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No son los bancos, es el arroz

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MOISS NAM
6 ABR 2008

Ni Wall Street, ni sector inmobiliario. El problema es el arroz.

El precio internacional del arroz se ha disparado. En un solo da


subi un 10%; en las ltimas dos semanas, el 50%. Ni siquiera
en pocas de guerra ha estado tan caro. Basta recordar que el
arroz es parte fundamental de la dieta diaria de 3.000 millones
de personas para que los problemas del sector financiero o del
inmobiliario parezcan una distraccin menor.

Los precios del arroz subieron porque tanto los pases


productores como los consumidores entraron en pnico. Ante un
posible desabastecimiento, los pases importadores de arroz
aumentaron drsticamente sus compras. Y los productores,
preocupados por la posibilidad de dejar a su poblacin sin arroz,
limitaron sus exportaciones. La combinacin de compras
nerviosas y acaparamiento preventivo llev los precios a la
estratosfera.

Los altos costos de la comida, la escasez y la especulacin


estn ocasionando duros enfrentamientos polticos

Y no es slo el arroz; es el precio de la comida en general. El


problema afecta a todos, pero trgicamente, y como siempre,
ms a los pobres. En Egipto hay desabastecimiento de pan. Los
precios internacionales del trigo se duplicaron en el ltimo ao y
los controles de precios y subsidios gubernamentales hacen que
el pan subsidiado, en vez de llegar a los pobres, se venda ms
caro en el mercado negro. Al menos seis personas han muerto
asfixiadas por la muchedumbre o apualadas al tratar de colarse
en las filas para el pan. El hambre generalizada est volviendo a
formar parte de la vida de millones de africanos. Pero ahora, en
vez de afectar a poblaciones rurales y aisladas, est ocurriendo
en las ciudades. En Argentina, donde la carne es tan importante
como lo es el pan en Egipto o el arroz en Asia, hay caresta de
bife. En todas partes los altos costos de la comida, la escasez, el
acaparamiento y la especulacin estn ocasionando duros
enfrentamientos polticos, conflictos entre productores y
consumidores, entre el campo y las ciudades y entre pases
exportadores e importadores. La clase media de los pases ricos
tambin se ve afectada.

Evidentemente, estamos en presencia de un fenmeno global,


grave y sin precedentes.

El hambre es una experiencia humana muy antigua. Las


hambrunas aparecen en la narrativa de todas las religiones. Pero
la actual precariedad del sistema alimentario mundial tiene
causas muy modernas que incluyen tanto grandes xitos
gubernamentales como importantes fracasos; avances
cientficos milagrosos y estancamiento tecnolgico, el uso del
mercado para solucionar problemas y la incapacidad para
intervenir adecuadamente cuando ste falla.

Una parte del reciente aumento de los precios de la comida se


debe a un fabuloso y reciente triunfo de la humanidad: ms
gente que nunca hoy puede comer tres veces al da. Brasil,
Vietnam, Turqua, China e India son slo algunos de los pases
donde millones de personas hoy comen ms y mejor. Las
revoluciones cientficas aumentaron la productividad agrcola y
probablemente lo volvern a hacer. Si bien la produccin de
alimentos ha aumentado muchsimo, no lo ha hecho tan rpido
como el consumo; de ah los aumentos de precios.

Pero hay otros factores que inhiben el crecimiento de la


produccin. Uno nuevo es el cambio climtico. La produccin de
arroz en Asia se ha visto afectada por un patrn irregular de
sequas y lluvias torrenciales. En otros pases, los ciclos de
cosecha se estn acortando y los cambios de temperatura
engendran nuevas plagas. El alto precio del petrleo puso de
moda a los biocombustibles. Para los agricultores, ahora resulta
ms lucrativo producir maz para llenar tanques de automviles
que para llenar estmagos. El aumento del precio del maz
estimula la demanda y los precios de otros cereales. Y produce
protestas callejeras en Mxico.

Pero lo que ms determina la produccin mundial de alimentos


son las polticas gubernamentales. Y estas polticas tienen un
fuerte sesgo a favor de los productores, mientras sus costos
repercuten en los consumidores. En todos los pases,
el lobby agrcola est mejor organizado, tiene ms dinero y es
ms polticamente influyente que los consumidores de alimentos
que, paradjicamente, somos todos. Esto explica la surrealista e
ineficiente maraa de tarifas, subsidios, controles, estmulos y
reglas que moldea y corrompe la actividad agrcola y el
comercio internacional de alimentos.

La buena noticia es que la crisis alimentaria mundial va a hacer


crecientemente onerosas e insostenibles muchas de las
distorsiones y obstculos que ahora existen.