicacin del movimiento de los cuerpos ce-
lestes. La misma inspirain es fuente de su clarividente .visin al
construir las cosmogonas mecanicistas en una poca en que la m-

l..
51
00)
3)
1)
7)
LISTA
39
61
74 Arist.,
54
(D67A14)
60
58
56
59
(D58B34 )
(D31A89)
(D31A89)
46 Anaxgoras,
50 Arist.,Afr.,
Filopn,
Alej. dedeGen.
DEAnaxgoras,
55 Anaxgoras,
Lista Arist.,
de fuentes
Anaxgoras,
FUENTES
Anaxgoras,
de Cado,
Gen.
fragm.
fragm.
295a
citadas
quaest.,
de Cado,
fragm.
fragm.
Corr.,fragm.
et279b
n344,
et Corr.,
Anima,
89
73
I29
(D59B21)
19
(D59B13)
86
(D59B4)
CITADAS
69
72
314a (D59B16)
2075
333a
23-34
(D59B21a) 95
92
96
79
81
94
31
32
33
77
76
80
83
82
87
85
84
23
22
24
25
17
Simpl.,
Arist.,
IAec.,
(de
IFilolao,
97
100
99
93 Arist.,
,h
Aec"
de Caelo,
Filolao,
Galeno,
Cicern,
Demcrito,
98
91 j~
(D68A37)
Simpl.,
Dig.,
Arist.,
(D24A12)
Alej. de
Arist.;
(D67A29)
Demcrito,
78 Aec.,
Arist.,
Pitgoras
26
71
68
16 Dig.,
Digenes,
Ten
Yambl.,
Arist.,
70
fragm.
II "mediados
IIV
I2 (D68A49)
Demcrito,IX
fragm.
Strom.,
Zenn
Arist.,
Clemente 66
Afr.,
VIII
Demcrito,
yde
de
276a
de Caelo,
del
5153Arist.,
3de
16
fragm.
12
7su
Cado,
de
de
fragm.
fragm.
deEsmirna,
Arist.,
Deucipo,
Filolao, Fis.,
fragm.
Meta!.,
Demerito
Digenes deLeucipo
Gen.
de
Fs.,
Apolonia
I1
62
63
64
Alej.,
in913
3167
65
(D67
242, sexto
(D44B12)
siglo
Plut.,
(D68A47)
Caelo,
de
An.,
Metaf.,Caelo,
Gen.
213b
290b
(D68A48)
44 405a
15
(D68B11)
(D68A47)
(D68A39)
fragm.
(D44B11)
elem.
fato,
Arist.,
57
Elea 46
Hipl.,
Plut.,
Arist.,
Dig.,
et
escuela
48
fragm.986a 293a
A32)
303a
985b
(D67A1)
(D68B8)
(D67A29)
fragm.
Sensu,
(D28A44)
(D64B3)
61,
239b
Nieom.,
Gen.
et
(c. 11
(D44B6)
460-370
(D44B1)
Corr.,
et
450430
(c. (c.
(D68B9)
(D68B7)
(D68B6)
de
Anaxgoras
Protr.,
Corr.,
100
(D67B2)
277
(D68B285)
450
dequaest.
204,
(D68A1)
see.
Anaxgoras,
(c. Cado,
24
de
(D47
,325a
Corr.,
a.C.)
a.C.)
916D
a.C.)
nMetaf.,
Gen. etnat.,
Corr.,
33 326a
Hippoer.,
315b 324b
8A19a)
Lisand., I488-428
295a
fragm.
(D59A1)
315a
(c.
Refut.,
66 fae.
(D1815)
325a
a.C.) 12
lf
(D59B12)
8 (D59A42)
in985a
orb.
I
lun.,a.c.)
929B 48Teofr.,
88
5290
47 Arist.,
Demcrito,
Simpl.,deFs.,
Fs.,
Sensu,252a
fragm.21 (D68B117)
25, 12 (D68B164)
(D31A28)

-------------------------------------------------------------------- ---
278,j 205 Di6g.,
206
203 Galeno,VII
Fi16n, de 140
Quod
II 473)
(A II 458)
(A sit
museul.
deus IImotu,
543)
225
234
232
230
233
237
152
164157
1 7-8
219
(A
immut.,
de
239
161
142
235
144
236
II
35
Arqum.,
137
138
222
241
173
172 ~Aristarco,
Plut.,
,939)
1Cicer6n,
211
212
,216
213
214
217
21510,
Alej.
240
210
209
226
231
Di6g.,
221
229
Hipareo
177
Fis.,
176
Caelo,
de 50
Lista
Lactanc.,
204
181 IIde
Estob.,
Plut.,
Afr.,
Aec.,
(A
Alej.
265a
Cicer6n,
VII
Teofr., de
ElCaelo,
Plut.,
Gelio,
309bde
Cleom.,
Carta
Caelo,289a
ICicer6n,
Simpl.,
214b
Ptolomeo,
170
de
166
238 215b
Caelo,
Posidonio
139
149
141
Fis.,
147
146
155
154
159
160
169
168
167
Plut.,
140
Fis.,
150
148
145
171
162
175
174
143 Anal.
de
Meta/.,
Fis.,
Metaf.,
Teofr.,
de ,183
189
190
188
191
193
194
192
186
182
184
185
196
195
202
201
200
199
197
198
187
Stoie.
II
477)
Afr.,
151
Fi16n,
mundo
div.
(c.
297b
Aristarco
223a
divin.,
de
198b
219a
223b
220b
216a
Teofrasto
Meteor.,
Plinio,215a
21% Eclog.,
178
179
aPost.,
Aristteles
in Herod.,
Arenario,
Curta
de
208
(A
fuentes
190-120
25
1000)
594)
623)
624) (A
Zenn
de
Stoie.
anal.
quaest.
noet.
1071b
(c.
Synt.
fae.
Epieuro
Arquimedes
de
339a
de
de
Fis.,
Pr.,
nato
in (c.
(A
fragm.
Euseb.,
Estob.,
Alej.
(A
Galeno,
Carta
Plut.,
Galeno,
(A
Nemes.,
Di6g.,
K
Aec.,
Alej.
1II(A
fsico
instit.,
inmeteor., Carta
comm.
eomm. de
135-51
4la
273b
272b
292a
296b
982b
1061a
980a
1073b
300b Alej.
325,24
95b
nato
math.,
(341-270
II
146
Cicer6n,II
II
II
Principales
repugn., 98)
88
VII
not.,
not.,
310-230
anima,
divin.,
pr.,
fato,de
saerif.
amotucireul.
sensu,
att.,
(372-28741
Herod.,
Plat.,
Crisipo
1II,
(287-212
hist.,
orb.
Meta/s.,
Meta/is., lun.,
27
II
IV
1repugn.,
(384-322 106
90a 453)
aAfr.,
439)
473)
451)
VII
citadas
109
VII de
a.C.)
693)
79 110
180,(A
de
1006C1045C
Menee.,
aAfr.,
Herod.,
Pit.,
442)
440)
Pit.,
787)
23
(A
de
Citium
Afr.,
a.C.)
deor.,VII 26,
19
praep.
Eclog.,
de de
1081F
1080C
1081C
1087E
1097F
eomm.
a.c.)
140,
1078E
118(A
2de
Herod.,
2los
1082A 88
nato
85-87
157
158
(A
II
a.c.)
Abel
61(c.
a.C.)
II
a.C.)
923A de
95
10
11'913)
31 II
nato
Stoie.
de 1et54
91-97
mixt.,
16
171
134
76
(A
II
Doctrinas,
mixt.,
plenitud.,
animo 509)
griegos
280-207
1053A
doetr.,
a.C.)
50
(c.
mixt.,
II216,
279
evang.,425)
deor.,
mor.,
not.,
plenitud., (A
332-262
959)
hom.,
repugn.,
Cain, II
XV
867)
872)
224,
23
216,68II
3a.C.)
2,IV
1085D 23
57
14
42 596)
783
1053F
14
cj
a.C.)
14 "
218
220
180 Plut.,
Alej.
Plut., Afr.,
228 Carta
227 Euseb.,
207 (A
de eomm.
II a 450)
Estob.,
de fato,
deHerod.,
Stoie.
praep.
Eclog., 56
22 1079A
not., (A
repugn.,
evang., II 945)
IV1055D
1 153 (A II 471)
280 263
268
259 Plut.,
267
265 Plut.,
261
260
262
266
258
264
270
269
Plutarco de (c. 46-120
fac.deinfac.
150 ind.C.)
orb.
fac.
/de.d.C.)ltin.,
lun., 927C
orb. 935C
lun., 931C
924A 930A,
925F
926E
924E
927E
923D
929E D
938D
936B,
Ptolomeo
271 El(c.mundo
256 Ptolomeo,
Sneca,
Sneea 3fsico
(c.Synt.
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math.,
nat., VII
de I 717griegos
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aceleracin: 69s. 158; dinmica, 22, 68, 108, 117,


adivinacin: 202s. 118, 119, 242; mezcla, 170; sonido,
agua: 26,30,37,229. 164; teleologa, 105s., 110s.; tiem-
aire: 29s., 40, 159, 161. po, 68, 270; trabajo manual, 257;
aislamiento de los cientficos: 253s. vaco, 119, 120, 122, 123, 124; Ze-
Alcmen: 76. nn, 174, 176s.
aliento: 29s., 159. armona: 51s.; musical, 57s.; de las es-
amor y conflicto: 38s. feras, 60s.
analoga: 35s.; mecnica, 188. Arqumedes: 57, 63, 67, 94, 145, 175,
Anaxgoras: 36, 42, 43, 44, 45, 46, 75, 251,267.
78, 95, 105s;, 130, 171, 219, 220, Arquitas: 57s., 59.
274. astrologa: 202,259.
Anaximandro: 26, 28, 29, 33s., 35, 36, astronoma: 24, 73ss., 252ss.; races
75,100,214,215,216. irracionales, 74.
Anaxmenes: 26, 29, 30, 31, 32, 33, astrofsica: 235.
159. atmica (teora): 131ss.
anti-Tierra: 89. tomos: 133ss.; disposicin, 146; for-
ao (duracin del): 73. ma, 135; movimiento, 137; nmero
Apolonio de Mindos: 249. infinito, 134; peso, 136s.; solidez,
Apolonio de Perga: 86. 134; tamao, 136.
aproximacin: 56, 122. atraccin, 39.
Aristarco: 93, 100s., 237,238. azar: 187, 268.
Aristteles: 33, 55, 56, 82, 83, 93, 95,
97, 98, 103, 104, 105, 108s., 114, Babilonia: 24,47,73.
122, 205, 210, 215, 217, 242, 257s.; Bacon: 269.
causalidad, 188; cometas, 248; esfe- balstica: 127, 267.
ras concntricas, 84; continuidad, biolgico (enfoque): 160,274.
283
284 El mundo fsico de los griegos Indice analtico 285

Brahe: 88,249. cuerpo, definicin estoica: 182. Estrabn: 98, 168. Hume: 202.
browniano (movimiento):' 141s. cuerpos platnicos: 53. estrellas: distancias, 36; divinidad, 75s., hybris: 259.
103; fijas, 95; naturaleza de, 35, 194.
clculo infinitesimal: 175,272. dados: 34, 208. estructura fsica: 166. ideas platnicas: 51,65.
calor y fro: 115,214. declinacin de los tomos: 191. equilibrio dinmico: 167. ilimitado: 29s.
Calipo: 83. deduccin: 23. ter: 42, 44, 54, 112, 163, 242. indeterminismo: 191s.
cantidad y cualidad: 31. Demcrito: 50, 131, 132, 134, 135, Euclides: 52,57,244. induccin: 23, 203s.
cantidad (fsica): 29,63, 272s. 136, 137, 138, 144, 145, 146, 147, Eudemo: 231. inercia (ley de la): 103, 241.
Cantor: 183. 148, 149, 180, 188, 198, 215s., 221, Eudoxo: 57,82s., 179,182. inferencia: 142, 154.
capilaridad: 65. 222,223,259. expansin csmica: 232. infinitesimales: 180s.,
Cardano: 267. Descartes: 44,254. experimento: 21; naturaleza del, 264ss. infinitud: 176; de universos, 216, 223.
causa: 36, 39; preliminar y determi- desorden (estadstico): 226. irracionales (tendencias): 203, 259.
nante, 200s.; secundaria, 108; verda- destino: 190, 199. Filolao: 51,52,54.
dera, 107. determinismo: 187, 192. Filn de Alejandra: 166. juegos de azar: 208ss., 267.
causalidad: 186,266; estadstica, 188. dicotoma: 132. Filn de Bizancio: 127,267.
Cicern: 103,137,159. diez, su significacin en la doctrina de filosofa y ciencia: 24,255.
Kant: 23,49, 247s., 269.
ciclos, estacional y csmico: 29, 216s., Pitgoras: 58,69. fuego (elemento): 30, 37, 159, 217,
231s., 268. dispersin de la luz: 246. 227.
crculos excntricos, 85. dimensin: 63s. fuego central: 88ss. Laplace: 23, 192, 199,219.
Cleantes: 94, 228, 238. dinmica: 117,264. fuerza: 37ss., 105; centrfuga, 44; co- Leibniz: 62,256.
Leonardo da Vinci: 262.
Clemedes: 98, 164. Digenes de Apolonia: 106. hesiva, 161.
cohesin: 30, 162, 232. distancias astronmicas: 226. funcin: 21Oss. letras (carcter atmico de las): 153.
colores, teora de Demcrito, 147s.; divisin infinita: 173ss.; matemtica y Leucipo: 50, 131s., 132, 133, 134, 135,
tcora de Epicuro, 149s. fsica, 133. galaxia: 155,218. 138, 144, 148, 150, 153, 154, 187,
comctas: 248s. dureza: 146. Galeno: 144,167. 199,221s.
condiciones iniciales: 201. Galileo: 21, 22, 119, 179, 183, 191, ley de grandes nmeros: 207,230,231.
conflagracin csmica: 229. Ecfanto: 91. 218,255, 269,270. leyes, de la esttica y la dinmica: 66,
conjunto infinito: 186s. Gnesis: 214. 253.
eclipse: 32,35, 89s., 97, 245.
conservacin (leyes de): 27s., 199s. Egipto: 24,47,55,97,257,273. giro de los tomos: 91. libre albedro: 190ss., 200.
consonancias: 58. Einstein: 96. gravedad: 169, 236ss.; especfica, 63. limes: 175, 179s.
constan tes universales: 63. graves: 119, 190; leyes de cada de los Locke: 144.
elementos: 37, 115, 229s.; activos,
continuo: 56, 158s. 159s.; activos y pasivos, 38, 161. cuerpSJs, 255,269. logos: 24,167.
convergencia: 179s. eliminacin (mtodo de): 57. gusto (teora de Demcrito): 148. Lucrecio: 132, 138, 140, 141, 142,
Coprnico: 22, 89s. elipses: 86. 149, 150, 152, 154, 156, 191, 192,
cosmogona: 213; atmica, 221ss.; es- emanaciones: 42, 148. Hado (destino): 190,199,268. 204, 206.
toica, 227ss. Hecateo: 34. lugar: 121; natural, 112, 125, 241s.
Empdocles: 36, 37, 38, 39, 40, 41,
cosmos, finitud: 125, 238; infinitud, 42, 43, 50, 76, 105, 130, 241. Hegel: 116.
134s.; un organismo vivo, 62, 243, epiciclos: 86ss. heliocntria (teora): 86, 93ss., 237. magnetismo: 43,65.
272. Epicuro: 78, 132, 133, 134, 136, 139, Helmholtz: 62. manchas lunares: 226.
Crisipo: 158, 160, 161, 162, 165, 166, 147, 148, 150, 152, 154, 155, 156, Herclides de Ponto: 86, 87, 90. mquinas de guerra: 127,260, 268.
167, 168, 172, 173, 177, 178, 180, 190, 191s., 193, 194, 195, 196, 224. Herclito: 37,217,227,228,259. marco de referencia: 119s.
181, 183, 185, 198, 199, 200, 203, Epigenes: 249. Herodoto: 32. mareas: 168s.
206, 211, 228, 229, 231. Eratstenes: 98. Hern: 127,244,253,260. matematizacin: 24, 31, 48, 71s., 103,
Ctesibio: 260. esferas concntricas: 82ss. Hesodo: 74,214. 116, 210, 269ss.
Hicetas: 90. materia: conservacin de la, 27, 122;
cualidades opuestas: 29, 115; prima-
rias y secundarias, 144; secundarias,
147.
cubo: 59.
espacio vaco: 164.
estadstica: 140,231,268.
estoicos: 30, 56, 126, 158ss., 172, 182,
I Hiparco: 74,79,81,86,127,237.
Hipaso: 59.
teora platnica, 52s.; primordial, 27,
28,36, 187.
mecnica: 265.
197ss., 227, 270. hiptesis (mnimo de): 27ss.
286 El mundo fsico de los griegos Indice analtico 287

media, aritmtica, geomtrica y arm- 54, 55, 57, 58, 59, 64, 69, 76, 88, simetra: 23. tierra (elemento): 38.
nica: 57. 89,90,231. sntesis (principio de): 162. Tierra, circunferencia, 97s.; forma, 33,
medio (su influencia sobre el movi- Planck (constante de): 64. Sol: 113,243. 53, 96s., 238; rotacin, 90.
miento): 222s., 263. planetas: 81; interiores, 86s.; movi- sonido: 164. torbellino: 44,215,217.
mente: 105ss., 219s. miento retrogradatorio, 81, 85; or- Siissmilch: 268.
metabolismo: 42. den de los, 99. vaco: 41, 50, 118ss., 133, 163, 231,
Metn: 73. Platn: 49, 50ss., 56, 65, 66s., 71, 76, tabas (astrgalo): 208. 237.
mtrico, campo: 119. 77, 78, 81, 91, 96, 108, 114, 157, Tales: 25,26,33, 187. variable: 211s.
mezcla: 38, 160, 169ss., 192; total, 177. 204, 256, 270; contra la mente de tecnologa: 22,254,261,274. velocidad: 177,270.
milesia (escuela): 25,36,75,254. Anaxgoras, 160s.; sobre la natura- teleologa: 105, 108, 128. Va Lctea: 155.
mitologa: 24, 26, 214. leza de las estrellas, 76s.; contra los tensin: 161,232. visin (teora de la): 148.
modelo: 34; mecnico, 83; del movi- pitagricos, 65ss.; sobre la rotacin tensional (movimiento): 165. Vitrubio: 127.
miento planetario, 81. axial, 90s. Teofrasto: 70, 128, 144, 148.
molculas: 138, 149ss., 227. Plinio: 79, 169,238. Ten de Esmirna: 55, 58 ..
Ymblico: 59.
movimiento: 31; circular, 43, 98s., 262; Plutarco: 92, 235, 236s., 238, 239, termodinmicos (procesos): 158, 228.
eterno, 215; hacia arriba y hacia aba- 240s., 242s., 243s., 246s., 247. terremoto: 32.
jo, 104; leyes del, 118; natural, 103, pneuma: 30, 159ss., 232, 237; compo- tiempo: teora aristotlica, 68, 270; Zenn de Citium: 158, 159s., 178, 228.
118, 242; rectilneo, 102; rotatorio, sicin, 163; y ter, 160. teora estoica, 178s. Zenn de Elea: 56, 132, 173, 174s.
218; tensional, 165; y tiempo, 69; posibilidad: 205s., 266.
violento, 118, 123. Posidonio: 98s., 99s., 158s., 164, 168,
mundos, pluralidad de: 223. 169,232,235, 244s., 248 ..
muerte trmica: 230. potenciales (gradientes): 214s.
muscular (movimiento): 167. procesin de los equinoccios: 79ss.,
127.
necesidad: 38,108,187,240. precisin de los movimientos celestes:
Newton: 21, 121s., 163, 179, 239, 241. 75, 103.
Nicols de Cusa: 238. probabilidad: 33, 205ss., 268:
Nietzsche: 231. progreso (cientfico): 250s.
nmeros: filosofa de los, 49; irracio- proporciones: 57ss.
nales, 55s.; pares e impares, 50; pi- providencia: 126,197.
tagricos, 54; representacin median- Ptolomeo: 22, 81, 86, 93s., 238, 244.
te guijarros, 48s.; triangulares, 48.
\ reflexin de la luz: 244ss.
relatividad: teora general, 121; teora
ondas: 164; estancadas, 165. restringida, 95.
ptica: geomtrica, 244; fsica, 245. reloj: 269.
opuestos: 28, 115; separacin de los, Renacimiento: 261s.
214s.
repeticin: 187,230, 266s.
repulsin: 39.
palanca: 63,65,253. rotacin de las estrellas: 91s., 218s.
paralaje de las estrellas fijas: 95s.
Parmnides: 56,130. seco y hmedo: 115.
Pascal: 268. Seleuco: 97, 169.
periodicidad de los fenmenos celestes: semillas, teora de Anaxgoras: 43.
73. Sneca: 249,250,251.
peso: 114; especfico, 64, 68, 145. sensorial (percepcin): 46, 143, 146,
pesado y ligero: 114. 151, 164s.; y razonamiento, 156s.
Pitgoras y su escuela: 47, 49, 50, 51, silogismo, hipottico y disyuntivo: 205