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La neurociencia y la psicologa han vuelto innecesaria el alma

Autor: George Paxinos, profesor visitante de Psicologa y Ciencias Mdicas,


Universidad de Nueva Gales del Sur.

Muchas personas hoy en da creen que poseen un alma. Aunque las concepciones del
alma difieren, podra describirse generalmente como una "fuerza invisible que parece
animarnos".

A menudo se cree que el alma puede sobrevivir a la muerte y que est ntimamente
asociada con los recuerdos de una persona, sus pasiones y sus valores. Algunos
argumentan que el alma no tiene masa, no ocupa espacio y no se localiza en parte
alguna.

Sin embargo, como neurlogo y psiclogo, no tengo uso alguno para el alma. Por el
contrario, todas las funciones atribuibles a este tipo de alma pueden explicarse por el
funcionamiento del cerebro.

La psicologa es el estudio del comportamiento. Para llevar a cabo su trabajo de


modificacin de la conducta, como por ejemplo en el tratamiento de la adiccin, la
fobia, ansiedad y depresin, los psiclogos no necesitan asumir que las personas
tienen alma. Para los psiclogos, no es que no existan las almas, es que no hay
necesidad de ellas.

Se dice que la psicologa perdi su alma en la dcada de 1930. En esa poca la


disciplina se convirti totalmente en una ciencia, basndose en la experimentacin y el
control en lugar de la introspeccin.

Qu es el alma?

No slo los pensadores religiosos han propuesto que poseemos un alma. Algunos de
los autores ms notables han sido filsofos, como Platn (424-348 AC) y Ren
Descartes en el siglo XVII.

Platn crea que no aprendamos cosas nuevas, sino que recordbamos cosas que
sabamos antes del nacimiento. Para que esto ocurriera, concluy que debamos tener
un alma.
Siglos ms tarde, en su tesis "Pasiones del Alma", Descartes argument que exista
una distincin entre la mente, a la cual describi como una "sustancia pensante", y el
cuerpo, "la sustancia extensa".

Descartes escribi: "Puesto que no concebimos al cuerpo como ente pensante en


ninguna forma, tenemos razones para creer que cada tipo de pensamiento que existe
en nosotros pertenece al alma".

Uno de los muchos argumentos que Descartes propuso para la existencia del alma fue
que el cerebro, que es una parte del cuerpo, es mortal y divisible (tiene diferentes
partes), pero el alma es eterna e indivisible, lo que implica que es un "todo"
inseparable. Por lo tanto, concluy que deban ser cosas diferentes.

Pero los avances en la neurociencia han demostrado que esos argumentos son falsos.

Separando y excluyendo al alma del ser humano

En la dcada de 1960, el premio Nobel Roger Sperry demostr que la mente y la


consciencia son divisibles, con lo cual desminti ese aspecto de la teora de Descartes.

Sperry estudi pacientes cuyo "cuerpo calloso", la autopista que conecta los
hemisferios derecho e izquierdo, haba sido cortado quirrgicamente con el objetivo de
controlar la propagacin de las crisis epilpticas. La ciruga bloqueaba o reduca la
transferencia de informacin perceptual, sensorial, motora y cognitiva entre los dos
hemisferios cerebrales.
Roger Sperry demostr que la consciencia es divisible.

Sperry mostr que cada hemisferio poda ser entrenado para realizar una cierta tarea,
pero que esa experiencia no estaba disponible en el hemisferio no entrenado. Es decir,
cada hemisferio poda procesar la informacin sin el conocimiento del otro. En esencia,
esto significaba que la operacin haba producido una consciencia doble.

De esta manera, Descartes no poda estar en lo correcto al afirmar que el cerebro es


divisible pero el alma (que puede ser entendida como la mente o la consciencia) no.

En su esfuerzo por demostrar la existencia del alma en los seres humanos,


Descartes proporcion un argumento en contra de ella.

En lugar de investigar ratas con almas, los psiclogos despojaron a los seres humanos
de las suyas. En 1949, el psiclogo D.O. Hebb reivindic a la mente como "la
integracin de la actividad del cerebro".

Muchos neurofilsofos han llegado a la misma conclusin que los psiclogos,


con Patricia Churchland, ms recientemente, afirmando que no existe el "fantasma en
la mquina."

El cerebro lo hace todo

Si el alma es la entidad donde residen la emocin y la motivacin, donde tiene lugar la


actividad mental, se perciben las sensaciones, se almacenan los recuerdos, se lleva a
cabo el razonamiento y se toman las decisiones, entonces no hay necesidad de
plantear la hiptesis de su existencia porque ya existe un rgano que lleva a cabo
esas funciones: el cerebro.

Esta idea se remonta al antiguo mdico Hipcrates (460-377 AC), quien dijo: "Los
hombres deben saber que de ningn otro lugar ms que del cerebro vienen las
alegras, los placeres, la risa y el deporte, as como pesares, dolores, desaliento y
lamentos. Y de esta forma ... adquirimos la sabidura y el conocimiento, vemos y
escuchamos, y sabemos lo que es justo y lo que es injusto, lo que es malo y lo que es
bueno, lo que es dulce y lo que es desagradable..."

Considere una de las funciones supuestamente llevadas a cabo (si escuchamos a


Platn) por el alma: la memoria. Un golpe fuerte en la cabeza le puede hacer perder
sus recuerdos de los ltimos aos. Si el alma es una sustancia inmaterial separada de
nuestro ser fsico, no debiera ser herida por el golpe. Si la memoria se almacenara en
el alma, no debera perderse. El cerebro es el rgano que crea un mapa de nuestro
cuerpo, del mundo exterior y de nuestra experiencia. El dao al cerebro causado por
los accidentes, la demencia o las malformaciones congnitas, produce un dao
proporcional a la personalidad.

La actividad neuronal en el cerebro es responsable de las disfunciones cognitivas y


emocionales en las personas con autismo; sera cruel y poco tico culpar a sus
hipotticas almas.

La manipulacin del cerebro es suficiente para alterar la emocin y el estado de nimo.


El alma es totalmente superflua en estos procesos.

La capacidad de los frmacos psicoteraputicos para alterar el estado de nimo ofrece


otra lnea de evidencia en contra de la presencia del alma. Si se produce un
desequilibrio qumico en el cerebro, como ocurre cuando se reducen la dopamina,
noradrenalina y serotonina con tetrabenazina, se puede inducir un estado depresivo en
algunas personas.

De la misma manera, muchas personas con depresin pueden ser ayudadas por los
frmacos que aumentan la funcin de estos neurotransmisores en el cerebro.

El cerebro es el rgano donde se lleva a cabo el pensamiento, donde residen el amor y


el odio, las sensaciones se convierten en percepciones, se forma la personalidad,
recuerdos y creencias, y donde se toman las decisiones.

Como dijo D. K. Johnson: "al alma no le queda nada que hacer."