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Qu es el petrleo?

El petrleo es la fuente de energa ms importante en la actualidad; adems es


materia prima en numerosos procesos de la industria qumica. El origen del petrleo
es similar al del carbn . En ambos casos, se hallan en las rocas sedimentarias, pero
el petrleo procede de la descomposicin de materia orgnica (especialmente restos
de animales u grandes masa de placton en un medio marino). Su explotacin es un
proceso costoso que slo est al alcance de grandes empresas.

El petrleo es un recurso fsil que se emplea como energa primaria; sustituy al


carbn que era la fuente principal de energa a finales del siglo XIX. El porcentaje
respecto del total de la energa primaria consumida, en un pas industrializado, ha ido
aumentando desde principios de siglo hasta hace poco aos. La crisis del petrleo, en
1973, motivada por la alarmante subida del precio del petrleo decretada por la OPEP
(Organizacin de Pases Exportadores de Petrleo), ha estabilizado el consumo,
consiguiendo incluso que varios pases diversifiquen su dependencia energtica y
hagan descender las cifras de las importaciones de petrleo.

El petrleo es un lquido de color oscuro, aspecto aceitoso, olor fuerte y densidad


comprendida entre 08 y 095. Est formado por una mezcla de hidrocarburos.

2.- Historia del petrleo

Desde siempre el petrleo ha sido conocido gracias a los afloramientos de betn sobre
la superficie del suelo o por las emanaciones de gas natural, fuegos eternos descritos
por autores bblicos y por Herodoto. Los antiguos chinos lo descubrieron fortuitamente
practicando pozos, bastante profundos por la poca, en busca de sal gema. Los
pueblos de la antigedad aprovechaban el alquitrn para calafatear sus naves,
engrasar los ejes de sus carros, cimentar o impermeabilizar sus habitaciones. En
China se saba transportar el gas mediante canalizaciones de bamb a fin de poder
calentar y alumbrar las casas, as como para alimentar hornos y hogares. En la Edad
Media se le adjudicaron usos medicinales y farmacuticos, que estuvieron muy en
boga hasta el siglo XIX. Tradicionalmente, se sita en 1859 el origen de la industria
petrolfera como la perforacin del famoso pozo Edwin Laurentine Prake (1819- 1880),
que revel los ricos yacimientos de Pennsylvania y abri la era del petrleo para
lmparas (1860-1900); le sucedi la de las gasolinas y aceites para automviles y
aviacin, despus de la de los combustibles lquidos, a partir de 1910 se introdujo en
el mundo de la marina, sobre todo desde 1950 domina el de la petroqumica y se halla
a las puertas de la biologa.

3.- Origen del petrleo

El petrleo se origina de una materia prima formada principalmente por detrito de


organismos vivos acuticos, vegetales y animales, que vivan en los mares, las
lagunas o las desembocaduras de los ros, en las cercanas del mar. El petrleo se
encuentra nicamente en los medios de origen sedimentario. La materia orgnica se
deposita y se va cubriendo por sedimentos; al quedar cada vez a mayor profundidad,
se transforma en hidrocarburos, proceso que segn las recientes teoras, es una
degradacin producida por bacterias aerobias primero y anaerobias luego. Estas
reacciones desprenden oxgeno, nitrgeno y azufre, que forma parte de los
compuestos voltiles de los hidrocarburos. A medida que los sedimentos se hacen
compactos por efectos de presin, se forma la "roca madre". Posteriormente, por
fenmenos de "migracin", el petrleo pasa a impregnar arenas o rocas ms porosas y
ms permeables (areniscas, calizas fisuradas, dolomas), llamadas "rocas almacn ", y
en las cuales el petrleo se concentra, y permanece en ellas si encuentra alguna
trampa que impida la migracin hasta la superficie donde se oxida y volatiliza.

Naturaleza del petrleo

Cada yacimiento de petrleo est constituido por una mezcla de miles de


hidrocarburos diferentes, formados por la asociacin de tomos de carbono e
hidrgeno, cuyo origen todava es mal conocido; a esta mezcla se agregan cantidades
variables de sustancias que contienen azufre, nitrgeno y oxgeno: de los ms de
1.500 campos petrolferos conocidos, no se han encontrado an dos crudos
exactamente iguales.

Segn la predominacin de uno de los compuestos caractersticos, se pueden


clasificar los petrleos en:

- crudos parafnicos, presentan una proporcin elevada de hidrocarburos tipo CnH n+


particularmente parafinas y ceras naturales (Pennsylvania, Libia);

- crudos naftnicos, con una cantidad ms grande de naftenos,hidrocarburos de la


serie

anulares o cclicos (Venezuela);

-crudos aromticos, en los que se encuentran hidrocarburos bencnicos Cn H


(Borneo);

-crudos sulfurosos, que contienen sulfuro de hidrgeno y mercaptanos formados por la


fijacin de azufre sobre un hidrocarburo (Oriente Medio);

-crudos particulares, como los crudos bituminosos, que son los crudos de muy bajo
contenido en azufre, y los crudos polucionados por cidos, metales (vanadio, nquel,
arsnico), sales, agua salada, etc.

Por otro lado, algunos hidrocarburos raros o ausentes en el petrleo bruto son
sintetizados por cracking o por hidrogenacin y se encuentran en los productos
petrolferos despus del refino y en petroqumica; tales son las olefinas o
hidrocarburos etilnicos Cn H con doble enlace entre los tomos de carbono, los
hidrocarburos aromticos o el acetileno.
Para dilucidar la naturaleza compleja del petrleo crudo y sus derivados, se han tenido
que poner a punto procedimientos que permiten determinar la composicin y las
caractersticas fsico-qumicas de los diferentes productos, despus estudiar su
comportamiento, primero por ensayos de simulacin en laboratorio, despus en el
curso de su utilizacin real ulterior. En particular mtodos de anlisis muy rigurosos se
han desarrollado y normalizado, primero en Estados Unidos, despus en el mundo
entero, para asegurar que la calidad de los derivados del petrleo est definida de
manera incontestable antes de ser entregados para su consumo.