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Principios

1
IDEAS CLAVE

y prctica
La economa es el estudio de las decisiones de los individuos.

El primer principio de la economa es que la gente intenta optimizar:

de la economa
procuran elegir la mejor opcin disponible.

El segundo principio de la economa es que los sistemas econmicos


tienden al equilibrio, situacin en la que nadie se beneficiara de cambiar su
propio comportamiento.

El tercer principio de la economa es el empirismo, o mtodo de anlisis


en que se utilizan datos. En economa se utilizan datos para poner a prueba
teoras y para determinar las causas por las que pasan cosas en el mundo.

Facebook es
1.1 mbito de estudio de la economa
gratis? La mayor parte de la gente se sorprende de lo mucho que abarca la
economa. Los economistas estudian todo el comportamiento humano,
Facebook no cobra dinero a sus usuarios, por Las decisiones, y no el dinero, desde la decisin de alquilar un deportivo hasta la velocidad a la que
lo que resulta tentador decir que es gratis.
Sin embargo, pregntate a qu renuncias cuando utilizas Facebook. sa es son el rasgo unificador de todo se toma una curva cerrada o el motivo por el que se prefiere no llevar
otra forma de verlo. Facebook no te quita dinero, pero s tiempo. Si dedicas lo que se estudia en economa. puesto el cinturn de seguridad. Todas esas acciones son decisiones
una hora diaria a Facebook, ests dejando de darle un uso alternativo a ese y todas ellas son objeto de estudio de los economistas, aunque slo
tiempo. Podras pasarlo jugando al ftbol, viendo vdeos por Internet, dando algunas estn relacionadas directamente con el dinero. Las decisiones,
una cabezada, soando despierto o escuchando msica. Son muchos los usos y no el dinero, son el rasgo unificador de todo lo que se estudia en
que podemos darle al tiempo. Por ejemplo, un estudiante universitario esta- economa.
dounidense que tenga un trabajo a tiempo parcial de siete horas semanales De hecho, los economistas consideramos que casi todos los comportamientos humanos
gana aproximadamente 4.000 dlares al ao, que es dinero suficiente para son el resultado de decisiones. Por ejemplo, imagina que un padre le dice a su hija adoles-
pagar el leasing anual de un coche deportivo. En tu opinin, cul es el mejor cente que debe lavar el coche de la familia. Aunque tal vez no sea evidente, la hija tiene
uso alternativo para el tiempo que empleas mirando Facebook? sa es la forma varias opciones: lavarlo, negociar una tarea ms sencilla, negarse a lavarlo y atenerse a las
econmica de pensar en el coste de Facebook. consecuencias, o irse a vivir por su cuenta (si bien es una respuesta drstica, sigue siendo
Este captulo presenta una introduccin a la forma econmica de pensar una posibilidad). Obedecer a los padres es slo una opcin, aunque no siempre lo parezca.
sobre el mundo. La economa estudia las decisiones que tomamos, en particular
los costes y los beneficios de esas decisiones, incluso los de Facebook. Agentes econmicos y recursos econmicos
Decir que la economa trata exclusivamente de las decisiones es una simplificacin para
Un agente econmico es un ayudarnos a recordar qu estudia la economa. Para dar una definicin ms precisa, antes
individuo o un grupo que toma debemos introducir dos conceptos importantes: agentes econmicos y asignacin de recursos.
decisiones. Un agente econmico es un individuo o grupo que toma decisiones. Empecemos con
algunos tipos de agentes econmicos individuales. Por ejemplo, un consumidor elige entre
comer una hamburguesa con queso o con tofu. Una madre escoge matricular a sus hijos
ESQUEMA DEL CAPTULO en una escuela pblica o en una privada. Un estudiante opta entre asistir a las clases o sal-
trselas. Una ciudadana elige entre abstenerse o votar y, en tal caso, a qu candidatura. Un
1.1 1.2 1.3 EBE 1.4 1.5 1.6
trabajador decide hacer su trabajo o simular que lo hace mientras enva mensajes privados.
mbito de Tres principios El primer Facebook El segundo El tercer Estudiar Un delincuente escoge hacer un puente en un coche o asaltar a ancianas. Una empresaria
estudio de la de la economa principio de es gratis? principio de principio de economa es decide abrir una nueva fbrica en Chile o en China. Un diputado elige votar a favor o en
economa la economa: la economa: la economa: bueno? contra de una ley. Por supuesto, t tambin eres un agente econmico porque tomas una
optimizacin equilibrio empirismo
enorme cantidad de decisiones todos los das.
Sin embargo, no todos los agentes econmicos son individuos. Tambin pueden ser
grupos: un gobierno, un ejrcito, una empresa, un partido poltico, un sindicato, un equipo
deportivo o una banda callejera. Los economistas solemos simplificar los anlisis tratando
a estos grupos como si fueran una sola persona, sin preocuparnos por los detalles de cmo

2 Seccin 1.1 | mbito de estudio de la economa 3


horas punta. Y es otro vehculo que tal vez ocupe el ltimo aparcamiento que quedaba en tu
calle. Si se conduce de forma temeraria, el coche puede implicar riesgos para otros conduc-
1.1 Figura 1.1 1.1
Ejemplos de agentes Consumidor tores. Adems, ser fuente de contaminacin. En economa se estudia la decisin original
econmicos y sus mltiples consecuencias para otras personas.
Jefe
1.2 1.2
Economa positiva y economa normativa
Nio
Individuo Ya sabemos de qu va la economa: de las decisiones de la gente. Pero cul es la razn
Padre para estudiar las decisiones? Entre otras cosas porque los economistas somos curiosos,
1.3 1.3
pero sa es una parte pequea de la respuesta. Comprender las decisiones humanas es til
Lanzador Agente econmico: en la prctica por dos razones fundamentales. El anlisis econmico:
Individuo o grupo
1.4 Ladrn
que toma decisiones 1.
Describe lo que las personas hacen en realidad (economa positiva). 1.4
2.
Recomienda lo que las personas deberan hacer (economa normativa).
Familia
La primera aplicacin es descriptiva, mientras que la segunda es prescriptiva.
1.5 Partido Poltico Grupo 1.5
La economa positiva describe lo que los individuos hacen en realidad
Empresa Esas descripciones son enunciados objetivos sobre el mundo, se basan en hechos y pueden
La economa es el estudio de las confirmarse o ponerse en duda con datos. Por ejemplo, es un hecho que en 2010 el 50%
1.6 decisiones. 1.6
de las familias estadounidenses tuvieron unos ingresos inferiores a 52.000 dlares anuales.
Describir lo que ha sucedido o predecir lo que suceder es lo que se conoce como economa
han contribuido a la decisin del grupo los distintos individuos que lo componen. Por ejem- positiva o anlisis econmico positivo.
plo, podramos decir que Apple establece el precio del iPhone con la intencin de maximi- Por ejemplo, pensemos en la prediccin de que en 2020 las familias estadounidenses
zar sus beneficios, pasando por alto el hecho de que cientos de directivos intervinieron en ahorrarn aproximadamente un 5% de su renta. Esta previsin podr compararse con
el anlisis que llev a la eleccin del precio. los datos futuros y corroborarse o desmentirse. Como a la larga las predicciones pueden
Llamamos recursos limitados a El segundo concepto importante que hay que comprender es que la economa estudia ponerse a prueba, forman parte de la economa positiva.
aquellas cosas que se encuentran la asignacin de recursos limitados. Los recursos limitados son cosas que quieren las La economa positiva es el anlisis
disponibles en una cantidad menor personas cuando la cantidad deseada supera la disponible. Las alianzas de oro, los masajes que genera descripciones objetivas La economa normativa recomienda lo que se debera hacer La economa
a la deseada por las personas.
shiatsu, los bolsos de Coach, lo melocotones de California, los iPhone, el helado de tres o predicciones sobre el mundo que
normativa, que es el segundo de los dos tipos de anlisis econmico, aconseja a los indi-
pueden verificarse con datos.
chocolates y las habitaciones con vistas son ejemplos de recursos limitados, pero tambin viduos y a la sociedad sobre sus decisiones. Esta disciplina trata sobre lo que se debera
Se produce escasez cuando existe
demanda ilimitada en un mundo de
lo son la mayora de las cosas corrientes, como el papel higinico, los asientos del metro o La economa normativa es el hacer. Casi siempre depende de juicios subjetivos, lo que implica que, al menos en parte,
recursos limitados. el agua potable. La escasez existe porque la gente quiere sin lmite en un mundo de recur- anlisis que prescribe lo que un est influida por sensaciones, gustos u opiniones personales. Por lo tanto, de quin son
sos limitados. El mundo no tiene suficientes recursos para dar a todos todo lo que desean. individuo o sociedad debera hacer. los juicios subjetivos por los que nos vamos a guiar? Los economistas creen que la persona
Pensemos en los coches deportivos. Si los regalaran, no habra suficientes para todos. Al asesorada debera determinar nuestras preferencias.
contrario, los venden a consumidores que estn dispuestos a pagarlos. Por ejemplo, si un economista ayudara a una trabajadora a decidir cunto ahorrar para su
La existencia de un mercado (por ejemplo, el de coches deportivos) da a los agentes jubilacin, empezara por preguntarle por sus preferencias. Supn que es una persona previ-
econmicos muchas opciones. Cada da tienes 24 horas que debes asignar: es tu presu- sora: Quiero ahorrar lo suficiente para poder mantener mi poder adquisitivo actual cuando
puesto diario de tiempo. T decides cuntas de esas 24 horas asignars a Facebook y cun- me jubile. En tal caso, el economista le recomendara una tasa de ahorro que le permita
tas dedicars a otras actividades, como puede ser un trabajo. Si tienes un empleo, tambin cumplir su deseo de no variar la capacidad de consumo a lo largo de su vida, lo cual repre-
escoges si deseas gastar tu bien merecido sueldo en un coche deportivo. Las decisiones senta entre un 10% y un 15% de los ingresos en la mayora de las familias de renta media.
de este tipo determinan en una economa moderna cmo se asigna el limitado nmero de En esta situacin, el economista asume el papel de ingeniero y busca la tasa de ahorro que
coches deportivos: a los consumidores que pueden y quieren pagarlos. producir el nivel futuro de gasto que la trabajadora quiere para despus de la jubilacin.
Los economistas no pretendemos imponer nuestros gustos por los coches deportivos, El economista no le dice si tiene que ahorrar ms o menos tiempo. Slo le pregunta por
los hbridos, los elctricos, los todoterreno o el transporte pblico. Nuestro inters es ense- sus preferencias y a continuacin le recomienda una tasa de ahorro que sea ptima para ella
arte a utilizar un razonamiento econmico para que seas t quien compare los costes y los dadas sus preferencias. Para la mayora de los economistas, cualquier tasa de ahorro que
beneficios de las distintas opciones y quien tome las decisiones que sean mejores para ti o la trabajadora escoja resulta aceptable siempre que comprenda lo que esa decisin implica
para el colectivo por el que decides. para su nivel de gasto tras la jubilacin.

Definicin de economa Anlisis normativo y poltica pblicaEl anlisis normativo tambin puede ase-
sorar a la sociedad en general. Por ejemplo, es frecuente que se pida a los economistas
Ya estamos preparados para definir con precisin que la economa es el estudio de la
La economa es el estudio de que evalen las polticas pblicas, como las referidas a impuestos o leyes. Si las polticas
la manera en que los agentes manera en que los agentes deciden asignar recursos limitados y cmo esas decisiones
pblicas favorecen a unas personas y perjudican a otras, los ciudadanos tendrn opiniones
deciden asignar recursos limitados afectan a la sociedad.
contrapuestas acerca de su conveniencia. Lo que una persona considera un santuario para
y cmo esas decisiones afectan a la Como era de esperar, esta definicin pone el nfasis en las decisiones. La definicin
sociedad. aves es visto por otra como una cinaga infestada de mosquitos. As, la proteccin de un
tambin tiene en cuenta que esas decisiones afectan a la sociedad. Por ejemplo, la venta de
humedal mediante una normativa medioambiental beneficia a los ornitlogos, pero perju-
un coche deportivo no slo tiene repercusiones en la persona que sale montado en l del
dica a los propietarios que desean urbanizar ese terreno.
concesionario. La venta genera un impuesto sobre las compras, que recauda el Estado, el
Si una poltica de la administracin produce ganadores y perdedores, si perjudica a un
cual a su vez financia proyectos como autopistas y hospitales. La adquisicin del coche
grupo para que otro pueda verse beneficiado, los economistas deben incluir juicios ticos
tambin produce algo de congestin del trfico, pues se incorporar a los atascos de las
en los anlisis normativos.

4 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa Seccin 1.1 | mbito de estudio de la economa 5


Los juicios ticos suelen ser inevitables cuando se piensa en las polticas pblicas, de decisiones que toman los agentes econmicos. Uno de esos
porque son muy pocas las que benefician a todos. Decidir si el coste que soportan los conceptos es que todas las decisiones tienen el elemento comn
1.1 perdedores est justificado por los beneficios generados para los ganadores es, en parte, Las personas toman decisiones de la optimizacin: decidir sopesando consciente o inconsciente- 1.1
un juicio tico. Es tico crear una normativa medioambiental que impida que un promo- motivadas por el clculo de costes mente todos los pros y contras conocidos de las distintas opciones
tor inmobiliario seque una cinaga para poder construir nuevas casas? Y si esa normativa y beneficios. disponibles y tratando de escoger la mejor posible. Dicho de otro
1.2 protege a las aves migratorias que otras personas consideran muy importantes? Existen modo, las decisiones se toman en funcin del clculo de costes y 1.2
otras soluciones para este problema aparentemente irresoluble? Debera intentar el Estado beneficios. La optimizacin es el primer principio de la economa
comprar el terreno al promotor inmobiliario? Y si la poltica es comprar terrenos, cmo y, segn los economistas, explica la mayora de nuestras deci-
1.3 debera la sociedad determinar el precio que el Estado ofrece al promotor? Debera obli- El equilibrio es la situacin especial siones, incluso las triviales, como aceptar una invitacin para ir al cine, y las importantes, 1.3
garse a ste a vender a ese precio? Estas preguntas de poltica pblica, en las que se aborda en la que todos optimizan al mismo como decidir con quin casarse.
tiempo, de manera que nadie
lo que debera hacer la sociedad, son cuestiones de economa normativa.
se beneficiara personalmente 2. Equilibrio: el segundo principio de la economa sostiene que los sistemas
1.4 cambiando su comportamiento. econmicos tienden hacia el equilibrio, situacin en la que ningn agente se benefi- 1.4
Microeconoma y macroeconoma ciara personalmente por cambiar su comportamiento. El sistema econmico est en
Para comprender el alcance de la economa hay que hacer otra distincin. La economa El empirismo es el anlisis basado equilibrio cuando cada agente cree que no puede hacer mejor las cosas eligiendo otro
en datos. Los economistas utilizan modo de actuar. Dicho de otro modo, el equilibrio es una situacin en la que todos
1.5 puede dividirse en dos grandes disciplinas de estudio, aunque muchos economistas traba- datos para poner a prueba teoras y 1.5
Los agentes econmicos tienen jan en ambas. para determinar cul es la causa de
optimizan al mismo tiempo.
opiniones divergentes sobre La microeconoma es el estudio de cmo toman decisiones los individuos, las fa- lo que sucede en el mundo. 3. Empirismo: el tercer principio de la economa pone el nfasis en el empirismo, o anli-
el futuro de esta cinaga. El milias, las empresas y los gobiernos y de cmo esas decisiones afectan a los precios, la sis que se sirve de datos o se basa en la evidencia. Los economistas utilizan datos para poner
1.6 1.6
propietario del terreno qui- asignacin de recursos y el bienestar de otros agentes. Por ejemplo, en microeconoma a prueba teoras y para determinar cul es la causa de lo que sucede en el mundo.
ere construir viviendas. Un se disean polticas para reducir la contaminacin. Como el calentamiento global est
ecologista prefiere conservar
causado en parte por las emisiones de carbono producidas por el carbn, el petrleo y
el humedal para proteger a la
otros combustibles fsiles, los microeconomistas disean polticas para reducir su uso.
grulla trompetera, una especie

1.3 El primer principio de la


en peligro de extincin. Qu Por ejemplo, podra aprobarse un impuesto al carbono que gravase las emisiones de
debera hacerse? carbono. Con un impuesto as, las fuentes de energa basadas en el carbono (como las

economa: optimizacin
centrales elctricas de carbn) pagaran ms impuestos por unidad de energa producida
que las que generan menos emisiones (como parques elicos). Los microeconomistas
tienen el encargo de disear impuestos al carbono y de determinar cmo afectaran al
La microeconoma es el estudio uso de la energa por parte de familias y empresas. En general, se les consulta siempre Vamos a tratar nuestro primer principio con mayor profundidad. La economa es el estudio
de cmo toman decisiones los
que se desea comprender una parte pequea de la economa general. de las decisiones, y los economistas tenemos una teora sobre cmo se toman. Creemos que
individuos, las familias, las empresas
y los gobiernos y de cmo esas La macroeconoma es el estudio de la economa en su conjunto, es decir, de los los agentes econmicos intentan optimizar, es decir, elegir la mejor opcin posible con la
decisiones afectan a los precios, la fenmenos que afectan a toda una economa, como la tasa de crecimiento de la produc- informacin de que disponen. Las opciones posibles son las que los agentes econmicos
asignacin de recursos y el bienestar cin econmica total de un pas, o el aumento porcentual del conjunto de los precios tienen a su disposicin y pueden permitirse. Para quien slo lleva 10 euros en la cartera,
de otros agentes. (la tasa de inflacin), o la proporcin de poblacin activa que busca trabajo pero no lo una hamburguesa de cinco euros es una opcin posible para el almuerzo, mientras que un
encuentra (el nivel de desempleo). Los macroeconomistas disean polticas pblicas filet mignon no lo es.
La macroeconoma es el estudio que mejoren el comportamiento general, o agregado, de una economa. Aqu el concepto de posibilidad no se limita al presupuesto financiero. Son muchas
de la economa en su conjunto, es Por ejemplo, la macroeconoma intenta identificar las mejores polticas para es- las limitaciones que determinan lo posible. Por ejemplo, no es posible trabajar ms de
decir, de los fenmenos que afectan timular una economa que viene sufriendo un periodo prolongado de crecimiento nega- 24 horas al da. Tampoco lo es asistir a reuniones (en persona) en Nueva York y en Pekn
a toda la economa, como la tasa
tivo, es decir, una recesin. As, durante la crisis financiera de 20072009, cuando los al mismo tiempo. La definicin de optimizacin tambin alude a
de crecimiento de la produccin
econmica, la inflacin o el precios de la vivienda caan en picado y los bancos quebraban o eran intervenidos, los la informacin disponible en el momento de tomar la decisin.
desempleo de un pas. macroeconomistas estaban muy ocupados tratando de explicar por qu la economa se En los casos en que los agentes no Por ejemplo, si te desplazas conduciendo de una ciudad a otra
contraa y de recomendar polticas que la reactivaran. y un conductor borracho choca contra tu coche, habrs tenido
optimizan, el anlisis econmico mala suerte, pero eso no significa necesariamente que te hayas
normativo puede ayudarlos a darse equivocado al optimizar. Con tal de que hayas preparado tu viaje
cuenta del error y a tomar mejores teniendo en cuenta el riesgo realista de sufrir un accidente, habrs
1.2 Tres principios de la economa decisiones en el futuro.
optimizado. La optimizacin implica sopesar los riesgos posibles
al tomar una decisin, no que seamos capaces de prever el futuro.
Ya tienes una nocin de qu estudia la economa. Pero es probable que te preguntes qu la Cuando alguien elige la mejor opcin posible dada la informacin
distingue de otras ciencias sociales, como la antropologa, la historia, las ciencias polticas, disponible, se dice que acta con racionalidad. La accin racional
la psicologa o la sociologa. Puesto que todas ellas estudian el comportamiento humano, no requiere una bola de cristal, sino una valoracin lgica de los
qu hace distinta a la economa? costes, los beneficios y los riesgos asociados con cada decisin.
Los economistas destacamos tres conceptos clave: Por otro lado, si decides que un amigo te lleve en su coche y sabes que tu amigo ha to-
mado unas cuantas copas, probablemente no hayas optimizado. Es importante destacar que
1. Optimizacin: hemos explicado que la economa es el estudio de las decisiones que la prueba de la optimizacin es la calidad de la decisin, no el resultado. Aunque llegues
toman los individuos, pero estudiar todas las decisiones humanas puede parecer una tarea a tu destino sin contratiempos, (con probabilidad) seguir siendo una decisin subptima;
infinita. Y, a primera vista, elegir una hamburguesa doble con queso en un McDonalds simplemente habrs tenido suerte.
Optimizacin es intentar decidir
cul es la mejor opcin posible con
no parece tener mucho en comn con la decisin del presidente de una gran empresa de Dedicamos buena parte de este libro al anlisis de la optimizacin, explicando cmo
la informacin disponible. construir en China una fbrica de ordenadores porttiles valorada en 500 millones de eu- optimizar y aportando datos que apoyan la teora de que los agentes econmicos suelen
ros. Los economistas han identificado algunos conceptos que unifican la enorme variedad optimizar. Tambin tratamos casos importantes en los que el comportamiento se desva de

6 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa Seccin 1.3 | El primer principio de la economa: optimizacin 7
la optimizacin. Cuando los agentes no optimizan, el anlisis econmico normativo puede sacrificas tiempo de esas otras actividades cuando lo pasas navegando por Internet (salvo
ayudarlos a darse cuenta de sus errores y a tomar mejores decisiones en el futuro. que secretamente uses Facebook mientras te pagan por un trabajo; de ser as, no incluyas
1.1 1.1
Por ltimo, cabe resaltar que lo que optimizamos vara de una persona a otra y de un al jefe en tu lista de amigos).
grupo a otro. Aunque la mayora de las empresas intenta maximizar los beneficios, casi Prueba a elaborar tu propia lista de actividades alternativas a las que renuncias cuando
ningn agente econmico trata de optimizar nicamente sus ingresos. Si se fuera nuestro navegas por Internet. Piensa en la mejor alternativa y ponla al principio de la lista, seguida
1.2 objetivo, todos trabajaramos mucho ms de 40 horas semanales y seguiramos trabajando por las dems actividades. La lista reflejar el concepto del coste de oportunidad; puedes 1.2
cumplida la edad de jubilacin. La mayora de las familias intenta optimizar el bienestar dedicar cada fraccin del da a navegar por Internet o a alguna otra actividad porque, en la
general de sus miembros, lo cual abarca los ingresos, el ocio, la salud y muchos otros facto- mayora de las situaciones, no es posible hacer dos cosas a la vez.
1.3 res (como amigos y aspiraciones en la vida). La mayora de los gobiernos trata de optimizar Evaluar las disyuntivas de esta forma puede resultar difcil por la gran cantidad de op- 1.3
un conjunto complejo de objetivos. Para muchos agentes econmicos, la optimizacin va ciones que hay que tener en cuenta. En economa, tendemos a concentrarnos en la mejor
ms all del dinero que tienen. El coste de oportunidad es el mejor actividad alternativa, a lo que llamamos el coste de oportunidad, eso a lo que realmente
uso alternativo de un recurso. se renuncia al navegar por Internet.
1.4 1.4
Disyuntivas (trade-offs) y restricciones presupuestarias La importancia del coste de oportunidad queda patente si recordamos que los recursos
son limitados o escasos. Siempre que hacemos algo, dejamos de hacer alguna otra cosa.
Para comprender la optimizacin, hay que entender las disyuntivas que se presentan Si navegas por Internet durante una hora, estars acortando en una hora alguna otra activi-
1.5 cuando es necesario renunciar a unos beneficios para obtener otros. Pensemos en Face- dad, aunque en ese momento es probable que no pienses en ello. No puedes redactar un 1.5
book. En el tiempo que se pasa en Facebook se deja de hacer otra cosa. Por ejemplo, en la trabajo para clase al mismo tiempo que actualizas tu pgina de Facebook. Incluso si slo
mayora de los empleos, no se puede estar modificando el perfil en Facebook mientras se pospones el trabajo de clase, tendrs que prescindir de alguna otra cosa cuando te pongas
Un agente econmico se enfrenta a trabaja. con el trabajo aplazado (estudiar para el examen final de economa?). La optimizacin
1.6 1.6
una disyuntiva (trade-off) cuando Para describir las disyuntivas, en economa se utilizan las restricciones presupuestarias, requiere que tengas en cuenta el coste de oportunidad de lo que ests haciendo. En esencia,
debe renunciar a una cosa para que delimitan el conjunto de cosas que una persona puede decidir hacer (o comprar) sin un optimizador, quien trata de optimizar, siempre piensa de qu otra manera podra estar
obtener otra. superar su presupuesto. utilizando sus recursos limitados.
Ilustrmoslo con un ejemplo. Supn que con el tiempo que tienes libre slo puedes Para reforzar el concepto con otro ejemplo, supn que tu familia va a hacer vacaciones
Una restriccin presupuestaria hacer una de estas dos actividades: trabajar o navegar por Internet. Imagnate que tienes en primavera. Las opciones son un crucero por el mar Bltico, un viaje a las Canarias y una
muestra los conjuntos de bienes o
servicios que un consumidor puede
cinco horas libres al da (despus de descontar necesidades como dormir, comer, asearte, ruta por Italia. (Supn que las tres tienen el mismo coste monetario y la misma duracin.)
elegir con su limitado presupuesto. asistir a clase, resolver problemas o estudiar para los exmenes). Piensa en esas cinco horas Si tu primera preferencia es el crucero y la segunda es ir a las Canarias, entonces el coste
libres como tu presupuesto de tiempo libre. Entonces la restriccin presupuestaria sera: de oportunidad de embarcarte en el crucero es el viaje a las Canarias.
El concepto de coste de oportunidad se aplica a todos los recursos y no slo al presu-
5 horas = Horas navegando por Internet + Horas trabajando puesto de tiempo de 24 horas diarias. Imagina que un ebanista tiene una pieza de madera
de arce que puede servirle para hacer un busto, un bol o un marco para fotografas (y que
Esta ecuacin de la restriccin presupuestaria implica que te enfrentas a una disyuntiva. en las tres posibilidades se utiliza la misma cantidad de madera y se tarda lo mismo). Si la
Cada hora adicional que pases navegando por Internet significa que estars una hora menos primera eleccin del ebanista es el busto y la segunda es el bol, el bol es el coste de opor-
en el trabajo. Anlogamente, si trabajas una hora ms, debers dedicar una hora menos a tunidad de tallar el busto.
navegar. El aumento de una de las actividades implica la disminucin de la otra. Podemos
comprobarlo en la figura 1.2, donde enumeramos todas las formas en que podras emplear Asignacin de un valor monetario a un coste de oportunidad A veces los
las cinco horas libres. economistas tratamos de dar un valor monetario al coste de oportunidad. Convirtiendo los
Las restricciones presupuestarias son una herramienta econmica til porque permiten costes y los beneficios en unidades monetarias, como el euro o el dlar, todo es ms fcil de
cuantificar las disyuntivas. Cuando hablamos de la decisin a la que se enfrenta un agente analizar. As, una forma de estimar el valor monetario de una hora de tu tiempo es analizar
econmico, empezamos por especificar la restriccin presupuestaria. las repercusiones de aceptar un empleo a tiempo parcial o de trabajar horas adicionales en
el que ya tienes.
Coste de oportunidad El coste de oportunidad de tu tiempo es, como mnimo, el beneficio neto que obtendras
Ya podemos presentar otro instrumento crucial en la caja de herramientas de la optimi- en un puesto de trabajo (suponiendo que puedas encontrar uno que se adapte a tu horario).
zacin: el coste de oportunidad, que se ilustra con nuestro ejemplo de la navegacin por La razn es que un empleo a tiempo parcial est en la larga lista de alternativas que existen
Internet. El tiempo que pasamos en Internet podramos dedicarlo a alguna otra cosa: jugar a navegar por Internet. Si el empleo a tiempo parcial encabeza tu lista, es la mejor alter-
al baloncesto, correr, soar despierto, dormir, llamar a un amigo, leer correo atrasado, re- nativa y, por lo tanto, el coste de oportunidad de navegar por Internet. Y si el empleo a
solver unos problemas, trabajar en un empleo a tiempo parcial, etc. De un modo implcito tiempo parcial no es el primer elemento de la lista y, por lo tanto, no es la mejor alternativa?
Entonces la mejor alternativa ser incluso mejor, tendr ms valor que el empleo a tiem-
po parcial. Por resumirlo, tu coste de oportunidad es el beneficio neto de un empleo a
Figura 1.2 Posibles usos tiempo parcial o un valor mayor an.
Presupuesto Tiempo navegando Tiempo trabajando
de cinco horas libres Para expresar estos datos de forma cuantitativa, nos ayuda saber que el salario medio
(slo nmeros redondos) 5 horas 0 horas 5 horas de los trabajadores estadounidenses de entre 16 y 24 aos de edad fue de 11,35 dlares por
5 horas 1 horas 4 horas hora en 2013, segn la Oficina de Estadsticas Laborales de Estados Unidos. Sin embargo,
Cada fila presenta el uso que una per- 5 horas 2 horas 3 horas un puesto de trabajo implica muchas cosas aparte del sueldo: tareas ingratas (como ser
sona podra dar a cinco horas libres,
suponiendo que el tiempo debe dividirse
5 horas 3 horas 2 horas amable con clientes detestables), formacin en el trabajo, compaeros agradables o anti-
entre navegar por Internet y trabajar
5 horas 4 horas 1 horas pticos y acumulacin de experiencia para el currculum, por nombrar algunas.
en un empleo a tiempo parcial. Para no
5 horas 5 horas 0 horas Si no tenemos en cuenta esas consecuencias que no son las estrictamente salariales, el
complicar las cosas, la tabla slo con- beneficio de una hora de trabajo es simplemente el salario (menos los impuestos correspon-
tiene horas enteras. dientes). Sin embargo, si las dems consecuencias positivas y negativas no se compensan
entre s, el clculo es mucho ms difcil. Para no complicarlo, en el anlisis que sigue nos

8 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa Seccin 1.3 | El primer principio de la economa: optimizacin 9
centraremos nicamente en el salario despus de impuestos (unos 10 dlares por hora para
trabajadores jvenes en Estados Unidos), pero te recomendamos que tengas presente todo
1.1 lo que implica un puesto de trabajo ms all del salario. Economa basada en la evidencia 1.1

Anlisis de coste-beneficio
1.2 Aprovechemos el coste de oportunidad para resolver un problema de optimizacin. En 1.2
concreto queremos comparar una serie de alternativas posibles y escoger la mejor. P: Facebook es gratis?

P
El anlisis de coste-beneficio es un En economa este proceso se denomina anlisis de coste-beneficio. El anlisis de coste-be-
1.3 clculo que suma los costes y los neficio es un clculo que suma los costes y los beneficios usando una unidad de medida odemos volver a la pregunta que planteamos al principio del captulo. A 1.3
beneficios usando una unidad de comn, como el dlar, y permite identificar la alternativa que tiene el beneficio neto (es estas alturas ya sabes que Facebook tiene un coste de oportunidad: el mejor
medida comn, como el euro.
decir, beneficios menos costes) mayor. uso alternativo del tiempo. A continuacin vamos a calcular este coste, para
Para ver en accin estas ideas, imagina que, mientras te encuentras en Boston con un lo cual necesitamos algunos datos. Siempre que veas un apartado de este libro
1.4 1.4
amigo, planeis un viaje a Miami y tenis que decidir si vais en avin o en coche. Tu con el ttulo Economa basada en la evidencia, sabrs que utilizamos datos
amigo argumenta que deberais ir en coche porque dividiendo entre dos el coste del coche para analizar una cuestin econmica.
de alquiler y la gasolina slo os costar 200 dlares a cada uno. Intenta convencerte de- En 2013, los usuarios de Internet de todo el mundo pasaron un total de 250 millones de horas al da en Facebook.
1.5 stacando que eso es mucho mejor que los 300 dlares que cuesta cada billete de avin. 1.5
Individualmente, cada uno de los casi mil millones de usuarios de Facebook le dedic una media de 15 minutos
Para abordar este problema mediante el anlisis de coste-beneficio, debes hacer una diarios. Los estudiantes universitarios utilizaron Facebook incluso ms: una media de una hora diaria.
lista con todos los costes y beneficios de ir en coche con respecto a la alternativa de tomar Calculamos que a nivel mundial el tiempo pasado en Facebook tiene un coste de oportunidad medio de 5 dlares
1.6 un avin. Luego debes convertir esos costes y beneficios a una unidad de medida comn. por hora. Hemos llegado a esta estimacin mediante un clculo aproximado que promedia el coste de oportunidad 1.6
En cuanto a los beneficios, ir en coche os ahorra 100 dlares a cada uno, pues sa es de todos los usuarios de Facebook.
la diferencia entre los 200 dlares de los gastos del coche y los 300 dlares del billete As es como realizamos el clculo. En primer lugar, suponemos que los usuarios del mundo desarrollado (que
de avin. Desde el punto de vista de los costes, el viaje por carretera cuesta un extra de representa a los pases ricos, como Francia, Japn y Estados Unidos) tienen un coste de oportunidad de 9 dlares
40 horas de tiempo: la diferencia entre las 50 horas de conduccin de ida y vuelta y unas por hora, que corresponden a un salario mnimo tpico en un pas desarrollado. Las empresas tienen la obligacin
10 horas del viaje en avin (espera en los aeropuertos ms duracin de los vuelos). Tardar legal de pagar al menos el salario mnimo, pero la mayora de los trabajadores de esos pases cobran mucho ms.
40 horas ms es un coste de viajar en coche. Incluso quienes deciden no trabajar dan un valor a su tiempo, puesto que pueden utilizarlo para muchas cosas
Pero seguimos sin saber si el viaje por carretera es una buena o una mala idea, porque buenas, como echar la siesta, enviar mensajes, quedar con amigos, estudiar, jugar a Angry Birds o ver pelculas. Es
an no hemos expresado todos los datos en una unidad comn. Supn que el coste de opor- razonable suponer que estas personas que no trabajan, por ejemplo, los estudiantes, tambin tendrn un coste de
tunidad del viaje es 10 dlares por hora (algo menos del salario medio de los trabajadores oportunidad equivalente al menos al salario mnimo.
estadounidenses de entre 16 y 24 aos). se es el valor de tu tiempo y el de tu amigo. Por En segundo lugar, damos por hecho que los usuarios de Facebook de los pases en desarrollo, es decir, todos
lo tanto, el beneficio neto de viajar en coche con respecto a hacerlo en avin es: menos los desarrollados, tienen un coste de oportunidad relativamente menor del tiempo. As, suponemos que su
coste de oportunidad es igual a 1 dlar por hora; por ejemplo, sus oportunidades de empleo son bastante menos
(100 dlares de ahorro de costes) (40 horas de tiempo adicional de viaje) favorables que las del mundo desarrollado.
(10 dlares/hora) = 100 400 = 300 dlares. Para evaluar si estas estimaciones son razonables, pregntate lo siguiente: Cunto tendran que pagarte a ti
para que renunciaras a una hora de tu tiempo libre?. Tu respuesta se acerca ms a nuestra estimacin para los
As pues, el beneficio neto de viajar por carretera es abrumadoramente negativo. Una per- pases en desarrollo (1 dlar/hora) o a la de los desarrollados (9 dlares/hora)?
sona optimizadora se decantara por el avin. Aproximadamente la mitad de los usuarios de Facebook viven en pases desarrollados, por lo que, dados nuestros
La decisin sobre el viaje a Miami es un ejemplo simple del anlisis de coste-be- supuestos, el coste de oportunidad medio es de (1/2) 9 dlares + (1/2) 1 dlar = 5 dlares. De acuerdo con esto,
neficio, que constituye una herramienta excelente para reducir todo tipo de cosas a un el coste de oportunidad total del tiempo pasado en Facebook se calcula multiplicando el nmero total de horas
beneficio neto expresado en una cantidad monetaria. Este libro te guiar para realizar pasadas en Facebook cada da por el coste de oportunidad medio del tiempo por hora:
tales clculos. Tanto si debes decidir qu casa comprar o qu emple aceptar como si un
seguro mdico debera cubrir cierto tipo de operaciones, el anlisis de coste-beneficio
puede ser de ayuda. Los economistas no gozamos de popularidad por algunos de estos ( 250 millones
da
de horas
) ( 5 dlares
hora
) = (
1.250 millones de dlares
da
)
clculos fros, pero aun as resulta de utilidad someter decisiones difciles a anlisis
cuantitativos. Multiplicando esta cifra por los 365 das que tiene un ao obtenemos un coste de oportunidad anualizado de ms
Para un economista, el anlisis de coste-beneficio y la optimizacin son lo mismo, porque de 450.000 millones de dlares. Esto es una estimacin del coste de Facebook. Como has visto, slo se trata de una
al escoger una opcin por su mayor beneficio neto (beneficios menos costes), se est optimi- aproximacin tosca, ya que no podemos averiguar directamente el coste de oportunidad del tiempo de cada persona.
zando. Por lo tanto, el anlisis de coste-beneficio es til para el anlisis econmico normativo Tambin podemos enfocar este clculo desde otro punto de vista. Si las personas hubieran dedicado el tiempo
y permite determinar lo que debera hacer un individuo o una sociedad. Tambin proporciona pasado en Facebook a trabajar por un salario medio de 5 dlares por hora, la economa mundial habra producido
una excelente perspectiva econmica, positiva y til. En la mayora de los casos, el anlisis de unos 450.000 millones de dlares ms durante el ao 2013. Esta cifra supera el producto anual de Austria.
coste-beneficio predice correctamente las decisiones tomadas por los propios consumidores. Por ltimo, tambin podemos estimar el coste de oportunidad de un estudiante universitario tpico de los pases
desarrollados que pasa 1 hora al da en Facebook. Suponiendo que su coste de oportunidad sea de 10 dlares por
hora, ascendera a 3.650 dlares al ao.

(10 dlares/hora) (365 horas/ao) = 3650 dlares al ao

Hemos elegido 10 dlares como coste de oportunidad porque el salario medio antes de impuestos de los traba-
jadores estadounidenses de 16 a 24 aos de edad fue de 11.35 dlares por hora en 2013, y con ese nivel de ingresos
no se pagan muchos impuestos.

10 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa Seccin 1.3 | El primer principio de la economa: optimizacin 11
1.1 Economa basada en la evidencia (continuacin) 1.4 El segundo principio 1.1

de la economa: equilibrio
1.2 1.2
En la mayora de situaciones econmicas, no slo t intentas optimizar. Para los economis-
tas, el mundo es un grupo de agentes econmicos que interactan entre s y que influyen en
Figura 1.3 Qu los esfuerzos de los dems por optimizar. No olvidemos que el equilibrio es la situacin
Coste por Nmero Coste total
1.3 podras comprar con
unidad (dlares) de unidades (dlares) especial en la que todos optimizan, por lo que nadie se beneficiara personalmente de cam- 1.3
3.650 dlares? biar su comportamiento.
Cada persona tiene su Capuchino en Starbucks $4 52 tazas $208 Esa definicin debe acompaarse de una clarificacin importante. Cuando decimos
1.4 propia idea de cmo que nadie se beneficiara personalmente de cambiar su comportamiento, queremos decir que 1.4
iPhone $400 1 $400
gastar 3.650 dlares. nadie cree que se beneficiara de semejante cambio. En el equilibrio, todos los agentes eco-
Esta lista incluye una Viaje i/v de Nueva York a Pars $1,000 1 $1.000 nmicos toman sus mejores decisiones posibles teniendo en cuenta toda la informacin de
cesta de posibles que disponen, incluidas sus expectativas sobre el comportamiento de los dems. Podramos
1.5 bienes y servicios. 1.5
Hotel en Pars $250 4 noches $1.000 reformular la definicin diciendo que, en equilibrio, nadie percibe que se beneficiara de
Ten en cuenta que cambiar su propio comportamiento.
slo se indica el coste Viaje i/v de Nueva York al Caribe $300 1 $300
Para entender mejor el concepto de
monetario. Un anlisis
1.6
econmico completo
Hotel en el Caribe $180 4 noches $720 equilibrio, piensa en la longitud de las 1.6
tambin contabilizara colas que se forman ante las cajas de un
el coste de oportunidad
11 aplicaciones para iPhone $2 11 $22
supermercado. Las personas optimizado-
del tiempo necesario Total $3.650 ras elegirn la cola que tenga una espera
para consumirlos. ms breve. Por lo tanto, las colas cortas
atraern a los clientes, mientras que las
largas los ahuyentarn. Y no importa slo
Hasta ahora, hemos llevado a cabo un anlisis econmico puramente positivo, en el que describimos la frecuen- la longitud de las colas. Para elegir una,
cia de uso de Facebook y las disyuntivas que implica dicho uso. Sin embargo, ninguna parte de ese anlisis responde se calcula cul avanzar ms rpido, lo
una cuestin relacionada: compensa usar Facebook y otras redes sociales? Hemos visto que el tiempo pasado en cual incorpora todos los datos percibidos,
esos sitios es costoso porque tiene otros usos valiosos. Pero los usuarios de Facebook obtienen beneficios sustan- incluido el nmero de artculos que cada
ciales que tal vez justifiquen esa dedicacin de tiempo. Por ejemplo, las redes sociales nos mantienen informados persona lleva en el carro o en la cesta. En
de las actividades de nuestros amigos y familiares, facilitan nuevas relaciones y proporcionan entretenimiento. En equilibrio Sin equilibrio economa se dice que en equilibrio se
Como no resulta fcil cuantificar estos beneficios, vamos a dejarte ese anlisis a ti. Los economistas no te deci- tardar aproximadamente igual en cual-
mos lo que hacer, pero te ayudaremos a identificar las disyuntivas que afrontas con tus decisiones. As resumiramos En equilibrio, todos optimizan al quier cola. Cuando se cree que la espera
la cuestin normativa que hay sobre la mesa: mismo tiempo, por lo que nadie durar lo mismo, ningn cliente tiene el incentivo de cambiar de cola, es decir, nadie percibe
se beneficiara de cambiar de que se vaya a beneficiar variando su comportamiento.
Suponiendo un coste de oportunidad de 10 dlares por hora, utilizar Facebook durante una hora diaria tiene comportamiento. ste es otro ejemplo. Imagina que el precio de mercado de la gasolina es de 1 euro/litro
un coste de oportunidad de 3.650 dlares al ao. Recibes beneficios de Facebook que superan ese coste de y que el mercado de la gasolina est en equilibrio. Tienen que darse tres condiciones:
oportunidad?
1.
La cantidad de gasolina producida por los vendedores (compaas petroleras) ser
igual a la cantidad de gasolina comprada por los consumidores.
Los economistas no pretendemos imponer nuestros gustos a nadie. Para nosotros, quienes obtengan grandes bene-
2.
Las compaas petroleras slo explotarn los pozos de los que puedan extraer
ficios del uso intensivo de Facebook deberan seguir as. Tampoco buscamos dictar decisiones, sino que deseamos
petrleo y producir gasolina a un coste que sea inferior al precio de mercado de la
que los agentes econmicos reconozcan las renuncias implcitas que hacen. Nuestro inters es ayudar a que las
gasolina: 1 euro/litro.
personas hagan el mejor uso de recursos escasos como los presupuestos de tiempo y dinero. En muchas circuns-
3.
Los compradores de gasolina slo la utilizarn para actividades que tengan un valor
tancias, las personas ya dan el mejor uso a sus recursos, pero a veces el razonamiento econmico puede ayudarlas
de al menos 1 euro/litro, como desplazarse a trabajar o asistir a la boda de un amigo,
a tomar decisiones mejores.
pero no la usarn para actividades de un valor menor, como visitar a unos parientes
lejanos. Aunque el precio de la gasolina suba, quin se pierde la reunin familiar
por Navidad?

Pregunta Respuesta Datos Advertencia En equilibrio, tanto los vendedores como los compradores de gasolina estn optimizando,
al precio de mercado actual de la gasolina. Nadie se beneficiara de cambiar de compor-
Facebook es gratis? No. El coste de oportunidad Estadsticas de uso de Slo podemos calcular una tamiento. En este libro, a menudo estudiamos el comportamiento de grupos de agentes
de usar Facebook fue de Facebook facilitadas por estimacin bruta del coste de econmicos. Un grupo puede estar formado por dos jugadores de ajedrez, o 30 partici-
450.000 millones de dlares Facebook. oportunidad para los 1.000 pantes en una subasta de eBay, o millones de inversores que compran y venden acciones
en 2013. millones de usuarios de
en la bolsa, o miles de millones de familias que compran combustible para sus vehculos.
Facebook en todo el mundo.
En todos estos casos, estudiamos el equilibrio que acaba producindose cuando interac-
tan todos los agentes econmicos. En otras palabras, examinamos estos entornos dando
por supuesto que todos optimizan constantemente y al mismo tiempo, por ejemplo, en

12 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa Seccin 1.4 | El segundo principio de la economa: equilibrio 13
cada jugada de una partida de ajedrez y en cada operacin de bolsa. Los economistas y el equilibrio, se corresponden con el comportamiento humano real, si son capaces de
creemos que este anlisis del equilibrio constituye una descripcin adecuada de lo que en explicar lo que sucede en el mundo. En caso contrario, debemos volver atrs y mejorar las
1.1 1.1
realidad sucede cuando interactan grupos de personas. teoras. As es como progresa la ciencia econmica, y la ciencia en general.
A los economistas tambin nos interesa comprender las causas que provocan que pasen
El problema del polizn (free-rider) cosas en el mundo. Podemos ilustrar qu es, y qu no es, la causalidad por medio de un
1.2 simple ejemplo. Los das de calor y las aglomeraciones en las playas tienden a darse en la 1.2
Usemos el concepto de equilibrio para analizar un problema econmico que puede intere- misma poca del ao. Cul es la causa y cul es el efecto en este caso? Sin duda, las altas
sarte: los compaeros de piso. Supn que cinco estudiantes comparten un piso alquilado. temperaturas son la causa de que la gente vaya a baarse. No es cierto que baarse cause la
Pueden dedicar parte de su tiempo libre a contribuir al bienestar general del grupo reco- subida de la temperatura del aire.
1.3 1.3
giendo las cajas de pizza y las latas de bebidas o limpiando lo que han ensuciado. O tam- Pero existen otras situaciones en las que es difcil dilucidar la causa y el efecto. Ser
bin pueden pasar todo su tiempo libre en actividades que son beneficiosas slo para ellos, relativamente inteligente es la causa de ir a la universidad? O ir a la universidad es la
como ver vdeos de YouTube o escuchar msica en Spotify. causa de ser relativamente inteligente? O la causalidad se aplica en ambas direcciones?
1.4 Sera provechoso para el grupo que todos colaboraran e hicieran algo de limpieza, pero Volveremos con mayor detalle al tema del empirismo en general y de la causalidad en 1.4
cada uno de los cinco compaeros de piso tiene un incentivo para dejar esas tareas a otros. particular en el captulo 2. A veces las causas son fciles de determinar, pero otras veces
Si uno de ellos pasa 30 minutos lavando platos, los dems se benefician sin tener que identificar causa y efecto requiere una gran perspicacia.
1.5 mover un dedo. Por eso los pisos compartidos por muchos suelen ser un desastre. 1.5
Los compaeros de piso vagos son un ejemplo de lo que en economa se llama el pro-

1.6 Estudiar economa es bueno?


blema del polizn. La mayora de la gente quiere que alguien le haga el trabajo sucio. A
todos nos gustara ser los polizones que, aun sin contribuir, se benefician de los esfuerzos
1.6 1.6
que hacen otros.
A veces los polizones se salen con la suya. Cuando son muy pocos pero hay muchas Te conviene estudiar economa? Vamos a empezar por pensar en los costes. Si bien los
personas que s contribuyen, es posible que pasen desapercibidos. Por ejemplo, en el trans- costes de oportunidad suelen ser difciles de ver, no por eso dejan de ser importantes. El
porte pblico hay un nmero pequeo de individuos que se cuelan sin pagar. Quienes saltan coste de oportunidad clave de esta materia es otra asignatura que no podrs estudiar du-
por encima de los tornos de entrada son tan pocos que no ponen en peligro el sistema del rante el tiempo que le dediques a sta. Qu otra materia ha perdido alumnos por sta de
metro. Sin embargo, si todos los usuarios se colaran en el metro sin pagar, al poco tiempo economa? Historia de Europa? Bioqumica? Poesa rusa?
tendra graves problemas econmicos. Ahora piensa en los beneficios que reporta una formacin en economa. Se manifiestan
En el sistema del metro, los guardas de seguridad disuaden a los polizones. En los pisos de maneras distintas, pero el mayor beneficio es la capacidad de aplicar el razonamiento
compartidos, esa labor corresponde a la presin social. A pesar de las distintas formas de econmico en la vida diaria. No importa si se trata de decidir cunto gastar esta noche,
castigo, los polizones pueden ser un problema porque no resulta sencillo adnde ir de vacaciones o cmo mantener limpio el piso compartido con cuatro compa-
pillarlos in fraganti. Es fcil saltar por encima de un torno en una estacin eros, el razonamiento econmico mejorar la calidad de las decisiones. Y ese beneficio
solitaria o dejar migas sobre el sof cuando nadie mira. persistir durante toda la vida al tomar decisiones importantes, como dnde invertir los
Los beneficios privados de los individuos no suelen coincidir con el inters ahorros para la jubilacin y cmo conseguir la mejor hipoteca.
pblico. Saltar sobre el torno del metro es ms barato que pagar el billete. Las decisiones vienen guiadas en su mayora por la lgica de
Ver YouTube es ms divertido que recoger los restos de la fiesta de la noche los costes y los beneficios. Por eso, el anlisis econmico positivo
anterior. El anlisis del equilibrio nos ayuda a predecir el comportamiento Aprender a tomar acertadas puede servir para predecir el comportamiento de otras personas.
de grupos de personas y a comprender por qu existen polizones. La gente La economa ilumina y aclara todo el comportamiento humano.
decisiones es el mayor beneficio que
a veces busca sus propios intereses privados y no contribuye voluntaria- Los principios econmicos deben emplearse al asesorar a otras
mente al inters pblico. Por desgracia, los actos altruistas (como los de los obtendrs de aprender economa. personas y al tomar las propias decisiones. Esto es la economa
hroes de guerra) son excepcionales, mientras que los egostas abundan ms. normativa. Aprender a decidir con criterio es el mayor beneficio
Cada miembro de un grupo puede hacer lo que es mejor para s en lugar de que se obtiene de aprender economa. Por eso hemos escrito este
comportarse de una forma que optimice el bienestar de todo el grupo. libro de texto en torno al concepto de la toma de decisiones. Observar el mundo desde un
Alguien se cuela en el metro de El anlisis del equilibrio nos ayuda a disear instituciones especiales, como los contra- punto de vista econmico proporciona una ventaja enorme para toda la vida.
Nueva York. T pagas para que tos, que reducen o incluso eliminan el comportamiento del tipo polizn. Por ejemplo, qu Adems, nos parece que la economa es muy divertida. Entender la motivacin de la
l se monte? sucedera en el piso compartido si todos aceptaran pagar 5 euros a la semana para contratar gente resulta fascinante, en particular porque el camino nos depara muchas perspectivas
un servicio de limpieza? Resulta mucho ms fcil hacer cumplir el pago semanal de 5 euros sorprendentes.
que vigilar el cumplimiento de la norma djalo todo limpio, aunque no haya nadie vigi- Para materializar estos beneficios, necesitars conectar las ideas que plasmamos en este
lndote. Los restos de pizza no llevan etiquetas con el nombre del que se la comi. Por lo libro de texto con las actividades econmicas que te rodean. Al hacerlo, ten en cuenta los
tanto, el anlisis del equilibrio explica por qu a menudo los individuos dejan de atender siguientes consejos:
al inters del grupo y cmo se puede redefinir la estructura de incentivos para solucionar
Puedes aplicar herramientas econmicas, tales como las disyuntivas y el anlisis
esos problemas.
de coste-beneficio, a cualquier decisin econmica. Aprende a utilizarlas en tus
propias decisiones cotidianas. As las dominars mejor y tambin entenders sus
1.5 El tercer principio de la economa: limitaciones.
Aunque no te encuentres en el proceso de tomar una decisin, aprenders mucha
empirismo economa manteniendo abiertos los ojos cuando te encuentres en cualquier situacin
en que se utilicen o intercambien recursos. Piensa como un economista la prxima
vez que ests en un supermercado, una tienda de coches usados, un partido de ftbol
En economa, las ideas se ponen a prueba con datos. A este anlisis basado en la evidencia
o una partida de pker.
lo llamamos anlisis emprico o simplemente empirismo. Los economistas usamos datos
La forma ms sencilla de dar con ideas econmicas es mantenerse al da de lo que
para averiguar si nuestras teoras sobre el comportamiento humano, como la optimizacin
sucede en el mundo. En Internet puedes leer diarios de tu pas o internacionales,

14 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa Seccin 1.6 | Estudiar economa es bueno? 15


como el New York Times o el Financial Times. Tambin te sern tiles las revistas
o semanarios, como The Economist, que es lectura obligada para primeros minis- Preguntas
tros y presidentes. Prcticamente cualquier pgina de cualquier revista, incluso de
deportes, del corazn o de moda, describe noticias o situaciones motivadas por fac- 1. Por qu tenemos que pagar un precio por la mayora de b. Cul es el coste de oportunidad de tomarse un ao
tores econmicos. Identificar y comprender esas fuerzas tiene su dificultad, pero los bienes que consumimos? tras terminar la carrera para recorrer Europa con la
con el tiempo descubrirs que se hace muy fcil reconocer e interpretar la historia 2. Muchas personas creen que el estudio de la economa mochila? Cometen un disparate las personas que lo
econmica que subyace en cada titular. se concentra en el dinero y los mercados financie- hacen?
Cuando te des cuenta de que constantemente ests tomando decisiones econmicas, com- ros. Despus de leer este captulo, cmo definiras la 7. Supn que tu buen propsito de Ao Nuevo es volver
prenders que este curso es slo un primer paso. Las aplicaciones ms importantes de lo economa? a ponerte en forma, pero dudas entre varias maneras
que aprendas las descubrirs fuera de clase y despus del examen final. Las herramientas 3. Examina las siguientes afirmaciones y determina si tienen de hacerlo: apuntarte a un gimnasio, ir a pie al trabajo,
de la economa te harn actuar mejor en situaciones de todo tipo: en los negocios, como carcter normativo o positivo. Justifica la respuesta. usar las escaleras en lugar del ascensor o cuidar tu dieta.
consumidor y como ciudadano. Ve siempre con los ojos abiertos y no olvides que toda Cmo evaluaras estas opciones y elegiras la ptima?
a. En 2012 la industria automovilstica estadounidense
decisin es economa en accin. registr su mayor tasa de crecimiento en un periodo 8. Imagina que el precio de mercado del trigo es de 155
de cinco aos; las ventas de coches en Estados Unidos euros por tonelada. Cules son las tres condiciones que
aumentaron un 13% con respecto a las de 2011. deben cumplirse para que el mercado del trigo est en
equilibrio a este precio?
b. El gobierno de tu pas debera aumentar los impues-
Resumen tos al carbono para reducir las emisiones que causan
el calentamiento global.
9. El problema del polizn suele tener gran inters en
economa.
4. En qu se diferencia la microeconoma de la macro- a. A qu se refiere? Explcalo con un ejemplo.
economa? La oferta de iPhones en un pas dado se estu- b. Los parques pblicos estn expuestos al problema
La economa estudia cmo los agentes deciden asignar recursos escasos y
diara en microeconoma o en macroeconoma? Y la tasa del polizn? Y la limpieza de las calles de las ciu-
cmo esas decisiones afectan a la sociedad. La economa puede dividirse en dos
de crecimiento de la produccin total de la economa de dades? Argumenta la respuesta.
tipos de anlisis: anlisis econmico positivo (lo que la gente hace en realidad) y
anlisis econmico normativo (lo que la gente debera hacer). Hay dos aspectos ese pas? 10. Explica el concepto de causalidad con la ayuda de un
clave dentro de la economa: la microeconoma (decisiones individuales y 5. Qu representa una restriccin presupuestaria? Cmo ejemplo simple de la vida real.
mercados individuales) y la macroeconoma (la economa en su conjunto). se explican mediante restricciones presupuestarias las 11. Identifica la causa y el efecto en los siguientes ejemplos:
disyuntivas a las que se enfrentan los consumidores? a. Disminucin de la mortalidad infantil y mejora de la
La economa se basa en tres principios clave: optimizacin, equilibrio y
6. Este captulo ha introducido el concepto de coste de alimentacin.
empirismo.
oportunidad. b. Subida del precio del cacao y plaga en la cosecha de
La optimizacin consiste en elegir la mejor opcin posible, dada la a.
Qu significa? Cmo se compara el coste de opor- cacao de este ao.
informacin disponible. Para optimizar, un agente econmico debe tener tunidad de varias opciones?
presentes muchos elementos, tales como disyuntivas (trade-offs), restricciones
presupuestarias, costes de oportunidad y anlisis de coste-beneficio.

El equilibrio es una situacin en la que nadie se beneficiara personalmente


de cambiar su comportamiento.

En economa las ideas se comprueban con datos. A este anlisis basado


en la evidencia lo llamamos anlisis emprico o simplemente empirismo.
Problemas
Los economistas usamos datos para averiguar si nuestras teoras sobre el 1. En un episodio de la serie Seinfeld, Jerry y sus amigos que usar todos tus ahorros para la entrada de 40.000 eu-
comportamiento humano, como la optimizacin y el equilibrio, se corresponden Elaine y George aguardan mesa en un restaurante chino. ros. Calculas que las cuotas de la hipoteca, el impuesto
con el comportamiento humano real. Tambin los usamos para identificar las Cansada de esperar, Elaine convence a los otros de que de bienes inmuebles, el seguro, el mantenimiento y los
causas de las cosas que pasan en el mundo. deberan darle una propina al matre para conseguir una servicios (electricidad, gas, telfono, etc.) te costarn una
mesa. media de 950 euros al mes en total. Es 950 euros el coste
a. Qu factores deberan tener en cuenta al decidir el de poseer la casa? Qu factores importantes has olvi-
importe de la propina? dado incluir en el clculo del coste de la propiedad?
3. Gracias a tus frecuentes vuelos dispones de 40.000 mi-
Trminos clave b. Jerry, Elaine y George tenan entradas para ir al cine
despus de cenar. En qu habra afectado esto a la llas, que podras canjear por un billete de ida y vuelta
agente econmico p. 3/8 economa normativa p. 5/6/15 empirismo p. 3/7/14/15 propina que estaban dispuestos a dar? a Cancn durante las prximas vacaciones. Significa
recursos limitados p. 4/9 microeconoma p. 6 disyuntiva (trade-off) p. 8/9/15 eso que el vuelo a Cancn sera gratuito? Explica tu
c. Al final, la propina es mayor que el valor de la comida razonamiento.
escasez p. 4 macroeconoma p. 6 restriccin presupuestaria p. 8 que habran tomado. Significa esto que han actuado
economa p. 2/3/4/5/6/11/12/15 optimizacin p. 6/7/8/9/10/14 coste de oportunidad p. 8/9/11/12 4. Has decidido que vas a consumir 600 caloras de cerveza
de forma irracional?
economa positiva p. 5 equilibrio p. 3/7/13 anlisis de coste-beneficio p. 10/15 y aperitivos en una fiesta el sbado por la noche. Una
(Adaptacin de http://yadayadayadaecon.com/clip/10/) cerveza tiene 150 caloras y una bolsa de aperitivos, 75.
2. Ests pensando en comprar una casa. Encuentras una que a. Elabora una tabla con las distintas combinaciones
te gusta y cuesta 200.000 euros. Averiguas que el banco de cerveza y aperitivos que puedes consumir. Para
te conceder una hipoteca por 160.000 euros y tendrs simplificar el ejercicio, utiliza nicamente nmeros

16 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa Problemas 17


enteros (por ejemplo, podas elegir 1 o 2 cervezas, c. Un economista estudia fotografas de muchos parti-
pero no 1,5 cervezas). dos de ftbol y calcula que el 75% de los aficionados
b. Cul es el coste de oportunidad de una cerveza? estn de pie, y el 25%, sentados.
5. No se puede juzgar algo hasta que se ha probado, y por defi- Cul de los enunciados responde a la situacin con opti-
nicin las decisiones buenas acaban saliendo bien, y las mizacin, cul con equilibrio y cul con empirismo?
malas, mal. Las siguientes situaciones hipotticas ponen a 7. El coste de muchas normativas medioambientales puede
prueba la sabidura de esa afirmacin. calcularse en cantidades monetarias, pero con frecuencia
a. Tus amigos viven en una ciudad en la que es frecuente los beneficios se expresan en vidas salvadas (mortalidad)
que llueva en mayo. Sin embargo, estn planificando o en incidencias menores de una enfermera en particular
una boda al aire libre para ese mes y no tienen un plan (morbilidad). Qu implica esto para el anlisis de coste-
alternativo por si llueve. El tiempo les acaba rega- beneficio de las normativas medioambientales? Existe el
lando un da maravilloso el da de la boda. Crees que adagio de que la vida humana no tiene precio. Ests
tus amigos actuaron de forma racional al planificar la de acuerdo o en desacuerdo? Explcate.
boda? Explcate. 8. En este captulo se ha abordado el problema del polizn.
b. Normalmente tienes que ir al mdico varias veces al Considera las dos situaciones siguientes con respecto a
ao. A principios del ao pasado decidiste contratar ese concepto.
un seguro de salud, pero resulta que no has enfermado a. En Estados Unidos, la ley de Taft-Hartley de 1947
durante el ao pasado y nunca fuiste al mdico. Crees introdujo el concepto de empresa sin sindicalizacin
que actuaste de forma racional al decidir contratar el obligatoria, que exima a los trabajadores empleados
seguro? Explcate. de afiliarse al sindicato de su centro de trabajo y de
c. Teniendo en cuenta la respuesta que has dado a los pagar la cuota sindical. Teniendo en cuenta que los
dos primeros apartados de esta pregunta, ests de sindicatos negocian las condiciones laborales y sala-
acuerdo con que No se puede juzgar algo hasta que riales en nombre de todos los trabajadores de una em-
se ha probado? Explcate. presa, por qu crees que la mayora de los sindicatos
se oponen a ese concepto?
6. Piensa en los tres planteamientos siguientes:
b. Supn que debes hacer un trabajo en grupo con otros
a. Durante un partido de ftbol de tu equipo favorito
cinco compaeros para la clase de comunicacin em-
puedes estar sentado o de pie. Sabes que vers el par-
presarial. Te das cuenta de que algunos de ellos no
tido muy bien si te quedas de pie y otros se sientan,
participan en el trabajo, pero obtienen la misma cali-
pero que apenas vers nada si t te sientas y otros se
ficacin que el resto del equipo. Si fueras el profesor,
ponen de pie. Por lo tanto, decides quedarte de pie.
cmo redefiniras la estructura de incentivos para so-
b. Una amiga te dice que es de esperar que mucha gente lucionar el problema en este caso?
se ponga de pie durante los partidos.

18 Captulo 1 | Principios y prctica de la economa