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Artculo de Divulgacin Pacheco J., et. al.

/ Ingeniera 7-2 (2003) 47-54

Fuentes principales de nitrgeno de nitratos


en aguas subterrneas
Julia Pacheco vila1 y Armando Cabrera Sansores1

nitrogenados han sido aplicados (Hurlburt, 1988). El


La concentracin de nitratos en el agua nico control del nitrato por debajo de la superficie es
subterrnea es un tpico comn de muchas la reduccin del nitrato o denitrificacin. La
discusiones acerca de la calidad del agua, ya que es reduccin del nitrato es una reaccin natural en la
de importancia tanto para humanos como para cual el nitrato es reducido a gases de nitrgeno,
animales. menos peligrosos, por la accin de bacterias. En
donde esta reduccin no ocurre, los nitratos que
Debido a sus propiedades fsicas, no pueden persisten en los abastecimientos de agua son un
olerse ni sentirse y su presencia en concentraciones riesgo; as, reas con alto riesgo incluyen acuferos
potencialmente peligrosas, es detectada cuando se bajo agricultura intensiva y la vecindad de campos
manifiesta un problema de salud. A menudo es difcil con alta densidad de tanques spticos.
precisar el origen de la contaminacin, debido a que Por su naturaleza, los acuferos son lentos para
puede provenir de muchas fuentes. La entrada de los contaminarse pero una vez que sean contaminados,
nitratos a las aguas subterrneas es un resultado de difcilmente se autodepuran. La nica opcin para
procesos naturales y del efecto directo o indirecto de evitar futuras contaminaciones por nitratos en
las actividades humanas. Los procesos naturales acuferos someros susceptibles, es iniciar con el
incluyen la precipitacin, el intemperismo de los control del uso del suelo (Hendry, 1988).
minerales y descomposicin de la materia orgnica.
Los nitratos provenientes de las actividades humanas
incluyen: la escorrenta de terrenos cultivados, Fuentes naturales
efluentes de lagunas y tanques spticos, fertilizacin
excesiva con nitrgeno, deforestacin y el cambio en El ion nitrato es la forma termodinmica
la materia orgnica del suelo como resultado de la estable del nitrgeno combinado en los sistemas
rotacin de cultivos (Heaton, 1985). acuosos y terrestres oxigenados, de forma que hay
una tendencia de todos los materiales nitrogenados a
El problema con los nitratos, es que son ser convertidos a nitratos en estos medios. Las
contaminantes mviles en el agua subterrnea que no pequeas cantidades de nitrgeno que contienen las
son adsorbidos por los materiales del acufero y no rocas gneas pueden proporcionar algn nitrato a las
precipitan como un mineral. Estos dos factores, aguas naturales en el proceso de meteorizacin.
permiten que grandes cantidades de nitrato disuelto Todos los compuestos del nitrato son altamente
permanezcan en el agua subterrnea. Debido a su solubles en agua y cualquiera de ellos que se forme
naturaleza soluble, los nitratos tienden a viajar en este proceso, se encontrar en solucin. Los
grandes distancias en la subsuperficie, minerales que contienen nitratos son muy raros,
especficamente en sedimentos altamente permeables solamente los salitres (nitrato de sodio y nitrato de
o rocas fracturadas (Freeze y Cherry, 1979). potasio) son los ms difundidos. Los yacimientos de
Mientras que la contaminacin por fuentes puntuales nitrato de sodio en Chile, tienen importancia mundial.
se origina de diversos medios tales como efluentes de Una parte del xido ntrico y el dixido de
tanques spticos y depsitos de excretas, la nitrgeno presentes en el aire se producen por
contaminacin no puntual se distribuye en amplias procesos naturales, inducidos por los rayos, las
reas como son los campos donde los fertilizantes erupciones volcnicas y la actividad bacteriana del

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Profesor Investigador del Cuerpo Acadmico de Ingeniera Ambiental, FIUADY

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suelo, pero las concentraciones resultantes en el aire adecuada fertilidad, por esa razn se emplean los
son virtualmente insignificantes. Estos compuestos se fertilizantes naturales orgnicos y qumicos.
convierten en fuentes naturales de nitrato, ya que la
principal forma de eliminacin atmosfrica de los El nitrgeno es un nutriente vital para las plantas,
xidos de nitrgeno se realiza mediante su oxidacin quienes lo utilizan en la sntesis de protenas para su
a cido ntrico, y este es mucho ms hidrosoluble y se crecimiento. Los fertilizantes nitrogenados aportan el
absorbe ms fcilmente en la superficie de la materia nitrgeno necesario y a su vez, algunos de ellos son
particulada en suspensin. fuentes importantes de nitratos, dando lugar a travs
de su uso a un incremento de la presencia y
Los nitratos tambin existen en forma natural concentracin de ste en el medio. Los fertilizantes
en algunos alimentos, particularmente en algunos nitrogenados pueden ser de cuatro tipos:
vegetales.
a) Ntricos: aportan el nitrgeno entre el 11 y el 16%
Los nitritos se forman por la oxidacin en forma de nitratos. Ejemplos: NaNO3,
bacteriana incompleta del nitrgeno en el medio Ca(NO3)2, KNO3.
acutico o terrestre, o por la reduccin bacteriana del
nitrato. Son productos intermedios del ciclo completo b) Amnicos: aportan el nitrgeno en alrededor del
de oxidacin-reduccin y slo se encuentran 21% en forma de amonio. Ejemplo: (NH4)2SO4
presentes en condiciones de baja oxidacin. El nitrito
en comparacin con el nitrato, es menos soluble en
c) Amnicos y ntricos: aportan el nitrgeno entre el
agua y menos estable (Garca et al., 1994).
20 y 34% en formas de nitratos y amonio.
Ejemplos : (NH4)NO3, Ca(NH4)2 y (NH4)2SO4.
Los nitratos en las aguas superficiales y
subterrneas se derivan de la descomposicin natural,
por microorganismos, de materiales nitrogenados d) De Amidas: aportan en nitrgeno entre el 21 y el
orgnicos como las protenas de las plantas, animales 45% en forma de amidas. Ejemplo: urea y
y excretas de animales. El ion amonio formado se cianamida de calcio. La accin de stos es ms
oxida a nitritos y nitratos segn un proceso de lenta pues el nitrgeno amdico deber
oxidacin biolgica (nitrificacin) en dos fases:
e) transformarse en nitrgeno amnico y de nitratos.
2NH4+ + 2OH- + 3O2 2NO2- + 2H+ + 4H2O El nitrato de amonio es uno de los fertilizantes
nitrogenados ms empleados en la agricultura, se
2NO2- + O2 2NO3- obtiene industrialmente a partir del amonio y del
cido ntrico y su composicin en nitrgeno es del 33
Estas dos reacciones son mediadas por al 34.5%.
distintos microorganismos: la primera reaccin por
bacterias Nitrosomonas que son quimiolitrficas y la La produccin mundial de fertilizantes
segunda, por bacterias Nitrobacter, las cuales nitrogenados crece constantemente. Los niveles de
obtienen casi toda su energa de la oxidacin de aplicacin son superiores en los pases desarrollados
nitritos. Aunque la presencia natural de nitratos y (120-550 kg de N/Ha de suelo cultivable) que en los
nitritos en el medio ambiente es una consecuencia del pases en desarrollo (30 kg de N/Ha como promedio),
ciclo del nitrgeno, por lo comn los nitritos se aunque pases como Mxico y Cuba aplican 44 y 77
encuentran en muy bajas concentraciones (OPS, kg N/Ha respectivamente (Garca et al., 1994).
OMS., 1980).
La circunstancia de que las plantas no
pueden utilizar completamente el nitrgeno del suelo,
Fuentes artificiales reviste gran importancia. La utilizacin del nitrgeno
puede oscilar entre un 25 al 85% segn el cultivo y
Fertilizantes. La produccin agrcola depende en las tcnicas agrcolas; por lo tanto, a fin de obtener
gran medida de que los suelos sean capaces de una mxima produccin, se aplica un exceso del
desarrollar cultivos con un buen rendimiento y esa fertilizante nitrogenado al suelo, razn por la cual
capacidad es establecida por su fertilidad. El aumenta substancialmente el arrastre de nitrgeno por
contenido de nutrientes de origen natural en los las aguas pluviales (OPS, OMS., 1980).
suelos, generalmente no es suficiente para lograr una

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Excretas animales. Otra fuente importante de localizado, que suscita preocupacin principalmente
nitratos son las excretas de animales, las cuales cuando se produce en las proximidades de las fuentes
contienen grandes cantidades de sustancias de abastecimiento de agua potable. Sin embargo,
nitrogenadas susceptibles de convertirse a nitritos y salvo en los casos en que las unidades de produccin
posteriormente a nitratos. El problema reviste estn situadas en localidades sensibles, la filtracin de
caracteres ms agudos cuando la explotacin es nitratos procedentes del estircol aplicado a las tierras
intensiva, una prctica comn en Amrica del Norte. de cultivo es muy inferior a la de fertilizantes
As por ejemplo, un novillo de 450 kg de peso excreta qumicos (Pacheco, 1997).
alrededor de 43 kg de nitrgeno por ao, por lo que
un lote de engorda de 3200 cabezas producir 1400
toneladas anuales, en una superficie relativamente Desechos municipales, industriales y del
reducida, esto es, una cantidad equivalente a la que transporte. Las descargas de desechos municipales e
produciran 260000 personas. Por lo tanto, estos lotes industriales constituyen fuentes concentradas de
de engorda se constituyen en fuentes de superficie compuestos de nitrgeno que, en gran medida, son
reducida de arrastre de nitrgeno. Slo el 10% de depositadas directamente en las aguas superficiales.
estas excretas vuelve a las tierras cultivadas, La cantidad de nitrgeno en los desechos humanos se
pudiendo el resto ser arrastrado o percolado para estima en unos 5 kg por persona por ao (Comit de
llegar a las aguas superficiales o mantos freticos, se estudios sobre la acumulacin de nitratos, 1972). Aun
ha comprobado que la concentracin total de tratados, estos residuos representan una intensa carga
nitrgeno en distintos arrastres de aguas pluviales de contaminacin a las aguas, tanto superficiales
puede oscilar entre 50 y ms de 5500 mg/l, lo cual como subterrneas, pues el tratamiento secundario
demuestra la existencia de un problema considerable elimina menos de la mitad del nitrgeno
de contaminacin ambiental (Garca et al., 1994). (aproximadamente el 20%). Los iones amonio en el
efluente de tanques spticos se pueden convertir
Impacto de la porcicultura en la calidad del agua rpidamente en nitratos, que pueden penetrar hasta
subterrnea. El riego de zonas extensas de tierra de cierta distancia del tanque. Los cienos en las
cultivo fertilizadas con desechos de animales instalaciones de tratamiento y tanque spticos,
contamina las aguas freticas, especialmente cuando tambin se deben de evacuar y representan otra fuente
el nivel de nitrgeno y fosfato es mayor del que significativa de contaminacin por nitrgeno. Los
necesitan los cultivos. La acumulacin del nitrgeno procedimientos de evacuacin de residuos slidos,
en el suelo ocasiona la penetracin de nitratos en las especialmente los terraplenes sanitarios y vaciaderos,
aguas subterrneas. La presencia de nitratos en los pueden constituir una fuente de contaminacin del
sistemas pblicos de abastecimiento constituye un agua por compuestos del nitrgeno.
peligro para la salud, ya que pueden producir
nitrosaminas, que son cancergenas en el estmago y Es fundamental la diferenciacin entre la
un problema respiratorio, la metahemoglobinemia contaminacin por fuentes puntuales fcilmente
conocida como sndrome de los nios azules. La identificables y la contaminacin difusa. La principal
incidencia de esta enfermedad est mejor preocupacin es la carga contaminante al subsuelo
documentada cuando aparece vinculada al consumo asociada con saneamiento sin alcantarillado que
de agua con niveles elevados de nitratos. Los nitratos emplea en reas residenciales, tanques o fosas
contenidos en los alimentos y en el agua no son spticas y letrinas. El riesgo potencial de
txicos para el hombre ya que son absorbidos y contaminacin por nitratos proviene de las unidades
excretados rpidamente, pero en determinadas de descomposicin de excretas in situ, esto se hace
ocasiones, los nitratos son reducidos por las bacterias evidente, si consideramos que el promedio del
en la boca y los intestinos, produciendo nitritos. Los nitrgeno que llega al agua subterrnea proveniente
nitritos perturban procesos fisiolgicos vitales como de una familia formada por cuatro personas que
la capacidad de la sangre para transportar oxgeno, lo descarga sus tanques spticos en suelos arenosos es
que conlleva a la cianosis y en algunas ocasiones a la de aproximadamente 7.5 kg cada ao, lo que
muerte. Entre 1945 y 1965 se notificaron 3000 casos representa el 35 al 40% del total depositado. En
de esta enfermedad en los pases industrializados, la dependencia con las condiciones hidrogeolgicas,
mayor parte de ellos en pozos situados en las estos valores pueden fluctuar desde el 25 al 60%. Por
proximidades de granjas ganaderas donde exista una lo tanto, una poblacin de 20 personas/Ha representa
elevada concentracin de nitratos. La contaminacin una descarga de hasta 100 kg /Ha /ao que si fuera
directa de las aguas freticas por las parcelas de oxidada y lixiviada con 100 mm/ao de infiltracin,
engorda sigue siendo un problema relativamente pudiera resultar en una descarga local de aguas

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subterrneas que alcancen una concentracin de 440 ms alta que los nitratos en suelos correspondientes a
mg/l, por lo que puede hacerse una estimacin del campos de algodn fertilizados.
grave problema ecolgico al que se enfrentan las
reas a las que llegan las aguas residuales de los Gormly y Spalding en 1979, midieron la
grandes asentamientos humanos. Se considera que la relacin 15N /14N de nitratos en suelos pertenecientes
oxidacin del amonaco de las descargas de tanques a granjas y plantos fertilizados y de nuevo, los suelos
spticos es la principal fuente de contaminacin del de granjas tuvieron proporcionalmente ms 15N que
agua subterrnea en Buenos Aires, en donde cerca de los suelos fertilizados.
un 60% de la poblacin contina sin alcantarillado. A
ello, se suma la descarga al suelo de desechos El contenido isotpico es comnmente
nitrogenados de la industria alimentaria y la expresado como una desviacin del estndar, en la
infiltracin de las aguas servidas por fugas de reas forma:
con alcantarillado. Por otra parte, la gran mayora de 15N (o/oo) = [(15N /14N)muestra - (15N /14N)estndar] /
las lagunas de estabilizacin presentan fugas (15N /14N)estndar
equivalentes a una infiltracin de ms de 10 a 20 Un valor positivo de 15N, indica una proporcin
mm/da, resultando en otra fuente de contaminacin ms alta de 15N en la muestra que en el estndar.
de nitratos para las aguas subterrneas. En ambos casos, encontraron que 15N de nitratos de
fuentes de desechos de animales exceden +10 o/oo y
El contendido de nitrgeno de los desechos valores de 15N en aguas subterrneas bajo tierras
industriales es sumamente variable; las industrias del cultivadas son menores que +10 o/oo, sean o no
combustible y la elaboracin de alimentos y las campos fertilizados. Los ltimos autores, tambin
refineras del petrleo, pueden constituir fuentes hicieron una diferenciacin entre fuentes fertilizadas
importantes de contaminacin por nitrgeno. ( 15N < +3.5 o/oo) y nitratos de suelos naturales (
15
N de 3.5 a 10 o/oo) basados en la relacin de
Los xidos de nitrgeno descargados a la istopos de fertilizantes antes de su aplicacin. Sin
atmsfera por fuentes artificiales, como los embargo, los fertilizantes son sujetos a prdidas de
automotores, el consumo de combustibles fsiles y amonio voltil, segn estudios realizados por Watkins
los procesos industriales, ascienden a cerca de 50 y colaboradores en 1972 y denitrificacin, segn
millones de toneladas por ao en escala global (OPS, reportaron Rolston y colaboradores en el ao de
OMS., 1980). Otras fuentes locales pueden ser: la 1980, ambos de los cuales pueden resultar en un
fabricacin de cido ntrico, la galvanoplastia y los incremento relativo de 15N en el material remanente
procesos de fabricacin de explosivos. (Flipse et al., 1984).

Tal como ocurre con los originados de forma


natural, una parte considerable de estos xidos es Casos de estudio
eliminada de la atmsfera y el nitrgeno vuelve a la
superficie terrestre en forma de nitratos, aunque En el estado de Nebraska, EUA, en 1976,
puede sealarse que generalmente sta es una fuente Boyce y colaboradores, encontraron que algunos
de poca importancia (Garca et al., 1994). nitratos pueden ser el resultado de grandes cantidades
de nitrato geolgico en las capas profundas al
suroeste y la porcin central del estado. Por otra
Istopos del nitrgeno parte, Olsen en 1974, determin que la concentracin
promedio de los nitratos en el agua subterrnea se
El nitrgeno tiene dos istopos estables 14N increment un 25% en la dcada de 1960-1970,
(99.63 % de tomos en el aire) y 15N (0.37 % de encontrndose el mayor incremento en muchas reas
tomos en el aire). La abundancia relativa de 15N con irrigacin intensiva de suelos arenosos. Durante
(relacin de 15N / 14N) en los nitratos del agua 1976-1977, las concentraciones de nitratos
subterrnea pueden ser usadas para distinguir los ascendieron a 10 mg/l, en 183 de las 256 muestras de
nitratos originados de desechos de animales de agua subterrnea colectadas de varios condados en
aquellos originados por otras fuentes (Flipse et al., Nebraska segn un estudio realizado por Gormly y
1984). Splading en 1979. La comparacin de los valores
isotpicos con las fuentes potenciales de nitratos,
Kreitler y Jones en 1975, encontraron que sugirieron que la fuente primaria de contaminacin en
los nitratos en suelos de corrales y campos de drenaje la mayora de los pozos tuvieron concentraciones
de tanques spticos tuvieron una relacin 15N /14N significativas de nitratos derivadas de desechos de

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animales. Investigaciones en el Valle Paraso de aguas subterrneas bajo reas maderables pero fueron
Arizona efectuados durante 1974 y 1977, por Silver algo ms altos en campos cultivados, usualmente
y Fielden, delinearon reas de agua subterrnea de entre 1 y 5 mg/l aunque ocasionalmente fueron
hasta 132 mg/l de nitratos. En este estudio, se medidos valores de entre 10 y 20 mg/l. Las
desarrollaron dos interpretaciones alternativas para concentraciones de nitratos en todos los pozos fueron
explicar las posibles fuentes del exceso de nitratos; la ms altas durante los meses de invierno, sin alguna
primera, fue una interpretacin convencional relacin con el cultivo. Asimismo, las
identificando el uso de fertilizantes nitrogenados concentraciones fueron siempre mayores en la
como la fuente primaria y la disposicin de efluentes porcin central del campo experimental, ms que en
de aguas de desecho tratadas como fuente secundaria. las esquinas, pudiendo ser la denitrificacin la
Una interpretacin alternativa, identific al cloruro de causante de este comportamiento. Hubo poca
amonio lixiviado en una unidad de grava y arena diferencia de las concentraciones de nitrgeno
localizada por debajo de la superficie. En el Valle de amoniacal en el agua subterrnea bajo campos
Connecticut, De Roo (1980), estudi las cultivados con madera o pasto (con concentraciones
contribuciones de tierras agrcolas respecto a las normalmente en el rango de 0.1 a 1 mg/l), con los
concentraciones de nitratos en el agua subterrnea. niveles ms altos encontrados en suelos pobremente
Las concentraciones de nitratos en el agua drenados. Basados en las caractersticas de
subterrnea bajo el campo experimental promediaron sedimentos superficiales, se concluye que poca
3 mg/l durante tres aos, pero despus de lluvias cantidad de los nitratos presentes en el agua
intensas, las concentraciones excedieron a 10 mg/l. subterrnea somera se mueve a acuferos profundos
En Iowa, McDonald y Splinter (1982), estudiaron las en cualquier rea de la planicie costera de Carolina
concentraciones de nitratos en aguas superficiales y del Norte. Sin embargo, la cantidad de nitratos que se
pozos someros. Concentraciones mayores a 45 mg/l mueve a travs de los sedimentos superficiales a los
fueron comunes durante los perodos de bajo flujo del manantiales, probablemente vara con la localizacin
ro en el otoo y el invierno. La infiltracin de y las caractersticas de las capas confinantes (Canter,
nitratos en acuferos someros fue evidente, 1990).
incrementndose de forma inesperada debido al uso
de amonia anhidra. El agua subterrnea en pozos ms Un estudio realizado en Carolina del Sur
profundos, tuvo niveles de nitratos mucho ms bajos durante 1971-1972 por Peele y Gillingham, revel
que el agua subterrnea proveniente de pozos altas concentraciones de nitratos en el agua
someros, sugiriendo que la concentracin no ha subterrnea y en el efluente del drenaje. Se concluy
alcanzado los acuferos ms profundos (Canter, que aplicaciones excesivas de fertilizantes
1990). nitrogenados por arriba de las cantidades necesarias
para el crecimiento de las plantas, incrementan el
En Phelps County, Missouri y sus contenido de nitratos en aguas subterrneas someras y
alrededores, la informacin de 675 pozos mostr que en perfiles del suelo. De Walle y Schaffs en 1980,
se pueden identificar y mapear reas de diferente detectaron un incremento gradual de la concentracin
calidad de agua subterrnea. La mejor calidad de de nitratos en el agua subterrnea en el condado
agua, juzgada por su bajo contenido de nitratos y central de Pierce, durante un perodo de 30 aos. Esta
densidad de bacterias coliformes se encontr en reas es un rea densamente poblada, con la mayor parte de
de relativamente poca agricultura. El efecto adverso la contaminacin originada de drenajes de tanques
del uso de tierra agrcola, es ms severo en reas spticos. Los perfiles de profundidad, mostraron altas
krsticas intensamente desarrolladas que en reas en concentraciones cerca de la superficie decreciendo
donde el karst no es evidente. Las concentraciones de con la profundidad. Los valores ms altos de nitratos
nitratos en el agua subterrnea variaron y coliformes se encontraron durante el invierno,
estacionalmente y en respuesta a la lluvia, y cuando la infiltracin de la lluvia disolvi y lixivi
decrecieron con el incremento de la profundidad del los contaminantes (Gopal, 1990).
pozo (Tryon, 1976).
En el acufero de Ogalla, en un rea de 27
Las concentraciones de nitratos en pozos condados al oeste de Texas, Reeves y Miller (1978),
someros (< 3m) en la planicie costera de Carolina del estudiaron la distribucin de nitratos, cloruros y
Norte, bajo diferentes tipos de suelo, condiciones de slidos disueltos. Los resultados mostraron reas
drenaje y tipos de cultivos, fueron monitoreados por diseminadas con pobre calidad del agua. La
Gillivan y colaboradores en 1974. Los niveles de distribucin regional puede ser el resultado de
nitratos fueron siempre bajos (1 mg/l o menos) en las migracin a largo plazo del agua subterrnea, pero la

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calidad del agua en el presente y su distribucin, tanto el movimiento a travs de grandes zonas de cavernas
como en tiempo, distancia, estratigrafa y abiertas o conductos y el trmino flujo difuso para
permeabilidad, sugiere la contaminacin del agua caracterizar el flujo a travs de fracturas
subterrnea por migracin vertical ms que por relativamente no modificadas y planos de capas
migracin lateral. La mayora de los valores altos de uniformes. Los acuferos carbonatados caracterizados
nitratos (> 45 mg/l) ocurren en reas con suelos por flujo conducido son recargados grandemente por
arenosos cultivados intensamente, por lo que se la captura parcial o completa de la superficie de
sugiere como fuente de nitratos, la lixiviacin de escorrenta por cenotes. El flujo difuso en acuferos
fertilizantes. Sin embargo, las altas concentraciones carbonatados recibe la recarga a travs de la
de cloruros y slidos disueltos que esencialmente infiltracin a lo largo de fracturas y la matriz rocosa
existen en la misma rea geogrfica, probablemente de baja permeabilidad.
representan un escurrimiento vertical o lateral de
agua salina de cuencas de lagos y migracin local Los resultados del monitoreo que se discutieron
vertical de acuferos salinos de origen cretcico incluyen:
(Canter, 1990).
a) las tendencias estacionales en las
Desde 1980, la Geological Survey de Iowa concentraciones de nitratos en todas las partes
en conjunto con numerosas agencias locales, estatales del sistema hidrolgico, desde la infiltracin
y federales e investigadores universitarios, han estado reciente en el agua subterrnea somera hasta los
investigando el impacto de qumicos agrcolas, grandes manantiales que actan como zonas de
especficamente los fertilizantes nitrogenados y descarga del agua subterrnea,
plaguicidas en el agua subterrnea. Libra y
colaboradores en 1990, han documentado la magnitud b) la importancia relativa del sistema de agua
de la contaminacin del agua subterrnea resultante subterrnea recargada por flujo conducido por
de agroqumicos, la penetracin en los mecanismos cenotes en comparacin con el sistema de flujo
que liberan agroqumicos al agua subterrnea e difuso recargado por infiltracin y
identificacin de los asentamientos hidrogeolgicos
que son susceptibles a la contaminacin agrcola. La c) la magnitud de las prdidas de agroqumicos en el
susceptibilidad de asentamientos hidrogeolgicos que sistema hidrolgico.
han sido investigados incluyen reas krsticas donde
los acuferos estn cerca a la superficie de la tierra y Respecto a las tendencias estacionales, la
acuferos aluviales. Se estudi la calidad del agua liberacin de nitratos y otros contaminantes al agua
subterrnea en un acufero somero krstico debido a subterrnea derivados de la superficie es controlada
prioridades en el rea y a su importancia local por el tiempo y el volumen de la recarga de agua
respecto a problemas de calidad del agua y se realiz subterrnea. Las relaciones entre precipitacin,
una base de datos definiendo la hidrogeologa, suelos recarga y descarga son complejas, pero muestran
y la utilizacin del suelo en la cuenca. Este acufero tendencias estacionales definidas (Libra et al., 1990).
llamado Galena, que abastece de agua a un gran
manantial, est compuesto de dolomita y calcita; Las concentraciones de nitratos en el agua
posee dos propiedades que a menudo resultan en subterrnea en Long Island, Nueva York, se han
caractersticas hidrogeolgicas anmalas, relativas a incrementado marcadamente durante los ltimos 30
acuferos de rocas krsticas. Estas propiedades son: aos. Una cantidad significativa de ese incremento ha
baja permeabilidad primaria y alta solubilidad en sido atribuida a los fertilizantes usados en el csped y
agua, la cual es insaturada respecto a minerales jardines adems de las descargas de tanques spticos.
carbonatados. El incremento en las concentraciones de nitratos es de
particular importancia en la parte central y este de la
La baja permeabilidad primaria, resulta en isla, ya que el agua subterrnea es la nica fuente de
una recarga al agua subterrnea y flujo concentrado agua para beber. El agua subterrnea fue muestreada
en fracturas, mientras que la solubilidad de las rocas en 14 pozos ademados cerca del nivel fretico en un
carbonatadas permite el engrandecimiento de las desarrollo habitacional construido en 1970. Las
fracturas. El amplio rango de permeabilidades que muestras fueron colectadas durante 1972-1979 y
son posibles en acuferos carbonatados da como analizadas para determinar nitrgeno amoniacal,
resultado varios tipos de flujo de agua subterrnea y nitrgeno orgnico y nitratos. Los anlisis
mecanismos de recarga y descarga. White en 1977, estadsticos indicaron que la concentracin de nitratos
us los trminos de flujo conducido para describir en los pozos se incrementaron significativamente. Las

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cargas de nitrgeno fueron estimadas de 2300 kg/ao podra indicar una derivacin a travs de la aplicacin
provenientes de los fertilizantes, 80 kg/ao del agua de fertilizantes. El agua de las plantas de tratamiento
de irrigacin, 200 kg/ao de animales y menos de 67 de desechos, usada para irrigacin o para filtracin en
kg/ao de la precipitacin, las descargas de tanques el acufero, es altamente enriquecida en 15N (+19.2 a
spticos se supusieron despreciables. La relacin de +28.8 o/oo) reflejando la volatilizacin del amonio.
los istopos del nitrgeno sugiri que la fuente ms Los resultados mostraron que con excepcin de
importante fue la derivada de actividades agrcolas cuatro pozos, los valores de 15N para nitratos de
ms que la de desechos humanos o animales (Flipse pozos agrcolas y abastecimientos pblicos de agua
et al., 1984). en las ciudades, estuvieron en el rango de +4.5 a +8.6
o/oo. Tres pozos que dieron nitratos ligeramente
En el agua fretica del acufero arenoso de la enriquecidos en 15N (15N de +9.1 a +11.4 o/oo)
planicie costera de Israel, se encontr un nivel fueron localizados en un rea de produccin ganadera
promedio de nitratos de 53 mg/l. El estudio isotpico y una cuarta muestra tuvo un valor negativo de 15N;
de estas aguas, mostr valores de 15N en el rango de adems, los datos no mostraron correlacin entre el
+4.7 a +11.4 o/oo, sugiriendo que los nitratos se contenido de nitratos y el valor de 15N (Kaplan y
derivan de la oxidacin de materia orgnica del suelo Magaritz, 1986).
y en casos especficos de desechos de animales.
nicamente una muestra tuvo 15N = -0.3 o/oo que

REFERENCIAS

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