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El paisaje csmico

Teora de cuerdas y el mito del diseo inteligente


Leonard Susskind

Traduccin castellana de

Javier Garca Sanz

CRITICA

Barcelona
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del copyright, bajo las sanciones establecidas en las leyes, la reproduccin
total o parcial de esta obra por cualquier medio o procedimiento, comprendidos
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Ttulo original: The Cosmic Landscape Little, Brown and Co.
Diseo de la cubierta: Jaime Fernndez
Ilustracin de la cubierta: CORBIS
Realizacin: tona, S. L.
2006, Leonard Susskind
2007 de la traduccin castellana para Espaa y Amrica:
CRTICA, S. L., Diagonal, 662-664,08034 Barcelona
e-mail: editorial@ed-critica.es
http://www.ed-critica.es
ISBN: 978-84-8432-900-8
Depsito legal: M-13420-2007
Impreso en Espaa
2007. BROSMAC, S. L., Polgono Industrial 1, Calle C, Mstoles (Madrid)

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El trabajo de escaneo del presente libro tiene la intencin exclusiva de
compartir informacin que de alguna u otra manera no est al alcance de
cualquiera. Se invita a compartir a quienes posean informacin en libros,
artculos, revistas o cualquier otro medio de los temas de divulgacin cientfica
del mismo autor o autores relacionados al tema tratado en este libro. Adems,
es preciso recalcar que el blog donde se muestran estos libros se incluye
temas diversos que, a criterio de los creadores, son de importancia por el
conocimiento que aportan.

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sienta que debe ser compartido con quienes no pueden acceder fcilmente a
dicha informacin.

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Majestad, yo no necesito esa hiptesis
en respuesta a Napolen cuando ste le pregunt
por qu no apareca Dios
en su Mecnica Celeste
PIERRE-SIMON DE LAPLACE (1749-1827)
Prefacio

Siempre he disfrutado explicando fsica. De hecho, para m es ms que un


placer: necesito explicar fsica. Buena parte del tiempo que dedico a la
investigacin la paso soando despierto, contando a una imaginaria audiencia
de legos cmo hay que entender alguna idea cientfica difcil. Supongo que
tengo algo de histrin, pero es ms que eso: es parte de mi manera de pensar,
una herramienta mental para organizar mis ideas e incluso crear nuevos
modos de considerar los problemas. Por ello, era natural que en algn
momento decidiera ponerme a escribir un libro para el gran pblico. Hace un
par de aos decid dar el paso y escribir un libro sobre el debate que desde
hace veinte aos mantenemos Stephen Hawking y yo respecto al destino de la
informacin que cae en un agujero negro.
Pero precisamente entonces me vi en el ojo de un enorme huracn cientfico.
Las cuestiones implicadas no slo concernan al origen del universo, sino
tambin al origen de las leyes que lo gobiernan. En mi artculo El paisaje
antrpico de la teora de cuerdas llam la atencin sobre un nuevo concepto
emergente que yo haba bautizado como paisaje. El artculo provoc un
enorme revuelo en los mundos de la fsica y la cosmologa, revuelo que hoy se
ha extendido a filsofos e incluso telogos. El paisaje representa un idea que
traspasa fronteras y afecta no slo a los cambios de paradigma actuales en f-
sica y cosmologa, sino tambin a profundas preguntas que estn sacudiendo
nuestro entorno social y poltico: puede explicar la ciencia el hecho
extraordinario de que el universo parece estar sorprendentemente, mejor
dicho, espectacularmente bien diseado para nuestra propia existencia? Decid
dejar de lado por el momento el libro sobre el agujero negro y escribir un libro
de divulgacin sobre esta historia extraordinaria. As naci El paisaje csmico.
Seguramente algunos lectores de este libro sabrn que en los ltimos aos
han aparecido en las secciones de ciencia de los peridicos noticias de dos
descubrimientos asombrosos y oscuros que han causado perplejidad entre
los cosmlogos. El primero es que el noventa por ciento de la materia del
universo est constituida por una sustancia misteriosa llamada materia oscura.
El otro es que el setenta por ciento de la energa del universo est compuesta
de algo todava ms fantasmal y misterioso llamado energa oscura. Las
palabras misterio, misterioso y perplejos solan aparecer con frecuencia en
estos artculos periodsticos.
Tengo que admitir que yo no encuentro tan misterioso ninguno de estos dos
descubrimiento. Para m, la palabra misterio denota algo que elude por
completo una explicacin racional. Los descubrimientos de la materia y la
energa oscuras fueron sorpresas, pero no misterios. Los fsicos de partculas
elementales (yo soy uno de ellos) han sabido siempre que sus teoras eran
incompletas y que quedaban muchas partculas por descubrir. La tradicin de
postular partculas nuevas y difciles de detectar empez cuando Wolfgang
Pauli conjetur correctamente que una forma de radioactividad implicaba una
partcula casi invisible llamada neutrino. La materia oscura no est compuesta
de neutrinos, pero ahora los fsicos han postulado muchas partculas que
podran formar fcilmente la materia invisible. No hay ningn misterio: slo las
dificultades de identificar y detectar dichas partculas.
La energa oscura tiene ms derecho a ser calificada de misteriosa, pero el
misterio tiene que ver mucho ms con su ausencia que con su presencia. Los
fsicos han sabido durante setenta y cinco aos o ms que hay muchas razones
por las que el espacio debe estar lleno de energa oscura. El misterio no es por
qu existe la energa oscura, sino por qu existe tan poca. Pero una cosa est
clara: tan slo un poco ms de energa oscura hubiera resultado fatal para
nuestra propia existencia.
El misterio real que plantea la cosmologa moderna concierne a un silencioso
elefante en la habitacin; un elefante, podra aadir, que ha puesto a los
fsicos en una situacin enormemente embarazosa: por qu el universo tiene
toda la apariencia de haber sido especialmente diseado para que puedan
existir formas de vida como la nuestra? Esto ha intrigado a los cientficos y, al
mismo tiempo, ha alentado a quienes prefieren el falso consuelo de un mito
creacionista. La situacin se parece mucho a la que viva la biologa antes de
Darwin, cuando las personas reflexivas eran incapaces de entender cmo era
posible que, sin la mano gua de una deidad, los procesos naturales de la fsica
y la qumica crearan algo tan complejo como el ojo humano. Al igual que el ojo,
las propiedades especiales del universo fsico estn tan sorprendentemente
bien ajustadas que exigen una explicacin.
Permtame que me adelante y exponga aqu mis propios prejuicios. Creo
firmemente que la ciencia real requiere explicaciones que no incluyan agentes
sobrenaturales. Creo que el ojo evolucion por mecanismos darvinianos. Creo,
adems, que los fsicos y los cosmlogos tambin deben encontrar una
explicacin natural de nuestro mundo, incluyendo las sorprendentes y felices
casualidades que conspiraron para hacer posible nuestra propia existencia.
Creo que por muy engoladamente que afirmen lo contrario cuando la gente
sustituye la explicacin racional por la magia no est haciendo ciencia.
Hasta ahora, la mayora de los fsicos (incluido yo) ha decidido ignorar al
elefante; incluso negar su existencia. Preferan creer que las leyes de la
Naturaleza se siguen de algn principio matemtico elegante y que el
aparente diseo del universo es simplemente una feliz casualidad. Pero
descubrimientos recientes en astronoma, cosmologa y, sobre todo, teora de
cuerdas han dejado a los fsicos tericos poca eleccin para pensar as.
Sorprendentemente, quiz estemos empezando a ver las razones para este
patrn de coincidencias. Se han estado acumulando pruebas para una
explicacin de la ilusin de diseo inteligente que solo depende de los
principios de la fsica, las matemticas y las leyes de los grandes nmeros. De
esto es de lo que trata El paisaje csmico: de la explicacin cientfica de los
milagros aparentes de la fsica y la cosmologa, y de sus implicaciones fi-
losficas.
A qu lectores est dirigido este libro? La respuesta es: a cualquiera que
tenga un vivo inters por la ciencia y una curiosidad por cmo lleg el mundo a
ser como es. Pero aunque el libro se dirige a una audiencia profana, no se
dirige al peso ligero que tiene miedo a pensar. He mantenido el libro libre de
ecuaciones y de jerga cientfica, pero no de conceptos desafiantes. He evitado
las frmulas matemticas, pero por otro lado me he esforzado en dar
explicaciones precisas y claras de los principios y mecanismos que subyacen al
nuevo paradigma emergente. Entender este nuevo paradigma ser crucial
para cualquiera que espere seguir los posteriores desarrollos en las respuestas
a las grandes preguntas.
Tengo deudas con muchas personas, algunas de las cuales ni siquiera saban
que me estaban ayudando a escribir este libro. Entre ellas estn todos los
fsicos y cosmlogos en cuyas ideas me he basado: Steven Weinberg, Gerard't
Hooft, Martin Rees, Joseph Polchinski, Raphael Bousso, Alan Guth, Alex
Vilenkin, Shamit Kachru, Renata Kallosh y, sobre todo, Andrei Linde, quien ha
estado compartiendo generosamente sus ideas conmigo durante muchos aos.
La escritura de este libro no habra sido posible sin el apoyo de mi agente,
John Brockman, y mi amigo Malcolm Griffith, que leyeron y criticaron el
primitivo revoltijo de un manuscrito que les envi y me ensearon cmo jugar
con ms de tres balones (as es como describe Malcolm las dificultades de
escribir un libro coherente). A toda la gente de Little, Brown Steve Lamont,
Carolyn O'Keefe y, en especial, mi editora, y ahora amiga, Liz Hagle le debo
una enorme gratitud por su extraordinaria contribucin a la escritura de este
libro. La gua paciente de Liz estuvo por encima de lo que exige el deber.
Y finalmente debo infinita gratitud a mi mujer, Anne, por su continua ayuda y
su carioso apoyo.
Introduccin

El aire es muy fro y est en calma: excepto por el sonido de mi propia


respiracin, el silencio es absoluto. La nieve, seca y en polvo, cruje cada vez
que se posan mis botas. Su blancura perfecta, iluminada por la luz de las
estrellas, da al terreno un brillo luminoso y sobrecogedor, mientras las estrellas
se difuminan en un tenue resplandor continuo que cruza la oscura bveda
celeste. La noche es ms brillante en este planeta desolado que en mi propio
mundo. Bello, pero de una belleza fra y sin vida: si existiera alguien, un lugar
para la contemplacin metafsica.
Solo, he dejado la seguridad de la base, para pensar en los sucesos del da y
observar el cielo en busca de meteoros. Pero me es imposible pensar en otra
cosa que no sea la extraordinaria inmensidad y la naturaleza impersonal del
universo. El movimiento de remolino de las galaxias, la incesante expansin
del universo, la infinita frialdad del espacio, el calor de las estrellas que nacen
y sus estertores de muerte como gigantes rojas: seguramente ste debe de ser
el sentido de la existencia. El hombre la vida en general parece irrelevante
para la marcha del universo: tan slo un mero montn de agua, grasa y carbn
en un planeta que da vueltas alrededor de una estrella que no tiene nada de
especial.
Antes, durante el corto perodo de horas de luz solar, Curt, Kip y yo habamos
caminado aproximadamente un kilmetro hasta el campamento ruso para ver
si podamos encontrar a algunos Ivanes con quienes hablar. Stephen haba
querido venir con nosotros, pero su silla de ruedas no poda moverse por la
nieve. El campamento abandonado, slo unos pocos edificios bajos y
herrumbrosos de metal corrugado, pareca desierto. Llamamos a la puerta,
pero no haba ningn signo de vida. Forc la puerta y mir a la fantasmal
oscuridad interior; luego me atrev a entrar y echar una ojeada. Haca tanto fro
dentro como fuera; el campamento estaba completamente abandonado. Haba
aproximadamente un centenar dormitorios, todos abiertos pero desiertos.
Cmo haban desaparecido por completo un centenar de hombres? En silencio
volvimos caminando a nuestra base.
En la barra, encontramos a nuestro ruso, Vctor, bebiendo y riendo. Vctor, al
parecer, era uno de los tres ltimos rusos que quedaban en el planeta. Los
suministros procedentes de Rusia haban cesado haca ms de un ao. Habran
muerto de hambre de no ser porque los nuestros los adoptaron. Nunca vimos a
los otros dos rusos, pero Vctor nos asegur que estaban vivos.
Vctor insisti en invitarme a beber, para el fro, y pregunt, Cmo puede
gustarte este %#&^ lugar? Le dije que en todos mis viajes tan slo en una
ocasin haba visto un cielo nocturno de una belleza siquiera comparable al de
aqu. Irnicamente, ese otro planeta extrao era tan caliente que las rocas
habran derretido cualquier cosa que estuviese en contacto con ellas.
Por supuesto, no estbamos realmente en otro planeta. Slo lo pareca. La
Antrtida es realmente extraa. Stephen Hawking, Curt Callan, Kip Thorne,
Stan Deser, Claudio Teitelboim, yo mismo, nuestras mujeres y algunos otros
fsicos tericos estbamos all por diversin, casi como un juego: era un premio
por ir a Chile a una conferencia sobre agujeros negros. Claudio, un eminente
fsico chileno, haba conseguido que la fuerza area chilena nos llevase en uno
de sus aviones de carga Hrcules a su base antrtica para pasar un par de
das.
Era agosto de 1997 invierno en el hemisferio austral y estbamos
preparados para lo peor. La temperatura inferior que yo haba experimentado
nunca haba bajado de 10 grados bajo cero, as que me preguntaba cmo
aguantara los 35 bajo cero que pueden alcanzarse en la base en pleno
invierno. Cuando el avin aterriz, nos subimos con inquietud la cremallera del
pesado equipo, adaptado para el temible fro que el ejrcito nos haba
proporcionado.
Entonces se abri la bodega de carga y la mujer de Curt, Chantal, sali del
avin, levant los brazos y grit con alegra: Hace ms o menos el mismo fro
que en un da de invierno en Nueva Jersey. Y as era. As permaneci durante
todo el da mientras juguetebamos en la nieve.
En algn momento durante esa noche se despert la bestia. Por la maana,
la Antrtida haba desatado su furia. Sal fuera durante un par de minutos para
tener una idea de lo que haban soportado Shackleton y sus hombres
naufragados. Por qu no haban perecido todos ellos? No se perdi un solo
miembro de la expedicin. Con un fro helador y viento hmedo durante ms
de un ao, cmo es que no murieron todos de pulmona? Ah fuera, ante el
azote de la tormenta, supe la respuesta: nada sobrevive, ni siquiera los
microbios que producen los resfriados.
El otro planeta extrao que yo haba mencionado a Vctor era el Valle de la
Muerte, otro lugar sin vida. No, no totalmente sin vida. Pero yo me preguntaba
cunto ms calor tendra que hacer para frer todo el protoplasma. Lo que la
Antrtida tiene en comn con el Valle de la Muerte es su extrema sequedad.
Hace demasiado fro para que haya mucho vapor de agua suspendido en el
aire; eso y la completa ausencia de contaminacin luminosa hace posible, en
ambos extremos, ver las estrellas de una manera que un hombre moderno
raramente puede ver. Aqu de pie, a la luz de las estrellas de la Antrtida,
pens en lo afortunados que ramos los seres humanos. La vida es frgil: slo
florece en un estrecho rango de temperaturas entre la congelacin y la
ebullicin. Es una suerte que nuestro planeta est precisamente a la distancia
correcta del Sol: un poco ms lejos y dominara la muerte del perpetuo invierno
antrtico; un poco ms cerca y la superficie freira realmente cualquier cosa
que estuviera en contacto con ella. Vctor, siendo ruso, opt por una visin
espiritual de la cuestin: No eran pregunt la bondad y el amor infinito
de Dios los que permitan nuestra existencia?. Mi propia explicacin
estpida se hizo clara al momento.
De hecho, tenemos muchos ms motivos para estar agradecidos que tan slo
la temperatura de la Tierra. Sin la cantidad correcta de carbono, oxgeno,
nitrgeno y otros elementos, un clima templado sera baldo. Si el Sol en el
centro de nuestro Sistema Solar fuese reemplazado por un sistema de estrellas
binarias ms habitual,1 las rbitas planetarias seran demasiado caticas e
inestables para que la vida pudiese desarrollarse. Hay innumerables peligros
de este tipo. Pero por encima de todos estn las propias leyes de la Naturaleza.
Todo lo que se necesita es un pequeo cambio en las leyes de Newton o las
reglas de la fsica atmica y puff...!: la vida se extinguira al instante o quiz
nunca se habra formado. Parece que nuestro ngel guardin no slo nos
proporcion un planeta muy benigno donde vivir, sino que tambin hizo las
reglas de existencia las leyes de la fsica y la cosmologa perfectamente
adecuadas para nosotros. Este es uno de los mayores misterios de la
Naturaleza. Es suerte? Es diseo inteligente y benevolente? Es siquiera un
tema cientfico o metafsico y religioso?

Este libro trata de un debate que est agitando las pasiones de fsicos y
cosmlogos pero es tambin parte de una controversia ms amplia,
especialmente en Estados Unidos, donde ha entrado en el discurso poltico. En
un lado se encuentran las personas que estn convencidas de que el mundo
debe haber sido creado o diseado por un agente inteligente con un propsito
benevolente. En el otro lado se encuentran los cientficos tercos que estn
convencidos de que el universo es el producto de las leyes impersonales y
desinteresadas de la fsica, las matemticas y la probabilidad, un mundo sin un
propsito, por as decirlo. En el primer grupo no incluyo a los que toman la
Biblia al pie de la letra y creen que el mundo fue creado hace seis mil aos y
estn dispuestos a luchar por ello. Estoy hablando de personas inteligentes y
reflexivas que miran a su alrededor y les resulta difcil creer que fue slo la
suerte la que hizo el mundo tan adecuado para los seres humanos. Yo no creo
que esas personas sean estpidas, pues tienen un motivo para mantener su
actitud.
Los defensores del diseo inteligente argumentan en general que es increble
que algo tan complejo como el sistema visual humano pudiera haber
evolucionado por procesos puramente aleatorios. Es increble! Pero los
bilogos disponen de una herramienta muy poderosa el principio de
seleccin natural cuyo poder explicatorio es tan grande que casi todos los
bilogos creen que el peso de la evidencia est fuertemente a favor de Darwin.
El milagro del ojo es slo un milagro aparente.
Creo que los entusiastas del diseo se mueven en un terreno ms firme
cuando se trata de fsica y cosmologa. La biologa es slo parte de la historia
de la creacin. Las leyes de la fsica y el origen del universo son la otra parte, y
aqu, una vez ms, parecen abundar los milagros increbles. Parece totalmente
improbable que cualesquiera reglas particulares condujeran casualmente al
milagro de la vida inteligente. Sin embargo, esto es justo lo que la mayora de
los fsicos han credo: la vida inteligente es una consecuencia puramente

1
Un sistema de estrellas binarias consiste simplemente en dos estrellas que orbitan alrededor
de su centro de masas.
casual de principios fsicos que no tienen nada que ver con nuestra propia exis-
tencia. Aqu comparto el escepticismo del bando del diseo inteligente: creo
que la suerte necesita una explicacin. Pero la explicacin que est
emergiendo de la fsica moderna es tan diferente del diseo inteligente como
la de Darwin lo era de la de Sam Wilberforce el Jabonoso.2
El debate en el que est interesado este libro no es la amarga controversia
poltica entre ciencia y creacionismo. A diferencia del debate entre Thomas
Huxley el Bulldog de Darwin y Wilberforce, la discusin actual no es entre
religin y ciencia, sino entre dos facciones de la ciencia en guerra: los que
creen que las leyes de la Naturaleza estn determinadas por relaciones
matemticas, que por mero azar permiten la vida, y los que creen que las
leyes de la fsica han sido determinadas, de alguna manera, por el requisito de
que fuera posible la vida inteligente. La acritud y el encono de la controversia
ha cristalizado alrededor de una sencilla expresin el principio antrpico,
un principio hipottico que dice que el mundo est perfectamente ajustado de
tal manera que podamos estar aqu para observarlo! Yo tendra que decir que,
dicho as, sta es una nocin estpida e incompleta. No tiene ms sentido que
decir que la razn de que evolucionara el ojo es que pueda existir alguien que
lea este libro. En realidad es una reduccin de un conjunto de conceptos
mucho ms rico que clarificar en los captulos que siguen.
Pero la controversia entre cientficos tiene repercusiones para el debate
pblico ms amplio. No es sorprendente que haya salido de las salas de
seminarios y de las revistas cientficas y haya entrado en los debates polticos
sobre el diseo y el creacionismo. Pginas cristianas en internet han entrado
en la liza:

La Biblia dice:
Desde el momento en que el mundo fue creado, la gente ha visto la
Tierra y el Cielo y todo lo que hizo Dios. Pueden ver claramente Sus
cualidades invisibles: Su poder eterno y naturaleza divina. Por ello que no
tienen ninguna excusa para no conocer a Dios.
Esto es tan cierto hoy como lo ha sido siempre y de alguna manera, con el
descubrimiento del principio antrpico, es ms cierto ahora que nunca. De
modo que la primera prueba que tenemos es la propia creacin, un universo
que lleva la firma de Dios, un universo ajustado para que nosotros
vivamos en l.

Y de otra pgina religiosa:


En su libro El plano csmico, el astrnomo profesor Paul Davies concluye
que la evidencia a favor del diseo es aplastante:

2
Samuel Wilberforce, un obispo anglicano, era apodado Jabonoso por su carcter escurridizo en
el debate teolgico. Thomas Huxley, el principal discpulo de Darwin, era apodado el Bulldog de
Darwin por razones obvias. Los dos se enfrentaron en 1860 en un debate acerca de Sobre el
origen de las especies por seleccin natural. Sam el Jabonoso pregunt con sorna a Huxley si
era su abuela o su abuelo quien haba sido el mono. Huxley se dirigi a l y dijo: Preferira
descender de un mono que de alguien que prostituyera la verdad de esta forma.
El profesor sir Fred Hoyle que no simpatiza con la Cristiandad dice que
es como si un superintelecto hubiera jugado con la fsica as como con la
qumica y la biologa.

Y el astrnomo George Greenstein dice:


A medida que examinamos todas las pruebas, surge insistentemente la
idea de que algn agente, o mejor, Agente sobrenatural debe estar
implicado. Es posible que de repente, sin pretenderlo, hayamos tropezado
con la prueba cientfica de la existencia de un ser supremo? Fue Dios quien
intervino y cre tan providencialmente el cosmos para nuestro beneficio?3

Puede maravillar que el principio antrpico haga que muchos fsicos se


sientan incmodos?
Davies y Greenstein son estudiosos serios, y Hoyle fue uno de los grandes
cientficos del siglo XX. Como ellos sealan, la apariencia de diseo inteligente
es innegable.4 Se requieren coincidencias extraordinarias para que sea posible
la vida. Nos llevar algunos captulos entender plenamente este elefante en la
habitacin, pero empecemos con un preestreno.
El mundo tal como lo conocemos es muy precario en un sentido que tiene
especial inters para los fsicos. Hay muchas maneras en las que podra ir mal:
tan mal que la vida como la conocemos sera totalmente imposible. Los
requisitos de que el mundo sea suficientemente parecido al nuestro para
soportar vida convencional caen en tres amplias clases. La primera clase
incluye las materias primas de la vida: los elementos qumicos. La vida es, por
supuesto, un proceso qumico. Hay algo en la forma en que estn construidos
los tomos que los hace juntarse en las combinaciones ms extraas: las
gigantescas y locas molculas de la vida ADN, ARN, centenares de protenas
y todo lo dems. La qumica es, en realidad, una rama de la fsica: la fsica de
los electrones de valencia, es decir, los que orbitan en torno al ncleo en los
lmites exteriores del tomo. Son los electrones de valencia que saltan de un
lado a otro o son compartidos entre tomos los que dan a los tomos sus
sorprendentes capacidades.
Las leyes de la fsica empiezan con una lista de partculas elementales como
electrones, quarks y fotones, cada una de ellas con propiedades especiales
tales como masa y carga elctrica. stos son los objetos a partir de los cuales
est construido todo lo dems. Nadie sabe por qu la lista es la que es o por
qu las propiedades de estas partculas son exactamente las que son. Otras
infinitas listas son igualmente posibles. Pero un universo lleno de vida no es en
absoluto una expectativa genrica. Eliminar cualquiera de estas partculas
(electrones, quarks o fotones), o incluso cambiar sus propiedades en una
modesta cantidad, hara que la qumica tradicional se viniera abajo. Esto es ob-
3
No s cules son las ideas religiosas de Davies o Greenstein, pero yo recelara de una
interpretacin demasiado literal. Los fsicos utilizan a veces palabras como diseo, agente o
incluso Dios como metforas de algo que no se conoce, punto. He utilizado el trmino agente
por escrito y lo he lamentado desde entonces. Einstein hablaba a menudo de Dios: Dios es
sutil, pero no malicioso, Dios no juega a los dados, Quiero saber cmo cre Dios el
mundo. La mayora de los comentaristas cree que Einstein estaba utilizando el trmino Dios
como una metfora de un conjunto ordenado de leyes de la naturaleza.
4
Aparecer esta frase fuera de contexto en una pgina religiosa de internet? Espero que no.
vio en el caso de los electrones y los quarks que forman los protones y los
neutrones. Sin stos no podra haber tomos en absoluto. Pero la importancia
del fotn quiz sea menos obvia. En captulos posteriores aprenderemos cosas
sobre el origen de fuerzas como las fuerzas electromagnticas o gravitatorias,
pero por ahora basta con saber que las fuerzas elctricas que mantienen al
tomo unido son consecuencias del fotn y sus propiedades especiales.
Si las leyes de la naturaleza parecen bien escogidas para la qumica, tambin
estn bien escogidas para el segundo conjunto de requisitos, a saber, que la
evolucin del universo nos proporcione un hogar confortable donde vivir. Las
propiedades a gran escala del universo su tamao, la velocidad a la que
crece y la existencia de galaxias, estrellas y planetas estn gobernadas
principalmente por la fuerza de la gravedad. Es la teora de la gravedad de
Einstein la teora de la relatividad general la que explica cmo se expandi
el universo desde el candente big bang inicial hasta su gran tamao actual. Las
propiedades de la gravedad, especialmente su intensidad, fcilmente podran
haber sido diferentes. De hecho, es un hecho inexplicado que la gravedad sea
tan dbil como es.5 La fuerza gravitatoria entre los electrones y los ncleos
atmicos es diez mil tollones de trillones de veces ms dbil que la atraccin
elctrica. Si las fuerzas gravitatorias fueran tan slo un poco ms intensas, el
universo habra evolucionado tan rpidamente que no habra dado tiempo a
que apareciese vida inteligente.
Pero la gravedad desempea un papel muy espectacular en el despliegue del
universo. Su atraccin hace que la materia del universo hidrgeno, helio, y la
denominada materia oscura se aglutine en galaxias, estrellas y finalmente
planetas. Sin embargo, para que esto suceda, el universo muy primitivo debi
ser un poco grumoso. Si el material original del universo hubiera estado
uniformemente distribuido, habra permanecido as para siempre. De hecho,
hace catorce mil millones de aos el universo tena la grumosidad exacta; un
poco ms grumoso, o un poco menos grumoso, y no habra habido galaxias,
estrellas y planetas donde evolucionara la vida.
Finalmente, est la composicin qumica actual del universo. En el principio
haba solo hidrgeno y helio: ciertamente no suficiente para la formacin de
vida. El carbono, el oxgeno y los dems elementos vinieron ms tarde. Se
formaron en los reactores nucleares del interior de las estrellas. Pero la
capacidad de las estrellas para transmutar hidrgeno y helio en los sumamente
importantes ncleos de carbono era un asunto muy delicado. Pequeos
cambios en las leyes de la electricidad y la fsica nuclear podran haber
impedido la formacin del carbono.
Incluso si el carbono, el oxgeno y otros elementos biolgicamente
importantes se formaron en el interior de las estrellas, tenan que salir para
proporcionar el material para los planetas y la vida. Obviamente no podemos
vivir en los ncleos extremadamente calientes de las estrellas. Cmo escap
el material del interior estelar? La respuesta es que fue violentamente
expulsado en cataclsmicas explosiones de supernovas.
Las propias explosiones de supernovas son fenmenos extraordinarios.
Adems de protones, neutrones, electrones, fotones y la gravedad, las
5
Para los expertos, la debilidad de la gravedad es equivalente a la liviandad de las partculas
elementales usuales. La pequeez de la masa de las partculas se conoce como el problema de
la jerarqua gauge. Aunque se han propuesto ideas interesantes, no hay consenso en su
solucin.
supernovas requieren una partcula ms: el fantasmal neutrino antes
mencionado. Los neutrinos, cuando escapan de la estrella que colapsa, crean
una presin que empuja a los elementos que tienen delante. Y, por suerte,
resulta que la lista de partculas elementales incluye neutrinos con las
propiedades correctas.
Como he dicho, un mundo lleno de fenmenos biolgicos no es en absoluto
una expectativa genrica. Desde el punto de vista de la eleccin de listas de
partculas elementales e intensidades de fuerzas, es un excepcin muy rara,
pero hasta qu punto es excepcional, suficientemente excepcional como para
garantizar un paradigma radicalmente nuevo que incluye el principio
antrpico? Si tuviramos que basar nuestras opiniones solamente en las cosas
que he explicado hasta ahora, seran variadas, incluso entre aquellos que estn
abiertos a las ideas antrpicas. La mayora de los ajustes finos individuales ne-
cesarios para la vida no son tan precisos como para que no pudieran ser slo
accidentes casuales. Quiz, como los fsicos han credo siempre, se descubrir
un principio matemtico que explique la lista de partculas y constantes de la
naturaleza, y un montn de accidentes casuales se mostrar como slo eso: un
montn de accidentes casuales. Pero hay un ajuste fino de la naturaleza, que
explicar en el captulo 2, que es increblemente improbable. El hecho de que
se d tal ajuste ha sido un tremendo enigma para los fsicos durante ms de
medio siglo. La nica explicacin, si puede llamarse as, es el principio
antrpico.
Se plantea entonces una paradoja: cmo podemos confiar en explicar
alguna vez las propiedades extraordinariamente benevolentes de las leyes de
la fsica, y nuestro propio mundo, sin apelar a una inteligencia sobrenatural? El
principio antrpico, al colocar la vida inteligente en el centro de la explicacin
de nuestro universo, parecera sugerir que alguien, algn Agente, est
cuidando de la humanidad. Este libro trata del paradigma fsico emergente que
utiliza el principio antrpico aunque de una manera que ofrece una explicacin
totalmente cientfica de la aparente benevolencia del universo. Para m es el
darwinismo del fsico.
Cules son estas leyes de la fsica de las que he hablado? Cmo estn
formuladas? Hasta que lleg Richard Feynman, las nicas herramientas que
tenan los fsicos para expresar las leyes de la fsica eran las ecuaciones
arcanas e impenetrables de la teora cuntica de campos un tema tan difcil
que incluso los matemticos tienen dificultades para entenderlo. Pero la
extraordinaria habilidad de Feynman para visualizar fenmenos fsicos lo
cambi todo. El hizo posible resumir las leyes de las partculas elementales
dibujando unas pocas figuras sencillas. Las figuras de Feynman y las leyes de
la fsica de las partculas elementales, conocidas para los fsicos como modelo
estndar, son los temas que se tratarn en el captulo 1.
Es cierto realmente que el universo y sus leyes estn muy delicadamente
equilibrados? El captulo 2, La madre de todos los problemas de la fsica,
tambin podra llamarse, La madre de todos los equilibrios. Cuando las leyes
de las partculas elementales se encuentran con las leyes de la gravedad, el
resultado es una potencial catstrofe: un mundo de tal violencia que los
cuerpos astronmicos, as como las partculas elementales, seran desgarrados
por la fuerza ms destructiva imaginable. La nica va de escape es que una
constante particular de la naturaleza la constante cosmolgica de Einstein
est tan increblemente bien ajustada que nadie pudiera considerar que es un
puro accidente. Introducida inicialmente por Einstein poco despus de terminar
su teora de la gravedad, la constante cosmolgica ha sido el mayor enigma de
la fsica terica durante casi noventa aos. Representa una fuerza repulsiva
universal una especie de antigravedad que al instante destruira el
universo si no fuera asombrosamente pequea. El problema es que todas
nuestras teoras modernas implican que la constante cosmolgica no debera
ser pequea. Los modernos principios de la fsica estn basados en dos
cimientos: la teora de la relatividad y la mecnica cuntica. El resultado
genrico de un mundo basado en estos principios es un universo que se
autodestruira muy rpidamente. Pero por razones que han sido totalmente
incomprensibles, la constante cosmolgica est tan bien ajustada que parece
asombroso. Esto, ms que cualquier otro accidente casual, lleva a algunas
personas a concluir que el universo debe de ser el resultado de un diseo.
Est el modelo estndar de la fsica de partculas escrito en piedra? Son
posibles otras leyes? En el captulo 3 de este libro explico por qu estas leyes
particulares no son en absoluto nicas y cmo podran cambiar de un lugar a
otro o de un tiempo a otro. Las leyes de la fsica son muy similares al clima:
estn controladas por influencias invisibles en el espacio casi de la misma
manera que la temperatura, la humedad, la presin del aire y la velocidad del
viento controlan cmo se forman la lluvia, la nieve y el granizo. Estas
influencias invisibles se denominan campos. Algunos de ellos, como el campo
magntico, nos son muy familiares. Muchos otros nos son poco familiares,
incluso para los fsicos. Pero all estn, llenando el espacio y controlando el
comportamiento de las partculas elementales. El paisaje es el trmino que yo
acu para describir la extensin total de estos ambientes tericos. El paisaje
es el espacio de posibilidades, una representacin esquemtica de todos los
ambientes posibles permitidos por la teora. Durante los dos ltimos aos, la
existencia de un rico paisaje de posibilidades se ha convertido en la cuestin
central de la teora de cuerdas.
La controversia no es slo cientfica. En el captulo 4 hablaremos del lado
esttico del debate. Los fsicos, en particular los fsicos tericos, tienen un
sentido muy marcado de la belleza, la elegancia y la unicidad. Siempre han
credo que las leyes de la naturaleza son la consecuencia nica e inevitable de
algn elegante principio matemtico. La creencia est tan profundamente
arraigada que la mayora de mis colegas sentiran una enorme sensacin de
prdida y disgusto si esta unicidad y elegancia estuviesen ausentes, si las
leyes de la fsica fueren feas. Pero son las leyes de la fsica elegantes en el
sentido del fsico? Si el nico criterio para saber cmo funciona el universo es
que deba soportar la vida, es perfectamente posible que toda la estructura sea
una tosca y complicada mquina de Rube Goldberg. 6 Pese a las protestas de
los fsicos que afirman que las leyes de las partculas elementales son
elegantes, la evidencia emprica apunta de forma mucho ms convincente en
la direccin contraria. El universo tiene ms en comn con una mquina de
Rube Goldberg que con una consecuencia nica de la simetra matemtica. No
podemos entender por completo la controversia y los paradigmas cambiantes
sin entender tambin las nociones de belleza y elegancia en fsica, cmo se
originaron y cmo se comparan con el mundo real.
Este libro trata de un terremoto conceptual, pero ste no es slo obra de
tericos. Mucho de lo que sabemos procede de la cosmologa experimental y la
6
Para la definicin de una mquina de Rube Goldberg vase el captulo 3.
astronoma moderna. Dos descubrimientos clave estan impulsando el cambio
de paradigma: el xito de la cosmologa inflacionaria y la existencia de una
pequea constante cosmolgica. La inflacin se refiere al breve perodo de
rpida expansin exponencial que inicialmente estableci el escenario para el
big bang. Sin ella, el universo habra sido probablemente una minscula pompa
de jabn, no mayor que una partcula elemental. Gracias a ella, el universo cre-
ci hasta proporciones inmensamente mayores que cualquier cosa que
podamos detectar con los ms potentes telescopios. Cuando Alan Guth sugiri
por primera vez la inflacin, en 1980, pareca haber pocas posibilidades de que
las observaciones astronmicas pudieran llegar a comprobarla. Pero la
astronoma ha avanzado increblemente desde 1980: tanto que lo que pareca
inconcebible entonces es hoy un hecho consumado.
Los enormes avances en astronoma llevaron a un segundo descubrimiento
que lleg como un bombazo para los fsicos, algo tan chocante que an nos
estamos recuperando del impacto. La infame constante cosmolgica,7 que casi
todo el mundo aseguraba que era exactamente cero, no lo es. Parece que las
leyes de la Naturaleza estaban ajustadas exactamente para impedir que la
constante cosmolgica sea un peligro mortal en la formacin de la vida, pero
no ms que eso. El captulo 5 est dedicado a estos descubrimientos. Este
captulo explica tambin todos los fundamentos astronmicos y cosmolgicos
que necesitar el lector.
La constante cosmolgica puede ser la madre de todos los equilibrios, pero
hay muchas otras condiciones delicadas que parecen coincidencias
fantsticamente felices. El captulo 6, Sobre peces congelados y peces
hervidos, trata de estos equilibrios menores. Van desde lo cosmolgico a lo
microscpico, desde la manera en que se expande el universo a las masas de
las partculas elementales como el protn y el neutrn. Una vez ms, la leccin
no es que el universo sea simple sino que est lleno de felices coincidencias,
sorprendentes e inexplicadas.
Hasta hace muy poco tiempo casi todos los cientficos consideraban que el
principio antrpico no era una idea cientfica, sino un concepto religioso y, en
general, tontamente equivocado. Para los fsicos era una creacin de
cosmlogos ebrios, borrachos de sus propias ideas msticas. Las teoras reales
como la teora de cuerdas explicaran todas las propiedades de la Naturaleza
de una forma nica que no tiene nada que ver con nuestra propia existencia.
Pero un sorprendente cambio de fortuna ha colocado a los tericos de cuerdas
en una posicin embarazosa: su propia teora favorita los est empujando a los
brazos abiertos del enemigo. La teora de cuerdas est resultando ser el arma
ms poderosa del contrario. En lugar de producir una construccin nica y
elegante, da lugar a un paisaje colosal de mquinas de Rube Goldberg. El
resultado del cambio es que muchos tericos de cuerdas han cambiado de
bando. Los captulos 7, 8, 9 y 10 tratan de la teora de cuerdas y de cmo est
cambiando el paradigma.
Los captulos 11 y 12 explican la nueva y extraordinaria visin del universo
que est emergiendo del trabajo combinado de astrnomos, cosmlogos y
fsicos tericos: el mundo segn cosmlogos como Andrei Linde, Alexander
Vilenkin y Alan Guth consiste en una coleccin prcticamente infinita de
universos de bolsillo de enorme variedad. Cada bolsillo tiene su propio
clima: su propia lista de partculas elementales, fuerzas y constantes de la
7
Tambin conocida como energa oscura.
fsica. Las consecuencias de una visin tan rica del universo son profundas
para la fsica y la cosmologa. La pregunta Por qu el universo es como es?
puede reemplazarse por Hay un bolsillo en esta enorme diversidad en el que
las condiciones igualen a las nuestras?. El mecanismo llamado inflacin
eterna, que hizo que esta diversidad evolucionara a partir de un caos pri-
mordial, y la revolucin que ha provocado en los debates sobre el principio
antrpico y el diseo del universo son los temas del captulo 11.
Este cambio de paradigma cosmolgico no es el nico que esta teniendo
lugar en los fundamentos de la fsica. El captulo 12 trata de otra batalla
titnica, un conflicto que yo llamo la guerra del agujero negro. La guerra del
agujero negro lleva librndose los ltimos treinta aos y ha cambiado
radicalmente la forma de pensar de los fsicos sobre la gravedad y los agujeros
negros. El motivo de la fiera batalla era el destino de la informacin que cae
tras el horizonte de un agujero negro: se pierde para siempre, fuera del
alcance del conocimiento de los observadores externos, o los detalles se
recuperan de alguna manera sutil cuando el agujero negro se evapora? El
punto de vista de Hawking era que toda la informacin tras el horizonte se
pierde irremediablemente, que ni siquiera la ms mnima pizca de informacin
de los objetos que estn al otro lado puede reconstruirse alguna vez. Pero eso
ha resultado ser falso. Las leyes de la mecnica cuntica impiden que se pierda
siquiera un simple bit. Para entender cmo escapa la informacin de la prisin
de un agujero negro fue necesario reconstruir por completo nuestros conceptos
ms bsicos de espacio.
Qu tiene que ver la guerra del agujero negro con este libro? Puesto que el
universo se est expandiendo bajo la influencia de la constante cosmolgica, la
cosmologa tambin tiene sus horizontes. Nuestro horizonte csmico est a
unos quince mil millones de aos luz, donde las cosas se estn alejando tan
rpidamente de nosotros que la luz procedente de all nunca puede
alcanzarnos, ni puede hacerlo ninguna otra seal. Es exactamente igual que el
horizonte de un agujero negro: un punto de no retorno. La nica diferencia es
que el horizonte csmico nos rodea, mientras que nosotros rodeamos al
horizonte de un agujero negro. En ninguno de los dos casos nada que est ms
all del horizonte puede influirnos, o as se pensaba. Adems, los otros
universos de bolsillo el gigantesco mar de diversidad estn ms all de
nuestro alcance detrs del horizonte. Segn la fsica clsica, estos otros
mundos estn para siempre completamente aislados de nuestro mundo. Pero
los mismos argumentos que ganaron la guerra del agujero negro pueden
adaptarse a los horizontes cosmolgicos. La existencia y los detalles de todos
los dems universos de bolsillo estn contenidos en las caractersticas sutiles
de la radiacin csmica que baa constantemente todas las regiones de
nuestro universo observable. El captulo 12 es una introduccin a la guerra del
agujero negro, cmo se gan y cules son sus implicaciones para la
cosmologa.
La controversia expuesta en El paisaje csmico es una controversia real:
fsicos y cosmlogos defienden apasionadamente sus propias ideas,
cualesquiera que sean. El captulo 13 echa una ojeada a las opiniones actuales
de muchos de los distinguidos fsicos tericos y cosmlogos del mundo y a
cmo ven individualmente la controversia. Tambin discuto las diversas
maneras en que el experimento y la observacin pueden guiarnos hacia el
consenso.
A la pregunta de Vctor, No eran la bondad y el amor infinito de Dios los
que permitan nuestra existencia?, tendra que responder con la respuesta de
Laplace a Napolen: Yo no necesito esa hiptesis. El paisaje csmico es mi
respuesta, as como la respuesta de un nmero creciente de fsicos y
cosmlogos, a la paradoja de un universo benevolente.

1
El mundo segn Feynman

Sin duda, nunca sabremos el nombre del primer cosmlogo que mir al cielo
y pregunt: Qu es todo esto?, cmo lleg aqu?, qu estoy haciendo yo
aqu?. Lo que s sabemos es que sucedi en el pasado prehistrico,
probablemente en frica. Las primeras cosmologas o mitos de creacin no se
parecan en nada a la cosmologa cientfica de hoy, pero nacieron de la misma
curiosidad humana. No es sorprendente que dichos mitos trataran de la tierra,
el agua, el cielo y las criaturas vivas. Y, por supuesto, tenan como
protagonista al creador sobrenatural: cmo explicar de otra forma la
existencia de criaturas tan complejas y complicadas como los seres humanos,
por no mencionar la lluvia, el Sol, los animales y las plantas que parecan estar
colocados sobre la Tierra slo para nuestro beneficio?
La idea de que leyes precisas de la Naturaleza gobiernan los mundos celeste
y terrestre se remonta a Isaac Newton. Antes de Newton no haba ningn
concepto de leyes universales que se aplicaran a objetos astronmicos como
los planetas y tambin a los objetos terrestres ordinarios como la lluvia que cae
y las flechas que vuelan. Las leyes de movimiento de Newton fueron el primer
ejemplo de tales leyes universales. Pero incluso para el poderoso sir Isaac era
un salto muy grande suponer que las mismas leyes llevaban a la creacin de
seres humanos: l dedic ms tiempo a la teologa que a la fsica.
Yo no soy historiador, pero aventurar una opinin: la cosmologa moderna
empez realmente con Darwin y Wallace.8 A diferencia de cualquiera que lo
hubiera intentado antes, ellos ofrecieron explicaciones de nuestra existencia
que descartaban por completo a agentes sobrenaturales. Dos leyes naturales
subyacen a la evolucin darwiniana. La primera es que el copiado de
informacin nunca es perfecto. Incluso los mejores mecanismos de
reproduccin cometen pequeos errores de vez en cuando. La replicacin del
ADN no es una excepcin. Aunque iba a pasar un siglo antes de que Watson y
Crick descubrieran la doble hlice, Darwin entendi intuitivamente que las
mutaciones aleatorias acumuladas constituyen el motor que impulsa la
evolucin. La mayora de las mutaciones son malas, pero Darwin saba suficien-
te probabilidad como para intuir que de cuando en cuando, por puro azar,
ocurre una mutacin beneficiosa.
El segundo pilar de la teora intuitiva de Darwin era un principio de rivalidad:
el ganador consigue reproducirse. Los mejores genes prosperan; los genes
inferiores llegan a una va muerta. Estas dos sencillas ideas explicaban cmo
poda formarse vida compleja e incluso inteligente sin ninguna intervencin
sobrenatural. En el mundo actual de los virus informticos y los gusanos de
internet es fcil imaginar principios similares que se aplican a objetos
completamente inanimados. Una vez eliminada la magia del origen de las
criaturas vivientes, estaba el camino abierto para una explicacin puramente
cientfica de la creacin.
Darwin y Wallace fijaron un canon no slo para las ciencias de la vida, sino
para la cosmologa. Las leyes que gobiernan el nacimiento y la evolucin del
universo deben ser las mismas leyes que gobiernan la cada de las piedras, la
qumica y la fsica nuclear de los elementos y la fsica de las partculas
elementales. Nos liberaron de lo sobrenatural mostrando que la vida compleja
e incluso inteligente poda surgir del azar, la rivalidad y las causas naturales.
Los cosmlogos tambin tendran que hacerlo: la base de la cosmologa tendra
que sustentarse en reglas impersonales que son las mismas en todo el
universo y cuyo origen no tiene nada que ver con nuestra propia existencia. El
nico dios permitido para los cosmlogos sera el relojero ciego de Richard
Dawkins.9
8
Alfred Russel Wallace (1823-1913), contemporneo de Darwin, fue el codes-cubridor de la
seleccin natural como mecanismo que impulsa la evolucin de las especies. Fue la lectura de
una nota corta de Wallace lo que convenci a Darwin para que publicara su propio trabajo.
9
Richard Dawkins, The Blind Watchwaker: Why the Evidence of Evolution Reveals a Univers
without Design (Norton, Nueva York, 1996). Dawkins invoca la metfora de un relojero ciego
para describir cmo la evolucin cre ciegamente el universo de la biologa. La metfora podra
extenderse fcilmente a la creacin del cosmos.
El paradigma cosmolgico moderno no es muy antiguo. Cuando yo era un
joven estudiante graduado en la Universidad de Cornell, a principios de los
aos sesenta, la teora del big bang del universo an competa ardientemente
con otro contendiente serio. La teora del estado estacionario era, en cierto
sentido, el contrario lgico del big bang. Si el big bang deca que el universo
empez en algn instante, el estado estacionario deca que haba existido
siempre. La teora del estado estacionario era creacin de tres de los ms
famosos cosmlogos del mundo Fred Hoyle, Herman Bondi y Thomas Gold
que pensaban que la creacin explosiva del universo hace unos diez mil
millones de aos era una posibilidad demasiado improbable. Gold era profesor
en Cornell y tena su despacho a unas pocas puertas del mo. En esa poca l
no dejaba de predicar la virtud de un universo infinitamente viejo (y tambin
infinitamente grande). Yo apenas lo conoca lo suficiente como para decirle
buenos das, pero un da, de forma muy poco usual, l se sent a tomar caf
con algunos estudiantes licenciados y yo pude preguntarle algo que me estaba
preocupando: Si el universo es eternamente inmutable, cmo es que las
galaxias se estn alejando todas unas de otras?, no significa eso que en el
pasado estaban ms juntas?. La explicacin de Gold era simple: Las galaxias
se estn alejando realmente, pero a medida que se separan se crea nueva
materia para llenar el espacio entre ellas. Era una respuesta inteligente, pero
no tena sentido matemtico. En menos de un ao o dos, el universo en estado
estacionario haba dejado lugar al big bang, y pronto fue olvidado. El victorioso
paradigma del big bang afirmaba que el universo en expansin tena slo unos
diez mil millones de aos de edad y un tamao aproximado diez mil millones
de aos luz.10 Pero una cosa que compartan ambas teoras era una creencia en
que el universo es homogneo, lo que significa que es igual en todas partes:
gobernado en todo lugar por las mismas leyes de la fsica universales. Adems,
estas leyes de la fsica son las mismas que descubrimos en laboratorios
terrestres.
Durante los ltimos cuarenta aos ha sido muy excitante observar cmo la
cosmologa experimental maduraba desde un arte tosco y cualitativo a una
ciencia muy precisa y cuantitativa. Pero slo recientemente el marco bsico de
la teora del big bang de George Gamow ha empezado a dar una idea ms
poderosa. En el alba del nuevo siglo, nos encontramos ante una situacin
decisiva que probablemente cambie para siempre nuestra comprensin del
universo. Algo est sucediendo que va mucho ms all que el descubrimiento
de nuevos hechos o nuevas ecuaciones. Nuestra perspectiva y nuestro marco
global de pensamiento, la epistemologa entera de la fsica y la cosmologa,
estn sufriendo un vuelco. El estrecho paradigma del siglo XX de un nico
universo de unos diez mil millones de aos de edad y diez mil millones de aos
luz de dimetro con un nico conjunto de leyes fsicas est dando paso a algo
mucho ms grande y henchido de nuevas posibilidades. Poco a poco,
cosmlogos y fsicos como yo mismo estamos llegando a ver nuestros diez mil
millones de aos luz como un bolsillo infinitesimal de un fabuloso megaverso.11
Al mismo tiempo, los fsicos tericos estn proponiendo teoras que relegan a
nuestras leyes de la Naturaleza ordinarias a un oscuro rincn de un gigantesco
paisaje de posibilidades matemticas.

10
Un ao luz es, por supuesto, la distancia que recorre la luz en un ao. Equivale a unos diez
billones de kilmetros.
11
El trmino multiverso ha sido ampliamente utilizado en lugar de megaverso. Personalmente,
prefiero cmo suena megaverso. Mis disculpas para los entusiastas de multiverso.
La palabra paisaje, en el contexto actual, tiene menos de tres aos, pero
desde que la introduje en 2003 se ha convertido en un trmino del vocabulario
cosmolgico. Denota un espacio matemtico que representa todos los
ambientes posibles que permite la teora. Cada ambiente posible tiene sus
propias leyes de la fsica, sus propias partculas elementales y sus propias
constantes de la Naturaleza. Algunos ambientes son similares al nuestro
aunque ligeramente diferentes. Por ejemplo, pueden tener electrones, quarks y
todas las partculas normales pero con una gravedad mil millones de veces
ms fuerte que la nuestra. Otros tienen una gravedad como la nuestra pero
contienen electrones que son ms pesados que los ncleos atmicos. 12 Y otros
pueden parecerse a nuestro mundo excepto en una violenta fuerza repulsiva
(llamada constante cosmolgica) que desgarra galaxias, molculas e incluso
tomos. Ni siquiera las tres dimensiones del espacio son sagradas; algunas
regiones del paisaje describen mundos de cuatro, cinco, seis e incluso ms
dimensiones.
Segn las teoras cosmolgicas modernas, la diversidad del paisaje corre
paralela a una correspondiente diversidad en el espacio ordinario. La
cosmologa inflacionaria, que es nuestra mejor teora del universo, nos est
llevando, a veces inconscientemente, al concepto de un megaverso lleno de un
nmero prodigioso de lo que Alan Guth llama universos de bolsillo. Algunos
bolsillos son microscpicamente pequeos y nunca crecen. Otros son grandes
como el nuestro pero estn totalmente vacos. Y cada uno de ellos yace en su
propio pequeo valle del paisaje. La vieja pregunta del siglo XX, Qu se
puede encontrar en el universo?, est dando paso a Qu no se puede
encontrar?.
El lugar del hombre en el universo tambin esta siendo examinado y
desafiado. Es muy probable que un megaverso de tal diversidad slo soporte
vida inteligente en una minscula fraccin de su extensin. Segn este punto
de vista, muchas preguntas como Por qu cierta constante de la Naturaleza
tiene un valor en lugar de otro? tendrn respuestas que son completamente
diferentes de lo que los fsicos haban esperado. Ningn valor nico ser
escogido por consistencia matemtica, puesto que el paisaje permite una
enorme diversidad de valores posibles. En su lugar, la respuesta ser: En
algn lugar en el megaverso la constante tiene este valor; en algn otro lugar
tiene ese otro valor. Vivimos en un minsculo bolsillo donde el valor de la
constante es compatible con nuestro tipo de vida. Ya est! Eso es todo! No
hay otra respuesta a la pregunta.
Hay muchas coincidencias en las leyes y las constantes de la Naturaleza que
no tienen otra explicacin que sta: Si fueran de otro modo, no podra existir
vida inteligente. Para algunos parece que las leyes de la fsica se hubieran
escogido, al menos en parte, para permitir nuestra existencia. Llamada
principio antrpico, esta idea es odiada por la mayora de los fsicos, como
seal en mi introduccin. Para algunos huele a mitos de creacin, religin o
diseo inteligente sobrenatural. Otros piensan que supone rendirse, abandonar
la noble bsqueda de respuestas racionales. Pero debido a nuevos desarrollos
sin precedentes en fsica, astronoma y cosmologa, estos mismos fsicos se
estn viendo obligados a volver a considerar sus prejuicios. Hay cuatro
desarrollos principales que impulsan este cambio de marea: dos proceden de la
fsica terica y dos de la astronoma observacional. En el lado terico, un
12
En nuestro mundo, los ncleos atmicos son miles de veces ms pesados que los electrones.
producto de la teora inflacionaria llamado inflacin eterna est exigiendo
que el mundo sea un megaverso, lleno de universos de bolsillo que han
burbujeado en el espacio en inflacin, como las burbujas en una botella de
champn descorchada. Al mismo tiempo, la teora de cuerdas est produciendo
un paisaje de enorme diversidad. Las mejores estimaciones dicen que son
posibles 10500 tipos distintos de ambientes. Decir que este nmero (un uno
seguido de quinientos ceros) es inimaginablemente grande es quedarse
corto, pero quiz no sea siquiera tan grande como para poder contar las
posibilidades.
Descubrimientos astronmicos muy recientes acompaan en paralelo a los
avances tericos. Los ltimos datos astronmicos sobre el tamao y la forma
del universo confirman que el universo se infla exponencialmente hasta un
tamao enorme, mucho ms grande que los diez o quince mil millones de aos
luz estndar. Hay pocas dudas de que estamos inmersos en un megaverso
inmensamente mayor. Pero la noticia ms importante es que en nuestro
bolsillo de espacio, la infame constante cosmolgica (un trmino matemtico
que Einstein introdujo originalmente en sus ecuaciones y ms tarde rechaz
indignado) no es exactamente cero como se pensaba que era. Este
descubrimiento, ms que cualquier otro, es el que ha hecho encallar el barco.
La constante cosmolgica representa una repulsin gravitatoria extra, una es-
pecie de antigravedad que se crea absolutamente ausente del mundo real. El
hecho de que no est ausente supone un cataclismo para los fsicos, as que la
nica forma que sabemos de darle sentido es a travs del vilipendiado y
menospreciado principio antrpico.
Yo no s qu extraos e inimaginables giros experimentar nuestra visin del
universo al explorar la inmensidad de este paisaje. Pero apostara a que al
comienzo del siglo XXI, filsofos y fsicos vern el presente como una poca en
la que el concepto del universo del siglo XX dio paso a un megaverso que
puebla un paisaje de proporciones desconcertantes.

La Naturaleza est nerviosa

Quien no est conmocionado por la teora cuntica es que no la ha


entendido.
NIELS BOHR

La idea de que las leyes de la fsica pueden cambiar de un lugar a otro del
universo tiene tan poco sentido como la idea de que puede haber ms de un
universo. El universo es todo lo que hay; quiz sea el nico sustantivo que en
buena lgica no debera tener plural. Las leyes que gobiernan el conjunto del
universo no pueden cambiar, pues qu leyes gobernaran estos cambios? No
son tambin parte de las leyes de la fsica?
Pero por las leyes de la fsica yo entiendo algo mucho ms modesto que las
grandes y supremas leyes que regulan todos los aspectos del megaverso.
Entiendo lo que un fsico ordinario del siglo XX, un fsico ms interesado en el
laboratorio que en el universo, habra entendido: las leyes que gobiernan los
bloques constituyentes de la materia ordinaria.
Este libro trata de estas leyes de la fsica, no de cules son sino por qu son.
Pero antes de que podamos discutir el porqu, necesitamos saber el qu.
Cules son exactamente estas leyes? Qu nos dicen y cmo se expresan? La
tarea de este primer captulo es mostrarle rpidamente las leyes de la fsica tal
como se entendan hacia el ao 2000.

Para Isaac Newton y sus seguidores, el mundo fsico era una mquina
determinista precisa cuyo pasado determinaba su futuro tan seguro como la
noche sigue al da. Las leyes de la Naturaleza eran reglas (ecuaciones) que
expresaban este determinismo en un lenguaje matemtico preciso. Por
ejemplo, una ley podra determinar cmo se mueven los objetos a lo largo de
trayectorias precisas dados sus puntos de partida iniciales (incluyendo sus
velocidades). El gran fsico y matemtico francs del siglo XVIII Pierre-Simon de
Laplace lo expresaba de esta manera:
Podemos considerar el estado presente del universo como efecto de su
pasado y causa de su futuro. Una inteligencia que, en un momento de-
terminado, conociera todas las fuerzas que animan la Naturaleza, as
como la situacin de todos los cuerpos que la componen, y fuera sufi-
cientemente poderosa como para someter todos esos datos al anlisis
matemtico, podra abarcar en una sola frmula los movimientos de los
cuerpos ms grandes del universo y los del tomo ms ligero; nada le
resultara inseguro y tanto el futuro como el pasado estaran presentes
ante sus ojos.
Por si la traduccin del francs no queda clara, Laplace estaba diciendo que
si, en algn instante, usted (algn superintelecto) conociera la posicin y
velocidad de cada partcula en el universo, podra predecir el futuro exacto del
mundo. Esta visin ultradeterminista de la Naturaleza era el paradigma
dominante hasta que, a comienzos del siglo XX, lleg ese subversivo pensador
Albert Einstein y lo cambi todo. Aunque Einstein es ms famoso por la teora
de la relatividad, su jugada ms atrevida y ms radical su jugada ms
subversiva tuvo que ver con el extrao mundo de la mecnica cuntica, no
con la teora de la relatividad. Desde entonces los fsicos han entendido que las
leyes de la fsica son leyes cunticas. Por esta razn he decidido empezar este
primer captulo con un breve curso sobre pensar mecano-cunticamente.
Usted est a punto de entrar en el extrao mundo de Alicia en el Pas de las
Maravillas de la fsica moderna, donde nada es lo que parece, todo flucta y
brilla, y la incertidumbre es la reina suprema. Olvide el predecible universo
mecnico de la fsica newtoniana. El mundo de la mecnica cuntica es
cualquier cosa menos predecible. Las revoluciones de principios del siglo XX en
fsica no fueron revoluciones de terciopelo. No slo cambiaron las
ecuaciones y leyes de la fsica sino que destruyeron los fundamentos
epistemolgicos de gran parte de la ciencia y la filosofa clsicas. Muchos
fsicos fueron incapaces de manejarse con las nuevas formas de referirse a los
fenmenos y se quedaron rezagados. Pero una joven generacin ms flexible
qued encantada con las extraas ideas modernas y desarroll nuevas
intuiciones y poderes de visualizacin. Tan completo fue el cambio que muchos
fsicos tericos de mi generacin encontraron ms fcil pensar mecanocuntica
o relativsticamente que hacerlo a las viejas maneras clsicas.
La mecnica cuntica supuso la mayor conmocin. En el nivel cuntico, el
mundo es un lugar agitado y fluctuante de probabilidades e incertidumbre.
Pero los tambaleos del electrn no se parecen a los de un marinero bebido.
Hay una pauta ms sutil para la aleatoriedad que se describe mejor en el
simbolismo arcano de la matemtica abstracta. Sin embargo, con un poco de
esfuerzo por mi parte y cierta paciencia por la suya, las cosas ms importantes
pueden traducirse a un lenguaje comn.
Desde el siglo XIX los fsicos han utilizado la metfora de una mesa de billar
para representar el mundo fsico de las partculas que interaccionan y
colisionan. James Clerk Maxwell utiliz la analoga; tambin lo hizo Ludwig
Boltzmann. Ahora est siendo utilizada por montones de fsicos para explicar el
mundo cuntico. La primera vez que yo la o utilizada fue de boca de Richard
Feynman, que explicaba las cosas de esta manera:
Imaginemos una mesa de billar construida de forma tan perfecta que no
tiene ninguna friccin. Las bolas y los bordes de la mesa son tan elsticos
que cuando quiera que ocurre una colisin las bolas rebotan sin perder
energa cintica. Eliminemos tambin las troneras de modo que, una vez
que las bolas estn en movimiento, continuarn movindose para
siempre, rebotando en los bordes y siguiendo su curso. El juego empieza
con quince bolas dispuestas en un tringulo como una versin
bidimensional de una pila de balas de can. La bola jugadora es
impulsada por el taco hacia el grupo.
Lo que sucede a continuacin es demasiado complicado e impredecible
de seguir, pero por qu es tan impredecible? Lo es porque cada colisin
amplifica las diferencias minsculas en las posiciones y velocidades
iniciales de las bolas, de modo que incluso la ms minscula desviacin
conduce al final a un resultado completamente diferente. [Este tipo de
ultrasensibilidad a las condiciones iniciales se denomina caos y es una
caracterstica omnipresente en la Naturaleza]. Tratar de reproducir una
partida de billar no es como reproducir una partida de ajedrez. Se
necesitara una precisin casi infinita. De todas formas, en la fsica clsica,
las partculas se mueven a lo largo de trayectorias precisas y el
movimiento es completamente predecible con tal de que conozcamos las
posiciones y velocidades iniciales con infinita precisin. Por supuesto,
cuanto ms a largo plazo queramos predecir el movimiento, con ms
precisin necesitamos conocer los datos iniciales. Pero no hay ningn
lmite a la precisin de dichos datos ni ningn lmite a nuestra capacidad
de predecir el futuro a partir del pasado.
Por el contado, el juego de billar cuntico es impredecible por mucho que los
jugadores se esfuercen por hacerlo preciso. Por muy grande que fuera la
precisin, no se conseguira otra cosa que predicciones estadsticas de
resultados. El jugador de billar clsico poda recurrir a la estadstica
precisamente porque los datos iniciales se conocan imperfectamente o porque
podra ser demasiado difcil resolver las ecuaciones de movimiento. Pero el
jugador cuntico no tiene eleccin. Las leyes de la mecnica cuntica tienen un
elemento intrnsecamente aleatorio que nunca puede ser eliminado. Por qu
no, por qu no podemos predecir el futuro a partir del conocimiento de las
posiciones y velocidades iniciales? La respuesta es el famoso principio de
incertidumbre de Heisenberg.
El principio de incertidumbre describe una limitacin fundamental a la
precisin con que podemos determinar simultneamente las posiciones y las
velocidades. Es la trampa-22 definitiva. Si mejoramos nuestro conocimiento de
la posicin de una bola en un intento de mejorar nuestras predicciones,
inevitablemente perdemos precisin acerca de dnde estar la bola en el
siguiente instante. El principio de incertidumbre no slo es un hecho cualitativo
sobre el comportamiento de los objetos. Tiene una formulacin cuantitativa
muy precisa: el producto de la incertidumbre en la posicin de un objeto y la
incertidumbre de su momento13 es siempre mayor que un cierto nmero (muy
pequeo) llamado constante de Planck.14 Heisenberg y otros despus de l
trataron de idear maneras de superar el principio de incertidumbre. Los
ejemplos de Heisenberg trataban con electrones, pero l podra haber utilizado
igualmente bolas de billar. Lancemos un haz de luz sobre una bola de billar
cuntica. La luz que se refleja en la bola puede concentrarse en una pelcula
fotogrfica y, a partir de la imagen, puede deducirse la localizacin de la bola,
pero qu pasa con la velocidad de la bola: cmo puede medirse? La manera
ms simple y directa sera hacer una segunda medida de la posicin muy poco
despus. Sabiendo la posicin en dos instantes sucesivos, es fcil determinar la
velocidad.
Por qu no es posible un experimento de este tipo? La respuesta se remonta
a uno de los ms grandes descubrimientos de Einstein. Newton haba credo
que la luz consista en partculas, pero a principios del siglo XX la teora
corpuscular de la luz estaba completamente desacreditada. Muchos efectos
pticos como la interferencia slo podan explicarse suponiendo que la luz es
un fenmeno ondulatorio similar a los rizos en la superficie del agua. A
mediados del siglo XIX James Clerk Maxwell haba creado una teora muy
satisfactoria que imaginaba la luz como ondas electromagnticas que se
propagan a travs del espacio de una forma muy parecida a como las ondas
sonoras se propagan en el aire. Por ello, hubo una conmocin radical cuando,
en 1905, Albert Einstein propuso que la luz (y cualquier otra radiacin
electromagntica) est hecha de pequeos balines llamados cuantos o
fotones.15 De una nueva y extraa manera, Einstein estaba proponiendo que la
luz tena todas las viejas propiedades ondulatorias longitud de onda,
frecuencia, etctera pero tambin una granulacin, como si estuviera
compuesta de trocitos discretos. Estos cuantos son paquetes de energa que
no pueden subdividirse, lo que crea ciertas limitaciones cuando uno intenta
formar imgenes exactas de objetos pequeos.
Empecemos con la determinacin de la posicin. Para obtener una imagen
precisa de la bola, la longitud de onda de la luz no debe ser demasiado larga.
La regla es sencilla: si uno quiere localizar un objeto con una precisin dada,
debe utilizar ondas cuyas longitudes de onda no sean mayores que el error
admisible. Todas las imgenes son borrosas en alguna medida, as que limitar
13
El momento de un objeto se define como el producto de su velocidad por su masa.
14
El smbolo para la constante de Planck es la letra h y su valor numrico es 6,626068x1O-34 m2
kg/s.
15
El trmino cuanto (utilizado como sustantivo) es algo ms general que fotn. Cuanto se
refiere a cualquier paquete discreto de energa mientras que fotn es el trmino ms especfico
que se refiere a la energa electromagntica. Por ello se podra decir que el fotn es el cuanto
de radiacin electromagntica.
la borrosidad significa utilizar longitudes de onda cortas. Esto no es problema
en fsica clsica, donde la energa de un haz luminoso puede ser
arbitrariamente pequea. Pero como Einstein afirmaba, la luz est hecha de
fotones indivisibles. Adems, como veremos despus, cuanto ms corta es la
longitud de onda de un rayo de luz, mayor es la energa de dichos fotones.
Lo que todo esto significa es que obtener una imagen precisa que localice
exactamente la bola requiere que se incida en sta con fotones de alta
energa. Pero esto limita seriamente la precisin de medidas de velocidad
posteriores. El problema es que un fotn de alta energa co-lisionar con la
bola de billar y le dar un golpe brusco, cambiando as la misma velocidad que
pretendamos medir. Este es un ejemplo de frustracin al tratar de determinar
a la vez la posicin y la velocidad con precisin infinita.
La relacin entre la longitud de onda de la radiacin electromagntica y la
energa de los fotones cuanto menor es la longitud de onda, mayor es la
energa fue uno de los descubrimientos ms importantes de Einstein en
1905. En orden de longitudes de onda crecientes, el espectro electromagntico
consiste en rayos gamma, rayos X, luz ultravioleta, luz visible, luz infrarroja,
microondas y ondas de radio. Las ondas de radio tienen la longitud de onda
ms larga, desde metros hasta dimensiones csmicas. Son una mala eleccin
para obtener imgenes precisas de objetos corrientes porque las imgenes no
sern ms precisas que la longitud de onda. En una imagen de radio un ser
humano sera indistinguible de un saco de lavandera. De hecho, sera
imposible distinguir a una persona de dos, a menos que la separacin entre
ellas fuera mayor que la longitud de onda de la onda de radio. Todas las
imgenes seran bolas borrosas. Esto no significa que las ondas de radio no
sean nunca tiles para hacer imgenes: simplemente no son buenas para
obtener imgenes de objetos pequeos. La radioastronoma es un mtodo muy
potente para estudiar grandes objetos astronmicos. Por el contrario, los rayos
gamma son mejores para obtener informacin sobre cosas realmente
pequeas tales como ncleos. Tienen las longitudes de onda ms pequeas,
mucho ms pequeas que el tamao de un solo tomo.
Por otra parte, la energa de un fotn aumenta cuando decrece la longitud de
onda. Los fotones de radio individuales son demasiado dbiles para ser
detectados. Los fotones de luz visible son ms energticos: basta un fotn
visible para romper una molcula. Para un ojo que se ha habituado a la
oscuridad, un solo fotn de luz de longitud de onda visible es suficiente para
activar un bastn de la retina. Los fotones ultravioleta y de rayos X tienen
bastante energa para expulsar fcilmente a los electrones de los tomos, y los
rayos gamma no slo pueden romper ncleos, sino incluso protones y
neutrones.
Esta relacin inversa entre longitud de onda y energa explica una de las
tendencias generales en la fsica del siglo XX: la bsqueda de aceleradores
cada vez ms grandes. Los fsicos, en sus intentos de descubrir los
constituyentes ms pequeos de la materia (molculas, tomos, ncleos,
quarks, etctera), se vieron llevados de forma natural a longitudes de onda
cada vez ms pequeas para obtener imgenes claras de dichos objetos. Pero
longitudes de onda ms pequeas significan inevitablemente cuantos de
energa ms alta. Para crear tales cuantos de alta energa, haba que acelerar
las partculas hasta energas cinticas enormes. Por ejemplo, los electrones
pueden ser acelerados hasta energas enormes, pero slo por mquinas de
tamao y potencia crecientes. El Centro del Acelerador Lineal de Standford
(SLAC), cerca de donde yo vivo, puede acelerar electrones a energas de
doscientas mil veces su masa, pero esto requiere una mquina de ms de tres
kilmetros de longitud. SLAC es esencialmente un microscopio de tres
kilmetros que puede resolver objetos mil veces ms pequeos que un protn.
A lo largo del siglo XX se hicieron descubrimientos insospechados a medida
que los fsicos sondaban distancias cada vez menores. Una de las ms
espectaculares fue que protones y neutrones no son en absoluto partculas
elementales. Al golpearlas con partculas de alta energa se hizo posible
discernir los componentes minsculos quarks que constituan el protn y el
neutrn. Pero incluso con las sondas de ms alta energa (ms corta longitud
de onda), el electrn, el fotn y el quark siguen siendo, hasta donde podemos
decir, objetos puntuales. Esto significa que somos incapaces de detectar en
ellos cualquier estructura, tamao o partes internas. Pueden ser puntos
infinitamente pequeos de espacio.
Volvamos al principio de incertidumbre de Heisenberg y sus implicaciones.
Imaginemos una nica bola en la mesa de billar. Puesto que la bola est
confinada en la mesa por los bordes, sabemos automticamente algo sobre su
posicin en el espacio: la incertidumbre de la posicin no es mayor que las
dimensiones de la mesa. Cuanto ms pequea es la mesa, con ms exactitud
conocemos la posicin y, por tanto, menos seguros podemos estar del
momento. As pues, si midiramos la velocidad de la bola confinada en la
mesa, sera algo aleatorio y fluctuante. Incluso si eliminsemos tanta energa
cintica como fuera posible, este movimiento de fluctuacin residual no podra
ser eliminado. Brian Greene ha utilizado el trmino agitaciones cunticas para
describir este movimiento, y yo le seguir.16 La energa cintica asociada con
las agitaciones cunticas se denomina energa de punto cero y no puede
eliminarse.
Las agitaciones cunticas que implica el principio de incertidumbre tienen
una consecuencia interesante para la materia corriente cuando tratamos de
enfriarla a temperatura cero. El calor es, por supuesto, la energa del
movimiento molecular aleatorio. En fsica clsica, cuando se enfra un sistema
las molculas acaban llegando al reposo a la temperatura del cero absoluto.
Resultado: en el cero absoluto, toda la energa cintica de la molcula queda
eliminada.
Pero cada molcula en un slido tiene una localizacin bastante bien
definida. Est mantenida en su lugar, no por los bordes de la mesa de billar,
sino por las dems molculas. El resultado es que las molculas tienen
necesariamente una velocidad fluctuante. En un material real sujeto a las leyes
de la mecnica cuntica, la energa cintica molecular nunca puede ser
totalmente eliminada, ni siquiera en el cero absoluto.
Posicin y velocidad no son ni mucho menos las nicas magnitudes para las
que hay un principio de incertidumbre. Hay muchos pares de las denominadas
magnitudes conjugadas que no pueden ser determinadas simultneamente:
cuanto ms se fija una, ms flucta la otra. Un ejemplo muy importante es el
principio de incertidumbre energa-tiempo: es imposible determinar a la vez el

16
Brian Green, The Elegant Universe: Sperstrings, Hidden Dimensions, and the Quest for the
Ultimate Theory (Norton, Nueva York, 2003). [Hay traduccin en castellano: El universo
elegante. Crtica, Barcelona, 2005.]
momento exacto en que tiene lugar un suceso y la energa exacta de los
objetos que estn involucrados. Supongamos que un fsico experimental
quisiera hacer colisionar dos partculas en un instante de tiempo concreto. El
principio de incertidumbre energa-tiempo limita la precisin con la que puede
controlar la energa de las partculas y tambin el instante en el que ambas
chocarn. Controlar la energa con precisin creciente lleva inevitablemente a
aumentar la aleatoriedad en el tiempo de colisin y viceversa.
Otro ejemplo importante al que llegaremos en el captulo 2 implica a los
campos elctrico y magntico en un punto del espacio. Estos campos, que
desempearn un papel clave en captulos posteriores, son influencias
invisibles que llenan el espacio y controlan las fuerzas sobre las partculas
elctricamente cargadas. Los campos elctrico y magntico, como sucede con
la posicin y la velocidad, no pueden determinarse simultneamente. Si se
conoce uno, el otro es necesariamente incierto. Por esta razn, los campos
estn en un estado continuo de fluctuacin temblorosa que no puede ser
eliminada. Y, como cabra esperar, esto conduce a una cierta cantidad de
energa, incluso en el espacio absolutamente vaco. Esta energa del vaco ha
llevado a una de las mximas paradojas de la fsica y la cosmologa modernas.
Volveremos a ella muchas veces y empezaremos en el prximo captulo.
La incertidumbre y las agitaciones no son todo. La mecnica cuntica tiene
otro lado: el lado cuntico. La palabra cuntico implica un cierto grado de
separacin o granulacin en la Naturaleza. Los fotones, las unidades de
energa que comprenden las ondas luminosas, son slo un ejemplo de cuantos.
La radiacin electromagntica es un fenmeno oscilatorio; en otras palabras,
es una vibracin. Un nio en un columpio, un muelle oscilante, una cuerda de
violn pulsada, una onda sonora: todos son tambin fenmenos oscilatorios, y
todos comparten la propiedad de separacin. En cada caso la energa se da en
unidades cunticas separadas que no pueden subdividirse. En el mundo ma-
croscpico de muelles y pndulos, la unidad cuntica de energa es tan
pequea que nos parece que la energa puede ser cualquiera. Pero, de hecho,
la energa de una oscilacin se da en unidades indivisibles cuyo tamao es
igual al producto de la frecuencia de la oscilacin (nmero de oscilaciones por
segundo) por la diminuta constante de Planck.
Los electrones en un tomo, cuando giran alrededor del ncleo, tambin
oscilan. En este caso, la cuantizacin de la energa se describe imaginando
rbitas discretas. Niels Bohr, el padre del tomo cuantizado, imagin que los
electrones orbitaban como si estuvieran restringidos a moverse en calles
separadas en una pista de carreras. La energa de un electrn est
determinada por la calle que ocupa.
El comportamiento agitado y la separacin son bastante extraos, pero lo
que mejor resume la extraeza del mundo cuntico es la interferencia. El
famoso experimento de la doble rendija ilustra este extraordinario
fenmeno. Imaginemos una minscula fuente de luz una intensa bombilla en
miniatura en una habitacin por lo dems oscura. Un lser tambin servir. A
cierta distancia se ha colocado una pelcula fotogrfica. Cuando la luz
procedente de la bombilla incide en la pelcula, la ennegrece de la misma
manera en que se produce un negativo fotogrfico corriente. Obviamente, si
entre la fuente y la pelcula se coloca un obstculo opaco como una lmina de
metal, la pelcula estar protegida y no se ennegrecer. Pero cortemos ahora
dos rendijas verticales paralelas en la lmina metlica de modo que la luz
pueda atravesarlas y llegar a la pelcula. Nuestro primer experimento es muy
simple: bloquear una rendija por ejemplo, la izquierda y encender la
fuente.
Al cabo de un tiempo adecuado aparecer una ancha banda horizontal de
pelcula ennegrecida: una imagen borrosa de la rendija derecha. A
continuacin, cerremos la rendija derecha y abramos la izquierda. Aparecer
una segunda banda ancha, que se solapa parcialmente con la primera.

Empecemos ahora con una pelcula nueva que no ha sido expuesta, pero
esta vez abrimos ambas rendijas. Si usted no sabe por adelantado lo que hay
que esperar, el resultado puede sorprenderle. La figura no es en absoluto la
suma de las dos zonas ennegrecidas anteriores. En su lugar, encontramos una
serie de bandas estrechas oscuras y brillantes, como las rayas de una cebra,
que reemplazan a las dos bandas borrosas. Hay bandas no ennegrecidas
donde previamente se solapaban las bandas oscuras originales. De algn modo
la luz que atraviesa las rendijas izquierda y derecha queda suspendida en estos
lugares. El trmino tcnico es interferencia destructiva y es una propiedad bien
conocida de las ondas. Otro ejemplo de ella son los batidos que usted oye
cuando se tocan dos notas casi idnticas.
De hecho, si usted intenta realizar este experimento en casa, quiz
encuentre que no es tan fcil como yo he dado a entender. Dos cosas lo
dificultan. La figura de interferencia slo puede verse si las rendijas son muy
estrechas y estn muy prximas. No espere tener xito cortando rendijas con
un abrelatas. En segundo lugar, la fuente tiene que ser muy pequea. La
manera antigua y tecnolgicamente pobre de hacer una fuente pequea
consista en hacer pasar la luz a travs de un agujero muy pequeo antes de
permitir que incida en la lmina con las rendijas. Una manera mucho mejor es
utilizar un lser de alta tecnologa. Un puntero lser es ideal. La luz lser que
atraviesa rendijas hechas con meticulosidad produce excelentes figuras de
interferencia tipo cebra. El principal problema para llevar a cabo el
experimento sera el mantener constantes las condiciones.
Ahora repetiremos todo el ejercicio ptico, pero esta vez reduciremos la
intensidad de la fuente hasta un nivel tan bajo que los fotones salen de uno en
uno. Si exponemos la pelcula durante un tiempo corto, aparecen unos pocos
puntos ennegrecidos en los lugares donde los fotones individuales aterrizan en
la pelcula. Si volvemos a exponerla, de la misma manera, los puntos se harn
ms densos. Con el tiempo, veremos cmo se reproduce la figura del primer
experimento. El experimento confirma, entre otras cosas, la idea de Einstein de
que la luz est compuesta de fotones separados. Adems, las partculas llegan
aleatoriamente y slo cuando se han acumulado las suficientes vemos que se
reproduce una figura.
Pero estos fotones tipo partcula se comportan de un modo muy inesperado.
Cuando ambas rendijas estn abiertas, ni una sola partcula llega a los lugares
donde tiene lugar la interferencia destructiva. Esto sucede pese al hecho de
que los fotones llegan a dichos lugares cuando slo una rendija est abierta.
Parece que abrir la rendija izquierda impide que los fotones atraviesen la
rendija derecha y viceversa.
Para expresarlo de otro modo, supongamos que el punto X es un punto de la
pelcula donde tiene lugar interferencia destructiva. El fotn puede llegar a X si
la rendija izquierda est abierta. Tambin puede llegar a X si la rendija derecha
est abierta. Una persona razonable esperara que si ambas estuvieran
abiertas, sera todava ms probable que un fotn llegara a X. Pero no es as:
ningn fotn aparece en X por mucho que esperemos. Cmo sabe un fotn,
que est a punto de atravesar la rendija izquierda, que la rendija derecha est
abierta? Los fsicos suelen describir este peculiar efecto diciendo que el fotn
no atraviesa una u otra de las rendijas, sino que en su lugar experimenta las
dos trayectorias y que hay puntos en que las contribuciones de ambas
trayectorias se anulan mutuamente. Le ayude o no esto a su comprensin, la
interferencia es un fenmeno muy extrao. Uno tiene que acostumbrarse a la
extraeza de la mecnica cuntica si trabaja con ella durante cuarenta o ms
aos. Pero basta de reflexionar sobre ello, es extraa!

Partculas elementales

La Naturaleza parece estar organizada de un modo jerrquico: las cosas


grandes estn hechas de cosas ms pequeas que, a su vez, estn hechas de
cosas todava ms pequeas hasta que llegamos a las cosas ms pequeas
que somos capaces de descubrir. El mundo diario est lleno de tales jerarquas.
Un automvil no es otra cosa que sus partes: ruedas, motor, carburador y
dems. El carburador, a su vez, est formado de partes ms pequeas tales
como reguladores de entrada, palancas del estrter, inyectores y muelles.
Hasta donde se puede decir, las propiedades de las cosas ms pequeas
determinan el comportamiento de las ms grandes. Esta visin, segn la cual
el todo es la suma de sus partes y la Naturaleza puede entenderse
reducindola a los componentes ms simples y ms pequeos, se denomina
reduccionismo.
El reduccionismo est considerado una palabra sucia en muchos mbitos
acadmicos. Remueve pasiones casi tan fuertes como las que la evolucin
excita en ciertos crculos religiosos. La nocin de que todo lo que existe no es
ms que partculas inanimadas despierta las mismas inseguridades que la idea
similar de que nosotros los seres humanos somos meros vehculos para
nuestros genes egostas. Pero, guste o no, el reduccionismo funciona. Todo
mecnico del automvil es un reduccionista, al menos durante las horas de
trabajo. En ciencia, el poder del reduccionismo es fantstico.17 Las leyes
bsicas de la biologa estn determinadas por la qumica de las molculas
orgnicas como el ADN, el ARN y las protenas. Los qumicos reducen las
propiedades complejas de las molculas a las de los tomos y es entonces
cuando los fsicos toman el mando. Los tomos no son otra cosa que
colecciones de electrones orbitando en torno a ncleos atmicos. Como
aprendemos en los cursos elementales de ciencias, los ncleos estn
compuestos de protones y neutrones. stos, a su vez, estn hechos de quarks.
Hasta dnde llega esta imagen de mueca rusa de la Naturaleza? Quin
sabe? Pero la fsica del siglo XX ha tenido xito llevando el reduccionismo hasta
el nivel de las denominadas partculas elementales. Por leyes de la fsica, yo
entiendo las leyes de estos hasta ahora bloques constituyentes ms pequeos.
17
Es una cuestin controvertida si el reduccionismo funciona para el estudio de la mente. Mi
opinin es que el comportamiento de la materia animada est sujeto a las mismas leyes de la
fsica que la materia inanimada. No conozco ninguna prueba en contra. Por otra parte, el
fenmeno de la consciencia no ha sido an plenamente explicado por la ciencia reduccionista.
Ser importante tener una idea clara de cules son estas leyes antes de que
podamos empezar a preguntar por qu son las leyes.
El lenguaje de la fsica terica son las ecuaciones matemticas. Es difcil para
los fsicos concebir cualquier forma para una teora distinta de una ecuacin o
un pequeo conjunto de ecuaciones. Las ecuaciones de Newton, las ecuaciones
de Maxwell, las ecuaciones de Einstein y la ecuacin de Erwin Schrodinger son
algunos de los ejemplos ms importantes. El marco matemtico para la fsica
de partculas elementales se denomina teora cuntica de campos. Es un tema
matemtico difcil cargado de ecuaciones muy abstractas. De hecho, las
ecuaciones de la teora cuntica de campos son tan complicadas que uno
puede tener la sensacin de que las ecuaciones no son realmente la manera
correcta de expresar la teora. Afortunadamente para nosotros, el gran Richard
Feynman tena exactamente esa sensacin. Por ello ide una forma grfica de
visualizar las ecuaciones. La manera de pensar de Feynman es tan intuitiva
que las ideas principales pueden resumirse sin una sola ecuacin.
Dick Feynman era un genio de la visualizacin (tampoco era manco con las
ecuaciones): hizo una imagen mental de algo en lo que estaba trabajando.
Mientras otros llenaban pizarras con frmulas para expresar las leyes de las
partculas elementales, l simplemente dibujara una imagen e imaginara la
respuesta. Era un mago, un showman, y un fanfarrn, pero su magia
proporcion la manera ms simple e intuitiva de formular las leyes de la fsica.
Los diagramas de Feynman (vase la pgina 54) son literalmente imgenes de
los sucesos que tienen lugar cuando las partculas elementales se mueven en
el espacio, colisionan e interaccionan. Un diagrama de Feynman puede
consistir simplemente en unas pocas lneas que describen un par de electrones
que colisionan o puede ser una enorme red de trayectorias interconectadas,
ramificadas o formando bucles que describen a todas las partculas que
constituyen cualquier cosa, desde un cristal de diamante hasta un ser vivo o un
cuerpo astronmico. Estos diagramas pueden reducirse a unos pocos
elementos bsicos que resumen todo lo que se conoce sobre las partculas
elementales. Por supuesto, no slo hay imgenes: tambin estn todos los
detalles tcnicos de cmo se utilizan para hacer clculos precisos, pero eso es
menos importante. Para nuestros objetivos, una imagen vale por mil
ecuaciones.

Electrodinmica cuntica

Una teora cuntica de campos empieza con un reparto de personajes, a


saber, una lista de partculas elementales. Idealmente la lista incluira todas las
partculas elementales, pero eso no es prctico: estamos bastante seguros de
que no conocemos la lista completa. Pero no se pierde nada haciendo una lista
parcial. Es como una representacin teatral: en realidad, cada historia implica
a todas las personas en la Tierra, pasadas y presentes, pero ningn autor en su
sano juicio tratara de escribir una obra con varios miles de millones de
personajes. Para cualquier historia concreta, algunos personajes son ms
importantes que otros, lo que tambin es cierto en la fsica de partculas
elementales.
La historia original que Feynman se propuso contar se denomina
electrodinmica cuntica, o QED para abreviar, y tiene slo dos personajes: el
electrn y el fotn. Permtame introducirlos.

El electrn

En 1897 el fsico britnico J. J. Thomson hizo el primer descubrimiento de una


partcula elemental. La electricidad ya era bien conocida, pero los
experimentos de Thomson fueron los primeros en confirmar que las corrientes
elctricas son reducibles al movimiento de partculas individuales cargadas.
Las partculas en movimiento que dan energa a los tostadores, las bombillas y
los ordenadores son, por supuesto, los electrones.
En lo que respecta a efectos dramticos, es difcil batir a los electrones.
Cuando un relmpago gigante cruza el cielo, fluyen electrones de una nube
electrificada a otra. El rugido del trueno se debe a una onda de choque
causada por la colisin de electrones rpidamente acelerados con las
molculas de aire que bloquean sus trayectorias. El relmpago visible consiste
en una radiacin electromagntica que fue emitida por electrones agitados.
Las minsculas chispas y los ruidos crujientes debidos a la electricidad
esttica, en un da muy seco, son manifestaciones de la misma fsica a una
escala ms pequea. Incluso la electricidad de nuestras casas es el mismo flujo
de electrones, domesticados por cables de cobre que son conductores
elctricos.
Cada electrn tiene exactamente la misma carga elctrica que cualquier otro
electrn. La carga del electrn es un nmero increblemente pequeo. Se
necesita un nmero enorme de electrones unos 1018 por segundo para
crear una corriente elctrica normal de un amperio. Hay una caracterstica
singular en la carga del electrn que ha intrigado y preocupado a generaciones
de estudiantes de fsica: la carga del electrn es negativa. Por qu es as?
Hay algo intrnsecamente negativo en el electrn? De hecho, la negatividad
de la carga electrnica no es una propiedad del electrn, sino ms bien una
definicin. El problema se remonta a Benjamin Franklin, quien fue el primer
fsico en darse cuenta de que la electricidad era un flujo de carga. Franklin, que
no saba nada de los electrones, no tena ninguna manera de saber que lo que
l llamaba corriente positiva era en realidad un flujo de electrones en la
direccin opuesta. Por esta razn hemos heredado el confuso convenio de una
carga electrnica negativa. Como consecuencia, los profesores de fsica
tenemos que recordar continuamente a los estudiantes que cuando fluye
corriente elctrica hacia la izquierda, los electrones se mueven hacia la
derecha. Si esto le desconcierta, chele la culpa a Ben Franklin y luego
ignrelo.
Si todos los electrones desparecieran de repente, fallaran muchas ms cosas
que los tostadores, las bombillas y los computadores. Los electrones
desempean otro papel muy profundo en la Naturaleza. Toda la materia
ordinaria est hecha de tomos, que a su vez estn hechos de electrones; cada
electrn est girando alrededor del ncleo atmico como una bola en el
18
Adems de escribir Poor Richards Almanack y firmar la Declaracin de Independencia,
Benjamin Franklin fue uno de los cientficos ms destacados del siglo XVIII.
extremo de una cuerda. Los electrones atmicos determinan las propiedades
qumicas de todos los elementos listados en la Tabla Peridica. La
Electrodinmica Cuntica es ms que la teora de los electrones: es la base
para la teora de toda la materia.

El fotn

Si el electrn es el hroe de la QED, el fotn es el acompaante que hace


posible las hazaas del hroe. La luz emitida por un relmpago puede
rastrearse hasta llegar a sucesos microscpicos en los que electrones
individuales desprenden fotones cuando son acelerados. Todo el argumento de
la QED gira en torno a un proceso fundamental: la emisin de un nico fotn
por un nico electrn.
Los fotones tambin desempean un papel indispensable en el tomo. En un
sentido que se har claro, los fotones son las cuerdas que atan los electrones
al ncleo. Si los fotones se eliminaran repentinamente de la lista de partculas
elementales, todos los tomos se desintegraran instantneamente.

El ncleo

Uno de los principales objetivos de la QED era entender las propiedades


detalladas de tomos sencillos, especialmente el hidrgeno. Por qu el
hidrgeno? El hidrgeno, que tiene slo un electrn, es tan sencillo que las
ecuaciones de la mecnica cuntica pueden resolverse exactamente. Los
tomos ms complejos con muchos electrones, todos los cuales ejercen
fuerzas entre s, slo pudieron ser estudiados con la ayuda de potentes
ordenadores que no existan cuando se estaba formulando la QED. Pero para
estudiar cualquier tomo, debe aadirse otro ingrediente: el ncleo. Los
ncleos estn hechos de protones cargados positivamente y neutrones
elctricamente neutros. Estas dos partculas son muy similares entre s, salvo
por el hecho de que el neutrn no tiene carga elctrica. Los fsicos agrupan
estas dos partculas y les dan un nombre comn: nuclen. Un ncleo es
esencialmente una gota de nucleones pegados. La estructura de cualquier
ncleo, incluso el del hidrgeno, es tan complicada que fsicos como Feynman
decidieron ignorarla. En su lugar, se concentraron en la fsica mucho ms
simple del electrn y el fotn. Pero ellos no podan prescindir por completo del
ncleo. Por ello lo introdujeron, si no como un actor, al menos como un soporte
del escenario. Dos razones hacan esto posible.
En primer lugar, el ncleo es mucho ms pesado que un electrn. Es tan
pesado que est casi inmvil. No se comete un gran error si se reemplaza al
ncleo por un punto inmvil de carga elctrica positiva.
En segundo lugar, los ncleos son muy pequeos comparados con los
tomos. El electrn rbita alrededor del ncleo a unos cien mil dimetros
nucleares y nunca se acerca lo suficiente como para ser afectado por la
complicada estructura nuclear interna.
Segn la visin reduccionista de la fsica de partculas, todos los fenmenos
de la Naturaleza slidos, lquidos, gases y materia viva tanto como
inanimada se reducen a la interaccin y colisin constante de electrones,
fotones y ncleos. Esa es la accin y todo el argumento: actores chocando
unos con otros, rebotando unos en otros y dando nacimiento aqu y all a
nuevos actores a partir de la colisin. Es este golpeteo de partculas con otras
partculas lo que representan los diagramas de Feynman.

Diagramas de Feynman

Si llegas a una bifurcacin en la carretera, tmala.


YOGI
BERRA

Tenemos los actores, tenemos el guin y ahora necesitamos un escenario,


Shakespeare deca: El mundo entero es un escenario, y, como suele suceder,
el poeta tena razn. El escenario para nuestra farsa es el mundo entero: para
un fsico eso significa todo el espacio tridimensional ordinario. Arriba-abajo,
este-oeste y norte-sur son las tres direcciones cerca de la superficie de la
Tierra. Pero una direccin escnica implica no slo dnde tiene lugar una
accin, sino tambin cundo tiene lugar. Por ello, hay una cuarta direccin en
el espacio-tiempo: pasado-futuro. Desde el descubrimiento por Einstein de la
teora de la relatividad especial, los fsicos han tenido la costumbre de
representar el mundo como un espacio-tiempo tetradimensional que abarca no
slo el ahora, sino tambin todo el futuro y todo el pasado. Un punto en el es-
pacio-tiempo un dnde y un cundo se denomina suceso.
Puede utilizarse una hoja de papel o una pizarra para representar el espacio-
tiempo. Puesto que el papel o la pizarra tienen slo dos dimensiones,
tendremos que trampear un poco. La direccin horizontal en el papel
representar las tres direcciones del espacio. Tendremos que forzar nuestra
imaginacin y suponer que el eje horizontal es realmente tres ejes
perpendiculares. Esto nos deja con la direccin vertical para representar el
tiempo. El futuro se toma normalmente hacia arriba y el pasado hacia abajo
(esto es, por supuesto, tan arbitrario como el hecho de que los mapas coloquen
el hemisferio norte por encima del sur). Un punto en la hoja de papel es un
suceso, un dnde y un cundo: un punto en el espacio-tiempo. Este fue el
punto de partida de Feynman: partculas, sucesos y espacio-tiempo.
Nuestro primer diagrama de Feynman muestra la ms simple de todas las
direcciones de escena: Electrn, ve del punto a al punto b. Para representar
esto grficamente, dibujamos una recta en una hoja de papel desde el suceso
a al suceso b. Feynman tambin pone una pequea flecha en la recta cuyo
propsito se explicar dentro de poco. La recta que conecta a con b se
denomina propagador.
El fotn tambin puede moverse de un punto en el espacio-tiempo a otro.
Para representar el movimiento del fotn, Feynman dibuja otra lnea o
propagador. A veces el propagador del fotn se dibuja como una lnea
ondulada, y otras veces, como una lnea de trazos. Yo utilizar la lnea de
trazos.
Los propagadores son ms que simples imgenes. Son instrucciones
mecanocunticas para calcular la probabilidad de que una partcula que parte
de un punto a se manifieste ms tarde en el punto b. Feynman tuvo la idea
radical de que una partcula no se mueve meramente a lo largo de una
trayectoria particular: de una manera singular explora todas las trayectorias,
tanto trayectorias aleatorias en zigzag como trayectorias rectas. Los fotones no
atraviesan simplemente la rendija izquierda o la rendija derecha: de algn
modo exploran ambas trayectorias y, al hacerlo, crean las sorprendentes
figuras de interferencia donde son detectados. Segn la teora de Feynman,
todas las trayectorias posibles contribuyen a la probabilidad de que la partcula
vaya de a a b. Al final, una expresin matemtica concreta que representa
todas las posibles trayectorias entre los dos puntos da la probabilidad de ir de
a a b. Todo esto est implcito en la nocin de propagador.
Nada muy interesante sucedera si todo lo que tuvo lugar alguna vez fuera el
movimiento libre de electrones y fotones. Pero ambos toman parte en una
accin coordinada que es responsable de todo lo interesante en la Naturaleza.
Recordemos lo que sucede cuando los electrones le mueven de una nube a
otra durante una tormenta con relmpagos. De repente la noche se hace da.
La luz emitida por la corriente elctrica violenta y repentina ilumina
espectacularmente el cielo durante un instante. De dnde procede esa luz? La
respuesta remite a los electrones individuales. Cuando el movimiento de un
electrn es sbitamente agitado, puede responder desprendiendo un fotn. El
proceso, llamado emisin de un fotn, es el suceso bsico de la
electrodinmica cuntica. De la misma forma que toda la materia est
construida de partculas, todos los procesos estn construidos de sucesos
elementales de emisin y absorcin. As pues, el electrn mientras se mueve
a travs del espacio-tiempo puede sbitamente disparar un nico cuanto (o
fotn) de luz. Toda la luz visible que vemos, as como las ondas de radio, la
radiacin infrarroja y los rayos X, est compuesta de fotones que han sido
emitidos por electrones, ya sea en el Sol, el filamento de una bombilla, una
antena de radio o un aparato de rayos X. Por ello, Feynman aadi a la lista de
partculas una segunda lista: una lista de sucesos elementales. Esto nos
presenta un segundo tipo de diagrama de Feynman.
El diagrama de Feynman que representa el suceso de la emisin de un fotn
se denomina un diagrama de vrtice. Un diagrama de vrtice se parece a la
letra Y o, mejor an, a una carretera que se bifurca: el electrn original llega a
la bifurcacin y suelta un fotn. Posteriormente, el electrn toma uno de los
caminos y el fotn el otro. El punto donde se unen las tres lneas el suceso
que emite el fotn es el vrtice.
He aqu una manera de ver un diagrama de Feynman como un
cortometraje. Tome un cuadrado de cartulina de unos pocos centmetros de
lado y corte una rendija larga y estrecha de aproximadamente un milmetro de
anchura. Ahora coloque el cuadrado sobre el diagrama de Feynman (primero
llene las lneas de trazos) con la rendija orientada en direccin horizontal. Los
cortos segmentos que se muestran a travs de la rendija representan
partculas. Empiece con la rendija en la parte inferior del diagrama. Si ahora
mueve la rendija hacia arriba, ver que las partculas se mueven, emiten y
absorben otras partculas y hacen todas las cosas que hacen las partculas
reales.

El diagrama de vrtice puede ponerse al revs (recuerde, el pasado es


abajo y el futuro es arriba) de modo que describa a un electrn y un fotn que
se aproximan. El fotn es absorbido, dejando solo al electrn.

Antimateria
Feynman tena un objetivo en mente cuando puso flechas pequeas en las
lneas del electrn. Cada tipo de partcula elctricamente cargada, tal como el
electrn y el protn, tiene una gemela, a saber, su antipartcula. La
antipartcula es idntica a su gemela, con una excepcin: tiene la carga
elctrica opuesta. Cuando la materia se encuentra con antimateria, cuidado!
Las partculas y las antipartculas se combinarn y desaparecern (se
aniquilarn) pero no sin dejar su energa en forma de fotones.
La antipartcula gemela del electrn se denomina positrn. Parece ser un
nuevo aadido a la lista de partculas, pero segn Feynman, el positrn no es
realmente un objeto nuevo: l lo consideraba un electrn que va hacia atrs en
el tiempo. Un propagador de positrn es exactamente igual a un propagador
de electrn excepto que la flecha apunta hacia abajo al pasado en lugar de
hacia arriba al futuro.
Que usted considere un positrn un electrn que va hacia atrs en el tiempo,
o un electrn un positrn que va hacia atrs en el tiempo,

es cosa suya. Es un convenio arbitrario. Pero con esta manera de pensar,


puede cambiar el vrtice de nuevas maneras. Por ejemplo, usted puede
cambiarlo de modo que describa un positrn que emite un fotn.

Puede incluso ponerlo de lado de modo que muestre a un electrn y un


positrn que se aniquilan y dejan solamente un fotn,

o un fotn que desaparece y se convierte en un electrn y un positrn.


Feynman combin estos ingredientes bsicos, propagadores y vrtices, para
hacer procesos ms complejos. He aqu uno interesante.

Puede usted ver lo que describe? Si utiliza la cartulina con rendija para ver
el diagrama, esto es lo que ver: inicialmente, en la parte inferior del
diagrama, hay slo un electrn y un fotn. Sin ningn aviso, el fotn se
convierte espontneamente en un par electrn-positrn. Luego el positrn se
mueve hacia el electrn, donde encuentra a su gemelo y ambos se aniquilan,
dejando un fotn. Al final hay un nico fotn y un nico electrn.
Feynman tena otra manera de considerar tales diagramas. Imaginaba que el
electrn incidente se daba la vuelta en el tiempo y se mova temporalmente
hacia el pasado, para luego dar la vuelta de nuevo hacia el futuro. Las dos
maneras de pensar en trminos de positrones y electrones o en trminos de
electrones movindose hacia atrs en el tiempo son completamente
equivalentes. Propagadores y vrtices: eso es todo lo que hay en el mundo.
Pero estos elementos bsicos pueden combinarse de infinitas maneras para
describir toda la Naturaleza.
Pero no estamos dejando de lado algo importante? Los objetos en la
Naturaleza ejercen fuerzas unos sobre otros. La idea de fuerza es
profundamente intuitiva. Es uno de los pocos conceptos de la fsica que
entendemos sin consultar un libro de texto pues la Naturaleza nos ha dotado
para ello. Un hombre que empuja una roca est ejerciendo una fuerza. La roca
se resiste empujando hacia atrs. La atraccin gravitatoria de la Tierra nos
impide flotar. Los imanes ejercen fuerzas sobre trozos de hierro. La electricidad
esttica ejerce fuerzas sobre trozos de papel. Los matones empujan a los
enclenques. La idea de fuerza es tan bsica en nuestra vida que la evolucin se
asegur de que tuviramos un concepto de fuerza incorporado en nuestros
circuitos neuronales. Pero mucho menos intuitivo es el hecho de que todas las
fuerzas tienen su origen en la atraccin y repulsin entre partculas
elementales.
Tena Feynman que aadir a la receta otro conjunto independiente de
ingredientes: reglas especficas de fuerzas entre partculas? l no lo hizo.
Todas las fuerzas de la Naturaleza derivan de diagramas de intercambio
especiales, en los que una partcula como un fotn es emitida por una partcula
y absorbida por otra. Por ejemplo, la fuerza elctrica entre electrones procede
de un diagrama de Feynman en el que un electrn emite un fotn, que
despus es absorbido por el otro electrn.
El fotn que salta a travs del espacio entre los electrones es el origen de las
fuerzas elctrica y magntica entre ellos. Si los electrones estn en reposo, la
fuerza es la fuerza electrosttica habitual que, como es bien conocido,
disminuye con el cuadrado de la distancia entre las cargas.19 Si los electrones
se estn moviendo, hay una fuerza magntica adicional. El origen de la fuerza
elctrica y la fuerza magntica es el mismo diagrama de Feynman bsico.

19
La fuerza electrosttica se conoce tambin como la fuerza de Coulomb
Los electrones no son las nicas partculas que pueden emitir fotones.
Cualquier partcula elctricamente cargada puede hacerlo, incluido el protn.
Esto significa que los fotones pueden saltar entre dos protones o incluso entre
un protn y un electrn. Este hecho es de enorme importancia para toda la
ciencia y la vida en general. El intercambio continuo de fotones entre el ncleo
y los electrones atmicos proporciona la fuerza que mantiene unido al tomo.
Sin estos fotones saltarines, el tomo se deshara y toda la materia dejara de
existir.

Diagramas de Feynman tremendamente complicados redes de vrtices y


propagadores representan procesos complejos que incluyen cualquier
nmero de partculas. De esta manera, la teora de Feynman describe toda la
materia, desde los objetos ms simples a los ms complicados.
Sintase libre para aadir flechas a esta imagen en varias direcciones para
hacer de las lneas slidas electrones o positrones.

La constante de estructura fina

Las diversas ecuaciones y frmulas de la fsica contienen varias constantes


numricas diferentes. Algunas de estas constantes son nmeros derivados de
las matemticas puras. Un ejemplo es el nmero 3,14159..., ms conocido por
su nombre griego, . Conocemos el valor de con miles de millones de cifras
decimales, no por haberlo medido, sino por su definicin puramente
matemtica: se define como la razn entre la circunferencia de un crculo y
su dimetro. Otros nmeros puramente matemticos, tales como la raz
cuadrada de dos y el nmero denominado e, pueden computarse tambin con
una precisin inacabable si alguien estuviera motivado para hacerlo.
Pero otros nmeros que aparecen en las ecuaciones de la fsica no tienen un
significado matemtico especial. Podramos llamarlos nmeros empricos. Un
ejemplo que es importante en fsica nuclear es la razn entre las masas del
protn y el neutrn. Su valor numrico se conoce con siete cifras: 1,001378. El
dgito siguiente no puede obtenerse slo con matemticas: hay que entrar en
el laboratorio y medirlo. Los ms fundamentales de estos nmeros empricos
estn coronados con el ttulo constantes de la Naturaleza. La constante de
estructura fina es una de las constantes de la Naturaleza ms importantes.20
Como , la constante de estructura fina lleva el nombre de una letra griega,
en este caso a (alfa). Suele aproximarse por la fraccin 1/137. Su valor exacto
se conoce hasta un nmero limitado de cifras decimales 0,007297351 pero
es, de todas formas, una de las constantes fsicas conocidas con mayor
precisin.
La constante de estructura fina es un ejemplo de una cantidad que los fsicos
llaman constantes de acoplamiento. Cada constante de acoplamiento est
asociada con uno de los sucesos bsicos los diagramas de vrtice de la
teora cuntica de campos. La constante de acoplamiento es una medida de la
20
El trmino estructura fina tiene que ver con los detalles del espectro atmico del hidrgeno.
La constante de estructura fina apareci por primera vez en la teora del espectro del
hidrgeno.
intensidad, o potencia, del suceso representado por el vrtice. En QED el nico
diagrama de vrtice es la emisin de un fotn por un electrn. Consideremos
ms en detalle lo que sucede cuando se emite un fotn.
Podramos empezar preguntando qu determina el momento exacto en el
que un electrn, cuando se mueve a travs del espacio-tiempo, emite un fotn.
La respuesta es que nada lo hace: la fsica en el nivel microscpico es
caprichosa. La Naturaleza tiene un elemento aleatorio que sac de quicio a
Einstein en sus ltimos aos de vida. l protestaba: Dios no juega a los
dados.21 Pero le gustase a Einstein o no, la Naturaleza no es determinista. La
Naturaleza tiene un elemento de aleatoriedad que est incorporado en las
leyes de la fsica en el nivel ms profundo. Ni siquiera Einstein poda cambiar
eso. Pero si la Naturaleza no es determinista, tampoco es completamente
catica. Aqu es donde entran los principios de la mecnica cuntica. A
diferencia de la fsica newtoniana, la mecnica cuntica nunca predice el futuro
en funcin del pasado. En su lugar, ofrece reglas muy precisas para computar
la probabilidad de varios resultados alternativos de un experimento. De la
misma forma que no hay manera de predecir la localizacin final de un fotn
que ha atravesado una rendija, tampoco hay ninguna manera de predecir
exactamente en qu lugar de su trayectoria un electrn lanzar un fotn o
dnde otro electrn puede absorberlo. Pero hay una probabilidad definida para
estos sucesos.
El funcionamiento de una pantalla de televisin ofrece una buena ilustracin
de tales probabilidades. La luz que procede de una pantalla de televisor est
compuesta de fotones que se crean cuando los electrones golpean la pantalla.
Los electrones son expulsados de un electrodo situado en la parte trasera del
aparato y son guiados a la pantalla por campos elctricos y magnticos. Pero
no todos los electrones que inciden en la pantalla emiten un fotn. Slo
algunos lo hacen. La mayora, no. En trminos aproximados, la probabilidad de
que cualquier electrn particular irradie un cuanto de luz viene dada por la
constante de estructura fina . En otras palabras, slo un afortunado electrn
de cada 137 emite un fotn. ste es el significado de a: es la probabilidad de
que un electrn, cuando se mueve a lo largo de su trayectoria, emita
caprichosamente un fotn.
Feynman no solamente dibujaba imgenes. Ide un conjunto de reglas para
calcular las probabilidades de los procesos complejos representados en las
imgenes. En otras palabras, descubri un clculo matemtico preciso que
predice las probabilidades de cualquier proceso en trminos de los sucesos
ms simples: propagadores y vrtices. Las probabilidades para todos los
procesos en la Naturaleza remiten, en ltima instancia, a constantes de
acoplamiento como a.
La constante de estructura fina controla tambin la intensidad de los
diagramas de intercambio, que a su vez determina la intensidad de las fuerzas
elctricas entre partculas cargadas. Controlan con qu firmeza el ncleo
atmico atrae a los electrones. Como consecuencia, determina el tamao del
tomo, la velocidad con que se mueven los electrones en sus rbitas y, en
definitiva, controla las fuerzas entre tomos diferentes que les permiten formar
molculas. Pero siendo tan importante como es, no sabemos por qu su valor
es 0,007297351 y no ningn otro. Las leyes de la fsica que se descubrieron

21
La respuesta de Bohr fue sta: Einstein, no le digas a Dios lo que tiene que hacer.
durante el siglo XX son muy precisas y tiles, pero el origen subyacente a estas
leyes sigue siendo un misterio.
La teora de este mundo simplificado de electrones, fotones y ncleos
puntuales es la electrodinmica cuntica, y la versin de ella que desarroll
Feynman fue increblemente satisfactoria. Usando sus mtodos, las
propiedades de electrones, positrones y fotones fueron entendidas con una
precisin asombrosa. Adems, si se aada la versin simplificada del ncleo,
tambin podan calcularse las propiedades del tomo ms simple el
hidrgeno con increble precisin. En 1965 Feynman, Julin Schwinger y el
fsico japons Sin-Itiro Tomonaga ganaron el premio Nobel por su trabajo sobre
electrodinmica cuntica. se fue el primer acto.
Si el primer acto se represent en un teatro pequeo, con slo dos
personajes, la obra se convirti en una epopeya con centenares de actores en
el segundo acto. Durante los aos cincuenta y sesenta del siglo XX se
descubrieron nuevas partculas que con el tiempo requirieron un reparto
desbordado que inclua electrones, neutrinos, muones, partculas tau, quarks-
up, quarks-down, quarks-extraos, quarks-encantados, quarks-fondo, quarks-
cima, fotones, gluones, bosones W y Z, bosones de Higgs y muchos ms. No
crea nunca a nadie que le diga que la fsica de partculas elementales es
elegante. Este batiburrillo de nombres de partculas refleja un igualmente
inmanejable revoltijo de masas, cargas elctricas, espines y otras propiedades.
Pero aun siendo desordenado, sabemos cmo describirlo con enorme precisin.
El modelo estndar es el nombre de la estructura matemtica una teora
cuntica de campos particular que describe la teora moderna de las
partculas elementales. Aunque es mucho ms complicada que la elec-
trodinmica cuntica, los mtodos de Feynman son tan potentes que, una vez
ms, pueden utilizarse para expresar todo en trminos de imgenes simples.
Los principios son exactamente los mismos que los de la QED: todo est
construido a partir de propagadores, diagramas de vrtice y constantes de
acoplamiento. Pero hay nuevos actores y nuevas lneas argumntales,
incluyendo una denominada QCD.

Cromodinmica Cuntica

Hace muchos aos fui invitado por una famosa universidad para dar una
serie de conferencias sobre un tema completamente nuevo denominado
cromodinmica cuntica (QCD). Mientras andaba por los pasillos del
departamento de fsica de camino a la primera conferencia, o por casualidad a
un par de estudiantes licenciados que discutan sobre el ttulo. Uno de ellos,
que estaba mirando el anuncio de la conferencia en el tabln de anuncios, dijo:
De qu va esto? Qu es la cromodinmica cuntica?. El otro reflexion un
momento y dijo: Humm..., debe de ser una nueva manera de utilizar la
mecnica cuntica para revelar las fotografas.
La cromodinmica cuntica no tiene nada que ver con la fotografa, ni
siquiera con la luz. La QCD es la versin moderna de la fsica nuclear. La fsica
nuclear convencional empieza con protones y neutrones (nucleones), pero la
QCD va un poco ms profundo. Desde hace cuarenta aos se sabe que los
nucleones no son partculas elementales. Se parecen ms a los tomos o a las
molculas, pero a una escala ms pequea. Si pudiramos mirar un protn con
un microscopio suficientemente potente, veramos tres quarks unidos por una
ristra de partculas llamadas gluones. La teora de quarks y gluones QCD es
una teora ms complicada que la QED y no soy capaz de hacerle justicia en
unas pocas pginas. Pero los hechos bsicos no son demasiado difciles. Este
es el reparto de personajes.

Los seis quarks

En primer lugar, estn los quarks: hay seis tipos diferentes. Para distinguir
unos de otros los fsicos les dan nombres absurdos y extravagantes: quark-up,
quark-down, quark-extrao, quark-encantado, quark-fondo y quark-cima, o de
forma ms concisa, quarks u, d, s, c, b y t.22 No hay, por supuesto, nada
extrao en el quark-extrao o ms encantador en el quark-encantado, pero
esos nombres ridculos les dan cierta personalidad.
Por qu hay seis tipos de quarks y no cuatro o dos? Quin sabe? Una teora
con dos o cuatro tipos de quarks es tan consistente como una con seis tipos. Lo
que s sabemos es que las matemticas del modelo estndar requieren que los
quarks se den en pares up con down, encantado con extrao y cima con
fondo. Pero la razn para la triple replicacin de la teora ms simple una
teora con quarks u y d solamente es un completo misterio. Para empeorar
las cosas, solo los quarks up y down desempean un papel esencial en los
ncleos ordinarios.23 Si la QCD fuera un proyecto de ingeniera, el resto de los
quarks sera considerado un extravagante despilfarro de recursos.
Los quarks son, en algunos aspectos, similares a los electrones, aunque algo
ms pesados, y tienen cargas elctricas peculiares. Para tener una base de
comparacin, la carga del protn se toma tradicionalmente como uno (+1). La
carga del electrn es igual pero de signo opuesto (-1). Los quarks, por otra
parte, tienen cargas que son fracciones de la del protn. En particular, las
cargas de los quarks u, c y t son positivas, como la del protn, pero slo dos
tercios de la de ste (2/3). Los quarks d, s y b tienen cargas negativas iguales a
un tercio de la carga del electrn (-1/3).
Tanto los protones como los neutrones contienen tres quarks. En el caso del
protn, son dos quarks u y un quark d. Sumando las cargas elctricas de estos
tres quarks, el resultado es la carga del protn:

El neutrn es muy similar al protn, con la diferencia de que los quarks-up y


down estn intercambiados. As pues, el neutrn contiene dos quarks d y un
quark u. Sumando de nuevo las tres cargas, encontramos que el neutrn no
tiene (como se esperaba) carga elctrica:

Iniciales de up, down, strange, charmed, bottom y top. (N. de t.)


22

La existencia del quark-extrao tiene un efecto menor sobre las propiedades de los
23

nucleones, pero los otros no tienen importancia.


Qu sucedera si tratramos de construir un protn, o algo similar a un
protn, sustituyendo un quark-down por un quark-extrao? Tales objetos
existen se denominan partculas extraas pero no existen en ningn lugar
salvo en los laboratorios de fsica. Incluso en tales laboratorios, las partculas
extraas son ocurrencias fugaces que no duran ms que una minscula
fraccin de segundo antes de desintegrarse por un tipo de radioactividad. Lo
mismo es cierto para las partculas que contienen quarks-encantados, fondo o
cima. Solo los quarks-up y down pueden juntarse en objetos estables y
duraderos. Como dije, si los quarks-extraos, encantados, fondo y cima fueran
eliminados repentinamente de la lista de partculas elementales, nadie lo
notara apenas.
Qu pasa con los quarks que van hacia atrs en el tiempo? Como los
electrones, cada tipo de quark tiene su antipartcula. Pueden ensamblarse en
antiprotones y antineutrones. En un tiempo muy temprano en la historia del
universo, cuando la temperatura era de miles de millones de grados, los
antinucleones eran casi tan abundantes como los nucleones ordinarios. Pero
cuando bajaron las temperaturas, las antipartculas desparecieron casi por
completo, dejando slo a los protones y neutrones ordinarios para formar los
ncleos de los tomos.

El glun

Los nucleones son como minsculos tomos hechos de quarks. Pero los
quarks por s solos seran impotentes para unirse en nucleones. Como el
tomo, requieren otro ingrediente para crear las fuerzas de atraccin que los
pegan. En el caso del tomo, sabemos exactamente cul es el pegamento. El
tomo no se deshace porque los fotones estn saltando continuamente de un
lado a otro entre electrones y ncleos. Pero la fuerza generada por el
intercambio de fotones es demasiado dbil para unir los quarks en la
estructura firmemente apretada de un nuclen (recordemos que los nucleones
son cien mil veces menores que los tomos). Se necesita otra partcula con
propiedades ms potentes para que los quarks se atraigan tan fuertemente.
Esta partcula se denomina apropiadamente glun.24
Los sucesos bsicos en cualquier teora cuntica de campos son siempre los
mismos: la emisin de partculas por otras partculas. Los diagramas de
Feynman que describen estos sucesos tienen siempre la misma forma:
diagramas de vrtice con la forma de la letra Y. Los diagramas de vrtice
bsicos para la QCD son exactamente iguales a los vrtices de emisin de
fotn con un quark en lugar del electrn y un glun que toma el lugar del fotn.

24
Del ingls to glue = pegar. (N. del t.)
No es sorprendente que el origen de las fuerzas que unen los quarks en los
protones y los neutrones sea el intercambio de gluones. Pero hay dos grandes
diferencias entre QED y QCD. La primera es una diferencia cuantitativa: la
constante numrica que gobierna la emisin de gluones no es tan pequea
como la constante de estructura fina. Se denomina OJO y es unas cien veces
mayor que la constante de estructura fina. sta es la razn por la que la fuerza
entre quarks es mucho ms fuerte que la fuerza elctrica que acta en el
tomo. La QCD se denomina a veces la teora de las interacciones fuertes.
La segunda diferencia es cualitativa. Hace que los gluones se conviertan en
una sustancia pegajosa que siempre me recuerda la historia del beb alquitrn.
Haba una vez, segn el folclore sureo, un beb alquitrn sentado en el
camino, pensando en sus cosas. El conejo Brer25 dijo: Buenas. El beb
alquitrn no dijo nada. El conejo Brer se sinti ofendido. Una cosa llev a otra y
pronto se produjo un altercado: el conejo Brer se volvi loco y dio un puetazo
al beb alquitrn, pero eso fue un enorme error. Con su puo pegado en el
alquitrn, el conejo Brer tiraba y tiraba, pero el alquitrn simplemente se
estiraba y le atraa de nuevo. Por mucho que se esforzase en liberarse, el beb
alquitrn no le soltaba.
Por qu la historia del beb alquitrn? Porque los quarks son bebs alquitrn
en miniatura, pero slo para otros quarks. Estn pegados permanentemente
por una sustancia hecha de gluones. El origen de este extrao comportamiento
es un vrtice extra que no tiene anlogo en la QED. Cualquier partcula
elctricamente cargada puede emitir un fotn. Pero los propios fotones no
estn cargados. Son elctricamente neutros y, por tanto, no emitirn otro
fotn. A este respecto, los gluones son muy diferentes de los fotones. Las leyes
de la QCD requieren un vrtice en el que un glun se divide en dos gluones,
cada uno de los cuales sigue una de las trayectorias de la bifurcacin.

25
Hermano Conejo para los yanquis.
Esta es la gran diferencia entre la QCD y la QED que hace de la QCD una
teora mucho ms complicada que su contrapartida elctrica. Entre otras
cosas, implica que los gluones pueden intercambiar gluones y unirse en
objetos llamados gluebolas partculas sin quarks ni electrones. De hecho,
los gluones no slo se pegan a pares. Pueden formar largas cadenas de
pegamento. Antes yo compar los electrones en un tomo con bolas movidas
por cuerdas. En ese caso la cuerda era totalmente metafrica, pero en el caso
de los quarks, las cuerdas que los mantienen juntos son muy reales. Son
cuerdas de gluones tendidas entre los quarks. De hecho, cuando un quark es
expulsado a la fuerza de un nuclen, se forma una larga cuerda de gluones que
finalmente impide la fuga del quark.

Las interacciones dbiles

Si est empezando a aburrirse con la fsica de partculas, no le culpo. Es


demasiado complicada y hay que recordar demasiadas cosas. Hay demasiadas
partculas para seguirles la pista y no hay ninguna buena razn que sepamos
para su existencia. La QCD y la QED apenas agotan las piezas que constituyen
el modelo estndar. Todo esto est muy lejos de la simple y elegante teora
que los fsicos esperan encontrar en el fondo de todo. Se parece mucho a la
zoologa o la botnica. Pero as es. No podemos cambiar los hechos.
Voy a guiarle a travs de otro trozo del modelo estndar: la parte que se
conoce como las interacciones dbiles. Como la QED y la QCD, las
interacciones dbiles desempean un papel importante en la explicacin de
nuestra propia existencia, aunque las razones son ms sutiles y no se
clarificarn hasta captulos posteriores.
La historia de las interacciones dbiles se remonta al final del siglo XIX,
cuando el fsico francs Antoine-Henri Becquerel descubri la radioactividad. El
descubrimiento de Becquerel precedi en un ao al descubrimiento del
electrn por J. J. Thomson.
Hay tres tipos diferentes de radioactividad, llamados alfa, beta y gamma.
Corresponden a tres fenmenos muy diferentes, slo uno de los cuales (beta)
tiene que ver con las interacciones dbiles. Hoy sabemos que los rayos beta
procedentes de la muestra de uranio de Becquerel eran realmente electrones
emitidos por neutrones en el ncleo de uranio. Al emitir el electrn, el neutrn
se convierte inmediatamente en un protn.
Nada en la QED ni en la QCD explica cmo un neutrn puede emitir un
electrn y convertirse en un protn. La explicacin ms senta, que quiz ya se
le haya ocurrido, es que existe un diagrama de vrtice adicional que hay que
aadir a nuestra lista de sucesos fundamentales. El vrtice incluira a un
neutrn inicial que llega a una bifurcacin en la carretera, ante la que un
protn seguira por un camino y un electrn por el otro. Pero sta no es la
explicacin correcta. El hecho es que un personaje nuevo est a punto de
hacer su entrada: el neutrino. Lo que Becquerel no saba era que otra partcula
sala disparada cuando se desintegraba el neutrn, a saber, la antipartcula del
fantasmal neutrino.

El neutrino

El neutrino es similar al electrn pero sin carga elctrica. Considrelo un


electrn que ha perdido sus propiedades elctricas. En cierta manera la
relacin entre el electrn y el neutrino es similar a la que existe entre el protn
y el neutrn.
Qu queda entonces del neutrino? Tiene una masa minscula y no mucho
ms. No emite fotones. No emite gluones. Esto significa que sobre l no acta
ninguna de las fuerzas que experimentan las partculas elctricamente
cargadas o los quarks. No se une a otras partculas para formar objetos ms
complejos. Apenas hace nada. De hecho, el neutrino es tan solitario que
atravesar aos luz de plomo sin ser siquiera desviado. Pero no es un cero
completo. Para entender cmo entra en el acto el neutrino hay que introducir a
otro actor: el bosn W.

El bosn W

Por el momento no se preocupe por la palabra bosn. Por ahora, denota


simplemente otra partcula, con propiedades similares a la del fotn o el glun
pero elctricamente cargada. Se da en dos versiones, el W cargado
positivamente y el W cargado negativamente. Son, por supuesto, antipartculas
una de otra.
El bosn W es la clave para las actividades del neutrino. No slo los
electrones y quarks pueden emitir bosones W, sino que tambin puede hacerlo
el neutrino. He aqu una lista (parcial) de las actividades del bosn W:
los electrones emiten bosones W y se convierten en neutrinos;
los quarks-up emiten bosones W y se convierten en quarks-down;
los quarks-up emiten bosones W y se convierten en quarks-ex-traos;
los quarks-encantados emiten bosones W y se convierten en quarks-
extraos;
los quarks-cima emiten bosones W y se convierten en quarks-fondo, y
los bosones de Higgs emiten bosones Z.

Hay ms, pero implica partculas que slo encontraremos en captulos


posteriores.
Como he explicado, protones y neutrones no estn en la lista de partculas
elementales porque estn compuestos de los quarks ms simples, pero para
algunos fines es til olvidarse de los quarks y considerar los nucleones
partculas elementales. Eso requerir que aadamos algunos vrtices
adicionales. Por ejemplo, un protn puede emitir un fotn. (En realidad, fue uno
de los quarks ocultos el que produjo el fotn, pero el efecto final es como si lo
hubiera hecho el protn.) Anlogamente, uno de los dos quarks d en un
neutrn puede emitir un bosn W y convertirse en un quark u, transformando
as en neutrn en un protn. En efecto, hay un vrtice en el que un neutrn se
convierte en un protn mientras emite un bosn W.
Ahora estamos listos para dibujar el diagrama de Feynman que explica los
rayos beta que descubri Becquerel emanando de su uranio. El diagrama se
parece mucho a un diagrama de QED excepto que el bosn W es
intercambiado donde sera intercambiado el fotn en un diagrama QED. En
realidad, las interacciones dbiles estn muy ntimamente relacionadas con las
fuerzas elctricas debidas a los fotones.
Tome su cartulina cuadrada con una rendija y empiece por abajo. El neutrn
(que podra estar dentro de un ncleo) emite un bosn W cargado
negativamente y se convierte en un protn. El bosn W recorre un corto trecho
(unos 10-16 centmetros) y se divide en dos partculas: un electrn y un neutrino
que se mueve hacia atrs en el tiempo, o de forma ms anodina, un
antineutrino. Eso es lo que Becquerel habra visto en 1896 si hubiera tenido un
microscopio suficientemente potente. Ms tarde veremos la importancia de
este tipo de proceso en la creacin de los elementos qumicos de los que
estamos hechos.
Las leyes de la fsica

Usted bebera tener ahora una idea clara de lo que yo entiendo por leyes de
la fsica. Me gustara poder decirle que son elegantes, como afirmaran algunos
fsicos. Pero la verdad innegable es que no es as. Hay demasiadas partculas,
demasiados diagramas de vrtice y demasiadas constantes de acoplamiento.
Ni siquiera le he hablado de la coleccin aleatoria de masas que caracterizan a
las partculas. Todo sera un brebaje muy poco atractivo si no fuera por una
razn: describe las propiedades de las partculas elementales, ncleos, tomos
y molculas con increble precisin.
Pero tiene un coste. Slo puede lograrse introduciendo unas treinta
constantes de la Naturaleza masas y constantes de acoplamiento cuyos
valores no tienen ninguna otra justificacin que el hecho de que funcionan.26
De dnde proceden estos nmeros? Los fsicos no sacan los diversos nmeros
del aire o siquiera de un clculo matemtico mediante alguna teora maestra.
Son el resultado de muchos aos de fsica de partculas experimental hecha en
aceleradores en laboratorios de muchos pases. Muchos de ellos, como la
constante de estructura fina, han sido medidos con gran precisin, pero la con-
clusin es, como ya he dicho, que no entendemos por qu son los que son.
El modelo estndar es la culminacin y destilacin de ms de medio siglo de
fsica de partculas. Cuando se combina con las reglas grficas de Feynman,
ofrece descripciones precisas de todos los fenmenos de partculas
elementales, incluyendo cmo se combinan las partculas para formar ncleos,
tomos, molculas, gases, lquidos y slidos. Pero es demasiado complicado
26
Treinta es un mnimo absoluto que no incluye los parmetros numricos que se requieren
para la cosmologa o para varias extensiones del modelo estndar. Si se incluyen estas
constantes adicionales, su nmero se eleva fcilmente a ms de un centenar.
para ser el paradigma de simplicidad que esperamos que fuera el sello de una
teora verdaderamente fundamental una teora final de la Naturaleza.
A diferencia de las leyes de los hombres, las leyes de la fsica son realmente
leyes. Nosotros podemos escoger entre obedecer la ley o hacer caso omiso de
ella, pero un electrn no tiene eleccin. Estas leyes no son como las leyes del
trfico o las leyes tributarias que cambian de un estado a otro y de un ao a
otro. Quiz el hecho experimental ms importante, un hecho que hace posible
la fsica en general, es que las constantes de la Naturaleza son realmente
constantes. Experimentos en diferentes tiempos y lugares requieren
exactamente los mismos diagramas de Feynman y dan exactamente los
mismos valores para cada constante de acoplamiento y cada masa. Cuando se
midi la constante de estructura fina en Japn en los aos noventa, tena
exactamente el mismo valor que tena en Brookhaven, Long Island, en 1960 o
en Stanford en los aos setenta.
De hecho, cuando los fsicos estudian la cosmologa, tienden a dar
completamente por hecho que las leyes de la Naturaleza son las mismas en
cualquier lugar del universo. Pero no tienen por qu serlo. Ciertamente se
puede concebir un mundo en el que la constante de estructura fina cambie con
el tiempo o en el que alguna otra constante vare de un lugar a otro. De vez en
cuando, los fsicos han cuestionado la hiptesis de que las constantes son
absolutamente constantes, pero hay pruebas decisivas que sugieren que
realmente son las mismas en cualquier parte del universo observado: no el
gigantesco megaverso, sino esa parte del universo que podemos ver con los
diversos tipos de telescopios a nuestra disposicin.
Quiz algn da seremos capaces de ir a galaxias lejanas y medir las
constantes directamente en dichos lugares, pero incluso ahora recibimos
continuamente mensajes de regiones remotas del universo. Los astrnomos
estudian rutinariamente la luz procedente de fuentes muy lejanas y
desenredan las lneas espectrales que fueron emitidas o absorbidas por
tomos distantes.27 Las relaciones entre lneas espectrales individuales son
intrincadas, pero son siempre las mismas, independientemente de dnde y
cundo se origin la luz. Cualquier cambio en las leyes de la fsica cambiara
los detalles, de modo que tenemos una prueba excelente de que las leyes son
las mismas en cualquier parte del universo observado.
Estas reglas una lista de partculas, una lista de masas y constantes de
acoplamiento, y los mtodos de Feynman que yo llamo las leyes de la fsica
son extraordinariamente potentes. Gobiernan casi cualquier aspecto de la
fsica, la qumica y, en ltima instancia, la biologa, pero las reglas no se
explican a s mismas. No tenemos ninguna teora que nos diga por qu el
modelo estndar es el correcto y no ningn otro. Podran otras cosas haber
sido las leyes de la fsica? Podra la lista de las partculas elementales, las
masas y las constantes de acoplamiento ser diferente en otras partes del
universo que no podemos observar? Podran las leyes de la fsica ser
diferentes en tiempos y lugares muy distintos? Si es as, qu gobierna la
manera en que cambian? Son estas leyes ms profundas las que nos dicen
qu leyes son posibles y cules no? Estas son las preguntas que los fsicos
estn empezando a tratar de resolver en el comienzo del siglo XXI. Son las
preguntas de las que trata El paisaje csmico.

27
Las lneas espectrales se tratan en el captulo 4.
Quiz algo le est intrigando en este captulo. No he mencionado ni una sola
vez la fuerza ms importante en el universo: la fuerza de la gravedad. Newton
descubri la teora elemental de la gravedad que lleva su nombre. Einstein
tambin ahond profundamente en el significado de la gravedad en la teora
de la relatividad general. Incluso si las leyes de la gravedad son mucho ms
importantes que todas las dems para la determinacin del destino del
universo, la gravedad no se considera parte del modelo estndar. La razn no
es que la gravedad no sea importante. De todas las fuerzas de la Naturaleza,
desempear el papel ms importante en este libro. Mi razn para separarla de
las otras leyes es que la relacin entre la gravedad y el mundo microscpico de
las partculas elementales mecanocunticas todava no se entiende. El propio
Feynman trat de aplicar sus mtodos a la gravedad y abandon su intento
con pesar. De hecho, en cierta ocasin me aconsej que nunca me involucrara
en ese tema. Eso fue como decir a un nio pequeo que no se acerque al tarro
de galletas.
En el prximo captulo le hablar de la madre de todos los problemas de la
fsica. Es una historia lgubre de lo que falla cuando la gravedad se combina
con estas leyes de la fsica. Es tambin una historia de violencia extrema. Las
leyes de la fsica tal como las hemos entendido predicen un universo
extraordinariamente letal. Evidentemente, algo estamos pasando por alto.

2
La madre de todos los problemas de la fsica

Nueva York, 1967


Supe por primera vez de la madre de todos los problemas de la fsica un
da fro y seco de otoo en Nueva York en un lugar inverosmil: Washington
Heights. Situadas a cinco kilmetros al norte de la Universidad de Columbia,
las Heights forman parte de Manhattan pero en muchos aspectos se parece al
sur del Bronx, donde yo crec. En una poca, haba sido un barrio judo de clase
media, pero la mayora de los judos se haban ido y fueron reemplazados por
latinoamericanos, especialmente trabajadores cubanos. Era un barrio grande
con restaurantes cubanos baratos. Mi favorito era un local chino-cubano.
La gente que conozca la zona sabr que hay un grupo de extraos edificios
de apariencia bizantina en Amsterdam Avenue a la altura de la calle 187. Las
calles prximas estn repletas de jvenes estudiantes y rabinos judos
ortodoxos; el local frecuentado por los estudiantes en esa poca era un
establecimiento de comida juda llamado MacDovid's. Los extraos edificios
son el campus de la Universidad Yeshiva, la ms antigua institucin juda de
enseanza superior en Estados Unidos. Se especializa en la educacin de
rabinos y estudiosos del talmud, pero en 1967 tena tambin una facultad de
fsica y matemticas llamada Belfer Gradate School of Science.
Yo acababa de llegar de un ao de trabajo posdoctoral en Berkeley para ser
ayudante en la Belfer School. Los exticos edificios de Yeshiva no se parecan
en nada al campus de Berkeley o de Harvard ni a cualquier otro campus.
Encontrar el departamento de fsica iba a ser un desafo. Un tipo barbado en la
calle me dirigi hacia el ltimo piso de un edificio, donde haba una especie de
torreta o cpula. No pareca prometedor, pero era el nico trabajo que tena,
de modo que entr y sub por la escalera de caracol. Arriba haba una puerta
que daba a un despacho oscuro y muy pequeo que contena una voluminosa
estantera llena de grandes tomos encuadernados en cuero, cuyos ttulos
estaban todo escritos en hebreo. En el despacho estaba sentado un caballero
de barba gris y aspecto de rabino leyendo un tomo antiguo. La placa deca:

Departamento de fsica
Profesor Posner

Es ste el departamento de fsica?, pregunt absurdamente.


S dijo, y yo soy el profesor de fsica. Quin es usted?
Yo soy el nuevo profesor ayudante, Susskind. En su rostro apareci una
mirada amable pero muy enigmtica.
Vaya, nunca me dicen nada. Qu nuevo profesor?
Est aqu el director?, balbuce.
Yo soy el director. De hecho, soy el nico profesor de fsica y no s nada de
que venga uno nuevo. En esa poca yo tena veintisis aos, una mujer y dos
hijos pequeos, y tem estar en paro.
Confundido y avergonzado, sal del edificio y empec a cruzar la calle cuando
vi a un conocido de la facultad llamado Gary Gruber. Hola Gruber, qu ests
haciendo aqu? Precisamente vengo del departamento de fsica. Pensaba que
estara lleno de fsicos pero parece que slo hay un viejo rabino llamado
Posner..
A Gruber le pareci mucho ms divertido que a m. Se ri y dijo: Creo que
probablemente ibas al departamento de licenciados, no al de estudiantes. Est
a la vuelta de la esquina en la calle 184. Yo soy ah un estudiante licenciado.
Qu alivio! Camin hasta la calle 184 y busqu en el lado de la calle que
Gruber me haba indicado, pero no vi nada que se pareciera a una facultad de
ciencias. La calle era tan slo una hilera de bajos comerciales bastante cutres.
En uno de ellos anunciaba: Abogado-Fianzas. Otro estaba vaco y tapado con
maderos. El mayor era un establecimiento del tipo de los que celebran comu-
niones y bodas judas. Pareca que ya no funcionaba, pero en el stano
quedaba un pequeo establecimiento que preparaba comida kosher. Al
principio pas de largo, pero en una segunda pasada mir con ms atencin.
Una pequea placa junto a la del proveedor de comida deca:
Belfer Graduate School
y sealaba a un amplio tramo de escaleras. Las escaleras tenan una vieja
alfombra rada y, desde el piso inferior, llegaba el olor de la comida. No estaba
seguro de si el aspecto de ese lugar me gustaba ms que el anterior. Sub a
una gran habitacin que al parecer fue en un tiempo una sala de baile para
bodas y comuniones. Entonces era un gran espacio con sofs, sillas cmodas y,
para mi alivio, pizarras. Pizarras significaban fsicos.
Alrededor del espacio haba unos veinte despachos. Toda la facultad estaba
contenida en esa sala. Habra sido muy deprimente si no fuera por el hecho de
que varias personas estaban manteniendo una viva conversacin sobre fsica
en uno de los extremos. Y lo que es ms, reconoc a algunos de ellos. Vi a Dave
Finkelstein, que me haba conseguido mi nuevo trabajo. Finkeistein era un
carismtico y brillante fsico terico que acababa de escribir un artculo sobre
el uso de la topologa en teora cuntica de campos que iba a convertirse en un
clsico de la fsica terica. Tambin vi a P. A. M. Dirac, presumiblemente el
mayor fsico terico del siglo XX despus de Einstein. Dave me present a Yakir
Aharonov, cuyo descubrimiento del efecto Aharonov-Bohm le haba hecho
famoso. Estaba hablando con Roger Penrose, que ahora es sir Roger. Roger y
Dave eran dos de los ms importantes pioneros en la teora de los agujeros
negros. Vi una puerta abierta con una placa que deca Joel Lebowitz. Joel, un
fsico-matemtico muy conocido, estaba discutiendo con Elliot Lieb, cuyo nom-
bre tambin era conocido. Era la coleccin de fsicos ms brillante que jams
haba visto reunidos en un lugar.
Estaban hablando de la energa del vaco. Dave estaba argumentando que el
vaco estaba lleno de energa de punto cero y que esta energa debera afectar
al campo gravitatorio. A Dirac no le gustaba la energa del vaco porque cada
vez que los fsicos trataban de calcular su valor, la respuesta sala infinita. l
pensaba que si sala infinita era porque las matemticas deban estar
equivocadas y que la respuesta correcta es que no hay energa de vaco. Dave
me introdujo en la conversacin, explicando lo que l pensaba. Para m esa
conversacin fue un punto de no retorno determinante, mi introduccin a un
problema que iba a obsesionarme durante casi cuarenta aos y que con el
tiempo llev a El paisaje csmico.

La peor prediccin que se ha hecho nunca

La parte de la mente supongo que la llamamos ego que obtiene placer de


saber que se tiene razn est especialmente bien desarrollada en la fsica
terica. Elaborar una teora de un fenmeno seguida por un clculo inteligente
y luego ver finalmente el resultado confirmado por un experimento,
proporciona una tremenda fuente de satisfaccin. En algunos casos, el
experimento tiene lugar antes que el clculo, en cuyo caso no es una
prediccin sino, ms bien, una explicacin de un resultado, pero es casi igual
de gratificante. Incluso fsicos muy buenos hacen de vez en cuando
predicciones errneas. Tendemos a olvidarlas, pero hay una prediccin errnea
que no desaparecer sin ms. Es con mucho el peor clculo de un resultado
numrico que cualquier fsico haya hecho jams. No fue obra de una persona y
no era tan errnea como para que no se necesitase ningn experimento que
demostrase que lo era. El problema est en que el resultado errneo parece
ser una consecuencia inevitable de nuestra mejor teora de la Naturaleza, la
teora cuntica de campos.
Antes de decirle cul es esa cantidad, djeme decirle hasta qu punto es
errnea la prediccin. Si el resultado de un clculo discrepa de un experimento
por ser diez veces demasiado grande o demasiado Pequeo, decimos que falla
en un orden de magnitud; si es errneo en un factor cien, entonces falla en dos
rdenes de magnitud. Un factor nlo, tres rdenes, y as sucesivamente. Estar
equivocado en un orden de magnitud, es malo; dos rdenes, un desastre; tres,
una desgracia. Bien, los mejores esfuerzos de los mejores fsicos, utilizando
nuestras mejores teoras, predicen un valor de la constante cosmolgica de
Einstein que es incorrecto en ciento veinte rdenes de magnitud. Eso es tan
malo que resulta divertido.
Einstein fue el primero en quemarse con la constante cosmolgica. En 1917,
un ao despus de terminar la teora de la relatividad general, Einstein escribi
un artculo que posteriormente tach como su peor error. El artculo, titulado
Consideraciones cosmolgicas sobre la teora de la relatividad general, fue
escrito pocos aos antes de que los astrnomos comprendieran que las tenues
manchas de luz llamadas nebulosas eran en realidad galaxias distantes.
Faltaban an doce aos hasta que el astrnomo estadounidense Edwin Hubble
revolucionara la astronoma y la cosmologa al demostrar que todas las
galaxias se estn alejando de nosotros a una velocidad que crece con la distan-
cia. En 1917 Einstein no saba que el universo se estaba expandiendo. Por lo
que l o cualquier otra persona saban, las galaxias eran siempre iguales y
ocupaban el mismo lugar por toda la eternidad.
Segn la teora de Einstein el universo es cerrado y acotado, lo que ante todo
significa que el espacio tiene una extensin finita, pero no significa que tenga
un borde. La superficie de la Tierra es un ejemplo de un espacio cerrado y
acotado. Ningn punto sobre la Tierra est a ms de veinte mil kilmetros de
cualquier otro punto. Adems, no hay ningn borde en la Tierra, ningn lugar
que represente la frontera del mundo. Una hoja de papel es finita, pero tiene
un borde: algunas personas diran que cuatro bordes. Pero en la superficie de
la Tierra, si usted sigue andando en cualquier direccin, nunca llega al final del
espacio. Como Magallanes, usted volvera finalmente al mismo lugar.28
La superficie de la Tierra es una superficie esfrica. El trmino matemtico
correcto para referirse a la Tierra slida y maciza es una bola. Para entender la
analoga entre la superficie de la Tierra y el universo de Einstein uno debe
aprender a pensar slo en la superficie y no en la bola slida. Imaginemos
criaturas llammoslas chinches que habitan en la superficie de una esfera.
Supongamos que nunca pueden dejar la superficie: no pueden volar y no
pueden cavar. Supongamos tambin que las nicas seales que pueden recibir
o emitir viajan a lo largo de la superficie. Por ejemplo, podran comunicarse con
su entorno emitiendo y detectando algn tipo de ondas de superficie. Estas
criaturas no tendran ningn concepto de la tercera dimensin ni ningn uso
28
En realidad, Magallanes nunca regres a Europa. Lo mataron en las islas Filipinas. Pero parte
de su tripulacin consigui dar la vuelta al globo, probando con ello que era una esfera.
para ella. Verdaderamente habitaran en un mundo bidimensional cerrado y
acotado. Un matemtico la llamara una 2-esfera, porque es bidimensional.
Nosotros no somos chinches viviendo en un mundo bidimensional, pero
segn la teora de Einstein vivimos en un anlogo tridimensional a una esfera.
Un espacio tridimensional cerrado y acotado es ms difcil de representar, pero
tiene perfecto sentido. El trmino matemtico para dicho espacio es una 3-
esfera. Igual que las chinches, nosotros descubriramos que vivimos en una 3-
esfera si viajramos a lo largo de una direccin y encontrramos que siempre
volvamos al punto de partida. Segn la teora de Einstein, el espacio es una 3-
esfera.
De hecho, las esferas se dan en cualquier dimensin. Un crculo es el ejemplo
ms sencillo. Un crculo es unidimensional como una lnea: si usted viviera en
uno, slo podra moverse a lo largo de una direccin. Otro nombre para un
crculo es una 1-esfera. Moverse a lo largo del crculo es muy parecido a
moverse a lo largo de una lnea excepto que uno vuelve al mismo lugar al cabo
de un tiempo. Para definir un crculo, empezamos con un plano bidimensional y
dibujamos una curva cerrada. Si cualquier punto de la curva est a la misma
distancia de un punto central (el centro), la curva es un crculo. Note que
empezamos con un plano bidimensional para definir la 1 -esfera.
La 2-esfera es similar excepto que uno empieza con un espacio tri-
dimensional. Una superficie es una 2-esfera si cualquier punto est a la misma
distancia del centro. Quiz usted puede ver cmo cabe aplicarlo a una 3-esfera
o, para el caso, a una esfera de cualquier dimensin. Para la 3-esfera
empezamos con un espacio tetradimensional. Puede considerarlo un espacio
descrito por cuatro coordenadas en lugar de las tres usuales. Ahora escoja
simplemente todos los puntos que estn a una misma distancia del origen.
Todos estos puntos yacen en una 3-esfera.
Del mismo modo que las chinches que viven en la 2-esfera no tenan ningn
inters en nada salvo la superficie de la esfera, el gemetra que estudia una 3-
esfera no tiene ningn inters en el espacio tetradimensional en el que est
inmersa. Podemos prescindir de l y concentrarnos solamente en la 3-esfera.
La cosmologa de Einstein implicaba un espacio que tiene la forma global de
una 3-esfera pero, como la superficie de la Tierra, la forma esfrica no es
perfecta. En la teora de la relatividad general, las propiedades del espacio no
estn fijadas rgidamente. El espacio es ms parecido a la superficie
deformable de un globo de goma que a la superficie de una bola de acero
rgida. Representemos el universo como la superficie de tal globo deformable
gigante. Las chinches viven en la superficie elstica y las nicas seales que
reciben se propagan a lo largo de dicha superficie. No saben nada de la otra
dimensin del espacio. No tienen ninguna idea del interior o del exterior del
globo. Pero ahora su espacio es flexible, as que la distancia entre puntos
puede cambiar con el tiempo cuando se estira la goma.
Sobre el globo, repartidas de manera ms o menos uniforme, hay marcas
que representan las galaxias. Si el globo se expande, las galaxias se separan.
Si se contrae, las galaxias se acercan. Todo esto es bastante fcil de entender.
La parte difcil es el salto de dos a tres dimensiones. La teora de Einstein
describe un mundo en el que el espacio es flexible y extensible pero tiene la
forma global de una 3-esfera.
Aadamos ahora el elemento de la atraccin gravitatoria. Segn las teoras
de la gravedad de Newton y de Einstein, cada objeto en el universo atrae a
cualquier otro objeto con una fuerza proporcional al producto de sus masas e
inversamente proporcional al cuadrado de la distancia entre ellos. A diferencia
de las fuerzas elctricas, que son unas veces atractivas y otras repulsivas, la
gravedad es siempre atractiva. El efecto de la atraccin gravitatoria es acercar
las galaxias y contraer el universo. Un efecto similar existe en la superficie de
un globo real, a saber, la tensin en la goma que trata de contraer el globo. Si
usted quiere ver el efecto de la tensin, simplemente clave un alfiler en la
goma.
A menos que otra fuerza contrarreste la atraccin gravitatoria, las galaxias
deberan empezar a moverse aceleradamente unas hacia otras, colapsando el
universo como un globo pinchado. Pero en 1917 se pensaba que el universo
era esttico, invariable. Los astrnomos, igual que la gente corriente, miraban
al cielo y no vean ningn movimiento de las estrellas distantes (aparte del
debido al movimiento de la Tierra). Einstein saba que un universo esttico era
imposible si la gravedad era universalmente atractiva. Un universo esttico es
como una piedra que se cierne sobre la superficie de la Tierra completamente
inmvil. Si se arrojase la piedra verticalmente hacia arriba, una ojeada fugaz la
vera ascendiendo o descendiendo. Incluso podra atraparla en el instante
preciso en que inverta su movimiento. Lo que la piedra no puede hacer es
mantenerse eternamente a una altura fija. Mejor dicho, no puede hacerlo a
menos que otra fuerza est actuando sobre la piedra oponindose a la
atraccin gravitatoria de la Tierra. Exactamente de la misma manera, un
universo esttico desafa la ley universal de la atraccin gravitatoria.
Lo que Einstein necesitaba era una modificacin de su teora que
proporcionara una fuerza compensadora. En el caso del globo, la presin del
aire que hay dentro es la fuerza que contrarresta la tensin en la goma. Pero el
universo real no tiene un interior con aire. Slo est la superficie. Por ello
Einstein razon que debe de haber algn tipo de fuerza repulsiva que
contrarreste la atraccin gravitatoria. Podra haber una posibilidad oculta de
una fuerza repulsiva en la teora de la relatividad general?
Examinando sus ecuaciones, Einstein descubri una ambigedad. Las
ecuaciones podan modificarse, sin destruir su consistencia matemtica,
aadiendo un trmino ms. El significado del trmino adicional era
sorprendente: representaba un aadido a las conocidas leyes de la gravedad,
una fuerza gravitatoria cuya intensidad aumentaba con la distancia. La
intensidad de esta nueva fuerza era proporcional a una nueva constante de la
Naturaleza que Einstein denot por la letra griega (lambda). Desde entonces,
la nueva constante ha sido denominada constante cosmolgica y sigue
denotndose por .
Lo que haba llamado especialmente la atencin de Einstein era que si se
daba a un valor positivo, el nuevo trmino corresponda a una repulsin
universal que aumentaba en proporcin a la distancia. Einstein se dio cuenta
de que poda enfrentar la nueva fuerza repulsiva con la atraccin gravitatoria
general. Las galaxias podan mantenerse en equilibrio con una separacin que
poda controlarse escogiendo la magnitud de la nueva constante . La forma
en que esto funcionaba era simple. Si las galaxias estaban poco espaciadas, su
atraccin sera fuerte y se necesitara una repulsin igualmente fuerte para
mantenerlas en equilibrio. Por el contrario, si la distancia entre las galaxias
fuera tan grande que apenas sintieran los campos gravita-torios de las dems,
slo se necesitara una repulsin dbil. Por consiguiente, Einstein argumentaba
que el tamao de la constante cosmolgica debera estar ntimamente
relacionado con la distancia media entre las galaxias. Aunque desde una
perspectiva matemtica la constante cosmolgica poda ser cualquier cosa, si
se conociera la distancia media entre las galaxias podra determinarse
fcilmente. De hecho, en esa poca Hubble estaba ocupado en medir la
distancia entre galaxias. Einstein crey que tena el secreto del universo. Era
un mundo que se mantena en equilibrio por la competicin entre fuerzas
atractivas y repulsivas.
Hay muchos puntos errneos en esta teora. Desde el punto de vista terico,
el universo que Einstein haba construido era inestable. Estaba en equilibrio
pero en equilibrio inestable. La diferencia entre equilibrio estable e inestable
no es difcil de entender. Pensemos en un pndulo. Cuando el pndulo est
vertical y el peso est en su punto ms bajo, el pndulo est en equilibrio
estable. Esto significa que si se perturba un poco, dndole por ejemplo un
ligero empujn, volver a su posicin original.
Imaginemos ahora que ponemos el pndulo invertido de modo que el peso
est delicadamente equilibrado en la posicin superior. Si se modifica
ligeramente, quiz por nada ms que la brisa del aleteo de una mariposa, la
perturbacin seguir aumentando y el pndulo caer. Adems, la direccin en
que caiga ser impredecible. El universo esttico de Einstein era como el
pndulo invertido inestable. La ms mnima perturbacin hara que creciera de
forma explosiva o que implosionara como un globo pinchado. Yo no s si
Einstein pas por alto este punto elemental o si simplemente decidi ignorarlo.
Pero lo peor de la teora era que estaba tratando de explicar algo que
simplemente no era cierto. Irnicamente, no haba necesidad del nuevo
trmino. Hubble, que trabajaba con el telescopio de cien pulgadas del Monte
Wilson en el sur de California, descubri que el universo no estaba en reposo.29
Las galaxias se estaban alejando unas de otras y el universo se estaba
expandiendo como un globo que se hincha. Las fuerzas no necesitaban
anularse, y el trmino cosmolgico, que no aada nada a la belleza de las
ecuaciones, poda descartarse hacindolo cero.
Pero, una vez abierta, la caja de Pandora no poda cerrarse tan fcilmente.
La constante cosmolgica es equivalente a otro trmino que puede ser ms
fcil de representar: la energa del vaco.30 Usted recordar este trmino de la
discusin con la que me encontr en la Belfer School. La energa del vaco
parece una contradictio in termini. El vaco es espacio vaco. Por definicin esta
vaco, as que cmo puede tener energa alguna? La respuesta est en la
extraeza que trae al mundo la mecnica cuntica, la extraa incertidumbre, la
extraa granulacin y la extraa agitacin incesante. Incluso el espacio vaco
tiene sus agitaciones cunticas. Los fsicos tericos estn acostumbrados a
considerar que el vaco est lleno de partculas que aparecen y desaparecen
tan rpidamente que no podemos detectarlas en condiciones normales. Estas
fluctuaciones del vaco son como un ruido de muy alta frecuencia que est
mucho ms all de lo que el odo humano puede detectar. Pero las
fluctuaciones del vaco tienen un efecto sobre los tomos que, como los perros,
estn mucho mejor sintonizados a las altas frecuencias. Los niveles precisos de
energa del tomo de hidrgeno pueden medirse con exquisita precisin y los
resultados son sensibles a la presencia del mar fluctuante de electrones y
positrones en el vaco.
Estas extraas y violentas fluctuaciones del vaco son consecuencias de la
teora cuntica de campos y pueden visualizarse utilizando los intuitivos
diagramas de Feynman. Imaginemos un espacio-tiempo completamente vaco
inicialmente sin una sola partcula. Las fluctuaciones cunticas pueden crear
partculas durante un corto intervalo de tiempo, como en las figuras siguientes.

El primer diagrama muestra un electrn y un positrn creados es-


pontneamente de la nada y que luego se anulan cuando se juntan. Tambin
se puede considerar como un electrn que recorre un lazo cefrado en el
espacio-tiempo, al ser el positrn similar a un electrn que se mueve hacia
atrs en el tiempo. El segundo diagrama muestra a dos fotones creados
espontneamente y luego anulados. El ltimo diagrama es como el primero
29
Cien pulgadas (dos metros y medio) parece un tamao modesto para un telescopio, pero
esto se refiere solamente al dimetro del espejo colector de luz, no al tamao total del
instrumento. De hecho el telescopio del Monte Wilson era el mayor del mundo hasta que se
termin el telescopio de doscientas pulgadas del Monte Palomar en 1949.
30
El tercer trmino preferido por la prensa es energa oscura.
excepto que un fotn salta entre el electrn y el positrn antes de que
desaparezcan. Son posibles un nmero infinito de diagramas de vaco cada
vez ms complejos, pero estos tres son ms o menos representativos.
Cunto duran los electrones y los positrones? Aproximadamente una
milsima de trillonsima de segundo. Imaginemos ahora que estos diagramas
se dan en todo el espacio-tiempo, llenndolo con poblaciones rpidamente
fluctuantes de partculas elementales. Estas partculas cunticas de corta vida
que llenan el vaco se denominan partculas virtuales, pero sus efectos pueden
ser muy reales. En concreto, hacen que el vaco tenga energa. El vaco no es
el estado de energa cero. Es simplemente un estado de mnima energa.

Vuelta a la constante cosmolgica

Ahora un lector inteligente podra preguntar: A quin le preocupa si el


vaco tiene energa? Si esa energa est siempre presente, por qu no
reajustamos simplemente nuestra definicin de energa restndola?. La razn
es que la energa gravita. Para entender el significado de esta frase, hay que
recordar dos piezas fciles de la fsica. La primera es (promet que no habra
ecuaciones, pero creo que se me excusar por sta) E = mc2. Incluso los
escolares conocen esta famosa frmula que expresa la equivalencia entre
masa y energa. Masa y energa son en realidad lo mismo. Simplemente estn
expresadas en unidades diferentes; para pasar de masa a energa, se
multiplica por el cuadrado de la velocidad de la luz.
La segunda pieza fcil es la ley de la gravedad de Newton, ligeramente
parafraseada en esta forma: La masa es la fuente del campo gravitatorio.
sta es una manera de decir que la presencia de una masa, como el Sol, afecta
al movimiento de los objetos vecinos. Podemos decir que o bien el Sol afecta al
movimiento de la Tierra o, en trminos ms imaginativos, que el Sol crea un
campo gravitatorio que a su vez influye en el movimiento de otros objetos
como los planetas.
Cuantitativamente, la ley de Newton nos dice que la magnitud del campo del
Sol es proporcional a la masa del Sol. Si el Sol fuera cien veces ms pesado, su
campo sera cien veces ms intenso y la fuerza sobre la Tierra sera cien veces
mayor. Eso es lo que significa decir La masa es la fuente del campo
gravitatorio.
Pero si energa y masa son lo mismo, esta frase tambin podra leerse: La
energa es la fuente del campo gravitatorio. En otras palabras, todas las
formas de la energa afectan al campo gravitatorio y, por consiguiente, influyen
tambin en el movimiento de masas vecinas. La energa del vaco de la teora
cuntica de campos no es una excepcin. Incluso el espacio vaco tendr un
campo gravitatorio si la densidad de energa del vaco no es nula. Los objetos
se movern a travs del espacio vaco como si hubiera una fuerza sobre ellos.
Lo interesante es que si la energa de vaco es un nmero positivo, su efecto es
una repulsin universal, una especie de antigravedad que tendera a separar
las galaxias. Esto, recordar usted, es exactamente lo que hemos dicho antes
de la constante cosmolgica.
Este punto es tan importante que prefiero detenerme y explicarlo de nuevo.
Si, de hecho, el espacio vaco est lleno con energa de vaco (o masa de
vaco), ejercer fuerzas sobre los objetos que sern indistinguibles de los
efectos de la constante cosmolgica de Einstein. La hija mal concebida de
Einstein no es otra cosa que el contenido de energa del vaco cuntico
fluctuante. Al decidir eliminar la constante cosmolgica de sus ecuaciones,
Einstein estaba afirmando, en efecto, que no hay realmente energa del vaco.
Pero desde una perspectiva moderna, tenemos muchas razones para creer que
las agitaciones cunticas dan lugar inevitablemente a energa en el espacio
vaco.
Si realmente hay una constante cosmolgica, o energa del vaco, hay lmites
severos a su magnitud. Si fuera demasiado grande, conducira a distorsiones
detectables de las trayectorias de los cuerpos astronmicos. La constante
cosmolgica, si no nula, debe de ser muy pequea. El problema es que una vez
que identificamos la constante cosmolgica con la energa del vaco, nadie
tiene ninguna idea de por qu debera ser cero o siquiera pequea.
Evidentemente, combinar la teora de las partculas elementales con la teora
de la gravedad de ginstein es algo muy arriesgado. Parece llevar a un universo
poco pro-metedor con una constante cosmolgica de demasiados rdenes de
magnitud.
Cada tipo de partcula elemental est presente en el mar violentamente
fluctuante de partculas reales denominado vaco. En este mar hay electrones,
positrones, fotones, quarks, neutrinos, gravitones y mucho ms. La energa del
vaco es la suma total de las energas de todas estas partculas reales, donde
cada tipo de partcula hace su aportacin. Algunas de las partculas reales se
estn moviendo lentamente y tienen poca energa, mientras que otras se
mueven ms rpidamente y tienen una energa mayor. Si sumamos todas las
energas en este mar de partculas utilizando las tcnicas matemticas de la
teora cuntica de campos, llegamos a un desastre. Hay tantas partculas
reales de alta energa que la energa total es infinita. Infinito es una respuesta
sin sentido. Es lo que haca que Dirac fuera escptico sobre la energa del
vaco. Pero como deca Wolfgang Pauli, un contemporneo de Dirac, Slo
porque algo sea infinito no quiere decir que sea cero.
El problema es que hemos sobreestimado los efectos de partculas reales
muy energticas. Para dar sentido a las expresiones matemticas, tenemos
que trabajar mejor para dar cuenta de sus efectos. Pero no entendemos mucho
del comportamiento de las partculas cuando su energa supera un cierto
punto. Los fsicos han utilizado aceleradores gigantes para estudiar las
propiedades de partculas de muy alta energa, pero todo acelerador tiene un
lmite. Incluso las ideas tericas pierden fuelle en algn punto. Finalmente
llegamos a un valor de la energa tan grande que si colisionasen dos partculas
con dicha energa, crearan un agujero negro. En este punto estamos mucho
ms all de lo que podemos entender con las herramientas actuales. Ni siquie-
ra la teora de cuerdas es apta para la tarea. As que aceptamos un
compromiso. Simplemente ignoramos las contribuciones (a la energa del
vaco) de todas las partculas reales cuya energa es tan grande que formaran
un agujero negro si colisionaran. A esto le llamamos cortar las divergencias o
regularizar la teora. Pero cualesquiera que sean las palabras que utilicemos, el
significado es el mismo: simplemente acordamos ignorar los efectos de
partculas reales de muy alta energa que todava no entendemos.
Se trata de una situacin nada satisfactoria, pero una vez que obramos as,
podemos estimar la energa del vaco almacenada en electrones, fotones,
gravitones y todas las dems partculas conocidas. El resultado ya no es
infinito, pero tampoco es pequeo. El julio es una unidad normal de energa. Se
necesitan unos cuatro mil julios para elevar un grado centgrado la
temperatura de un litro de agua. Un centmetro cbico es una unidad habitual
de volumen. Es aproximadamente tan grande como la punta de su meique.
En el mundo corriente el julio por centmetro cbico es una unidad til de
densidad de energa. Entonces, cuntos julios de energa del vaco hay en
forma de fotones reales en un volumen de espacio tan grande como la punta
de su meique? La estimacin que da la teora cuntica de campos es tan
grande que necesita un 1 seguido de 116 ceros: 10 elevado a la potencia 116!
Esa cantidad de julios de energa de vaco est en su meique en forma de
fotones virtuales. Es una energa mucho mayor que la que se necesitara para
hacer hervir toda el agua en el universo. Es una energa mucho mayor que la
que radiar el Sol en un milln o mil millones de aos. Es una energa mucho
mayor que la que todas las estrellas en el universo observable radiarn en toda
su vida.
La repulsin gravitatoria debida a tanta energa del vaco sera desastrosa.
Desgarrara no slo las galaxias, sino tambin los tomos, los ncleos e incluso
los protones y los neutrones que constituyen el material galctico. La
constante cosmolgica, si existe, debe de ser mucho ms pequea para evitar
un conflicto con todas las cosas que sabemos de la fsica y la astronoma.
Ahora bien, sta es slo la energa del vaco debida a un tipo de partcula, los
fotones. Qu pasa con los electrones reales, los quarks y todas las dems?
Ellas tambin fluctan y crean energa del vaco. La cantidad precisa de
energa de cada tipo de partcula es sensible a la masa de dicha partcula tanto
como a las diversas constantes de acoplamiento. Cabra esperar que si
sumramos la contribucin de los electrones, la energa sera an mayor. Pero
eso no es necesariamente correcto. Los fotones y otras partculas similares
aportan energa positiva al vaco. Uno de esos hechos paradjicos cunticos es
que los electrones virtuales en el vaco tienen energa negativa. El fotn y el
electrn pertenecen a dos clases de partculas que crean energas opuestas en
el vaco.
Estos dos tipos de partculas son bosones y fermiones. Para nuestros
objetivos no es tan importante conocer la diferencia detallada entre los dos,
pero aun as necesitar un prrafo o dos para explicarlo. Los fermiones son
partculas como el electrn. Si usted sabe algo de qumica recordar el
principio de exclusin de Pauli. Dice que dos electrones en el tomo no pueden
ocupar el mismo estado cuntico. Por esto es por lo que la tabla peridica tiene
la estructura que tiene. A medida que se aaden electrones a un tomo, llenan
capas atmicas cada vez ms altas. Esto es propio de todas las partculas
ferminicas. Dos fermiones del mismo tipo no pueden ocupar el mismo estado
cuntico. Son eremitas aislacionistas.
Los bosones son lo contrario, las partculas sociables. Los fotones son
bosones. Es especialmente fcil tener muchos bosones en el mismo estado. De
hecho, un haz lser es una intensa coleccin de fotones, todos ellos en el
mismo estado cuntico. No se puede construir un lser que d un haz de
fermiones. Por otra parte, no se pueden hacer tomos a partir de bosones, al
menos no tomos que tengan una tabla peridica.
Qu tiene que ver todo esto con la energa del vaco? La respuesta es que
los bosones reales en el vaco tienen energa positiva, pero los fermiones
reales como el electrn tienen energa negativa. Las razones son tcnicas, pero
aceptmoslas de momento: la energa del vaco ferminica y la energa del
vaco bosnica pueden cancelarse porque tienen signos opuestos.
As que si contamos todos los tipos de fermiones y bosones en la Naturaleza
fotones, gravitones, gluones, bosones W, bosones Z y partculas de Higgs en
el lado bosnico; neutrinos, electrones, muones, quarks en el lado ferminico
, se anulan? Ni de lejos! La verdad es que no tenemos ni idea de por qu la
energa del vaco no es enorme, de por qu no es suficientemente grande
como para desgarrar los tomos, los protones y los neutrones y todos los
dems objetos conocidos.
De todas formas, los fsicos han sido capaces de construir teoras
matemticas de mundos imaginarios en los que las contribuciones positivas de
los bosones anulan exactamente la energa negativa del vaco de los
fermiones. Es simple. Todo lo que hay que hacer es asegurar que las partculas
se den por pares: un fermin por cada bosn, un bosn por cada fermin, cada
uno con exactamente la misma masa. En otras palabras, el electrn tendra un
gemelo, un bosn, con exactamente las mismas masa y carga que el electrn.
El fotn tendra tambin un gemelo, un fermin sin masa. En el lenguaje
arcano de la fsica terica, un ajuste de este tipo, entre una cosa y otra, se
denomina simetra. El ajuste entre objetos y sus imgenes especulares se
denomina simetra de reflexin. El ajuste entre partculas y sus antipartculas
se denomina simetra de conjugacin de carga. Siguiendo la tradicin, nos
referimos al ajuste fermin-bosn (en este mundo ficticio) de partculas
elementales como una simetra. La palabra ms pluriempleada en el
vocabulario del fsico es sper: superconductores, superfluidos,
supercolisionador, supersaturado, teora de supercuerdas. Los fsicos no suelen
plantearse desafiados verbales, pero el nico trmino en el que podran pensar
para la hermandad fermin-bosn era supersimetra. Las teoras
supersimtricas no tienen energa del vaco porque los fermiones y los bosones
se anulan.
Pero sper o no, la simetra fermin-bosn no es propia del mundo real. No
hay supercompaera del electrn o de ninguna otra partcula elemental. Las
energas del vaco de fermiones y bosones no se anulan, y la conclusin es que
nuestra mejor teora de las partculas elementales predice una energa del
vaco cuyos efectos gravitatorios seran demasiado grandes. No sabemos qu
hacer con ello. Djeme poner la magnitud del problema en perspectiva.
Inventemos unidades en las que 10'16 julios por centmetro cbico se considera
la unidad. Entonces cada tipo de partcula da una energa del vaco de aproxi-
madamente una unidad. El valor exacto depende de la masa y de otras
propiedades de la partcula. Algunas partculas dan un nmero positivo de
unidades, y otras, un nmero negativo. Deben sumarse todas para dar una
densidad de energa increblemente pequea en unidades. De hecho, una
densidad de energa del vaco mayor que
0,0000000000000000000000000000000000000000000000000000000000000
0000000000000000000000000000000000000000000000000000000001
unidades entrara en conflicto con los datos astronmicos. Para que un montn
de nmeros, ninguno de ellos especialmente pequeo, se anulen mutuamente
con tal precisin se necesitara una coincidencia numrica tan increblemente
absurda que debe de haber otra respuesta.
Los fsicos tericos y los cosmlogos observacionales han considerado el
problema de forma diferente. En general, los cosmlogos tradicionales han
mantenido una mentalidad abierta hacia la posibilidad de que haya una
minscula constante cosmolgica. En el espritu de los cientficos
experimentales, la han considerado un parmetro a medir. Los fsicos, yo
mismo incluido, consideraban el absurdo de la coincidencia exigida y se decan
a s mismos (y a los dems) que debe de haber alguna razn matemtica
profundamente oculta por la que la constante cosmolgica sea exactamente
cero. Esto pareca ms probable que una anulacin numrica de 119 cifras
decimales sin ninguna buena razn. Hemos buscado infructuosamente esa
explicacin durante casi medio siglo. Los tericos de cuerdas son una raza
especial de fsicos tericos con opiniones muy fuertes sobre este problema. La
teora en la que trabajan ha producido a menudo milagros matemticos
inesperados, anulaciones perfectas por razones profundas y misteriosas. Su
visin (y hasta hace no mucho tiempo tambin era la ma) ha sido que la teora
de cuerdas es una teora tan especial que debe ser la teora verdadera de la
Naturaleza. Y siendo verdadera, debe de haber una profunda razn
matemtica para el hecho supuesto de que la energa del vaco es
exactamente cero. Encontrar la razn ha sido considerado el problema ms
grande, ms importante y ms difcil de la fsica moderna. Ningn otro
fenmeno ha intrigado durante tanto tiempo a los fsicos como ste. Todos los
intentos, sea en teora cuntica de campos o en teora de cuerdas, ha
fracasado. Verdaderamente es la madre de todos los problemas de la fsica.

Weinberg pronuncia la palabra A

A mediados de los aos ochenta, los fsicos llevaban dcadas rascndose su


cerebro colectivo por culpa de la constante cosmolgica y haban salido con las
manos completamente vacas. Situaciones desesperadas requieren medidas
desesperadas y, en 1987, Steven Weinberg, uno de los cientficos ms
eminentes del mundo, actu con desesperacin. Dejando de lado cualquier
precaucin, sugiri lo impensable: quiz la constante cosmolgica es tan
pequea por razones que no tienen nada que ver con las propiedades
especiales de la teora de cuerdas ni de cualquier otra teora matemtica.
Quiz la razn es que si X fuera mayor, nuestra propia existencia estara
amenazada. Este tipo de lgica llevaba el nombre de principio antrpico:
alguna propiedad del universo o las leyes de la fsica debe ser verdadera
porque, si no lo fuera, no podramos existir. Hay muchos candidatos para
explicaciones antrpicas:
P: Por qu es grande el universo?
P: Por qu existe el electrn?
P: Por qu el espacio es tridimensional?
R: El universo debe ser tan grande al menos como el Sistema Solar para que
exista un planeta como la Tierra calentado por una estrella como el Sol.
R: Sin electrones no habra tomos ni qumica orgnica.
R: Hay muchas cosas especiales que suceden en tres dimensiones que no
suceden en otras dimensiones. Un ejemplo es que la estabilidad del Sistema
Solar estara comprometida en otras dimensiones. Los sistemas solares en un
mundo de cuatro o ms direcciones seran muy caticos y no ofreceran
ambientes estables durante los miles de millones de aos necesarios para que
la evolucin biolgica haga su trabajo. Peor an es que las fuerzas entre
electrones y ncleos pegaran los electrones a los ncleos, arruinando la
qumica.
Un universo pequeo, un universo sin electrones o un universo con algn
otro nmero de dimensiones seran un universo estril que no podra mantener
criaturas inteligentes que plantearan siquiera estas preguntas.
Sin duda, algunas aplicaciones legtimas del razonamiento antrpico estn
justificadas. Vivimos en la superficie de un planeta y no en la superficie de una
estrella porque la vida no podra existir a temperaturas de diez mil grados.
Pero utilizarlo para explicar una constante fundamental de la fsica? La idea
de que una constante fundamental fuera determinada apelando a nuestra
propia existencia era anatema para la mayora de los fsicos. Qu mecanismo
podra ajustar una ley de la Naturaleza de modo que pudiera existir la raza
humana? Qu mecanismo, aparte de una apelacin a fuerzas sobrenaturales?
Los fsicos suelen referirse al principio antrpico como religin, supersticin o
la palabra A, y afirman que ello supone rendirse.
Steve Weinberg ha sido amigo mo desde que puedo recordar. O por primera
vez su voz de bartono en un caf mexicano en Berkeley. Era en 1965: el
apogeo del movimiento por la libertad de expresin de Mario Savio, Jefferson
Poland y el movimiento por la libertad sexual, el LSD y las protestas a favor de
la paz en Vietnam. Yo estuve en esos cuatro y en algunas cosas ms. Llevaba
el pelo largo y sola vestir con tjanos y una ajustada camiseta negra. Con
veinticinco aos, acababa de llegar all con un reciente doctorado de la
Universidad de Cornell en el estado de Nueva York. Steve tena poco ms de
treinta aos. Ambos habamos crecido en el Bronx y habamos ido al mismo
instituto, pero all se acababa el parecido. Cuando yo conoc a Steve, l ya era
un acadmico distinguido, el modelo de un profesor de Berkeley. Incluso vesta
como un catedrtico de Cambridge.
Ese da en el caf l era el centro de la escena, pontificando sobre algo
acerca de la historia de Francia o algn otro tema similar. No hace falta decir
que yo estaba dispuesto a llevarle la contraria. Pero una vez que lo conoc, me
di cuenta que Steve tena el mejor de los atributos, la capacidad de rerse de s
mismo. Le gustaba ser un hombre importante pero saba que su propia
autoimportancia tena su lado ridculo. Como usted puede deducir, a pesar de
nuestros diferentes estilos, yo quiero mucho a Weinberg.
Siempre he admirado la claridad y profundidad de la fsica de Steven
Weinberg. En mi opinin, l, ms que cualquier otro, tiene derecho a ser el
padre del modelo estndar. Pero recientemente he llegado a admirarle todava
ms por su valor e integridad intelectuales. Es una de las voces destacadas
contra el creacionismo y otras formas de pensamiento anticientfico. Pero en
una ocasin fue suficientemente valiente como para expresar una opinin que
iba en contra de los prejuicios cientficos de sus colegas. De hecho, era
evidente por sus propios escritos que a l mismo le disgustaba profundamente
el principio antrpico. Imagino que le sonaba muy parecido a lo que algunas
personas llaman ahora diseo inteligente. De todas formas, dado el estado de
desesperacin con respecto a la constante cosmolgica, l senta que no poda
ignorar la posibilidad de una explicacin antrpica. A su modo, adopt una va
prctica, preguntando si una constante cosmolgica ms grande que el lmite
observado de 10-120 unidades podra ser catastrfica para el desarrollo de la
vida. Si no hubiera manera de que una mayor pudiera inhibir la vida, la
existencia de vida no sera importante y los tericos de cuerdas podran seguir
tratando de encontrar una elegante solucin matemtica al problema. Pero si
pudiera encontrarse una razn por la que una constante cosmolgica ligera-
mente mayor impidiera la vida, habra que tomar en serio el principio
antrpico. Siempre me he preguntado qu es lo que Weinberg quera que
saliera.
Para ser justos, muchos cosmlogos no slo estaban abiertos al principio
antrpico sino que incluso lo defendan. La conjetura de que la pequeez de la
constante cosmolgica podra ser antrpica ya haba aparecido en un libro
pionero de dos cosmlogos, John Barrow y Frank Tipler. 31 Entre otros que
defendan al menos tener una mente abierta estaban sir Martin Rees, el
astrnomo real britnico, y An-drei Linde y Alex Vilenkin, ambos famosos
cosmlogos rusos que vivan en Estados Unidos. Quiz los cosmlogos fueran
ms receptivos a la idea que los fsicos, porque una mirada al universo real, en
lugar de a las ecuaciones abstractas, es menos sugerente de simplicidad y
elegancia que de coincidencias numricas aleatorias y arbitrarias.
En cualquier caso, Weinberg se propuso ver si poda encontrar una razn por
la que una constante cosmolgica mucho mayor que 10-120 unidades impedira
la vida. Para dar una idea del desafo que encaraba podemos pregunta cmo
seran los efectos de tal constante cosmolgica sobre los fenmenos terrestres
corrientes. Recordemos que la constante cosmolgica se manifiesta como una
repulsin universal. Una fuerza repulsiva entre los electrones y los ncleos de
los tomos cambiaran las propiedades de los tomos. Pero si se hacen los
nmeros, la repulsin debida a una constante cosmolgica tan pequea sera
mucho ms pequea que cualquier cosa que pudiera detectarse a partir de las
propiedades de tomos y molculas. Una constante cosmolgica muchos
rdenes de magnitud mayor que 10-120 unidades seguira siendo demasiado
pequea para tener cualquier efecto sobre la qumica molecular. Podra una
constante cosmolgica pequea afectar a la estabilidad del Sistema Solar? Una
vez ms, los efectos son demasiado pequeos para ello en muchos rdenes de
magnitud. No parece haber ninguna manera en la que una constante
cosmolgica pudiera afectar a la vida.
De todas formas, Weinberg encontr la forma de detectarla. No tena que ver
con la fsica, la qumica o la astronoma actual sino con la fsica en la poca en
que las galaxias se estaban empezando a formar a partir del material
primordial del universo primitivo. En esa poca el hidrgeno y el helio que
constituan la masa del universo estaban repartidos con una distribucin casi
perfectamente suave u homognea. Las variaciones de densidad de un punto a
otro eran casi inexistentes.
Hoy, el universo est lleno de grumos de muchos tamaos diferentes: desde
planetas y asteroides pequeos hasta supercmulos de galaxias gigantes. Si
en el pasado las condiciones hubieran sido perfectamente homogneas, no
John Barrow y Frank Tipler, The Anthropic Cosmological Principle (University Press, Oxford,
31

1986).
podran haberse formado grumos. La simetra perfecta de un universo
exactamente esfrico se hubiera mantenido para siempre. Pero el universo no
era exactamente homogneo. En los tiempos ms tempranos que podemos
ver, variaciones ligeras en la densidad y la presin equivalan a unas pocas
partes en cien mil. En otras palabras, las variaciones en densidad eran cien mil
veces menores que la propia densidad. La tendencia de la gravedad a causar
aglomeracin no se mide por la densidad global de materia sino por estas
pequeas variaciones.
Incluso estas irregularidades infinitesimales fueron suficientes para iniciar el
proceso de formacin de galaxias. Conforme avanzaba el tiempo, regiones con
una ligera sobredensidad atraan la materia de las regiones menos densas.
Esto tuvo el efecto de amplificar los ligeros contrastes de densidad. Con el
tiempo, el proceso se aceler y se formaron las galaxias.
Pero puesto que estos contrastes de densidad eran inicialmente tan
pequeos, incluso una repulsin minscula podra invertir la tendencia a la
aglomeracin. Weinberg encontr que si la constante cosmolgica fuera tan
slo un orden de magnitud o dos mayor que la cota emprica, nunca se
habran formado galaxias, estrellas o planetas!

El caso de negativa

Hasta aqu le he hablado de los efectos repulsivos que acompaan a una


energa del vaco positiva. Pero supongamos que la contribucin de los
fermiones superara a la de los bosones: la energa neta del vaco sera un
nmero negativo. Es esto posible? Si lo es, cmo afecta a los argumentos de
Weinberg?
La respuesta a la primera pregunta es s, puede suceder muy fcilmente.
Todo lo que se necesita es un nmero de partculas de tipo fermin un poco
mayor que el de bosones y la constante cosmolgica puede hacerse negativa.
La segunda pregunta tiene una respuesta igualmente simple: un cambio en el
signo de transforma los efectos repulsivos de una constante cosmolgica en
una atraccin universal; pero sta ya no es la fuerza gravitatoria atractiva
normal sino una fuerza que aumenta con la distancia. Para argumentar de
forma convincente que una constante cosmolgica grande hara
automticamente el universo inhabitable, necesitamos demostrar que la vida
no podra formarse si la constante cosmolgica fuera grande y negativa.
Cmo sera el universo si las leyes de la Naturaleza quedaran inalteradas
salvo por la presencia de una constante cosmolgica negativa? La respuesta es
ms fcil incluso que en el caso de la positiva.
La fuerza atractiva adicional aplastara con el tiempo el movimiento hacia
afuera de la expansin de Hubble: el universo invertira su movimiento y
empezara a desaparecer como un globo pinchado. Galaxias, estrellas,
planetas y toda la vida quedaran aplastados en un big crunch final. Si la
constante cosmolgica negativa fuera demasiado grande, el crujido no
permitira los miles de millones de aos necesarios para que evolucione vida
como la nuestra. As pues, existe una cota antrpica para la negativa adems
de la cota positiva de Weinberg. De hecho, los nmeros son bastante similares.
Si la constante cosmolgica es negativa, tampoco debe de ser mucho ms
grande que 10-120 unidades si la vida va a tener alguna posibilidad de
evolucin.
Nada de lo que hemos dicho impide que existan universos de bolsillo lejos del
nuestro con una gran constante cosmolgica positiva o negativa. Pero no son
lugares donde la vida es posible. En los que tienen una gran positiva, todo se
separa tan rpidamente que no hay oportunidad para que la materia se agrupe
en estructuras como galaxias, estrellas, planetas, tomos o siquiera ncleos.
En los bolsillos con grande y negativa, la expansin del universo se invierte
rpidamente y aplasta cualquier esperanza de vida.
El principio antrpico haba superado el primer test. De todas formas, la
actitud general de los fsicos tericos hacia el trabajo de Weinberg fue
ignorarlo. Los fsicos tericos tradicionales no queran nada del principio
antrpico. Parte de esta actitud negativa derivaba de una falta de cualquier
acuerdo en lo que significaba el principio. Para algunos ola a creacionismo y a
la necesidad de un agente sobrenatural para ajustar las leyes de la Naturaleza
en beneficio del hombre: una idea amenazadora y anticientfica. Pero, en
mayor medida, el malestar de los tericos con la idea tena que ver con sus
esperanzas en un nico sistema consistente de leyes fsicas en el que todas las
constantes de la Naturaleza, incluyendo la constante cosmolgica, fuera
predecible a partir de algn elegante principio matemtico.
Pero Weinberg llev la va prctica un poco ms lejos. Dijo que cualquiera
que fuera el significado del principio antrpico y el mecanismo responsable del
mismo, una cosa estaba clara. El principio puede decirnos que es
suficientemente pequea para no matamos, pero no hay ninguna razn por la
que debiera ser exactamente cero. De hecho, no hay ninguna razn para que
sea mucho ms pequea que lo que se necesitara para asegurar la vida. Sin
preocuparse por el significado ms profundo del principio, Weinberg estaba
haciendo de hecho una prediccin. Si el principio antrpico es correcto, los
astrnomos descubriran que la energa del vaco no era nula y probablemente
no mucho ms pequea que 10-120 unidades

La longitud de Planck

El proceso de descubrimiento siempre me ha fascinado. Me refiero al proceso


mental: cul fue la lnea de razonamiento la intuicin que llev al
momento eureka!? Uno de mis sueos favoritos es ponerme en la mente de
un gran cientfico e imaginar cmo yo podra haber hecho un descubrimiento
crucial.
Permtame compartir con usted cmo habra hecho yo la primera gran
contribucin a la teora cuntica de la gravedad. Diecisis aos antes de que el
joven Einstein inventara la teora moderna de la gravedad y veintisis aos
antes de que esos advenedizos, Werner Heisenberg y Schrodinger, inventaran
la moderna mecnica cuntica, en la prctica, yo, Max Planck, lo hice sin
siquiera darme cuenta.
Berln 1900, el Instituto Kaiser Wilhelm
No hace mucho tiempo hice el descubrimiento ms maravilloso de una
constante fundamental de la Naturaleza completamente nueva. La gente la
llama mi constante, la constante de Planck. Yo estaba sentado en mi despacho
preguntndome esto: por qu las constantes fundamentales como la
velocidad de la luz, la constante gravitatoria de Newton y mi nueva constante
tienen valores tan complicados? La velocidad de la luz es 2,99 x 108 metros por
segundo. La constante de Newton es 6,7 x 10-11 metros cbicos partido por
kilogramo y por segundo al cuadrado. Y mi constante es incluso peor, 6,626 x
10-34 kilogramos por metro cuadrado partido por segundo. Por qu son siem-
pre tan grandes o tan pequeas? La vida para un fsico sera mucho ms fcil si
fueran nmeros de tamao corriente.
Entonces me vino la idea! Hay tres unidades bsicas que describen longitud,
masa y tiempo: el metro, el kilogramo y el segundo. Hay tambin tres
constantes fundamentales. Si cambio las unidades, digamos, a centmetros,
gramos y horas, cambiarn los valores numricos de las tres constantes. Por
ejemplo, la velocidad de la luz ser peor. Se convertir en 1,08 x 10 14
centmetros por hora. Pero si utilizo aos para el tiempo y aos luz para la
distancia, la velocidad de la luz ser exactamente uno puesto que la luz recorre
un ao luz por ao. No significa eso que puedo idear unas nuevas unidades y
hacer de las tres constantes fundamentales lo que yo quiera? Puedo incluso
encontrar unidades en las que las tres constantes fundamentales de la fsica
sean iguales a uno. Eso simplificara muchas frmulas. Llamar a las nuevas
unidades unidades naturales, puesto que estn basadas en las constantes de
la naturaleza. Quiz si tengo suerte, la gente empezar a llamarlas unidades
de Planck.

Calcular, calcular, calcular...

Ah!, he aqu mi resultado: la unidad natural de longitud es de aproxi-


madamente 10-33 centmetros. Santo Bernoulli! Eso es ms pequeo que
cualquier cosa en que jams haya pensado. Algunas de esas personas que
creen en los tomos dicen que quiz tengan unos 10-8 centmetros de
dimetro. Eso significa que mi nueva unidad natural es tan pequea
comparada con un tomo como un tomo lo es comparado con una galaxia!5
Cunto vale la unidad natural de tiempo? Sale del orden de 10-42 segundos.
Eso es inimaginablemente pequeo. Incluso el tiempo de oscilacin de una
onda luminosa de alta frecuencia es inmensamente mayor que una unidad
natural de tiempo.
Y ahora la masa: ah!, la unidad de masa no es tan extraa. La unidad
natural de masa es pequea pero no mucho. Es 10-5 gramos: apro-
ximadamente la masa de una mota de polvo. Estas unidades deben de tener
algn significado especial. Todas las frmulas de la fsica son mucho ms
simples si trabajo en unidades naturales. Y me pregunto qu significa esto?
As es cmo Planck hizo uno de los grandes descubrimientos de la mecnica
cuntica sin darse cuenta.
Planck vivi cuarenta y siete aos ms, hasta los noventa y ocho, pero no
creo que imaginara siquiera el profundo impacto que iba a tener su
descubrimiento de las unidades de Planck en las siguientes generaciones de
fsicos. En 1947, la teora de la relatividad general y la mecnica cuntica eran
partes de los fundamentos bsicos de la fsica, pero apenas nadie haba
empezado a pensar en la sntesis de las dos: la gravedad cuntica. Las tres
unidades de Planck de longitud, masa y tiempo fueron decisivas en el
desarrollo de la disciplina pero, incluso ahora, tan slo estamos empezando a
comprender la profundidad de su significado. Dar algunos ejemplos de su
importancia.
Antes discutimos el hecho de que, en la teora de Einstein, el espacio es
extensible y deformable como la superficie de un globo. Puede extenderse
plano y uniforme o puede estar arrugado y con baches. Combinemos esta idea
con la mecnica cuntica y el espacio se hace muy poco familiar. Segn los
principios de la mecnica cuntica, todo lo que puede fluctuar flucta. Si el
espacio es deformable, incluso l tiene agitaciones cunticas. Si pudiramos
mirar a travs de un microscopio muy potente, veramos el espacio fluctuando,
agitndose y resplandeciendo, retorcindose en nudos y formando agujeros de
donut. Sera como un trozo de tela o papel. En conjunto parece plano y suave,
pero si se mira a nivel microscpico, la superficie est llena de pozos, baches,
fibras y agujeros. El espacio es as pero peor. No slo aparece lleno de textura
sino de textura que flucta con increble rapidez.
Qu potencia tendra que tener el microscopio para ver la textura fluctuante
del espacio? Lo ha adivinado. El telescopio tendra que discernir caractersticas
cuyo tamao es la longitud de Planck, por ejemplo, 10-13 centmetros. sta es la
escala de la textura cuntica del espacio.
Y cunto duran las caractersticas antes de transformarse en algo nuevo?
De nuevo usted puede adivinar la respuesta: la escala de tiempo de estas
fluctuaciones es el tiempo de Planck, 10-42 segundos. Muchos fsicos piensan
que hay un sentido en el que la longitud de Planck es la distancia ms pequea
que puede resolverse. Del mismo modo, el tiempo de Planck puede ser el
intervalo ms corto de tiempo.

No dejemos fuera la masa de Planck. Para entender su importancia,


imaginemos dos partculas que colisionan con tanta fuerza que crean un
agujero negro en el punto de colisin. S, puede suceder; dos partculas que
colisionan, si tienen suficiente energa, desaparecern y dejarn tras de s un
agujero negro, uno de esos objetos misteriosos que ocuparn el captulo 11 de
este libro. La energa necesaria para formar dicho agujero negro desempe
un papel en nuestra anterior discusin sobre la energa del vaco. Cunta
debe ser dicha energa (recordando que masa y energa son lo mismo)? La
respuesta, por supuesto, es la masa de Planck. La masa de Planck no es la
masa ms pequea ni la ms grande posible, pero es la masa ms pequea
posible de un agujero negro. Dicho sea de paso, un agujero negro con masa de
Planck tendra un tamao aproximado de una longitud de Planck antes de
explotar en fotones y otros residuos.
Tal como descubri Planck, su masa es de aproximadamente una
cienmilsima de gramo. Para los patrones corrientes, sa no es mucha masa;
incluso si la multiplicamos por la velocidad de la luz al cuadrado, no es una
enorme cantidad de energa. Corresponde ms o menos a la que hay en un
depsito de gasolina en un automvil. Pero concentrar tanta energa en dos
partculas elementales que colisionan... eso s sera una hazaa. Se necesitara
un acelerador de un tamao de muchos aos luz para hacerlo.
Recordemos que hemos estimado la densidad de energa del vaco debida a
partculas reales. No es sorprendente que la respuesta se traduzca en una
masa de Planck por longitud de Planck cbica. En otras palabras, la unidad de
densidad de energa que defin como una unidad no era otra cosa que la
unidad de Planck natural de densidad de energa.
El mundo en la escala de Planck es un lugar muy poco conocido, donde la
geometra est cambiando constantemente, el espacio y el tiempo son apenas
reconocibles y las partculas reales de alta energa estn colisionando
continuamente y formando minsculos agujeros negros que no duran ms que
un simple tiempo de Planck. Pero es el mundo en el que los tericos de
cuerdas pasan sus das de trabajo.
Permtame dedicar un poco de espacio y de tiempo a resumir los dos
captulos difciles por los que usted ha pasado y el dilema al que llevan. Las
leyes microscpicas de las partculas elementales en forma del modelo
estndar son una base espectacularmente satisfactoria para calcular las
propiedades no slo de las propias partculas sino de ncleos, tomos y
molculas simples. Presumiblemente, con un ordenador suficientemente
grande y tiempo suficiente, podramos calcular todas las molculas y pasar a
objetos an ms complicados. Pero el modelo estndar es enormemente
complejo y arbitrario. De ningn modo se explica a s mismo. Hay muchas
otras listas de partculas y de constantes de acoplamiento imaginables que son
tan consistentes matemticamente como las encontradas en la Naturaleza.
Pero las cosas empeoran. Cuando combinamos la teora de las partculas
elementales con la teora de la gravedad, descubrimos el horror de una
constante cosmolgica suficientemente grande no slo para destruir galaxias,
estrellas y planetas sino tambin tomos e incluso protones y neutrones, a
menos... A menos que qu? A menos que los diversos bosones, fermiones,
masas y constantes de acoplamiento que entran en el clculo de la energa del
vaco conspiren para anular las 119 primera cifras decimales, pero qu
mecanismo natural podra dar cuenta de un estado de cosas tan improbable?
Estn las leyes de la fsica en equilibrio en un filo de navaja increblemente
fino y, si es as, por qu? stas son las grandes preguntas.
En el prximo captulo discutiremos qu es lo que determina las leyes de la
fsica y hasta qu punto son nicas. Lo que encontraremos es que dichas leyes
no son nicas en absoluto! Incluso pueden variar de un lugar a otro en el
megaverso. Podra ser que hubiera lugares raros especiales en el megaverso
donde las constantes conspiran de la forma precisa para cancelar la energa
del vaco con precisin suficiente para que exista la vida? La idea de un paisaje
de posibilidades que permite dicha variacin es el tema del captulo 3.
3
La cancin de la Tierra

Marinero, nos est alcanzando? El rostro del capitn estaba sombro


mientras las gotas de sudor resbalaban por su calva y caan de su barbilla. Las
venas de su antebrazo se hincharon cuando su mano agarr la palanca de
control.
S, capitn, me temo que no hay manera de evitarlo. La burbuja est
creciendo y, a menos que mi clculo sea errneo, va a engullirnos.
El capitn se asust y dio un puetazo en la mesa que tena delante. De
modo que as es cmo acaba. Tragados por una burbuja de vaco alterno.
Puedes ver cules son las leyes de la fsica en su interior? Alguna
probabilidad de que podamos sobrevivir?
No muchas. Calculo que nuestras probabilidades son de una frente a diez
elevado a la centsima potencia, una en un gugol. Creo que el vaco dentro de
la burbuja puede mantener electrones y quarks, pero la constante de
estructura fina es probablemente demasiado grande. Eso acabar con nuestros
ncleos. El marinero levant la vista de sus ecuaciones y sonri compungido.
Incluso si la constante de estructura fina es correcta, hay una aplastante
probabilidad de que haya un gran "CC".
CC?
S, ya sabe, constante cosmolgica. Probablemente es negativa y
suficientemente grande como para aplastar nuestras molculas, as. El
marinero hizo un chasquido con los dedos. Aqu llega! Oh, no!, es
supersimtrica.32 Ninguna probabilidad ... Silencio.

ste era el principio de una historia de ciencia-ficcin muy mala que empec
a escribir. Despus de unos pocos prrafos, llegu a la conclusin de que no
tena mucho talento y abandon el proyecto. Pero la ciencia puede ser mucho
mejor que la ficcin.
Poco a poco ha llegado a ser aceptado por muchos fsicos tericos que las
leyes de la fsica quiz no slo sean cambiantes, sino que casi siempre son
letales. En cierto sentido las leyes de la Naturaleza son como el clima de la
Costa Este: tremendamente variables, casi siempre horribles, pero, en raras
ocasiones, toda una delicia. Como tormentas mortales, burbujas de ambientes
extraordinariamente hostiles pueden propagarse a travs del universo
destruyendo todo a su paso. Pero en lugares raros y especiales encontramos
leyes de la fsica perfectamente adecuadas a nuestra existencia. Para entender
cmo lleg a ocurrir que nosotros mismos nos encontremos en un lugar tan ex-
cepcional tenemos que entender las razones para la variabilidad de las leyes
de la fsica, cul es el rango de posibilidades y cmo una regin del espacio
puede cambiar repentinamente y pasar de tener un carcter letal a uno
benigno. Esto nos lleva al objetivo central de este libro, el paisaje.

32
Para una explicacin del temor del marinero por la supersimetra, vase el captulo 8.
Como he dicho, el paisaje es un espacio de posibilidades. Tiene geografa y
topografa con colinas, valles, llanuras, caones, montaas y desfiladeros.
Pero, a diferencia de un paisaje normal, no es tridimensional. El paisaje tiene
cientos, quiz miles, de dimensiones. Casi todo el paisaje describe ambientes
que son letales para la vida, pero algunos de los valles ms bajos son
habitables. El paisaje no es un lugar real. No existe como una localizacin real
en la Tierra o en ningn otro lugar. No existe en el espacio ni en el tiempo. Es
una construccin matemtica, cada uno de cuyos puntos representa un
ambiente posible o, como dira un fsico, un vaco posible.
En el uso corriente la palabra vaco significa espacio vaco, espacio del que se
ha extrado todo el aire, vapor de agua u otro material. Eso es tambin lo que
significa para un fsico experimental que trabaja con tubos de vaco, cmaras
de vaco y bombas de vaco. Pero para un fsico terico, el trmino vaco tiene
muchas ms connotaciones. Significa una especie de fondo en el que tiene
lugar el resto de la fsica. El vaco representa un potencial para todas las cosas
que pueden suceder en ese fondo. Significa una lista de todas las partculas
elementales tanto como de las constantes de la Naturaleza que se pondran de
manifiesto mediante experimentos en dicho vaco. En resumen, significa un
ambiente en el que las leyes de la fsica toman una forma particular. Decimos
de nuestro vaco que puede contener electrones, positrones, fotones y el resto
de las partculas elementales habituales. En nuestro vaco el electrn tiene una
masa de 0,51 MeV33 la masa del fotn es cero y la constante de estructura fina
es 0,007297351. Algn otro vaco podra tener electrones sin masa, un fotn
con una masa de 10 MeV y ningn quark pero cuarenta tipos diferentes de
neutrinos y una constante de estructura fina igual a 15,003571. Un vaco
diferente significa leyes de la fsica diferentes; cada punto en el paisaje
representa un conjunto de leyes que son, con toda probabilidad, muy
diferentes de las nuestras pero que son, en cualquier caso, posibilidades
consistentes. El modelo estndar es meramente un punto en el paisaje de
posibilidades.
Y si las leyes de la fsica pueden ser diferentes en otros vacos, tambin
puede serlo toda la ciencia. Un mundo con electrones mucho ms ligeros pero
fotones mucho ms pesados no tendra tomos. Ausencia de tomos significa
ausencia de qumica, ausencia de tabla peridica, ausencia de molculas,
ausencia de cidos, ausencia de bases, ausencia de sustancias orgnicas y, por
supuesto, ausencia de biologa.
La idea de universos con leyes de la Naturaleza alternativas parece cosa de
ciencia-ficcin, pero la verdad es ms trivial de lo que suena.
La tecnologa mdica moderna produce de manera rutinaria universos
alternativos dentro de mquinas RMI. La abreviatura RMI no era el nombre
original para esta tecnologa: reemplaz a RMN, que significa resonancia
magntica nuclear. Pero los pacientes se asustaban por la palabra nuclear y no
queran acercarse. De modo que se cambi el nombre por imagen por
resonancia magntica para resaltar los aspectos magnticos de la tecnologa
en lugar de los nucleares. De hecho, los ncleos que estn implicados en la
RMN no son ncleos de uranio o de plutonio como en las cabezas nucleares,
sino los propios ncleos del paciente que son suavemente zarandeados por el
campo magntico de la mquina.
33
Un MeV es una minscula unidad de masa utilizada por los fsicos de partculas elementales. Un kilogramo es
aproximadamente cinco veces diez elevado a veintinueve (5 x 1029) MeV.
Una mquina de RMI es bsicamente un cilindro de espacio vaco con una
bobina a su alrededor. Una corriente elctrica que pasa por la bobina crea un
potente campo magntico en el cilindro. Es en esencia un electroimn muy
fuerte. El paciente en el interior de la mquina de RMI est en un pequeo
universo privado donde, como veremos, las propiedades del vaco son
ligeramente diferentes de las del exterior. Imagine que despertara una maana
dentro de la mquina, sin saber dnde estaba. Algo parecera ir mal en las
leyes de la fsica. La cosa ms obvia que usted advertira es que los objetos de
hierro se movan de formas muy extraas, presentando incluso un serio
peligro. Si usted tuviera una brjula, sta se quedara rgidamente bloqueada
en una direccin particular.
Probablemente no sera una buena idea tener un televisor en la mquina de
RMI, pero supongamos que usted lo tuviera. La imagen estara distorsionada
de formas extraas. Si usted sabe cmo funciona un televisor, atribuira la
extraa distorsin al movimiento de los electrones. El fuerte campo magntico
que existe dentro del cilindro ejerce fuerzas sobre los electrones que curvan
sus trayectorias; stas pasan de ser lneas rectas a lneas helicoidales similares
a un sacacorchos. Un fsico terico que conociera los diagramas de Feynman
dira que haba algo diferente en el propagador electrnico. El propagador no
es tan slo una imagen de un electrn que se mueve de un punto a otro: es
tambin una expresin matemtica que describe el movimiento.
Las constantes de la Naturaleza tambin seran ligeramente inusuales. El
fuerte campo magntico interacciona con el espn de un electrn e incluso
modifica la masa del electrn. Suceden cosas divertidas con los tomos en
fuertes campos magnticos. Las fuerzas magnticas sobre los electrones
atmicos hacen que el tomo se comprima ligeramente en direcciones
perpendiculares al campo. Los efectos en una mquina RMI real seran
minsculos, pero si pudiera hacerse mucho ms fuerte el campo magntico,
los tomos quedaran estrujados en hebras parecidas a espaguetis a lo largo
de las lneas de campo magntico.
Los efectos del campo magntico tambin pueden detectarse a partir de
cambios pequeos en los niveles de energa de los tomos y, por consiguiente,
en el espectro de luz que emiten. Hay cambios en la manera exacta en que
electrones, positrones y fotones interaccionan entre s. Si el campo se hiciera
suficientemente fuerte, incluso los diagramas de vrtice estaran afectados. La
constante de estructura fina sera algo diferente y dependera de la direccin
en que se mueve el electrn.
Por supuesto, el campo en la mquina RMI es muy dbil y los efectos sobre
las leyes que regulan las partculas cargadas son minsculos. Si el campo fuera
mucho ms fuerte, el paciente se sentira raro. Un campo suficientemente
fuerte para afectar seriamente a dichas leyes resultara fatal. Los efectos sobre
los tomos tendran consecuencias terribles para los procesos qumicos y
biolgicos.
Hay dos formas de ver esto, ambas correctas. Una es convencional: las leyes
de la fsica son exactamente las que siempre fueron, pero el ambiente est
modificado por la presencia del campo magntico. La otra manera de
considerarlo es que las leyes para los diagramas de Feynman han sido
cambiadas y algo ha sucedido con las leyes de la fsica. Quiz lo ms preciso
que se puede decir es:
Las leyes de la fsica estn determinadas por el ambiente.

Campos

Los campos, como hemos visto, son propiedades invisibles del espacio que
influyen en los objetos que se mueven a travs de ellos. El campo magntico
es un ejemplo familiar. Cualquiera que haya jugado con imanes ha descubierto
las misteriosas fuerzas de accin a distancia que ejercen sobre clips, agujas y
clavos de acero. Casi todo el mundo que ha cursado una asignatura de ciencias
en la escuela ha visto el efecto de un campo magntico sobre limaduras de
hierro esparcidas en una superficie en las cercanas de un imn. El campo
ordena las limaduras en largos filamentos que parecen cabellos, alineados a lo
largo de la direccin del campo. Los filamentos siguen lneas matemticas
llamadas lneas de fuerza del imn o lneas de campo magntico. El campo
magntico tiene direccin en cada punto, pero tiene tambin una intensidad
que determina qu fuerza esta ejerciendo el campo sobre los trozos de hierro.
En la mquina RMI el campo es ms de diez mil veces ms intenso que el
campo magntico de la Tierra.
El campo elctrico es un pariente prximo, aunque ligeramente menos
familiar, del campo magntico. No tiene efectos observables sobre limaduras
de hierro pero hace que pequeos trozos de papel se muevan cuando hay
electricidad esttica en ellos. Los campos elctricos no son provocados por
corrientes elctricas sino por acumulaciones de carga elctrica esttica. Por
ejemplo, frotar un material con otro cuando usted frota las suelas de sus
zapatos con la alfombra es un caso provoca la transferencia de electrones.
Un material se carga negativamente y el otro positivamente. Los objetos
cargados crean un campo elctrico a su alrededor que, como los campos
magnticos, tienen direccin e intensidad.
En definitiva, las leyes de la fsica son variables porque estn determinadas
por campos y los campos pueden variar. Conectar campos magnticos y
elctricos es una manera de cambiar las leyes, pero no es ni mucho menos la
nica manera de modificar el vaco, ni siquiera la ms interesante. La segunda
mitad del siglo XX fue un tiempo de descubrimiento de nuevas partculas
elementales, nuevas fuerzas y, sobre todo, nuevos campos. El campo
gravitatorio de Einstein era uno, pero haba muchos ms. El espacio puede
llenarse con una amplia variedad de influencias invisibles que tienen todo tipo
de efectos sobre la materia ordinaria. De todos los nuevos campos que se
descubrieron, el que tiene ms que ensearnos sobre el paisaje es el campo de
Higgs.
El descubrimiento del campo de Higgs no fue un descubrimiento
experimental en el sentido usual.34 Los fsicos tericos descubrieron que el
modelo estndar, sin el campo de Higgs, es matemticamente inconsistente.
Sin l, las reglas de Feynman llevaran a resultados absurdos tales como
probabilidades infinitas e incluso negativas. Pero a finales de los aos sesenta
y principios de los setenta del siglo pasado los tericos idearon una manera de
corregir los problemas aadiendo una partcula elemental adicional: la
partcula de Higgs.
Partcula de Higgs, campo de Higgs... cul es la conexin entre partculas y
campos que nos lleva a llamarles con el mismo nombre? La idea de campo
apareci por primera vez a mediados del siglo XIX como campo
electromagntico. Michael Faraday imaginaba que un campo era una
perturbacin suave en el espacio que afecta a los movimientos de las
partculas elctricamente cargadas, pero no se supona que el propio campo
estuviera hecho de partculas. Para Faraday, y Maxwell, que le sigui, el mundo
estaba compuesto de partculas y campos y no haba ninguna duda sobre cul
era cada uno. Pero en 1905 Albert Einstein, al explicar la frmula de Planck
para la radiacin trmica, propuso una teora extravagante. Einstein afirmaba
que el campo electromagntico estaba compuesto en realidad de un nmero
muy grande de partculas indivisibles que llegaron a conocerse como fotones o
cuantos.35 En pequeo nmero, los fotones o, lo que es lo mismo, los cuantos
de luz se comportan como partculas, pero cuando muchos de ellos se mueven
de una manera coordinada, la coleccin total se comporta como un campo: un
campo cuntico. Esta relacin entre partculas y campos es muy general. Por
cada tipo de partcula en la Naturaleza hay un campo y por cada tipo de campo
hay una partcula. As, campos y partculas suelen llevar el mismo nombre. El
campo electromagntico (el nombre colectivo para los campos elctrico y
magntico) poda denominarse campo de fotones. El electrn tiene un campo.
Tambin lo tienen el quark, el glun y cada miembro del reparto de personajes
del modelo estndar, incluida la partcula de Higgs.
Cuando digo que el modelo estndar no tiene sentido matemtico sin el
campo de Higgs debera matizar la afirmacin. La teora sin el campo de Higgs
es matemtica consistente, pero solamente si todas las partculas se mueven
con la velocidad de la luz, como el fotn. Las partculas que se mueven con la
velocidad de la luz no pueden tener masa, de modo que los fsicos ven que el

34
Varias personas estuvieron involucradas en el descubrimiento del campo de Higgs. Adems
de Peter Higgs, en Gran Bretaa, Robert Brout y Francois Englert de Blgica estuvieron entre
los primeros en darse cuenta de su necesidad.
35
El trmino fotn fue acuado por el qumico de Berkeley G. N. Lewis en 1926.
campo de Higgs es necesario para dar su masa a las partculas elementales.
En mi opinin sta es una pobre eleccin de palabras, pero no puedo pensar en
una mejor. En cualquier caso ste es un ejemplo importante de cmo el valor
de un campo puede influir en las constantes de la Naturaleza.
Nadie ha visto nunca una partcula de Higgs, ni siquiera en la forma indirecta
en que los fsicos experimentales ven partculas. La dificultad no est en
detectarlas sino para empezar en producirlas. El problema no es un problema
fundamental; para producir una partcula tan pesada como la Higgs
simplemente se necesita un acelerador ms grande. Pero la partcula de Higgs
y el campo de Higgs son tan importantes para el xito del modelo estndar
que nadie cuestiona seriamente su existencia.36 Mientras escribo este libro
est a punto de concluirse la construccin de un acelerador en el Centro
Europeo para Investigacin Nuclear (CERN) que fcilmente debera producir la
partcula de Higgs. Habrn pasado unos cuarenta aos desde el momento en
que la partcula de Higgs fue descubierta inicialmente por los tericos hasta el
momento de su deteccin.
Si fuera tan fcil conectar el campo de Higgs como lo es conectar el campo
magntico, podramos cambiar la masa del electrn a voluntad. Aumentar la
masa hara que los electrones atmicos fueran atrados ms cerca del ncleo y
la qumica cambiara de forma espectacular. La masa de los quarks que
componen el protn y el neutrn aumentara y modificara las propiedades de
los ncleos y, en algn momento, los destruira por completo. Ms perturbador
incluso sera el desplazamiento del campo de Higgs en la otra direccin, que
reducira en general la masa del electrn. El electrn se hara tan ligero que no
podra estar contenido dentro del tomo. Una vez ms, esto no es algo que
quisiramos hacer donde vivimos. Los cambios tendran efectos desastrosos y
haran el mundo inhabitable. La mayora de los cambios importantes en las
leyes de la fsica seran fatales y en ello hay una historia a la que volveremos
una y otra vez.
Variando el campo de Higgs, podemos aadir diversidad al mundo; las leyes
de la fsica atmica y nuclear tambin variarn. Un fsico de una regin no
reconocera por completo las leyes de la fsica en otra. Pero la variedad
inherente en las variaciones del campo de Higgs es muy modesta. Qu
pasara si el nmero de campos variables fuera de varios centenares en lugar
de slo uno? Esto implicara un paisaje multidimensional, tan diverso que
podra encontrarse casi cualquier cosa. Entonces podramos empezar a
preguntar qu no es posible en lugar de qu lo es. Como veremos, esto no es
especulacin ociosa.
Cada vez que los matemticos o los fsicos tienen un problema que implica
mltiples variables consideran un espacio que representa las posibilidades. Un
ejemplo sencillo es la temperatura del aire. Imaginemos una lnea con una
marca que representa 0 C, cerca de ella un punto que representa 1 C, otro
punto a 2 C y as sucesivamente. La lnea es un espacio unidimensional que
representa los valores posibles de la temperatura. Un punto a 25 C
representara un da bello y templado; el punto a 0 C, un da de invierno
helador. El indicador de temperatura en un termmetro domstico corriente es
exactamente este tipo de espacio abstracto hecho concreto.
36
Tan importante que el fsico Len Lederman escribi un libro sobre ello, que en un rapto de
sobre entusiasmo titul: La partcula divina (Lederman poda haber titulado su libro El campo
divino. Supongo que La partcula divina suena mejor.)
Supongamos que, adems de un termmetro, en el exterior de la ventana de
la cocina tenemos tambin un barmetro para medir la presin del aire.
Entonces podramos dibujar dos ejes, uno para representar la temperatura y
otro para representar la presin atmosfrica. De nuevo, cada punto, ahora en
un espacio bidimensional, representa una posible condicin climtica. Si
quisiramos an ms informacin por ejemplo, la humedad del aire,
podramos aadir una tercera dimensin al espacio de posibilidades: la
humedad.
Temperatura, presin y humedad combinadas nos dicen ms que slo
temperatura, presin y humedad sueltas. Nos dicen algo sobre los tipos de
partculas que pueden existir: en este caso, no partculas elementales sino
gotas de agua. Dependiendo de las condiciones, a travs de la atmsfera
pueden moverse copos de nieve, gotas lquidas o partculas.
Las leyes de la fsica son como el clima del vaco, excepto que en lugar de
la temperatura, presin y humedad, el clima est determinado por los valores
de los campos. Y del mismo modo que el clima determina los tipos de gotas
que pueden existir, el ambiente del vaco determina la lista de partculas
elementales y sus propiedades. Cuntos campos controladores existen y
cmo afectan a la lista de partculas elementales, sus masas y las constantes
de acoplamiento? Algunos de los campos ya son conocidos: el campo elctrico,
el campo magntico y el campo de Higgs. El resto slo se conocern cuando
descubramos ms sobre las leyes supremas de la Naturaleza y no slo el
modelo estndar. Por el momento, nuestra mejor apuesta para estas leyes de
nivel superior nuestra nica apuesta es la teora de cuerdas. En los
captulos 7 y 8 veremos que la teora de cuerdas tiene una respuesta
inesperada a la pregunta de cuntos campos controlan el clima del vaco local.
Segn el estado actual de conocimiento, parece que son centenares o incluso
miles.
Cualquiera que sea el nmero de campos, el principio es el mismo.
Imaginemos un espacio matemtico con una direccin para cada campo. Si
hay diez campos, el espacio debe de ser decadimensional. Si hay un millar de
campos, el nmero de dimensiones debera ser de un millar. Este espacio es el
paisaje. Un punto en el paisaje especifica un valor para cada campo: una
condicin de clima del vaco. Tambin define un conjunto particular de
partculas elementales, sus masas y leyes de interaccin. Si se pudiera mover
poco a poco el universo desde un punto en el paisaje a otro, todas estas cosas
cambiaran poco a poco. En respuesta a estos cambios, tambin cambiaran las
propiedades de tomos y molculas.

Colinas y valles

Un mapa del terreno real no estara completo a menos que indicase cmo
vara la altitud de un punto a otro. Este es el objetivo de un mapa topogrfico
con sus curvas de nivel que representan elevacin. An mejor que un mapa
topogrfico sera un modelo de plastilina tridimensional que muestre a escala
reducida las montaas, los valles y las llanuras. Imaginemos que tenemos
dicho modelo delante de nosotros y aadamos una pequea bola lisa, quiz un
perdign que pueda rodar por el paisaje modelo. Coloquemos la bola en
cualquier parte y dmosle un pequeo empujn: empezar a rodar cuesta
abajo hasta que finalmente se detenga en el fondo de un valle. Por qu lo
hace? Se han dado muchas respuestas a esta pregunta. Los antiguos griegos
crean que todo cualquier material tena su lugar natural en el mundo y
siempre buscara su nivel correcto. Yo no estoy seguro de qu respuesta dara
usted, pero yo, como profesor de fsica, explicara que el perdign tiene
energa potencial que depende de su elevacin: cuanto mayor es la altura,
mayor es su energa potencial. El perdign rueda a un lugar de energa ms
baja o, al menos, la energa ms baja que puede localizar sin tener que escalar
una colina para encontrar un valle an ms bajo. Para un fsico que estudia el
perdign que rueda, el mapa de nivel y el paisaje modelo muestran las
variaciones de energa potencial a medida que el perdign rueda a lo largo del
paisaje.
El paisaje objeto de este libro tambin tiene sus tierras altas, tierras bajas,
montaas y valles. No son bolas pequeas las que ruedan por l: universos de
bolsillo completos ocupan localizaciones en el paisaje. Qu quiero decir
cuando digo que un universo de bolsillo ocupa un lugar en el paisaje? Es ms o
menos lo mismo que hacer un informe del clima de invierno en Denver
diciendo que la ciudad ocupa el punto 25 en la escala del termmetro.
Suena raro, pero tiene perfecto sentido decir que las ciudades importantes
del mundo pueblan el termmetro y se mueven por l, da a da o incluso de un
instante al siguiente.
Pero cul es el significado de la altura de un punto en el paisaje?
Obviamente no tiene nada que ver con elevacin sobre el nivel del mar. Pero s
tiene que ver con energa potencial, no la energa de un perdign, sino la
energa de un universo (de bolsillo).37 Y, como en el caso del perdign, rodar
hacia el fondo de un valle representa la tendencia de un universo a
evolucionar hacia una energa potencial ms baja. Volver a este punto.

Con esto en mente volvamos a las leyes de la fsica en la mquina RMI. Si el


campo magntico fuera el nico campo el paisaje sera unidimensional, como
la escala de temperatura, con un nico eje que indica la intensidad del campo
magntico.

37
Incluso en el caso del clima, hay una nocin de energa. La energa de todas las molculas en
un metro cbico de atmsfera depende de la temperatura y de la presin. As, podramos
aadir un concepto de altitud al paisaje del clima. Por supuesto, no tendra nada que ver con la
altitud ordinaria.
Los campos magnticos no vienen porque s. Se necesita energa para crear
el campo. En los primeros das de la teora electromagntica, antes de que
Mchael Faraday introdujera el concepto de campo, se pensaba que la energa
estaba en las corrientes elctricas que fluyen a lo largo de los cables de los
circuitos elctricos. Pero la nueva visin de la Naturaleza de Faraday, en
trminos de campos que llenan el espacio y afectan al comportamiento de
objetos cargados, centraba la atencin en los campos y no en los cables,
transformadores, resistencias y dems elementos del circuito. Los fsicos
pronto se dieron cuenta del gran valor de atribuir energa al propio campo:
dondequiera que haya un campo, hay energa. La energa en el campo
electromagntico de un haz de luz calentar el objeto fro que ilumina.
Hay tambin energa en el campo magntico de la mquina RMI. Ms tarde
encontraremos campos con mucha ms energa que el dbil campo en la
mquina RMI. La energa en el campo RMI total sera apenas suficiente para
hervir cien gramos de agua.
Aadiendo un eje vertical al paisaje unidimensional, podemos representar la
energa de cada punto. La energa contenida en un campo magntico es
proporcional al cuadrado del campo, lo que implica que el paisaje es un valle
profundo y parablico con grandes pendientes a cada lado.

El campo magntico es slo uno de los dos campos que introdujo Faraday; el
otro es el campo elctrico. El campo elctrico no afecta a la aguja de una
brjula como lo hara un campo magntico, pero el campo elctrico puede
hacer que nuestro pelo se erice. Los campos elctricos fuertes deforman los
tomos, empujando a los electrones negativamente cargados en una direccin
y al ncleo positivamente cargado en la otra. Los tomos alargados pueden
formar largas cadenas en las que los ncleos positivos se empalman con nubes
electrnicas negativas (el grupo de electrones atmicos ligados a los ncleos).
Si el campo elctrico fuera suficientemente fuerte los tomos no podran existir
en absoluto. Ni, por supuesto, tampoco podra hacerlo la vida.
Tener campos elctrico y magntico aade diversidad al paisaje. Se hace
bidimensional. Puesto que el campo elctrico tambin tiene energa, la
altitud vara cuando nos movemos en las dos direcciones horizontales. Este
paisaje se parece a un cuenco profundo rodeado por paredes altas y con gran
pendiente.

Debido al hecho de que los campos elctrico y magntico afectan de


diferentes maneras a las propiedades de los electrones, hay un potencial
mayor para variedad en las leyes de la fsica. Los electrones en el campo
combinado se mueven a lo largo de trayectorias ms complicadas que en un
campo puramente magntico ms simple. Los niveles de energa atmicos
muestran un mayor grado de complejidad y el paisaje es ms variado. Si todo
el espacio estuviese uniformemente lleno con campos elctrico y magntico,
podramos decir que las leyes de la fsica dependen de en qu parte en el
paisaje bidimensional est localizado el universo. Hay muchos ms campos
en la Naturaleza que slo los campos elctrico y magntico, pero el principio
general es siempre el mismo. Cada punto en el paisaje en otras palabras,
cada valor de los campos tiene un valor correspondiente de densidad de
energa. Si los campos se consideran como direcciones horizontales en el
paisaje, puede aadirse otro eje vertical para representar la energa. Si
llamamos altitud al eje vertical, el paisaje puede tener llanuras, colinas,
desfiladeros y valles.
Los campos elctrico y magntico son campos vectoriales, lo que significa
que no slo tienen un tamao o magnitud en cada punto del espacio sino que
tambin apuntan en una direccin. Una brjula situada cerca de un imn
apunta en la direccin del campo magntico. En un mundo perfecto, el campo
magntico apuntara exactamente a lo largo del eje Norte-Sur en todo lugar en
la superficie de la Tierra. En el mundo real hay todo tipo de variaciones
respecto al ideal. Un gran depsito de hierro influir en el campo de una forma
complicada. Es exactamente la capacidad de variar de un punto a otro lo que
hace del magnetismo un campo.
Los campos que constituyen el paisaje son, en su mayor parte, ms simples
que los campos elctrico y magntico. La mayora son campos escalares. Un
campo escalar es una magnitud que tiene tamao o intensidad pero no
direccin. Por ejemplo, la temperatura es un campo escalar. Usted no oir al
hombre del tiempo decir que la temperatura es de treinta grados al norte
nordeste. La temperatura tiene intensidad pero no direccin. La presin del
aire y la humedad tambin son escalares. Pero el hombre del tiempo tambin
informa de un campo vectorial: la velocidad del viento. La velocidad del viento
es un perfecto ejemplo de un campo vectorial: tiene magnitud y direccin.
Temperatura, presin, humedad y velocidad del viento comparten la propiedad
de que pueden variar de un lugar a otro. Eso es lo que las hace campos. Por
supuesto, son slo analogas. No tienen nada que ver con los campos que
constituyen el paisaje.
El campo de Higgs se parece mucho al campo magntico (excepto que es
escalar), pero es mucho ms difcil de manipular. Se necesitan enormes
cantidades de energa para cambiar el campo de Higgs siquiera un poco. Pero
su pudiramos cambiarlo, la masa de cada partcula elemental (con excepcin
del fotn) cambiara.
Locomotoras, balas de can y partculas elementales tienen masa. Masa es
inercia; cuanta ms masa tiene un cuerpo, ms difcil es ponerlo en
movimiento o detenerlo. Para determinar la masa de un objeto se lo somete a
una fuerza conocida y se mide su aceleracin: la razn entre la fuerza y la
aceleracin es su masa. Si el objeto est en reposo cuando empieza el
experimento, la masa medida se denomina masa en reposo. En tiempos
pasados se haca una distincin entre masa y masa en reposo, pero hoy
cuando quiera que se utiliza el trmino masa significa siempre masa en
reposo.
Es un hecho emprico que todos los electrones tienen la misma masa. Lo
mismo sucede con todos los protones o cualquier otro tipo de partcula.
Precisamente porque todos los electrones tienen la misma masa es por lo que
podemos hablar de la masa del electrn. Lo mismo sucede para cada tipo de
partcula pero, por supuesto, la masa de un tipo de partcula no es la misma
que la de otro tipo. Por ejemplo, la masa del protn es unas mil ochocientas
veces mayor que la masa del electrn.
Los fotones son bichos raros y excntricos cuando se trata de asignarles
masa. La masa no puede definirse acelerndolos a partir del reposo porque los
fotones se mueven siempre a la misma velocidad. Los fotones son las
partculas de la luz y, como Einstein explic, la luz se mueve siempre a la
velocidad de la luz. Un fotn nunca puede ser llevado al reposo; en lugar de
frenarse, simplemente desaparecera. As, la masa de un fotn es cero. De
cualquier partcula que viaje a la velocidad de la luz se dice que carece de
masa.
De todas las partculas que se observan experimentalmente, slo el fotn
carece de masa. Pero hay pocas dudas de que existe al menos otra partcula
sin masa. De la misma manera que un electrn que se mueve en la rbita
exterior de un tomo irradia ondas electromagnticas, un planeta que se
mueve alrededor del Sol perturba el campo gra-vitatorio y emite por ello ondas
gravitatorias. Estas ondas gravitatorias son demasiado dbiles para ser
detectadas en la Tierra, pero de vez en cuando tienen lugar sucesos
tremendamente violentos que producen radiacin gravitatoria muy intensa. La
colisin de dos agujeros negros liberara prodigiosas cantidades de energa en
forma de ondas de gravedad para cuya deteccin se estn construyendo
detectores en la Tierra. A menos que los fsicos tericos estn gravemente
equivocados, estas ondas se movern a la velocidad de la luz. La hiptesis
razonable es que las ondas gravitatorias estn hechas de cuantos sin masa,
gravitones.
Aunque he dicho que todos los electrones tienen la misma masa, hay un
matiz que quiz usted haya deducido. La masa de un electrn depende del
valor del campo de Higgs en la posicin del electrn. Si tuviramos la
tecnologa para variar el campo de Higgs, la masa del electrn dependera de
su localizacin. Esto es cierto de la masa de cualquier partcula elemental, con
la excepcin del fotn y del gravitn.
En nuestro estado de vaco corriente, la mayora de los campos conocidos
son nulos. Pueden fluctuar debido a la mecnica cuntica, pero lo hacen
positivamente durante un breve tiempo y luego negativamente. Si ignoramos
esta rpida agitacin, los campos promedio son cero. Cambiar el campo desde
cero cuesta energa. El campo de Higgs, sin embargo, es algo diferente. Su
valor medio en el espacio vaco no es cero. Es como si, adems del mar
fluctuante de partculas reales, el espacio estuviera lleno de un fluido adicional
en reposo hecho de partculas de Higgs. Por qu no notamos el fluido? En
cierto sentido supongo que podramos decir que nos hemos acostumbrado a l.
Pero si se eliminara, ciertamente notaramos su ausencia. Ms exactamente, ni
siquiera existiramos para notar nada.
El campo de Higgs da a las partculas su masa. Qu demonios significa
esto? La respuesta est enterrada profundamente en las matemticas del
modelo estndar, pero tratar de darle una idea. Como he mencionado antes
(en la pgina 117), si el campo (o la partcula) de Higgs se dejara fuera del
reparto de personajes, la teora cuntica de campos matemtica que describe
el modelo estndar slo sera matemticamente consistente si todas las dems
partculas elementales carecieran de masa, como el fotn. Las masas reales de
las partculas como los electrones, los quarks, los bosones W y los bosones Z se
deben a su movimiento a travs de las partculas del campo de Higgs. No
quiero confundirle con falsas analogas, pero hay un sentido en el que el fluido
de Higgs crea una resistencia al movimiento de las partculas. No es una forma
de friccin, que frenara las partculas en movimiento y hara que llegaran al
reposo. Ms bien es una resistencia a los cambios de velocidad: en otras
palabras, inercia o masa. Una vez ms un diagrama de Feynman vale por mil
palabras.

Si pudiramos crear una zona donde el campo de Higgs fuera cero, la cosa
ms singular que notaramos (suponiendo que sobreviviramos) es que la
masa del electrn sera cero. Los efectos sobre los tomos seran
devastadores. El electrn sera tan ligero que no podra contenerse dentro del
tomo. No existiran tomos ni molculas. Es casi seguro que no existira vida
como la nuestra en dicha regin del espacio.
Sera muy interesante comprobar estas predicciones de la misma manera en
que podemos comprobar la fsica en un campo magntico. Pero manipular el
campo de Higgs es enormemente ms difcil que manipular el campo
magntico. Crear una regin del espacio donde el campo de Higgs sea cero
costara una enorme cantidad de energa. Tan slo un centmetro cbico de
espacio libre de Higgs requerira una energa del orden de 10 40 julios. sta es
aproximadamente la energa total que irradia el Sol en un milln de aos. Este
experimento tendr que esperar un poco.
Por qu el campo de Higgs es tan diferente del campo magntico? La
respuesta est en el paisaje. Simplifiquemos el paisaje a una dimensin
ignorando los campos elctrico y magntico e incluyendo solamente el campo
de Higgs. El Higgs-paisaje resultante sera ms interesante que la simple
parbola que representa el paisaje-campo magntico. Tiene dos valles
profundos separados por una montaa extraordinariamente alta.

No se preocupe si no entiende por qu el Higgs-paisaje parece tan diferente.


Nadie lo entiende del todo. Es otro hecho emprico que tenemos que aceptar
por ahora. La cima de la montaa es el punto del paisaje donde el campo de
Higgs es cero. Imaginemos que un superpotente aspirador de vaco csmico ha
succionado el campo de Higgs. ste es el lugar en el Higgs-paisaje donde todas
las partculas del modelo estndar carecen de masa y se mueven a la
velocidad de la luz. De la grfica podemos ver que la cima de la montaa
representa un ambiente con una gran cantidad de energa. Es tambin un
ambienta mortal.
Por el contrario, nuestro rincn del universo est situado a salvo en uno de
los valles donde la energa es ms baja. En estos valles, el campo de Higgs no
es cero, el vaco est lleno de fluido de Higgs y las partculas tienen masa. Los
tomos se comportan como tomos y la vida es posible. El paisaje completo de
la teora de cuerdas es muy parecido a estos ejemplos pero infinitamente ms
rico en posibilidades bsicamente desagradables. Los valles amigables y
habitables son excepciones muy raras. Pero eso es una historia para ms
tarde.
Por qu, en cada ejemplo, vivimos en el fondo de un valle? Es un principio
general? En realidad lo es.
Rodando por el paisaje

Hermann Minkowski era un fsico con un brillante estilo literario. Esto es lo


que tena que decir sobre el espacio y el tiempo: En lo sucesivo el espacio por
s mismo y el tiempo por s mismo estn condenados a desvanecerse en meras
sombras y slo una especie de unin de los dos conservar una identidad
independiente. Minkowski estaba hablando de la hija de dos aos de Einstein,
la teora de la relatividad especial. Fue Minkowski quien anunci al mundo que
el espacio y el tiempo deban estar unidos en un nico espacio-tiempo
tetradimensional. Se sigue de la perspectiva tetradimensional que si las leyes
de la fsica pueden variar de un punto del espacio a otro, tambin debe de ser
posible que varen con el tiempo. Hay cosas que pueden hacer que las reglas
normales incluso la ley de la gravedad cambien, ya sea repentina o
gradualmente.
Imaginemos una onda de radio de muy larga longitud de onda que atraviesa
un laboratorio de fsica. Una onda de radio es una perturbacin
electromagntica que consiste en campos elctrico y magntico oscilantes. Si
la longitud de onda es suficientemente larga, una nica oscilacin necesitar
mucho tiempo para atravesar el laboratorio. En funcin del argumento,
digamos que la longitud de onda es de dos aos luz. Los campos en el
laboratorio necesitarn todo un ao para pasar desde cero a un mximo y
volver a cero.38 Si en nuestro laboratorio el campo era cero en diciembre, ser
mximo en junio.
Los campos lentamente variables significarn que el comportamiento de los
electrones cambiar lentamente con el tiempo. Durante los meses de invierno,
cuando los campos sean ms pequeos, los electrones, tomos y molculas se
comportarn normalmente. En verano, cuando los campos alcancen su
mximo, los electrones se movern en rbitas extraas y los tomos estarn
comprimidos en direcciones perpendiculares al campo magntico. El campo
elctrico tambin distorsionar las formas de los tomos tirando de los electro-
nes y los ncleos en direcciones opuestas. Las leyes de la fsica parecern
cambiar con las estaciones!
Qu pasa con el campo de Higgs? Puede cambiar con el tiempo?
Recordemos que el espacio vaco normal est lleno de campos de Higgs.
Imaginemos que un fsico diablico inventara una mquina un aspirador
que pudiera barrer el campo de Higgs. La mquina sera tan potente que
podra empujar el universo, o parte de l, cuesta arriba hasta la cima de la
montaa en medio del Higgs-paisaje. Sucederan cosas terribles; los tomos se
desintegraran y sera el final de toda la vida. Lo que sucede a continuacin es
sorprendentemente simple. Supongamos que el Higgs-paisaje es realmente un
paisaje con una alta montaa que separa dos valles. El universo actuara como
una bola pequea y redonda en equilibrio precario en el filo de la navaja entre
caer a la izquierda y caer a la derecha. Obviamente, la situacin es inestable.
Tan slo un minsculo empujn en un sentido o en otro hara caer la bola en
picado hacia un valle.

38
Tenga en cuenta que en un ciclo completo una oscilacin empieza en cero, aumenta, decrece
pasando por cero hasta valores negativos y luego aumenta de nuevo hasta cero. Los campos
elctrico y magntico pasarn dos veces por cero en una sola longitud de onda.
Si la superficie del paisaje fuera perfectamente suave, sin ninguna friccin, la
bola sobrepasara el valle y subira al otro lado, luego rodara de nuevo hacia el
valle, subira cuesta arriba, y as una y otra vez. Pero si hay la ms mnima
friccin, la bola llegar a detenerse con el tiempo en el punto ms bajo de uno
de los valles.39
As es como se comporta el campo de Higgs. El universo rueda por el
paisaje hasta que llega al reposo en un valle que representa el vaco usual.
El fondo de los valles es el nico lugar donde una bola imaginaria puede
estar en reposo. Colocada en una pendiente, rodar cuesta abajo. Colocada en
la cima de una colina, ser inestable. De la misma manera, el nico vaco
posible con leyes de la fsica estables e invariables es el fondo de un valle en el
paisaje.
Un valle no tiene por qu ser necesariamente el punto ms bajo absoluto en
el paisaje. En una cadena de montaas con muchos valles, cada uno de ellos
rodeado por picos, algunos de los valles pueden ser muy altos, ms altos de
hecho que algunas de las cimas. Pero en cuanto el universo que rueda llega al
fondo de un valle, se queda all. El trmino matemtico para el punto ms bajo
de un valle es un mnimo local. En un mnimo local, cualquier direccin ser
cuesta arriba. As pues, llegamos a un hecho fundamental: los posibles vacos
estables o de forma equivalente, las posibles leyes de la fsica estables co-
rresponden a los mnimos locales del paisaje.

Ningn cientfico loco va a barrer nunca el campo de Higgs. Como he


mencionado antes, barrer tan slo un centmetro cbico de espacio requerira
toda la energa radiada por el Sol en un milln de aos. Pero hubo un tiempo,
hace aproximadamente catorce mil millones de aos, en que la temperatura
del mundo era tan alta que haba energa ms que suficiente para barrer el
campo de Higgs de todo el universo conocido. Me refiero al universo muy
primitivo, inmediatamente despus del big bang, cuando la temperatura y la
presin eran tremendamente grandes. Los fsicos creen que el universo
empez con el campo de Higgs igual a cero, por ejemplo, en la cima de la
montaa. Cuando el universo se enfri, rod cuesta abajo por la pendiente
hasta el valle en el que habitamos ahora. Rodar por el paisaje desempea
un papel central en todas las teoras modernas de la cosmologa.
El Higgs-paisaje tiene un pequeo nmero de mnimos locales. Es
increblemente improbable que uno de los mnimos tuviera una energa del
vaco tan pequea como 10-120. Pero como veremos en el captulo 10, el paisaje
real de la teora de cuerdas es mucho ms complejo, diverso e interesante.
Trate de imaginar un espacio de quinientas dimensiones con una topografa
39
Mientras el universo est en la cima de la montaa, la energa del vaco hace que el universo
se expanda como si hubiera una constante cosmolgica. La expansin causa un tipo de friccin
llamada friccin csmica.
que incluye 10500 mnimos locales, cada uno de ellos con sus propias leyes de
la fsica y constantes de la Naturaleza. Djelo. A menos que su cerebro sea
muy diferente del mo, 10500 est mucho ms all de nuestra imaginacin. Pero
una cosa parece cierta. Con tantas posibilidades para escoger, es
abrumadoramente probable que la energa de muchos vacos se anule hasta la
precisin requerida por el argumento antrpico de Weinberg, a saber, 119
cifras decimales.
En el prximo captulo quiero tomarme un descanso de tantos aspectos
tcnicos de la fsica y discutir una cuestin que tiene que ver con las
esperanzas y aspiraciones de los fsicos. Volveremos a la ciencia dura en el
captulo 5, pero los cambios de paradigma implican ms que hechos y cifras.
Implican cuestiones estticas y emocionales y fijaciones con paradigmas que
quiz tengan que ser abandonados. Que las leyes de la fsica puedan ser
contingentes en el ambiente local, como sucede con el clima, genera un
profundo malestar en muchos fsicos que tienen una sensacin casi espiritual
de que la Naturaleza debe ser bella en cierto sentido matemtico especial.

4
El mito de la unicidad y la elegancia
Dios utiliz bellas matemticas al crear el mundo.
PAUL DIRAC
Si vas a describir la verdad, deja la elegancia para el sastre.
ALBERT EINSTEIN
La belleza es peor que el vino, intoxica al que la posee y al que la
contempla.
ALDOUS HUXLEY

Lo que entienden los fsicos por bello

La controversia antrpica no slo trata de hechos cientficos y principios


filosficos. Trata de lo que constituye el buen gusto en ciencia. Y como en
todas las discusiones sobre el gusto, en ella intervienen las sensibilidades
estticas de cada uno. La resistencia a explicaciones antrpicas de los hechos
naturales deriva, en parte, de los criterios estticos especiales que han influido
a todos los grandes fsicos tericos Newton, Einstein, Dirac, Feynman hasta
la generacin actual. Para entender los fuertes sentimientos implicados
debemos entender primero el paradigma esttico que est siendo desafiado y
amenazado por ideas nuevas y peligrosas.
Por haber pasado una buena parte de mi vida haciendo fsica terica, estoy
personalmente convencido de que sta es la ms bella y elegante de todas las
ciencias. Estoy completamente seguro de que todos mis amigos fsicos piensan
lo mismo. Pero la mayora de nosotros no tenemos una idea clara de lo que
entendemos por belleza en fsica. Cuando he planteado la pregunta en el
pasado, las respuestas variaban. La ms comn era que las ecuaciones son
elegantes. Unos pocos respondan que los fenmenos fsicos reales son bellos.
Sin duda, los fsicos tienen criterios estticos por los que juzgan las teoras.
Las conversaciones estn sazonadas con palabras como elegante, bello,
simple, poderoso, nico y cosas as. Probablemente no hay dos personas que
entiendan exactamente lo mismo por estas palabras, pero creo que puedo dar
definiciones generales en las que los fsicos estarn ms o menos de acuerdo.
Si hay una diferencia entre elegancia y simplicidad, es demasiado sutil para
m. Matemticos e ingenieros utilizan tambin estos trminos de modo ms o
menos intercambiable y entienden aproximadamente lo mismo que los fsicos.
Una solucin elegante para un problema de ingeniera significa una solucin
que utiliza la mnima cantidad de tecnologa para realizar la tarea requerida.
Hacer que un componente sirva para dos objetivos es elegante. La solucin
mnima es la ms elegante.
En los aos cuarenta del siglo pasado, el dibujante Rube Goldberg se
especializ en disear mquinas de Rube Goldberg, que eran soluciones
fantsticas y ridculas a problemas de ingeniera.40 Un reloj despertador de
Rube Goldberg tendra bolas que rodaban cuesta abajo, martillos que
golpeaban a pjaros que tiraban de cuerdas y todo terminaba con un cubo de

40
Rube Goldberg tuvo imitadores en muchos pases. En Espaa se hicieron famosos los
inventos del profesor Franz de Copenhague que se publicaban en el TBO. (N. del t.)
agua que se derramaba sobre quien estaba dormido. Una mquina de Rube
Goldberg era decididamente una solucin poco elegante a un problema.
Las soluciones a problemas matemticos pueden evaluarse de modo anlogo
en trminos de elegancia. Una demostracin de un teorema debera ser lo ms
econmica posible, lo que significa que el nmero de hiptesis, as como el
nmero de pasos, debera reducirse al mnimo. Un sistema matemtico tal
como la geometra euclideana debera estar basado en un nmero mnimo de
axiomas. A los matemticos les gusta depurar sus argumentos, a veces hasta
el punto de la incomprensibilidad.

La idea de elegancia de los fsicos tericos es fundamentalmente la misma


que la del ingeniero o el matemtico. La teora de la relatividad general es
elegante porque sale mucho de muy poco. A los fsicos tambin les gusta que
sus axiomas sean sencillos y pocos en nmero. Algo ms que lo que es
absolutamente esencial es poco elegante. Una teora elegante debera ser
expresable en trminos de un pequeo nmero de ecuaciones, cada una de
las cuales es fcil de escribir. Ecuaciones largas con demasiados smbolos
amontonados son una seal de una teora poco elegante o quiz una teora
que est expresada en una forma tosca.
De dnde procede este gusto esttico por la simplicidad?41 No son slo los
ingenieros, matemticos y fsicos quienes obtienen una sensacin de
satisfaccin a partir de una solucin clara a un problema. Mi padre era un
fontanero cuya una educacin no pasaba de la escuela elemental. Pero a l le
gustaba la simetra y la geometra de una caera bien colocada. Tena un
profundo orgullo profesional por encontrar maneras inteligentes de minimizar
la caera necesaria para llevar agua de un punto a otro sin violar las reglas
estticas de paralelismo, rectangularidad y simetra. No era por el dinero que
poda ahorrar recortando materiales. Eso era lo de menos. El placer que senta
con una simplificacin ingeniosa y una geometra elegante no era tan
diferente del mo cuando encuentro una manera clara de escribir una
ecuacin.

41
Estos comentarios sobre la simplicidad pretenden ser aplicables solamente al tipo de
simplicidad del ingeniero/matemtico/fsico. No tengo ninguna opinin sobre la simplicidad y la
complejidad en msica, poesa o cualquier otra forma de arte.
La unicidad es otra propiedad que es especialmente valorada por los fsicos
tericos. Las mejores teoras son las que son nicas en dos sentidos. En primer
lugar, no debera haber ninguna incertidumbre sobre sus consecuencias. La
teora debera predecir todo lo que es posible predecir y no ms. Pero hay
tambin un segundo tipo de unicidad que sera especialmente preciada en lo
que Steven Weinberg llama una teora final. Es una especie de inevitabilidad,
una sensacin de que la teora no podra ser de ninguna otra manera. La mejor
teora sera no slo una teora de todo sino la nica teora de todo posible.
La combinacin de elegancia, unicidad y capacidad de responder a todas las
preguntas de las que cabe respuesta es lo que hace bella a una teora. Pero
pienso que los fsicos estaran generalmente de acuerdo en que ninguna teora
concebida hasta ahora ha superado plenamente estos criterios. De hecho, no
hay ninguna razn por la que cualquier teora que no sea la teora final debiera
tener una belleza perfecta.
Si usted pidiera a un fsico terico que ordenara todas las teoras por orden
esttico, la clara ganadora sera la teora de la relatividad general. Las ideas de
Einstein estaban motivadas por un hecho elemental sobre la gravedad que
cualquier nio puede entender: la fuerza de la gravedad se parece a la fuerza
debida a la aceleracin. Einstein realiz un experimento mental en un ascensor
imaginario. Su punto de partida era el hecho de que en un ascensor es
imposible distinguir entre los efectos de un campo gravitatorio y los efectos de
una aceleracin hacia arriba. Cualquiera que haya estado en un ascensor que
se mueve a gran velocidad sabe que durante el breve perodo de tiempo de
aceleracin hacia arriba se siente ms pesado: la presin en las plantas de los
pies, el tirn sobre los brazos y los hombros son exactamente iguales ya estn
causados por la gravedad o por la velocidad en aumento del ascensor. Y
durante la deceleracin usted se siente ms ligero. Einstein transform esta
observacin trivial en uno de los principios de mayor alcance de la fsica: el
principio de equivalencia entre gravedad y aceleracin o, de manera ms
simple, el principio de equivalencia. De l dedujo las reglas que gobiernan
todos los fenmenos en un campo gravitatorio as como las ecuaciones para la
geometra no euclideana del espacio-tiempo. Todo se resume en unas pocas
ecuaciones, las ecuaciones de Einstein, con validez universal. Yo lo encuentro
bello.
Esto saca a la luz otra faceta de lo que significa la belleza para algunos
fsicos. No es slo el producto final del trabajo de Einstein sobre la gravedad lo
que yo encuentro agradable. Para m, gran parte de la belleza reside en la
manera en que l hizo el descubrimiento: cmo evolucion a partir de un
experimento mental que incluso un nio puede entender. Y, pese a todo, he
odo a fsicos que afirman que si Einstein no hubiera descubierto la teora de la
relatividad general, ellos o algn otro la habran descubierto pronto de una
manera ms moderna y ms tcnica, pero en mi opinin mucho menos bella.
Es interesante comparar las dos rutas a las ecuaciones de Einstein. Segn
estos historiadores de un mundo alternativo, ellos habran llegado a construir
una teora siguiendo las lneas de la electrodinmica de Maxwell. La teora de
Maxwell consiste en un conjunto de ocho ecuaciones cuyas soluciones
describen movimientos ondulatorios del campo electromagntico. Esas mismas
ecuaciones incluyen tambin las fuerzas ordinarias entre imanes y entre
cargas elctricas. No son los fenmenos sino la forma de las ecuaciones las
que habran sido la inspiracin para los tericos actuales. El punto de partida
habra sido una ecuacin para ondas gravitatorias, de una forma similar a las
ecuaciones que describen ondas luminosas o sonoras.42
Igual que la luz es emitida desde una carga vibrante o el sonido desde un
diapasn oscilante, las ondas de gravedad son emitidas por masas en rpido
movimiento. Aunque las ecuaciones que describen las ondas fueran
matemticamente consistentes, apareceran problemas cuando se permitiera
que las ondas interaccionaran con objetos con gran masa. Apareceran
inconsistencias que no se dan en la teora de Maxwell. Impertrritos, los
tericos habran buscado trminos extra para aadir a las ecuaciones y
hacerlas consistentes. Por ensayo y error habran encontrado una serie de
aproximaciones sucesivas, cada una mejor que la anterior. Pero en cualquier
etapa concreta, las ecuaciones seguiran siendo inconsistentes.
La consistencia se lograra solamente cuando se sumara un nmero infinito
de trminos. Adems, cuando se sumaran todos los trminos, el resultado
sera exactamente equivalente a las ecuaciones de Einstein! Mediante una
serie de aproximaciones sucesivas se habra encontrado una ruta a una teora
nica que sera equivalente a la relatividad general. No habra necesidad de
pensar nunca en ascensores acelerados. El requisito matemtico de
consistencia, junto con el mtodo de aproximaciones sucesivas, sera
suficiente. Para algunos esto es bello. Difcilmente podra calificarse de simple.
En cuanto a la elegancia de las ecuaciones, las mostrar en la forma
maravillosamente simple que obtuvo Einstein.

Esta pequea caja con unos pocos smbolos colocados de forma sencilla
contiene toda la teora de los fenmenos gravitatorios: la cada de las piedras,
el movimiento de la Tierra y la Luna, la formacin de las galaxias, la expansin
del universo y mucho ms.
El enfoque defendido por los modernistas, aun dando el mismo contenido,
llevara a una infinidad inacabable de aproximaciones sucesivas. As las
ecuaciones carecen de toda elegancia.
De todas formas, tengo que admitir que, aunque la derivacin moderna
quiz careca de la elegancia de las ecuaciones de Einstein, haca una cosa
bastante bien. Demostraba la unicidad de la teora. En cada nivel de
aproximacin, los trminos extra necesarios para restaurar la consistencia
estn unvocamente determinados; la teora no es ambigua. No slo describe
cmo funciona la gravedad, sino que tambin muestra que no podra haber
sido de otra manera.
La teora tambin es poderosa. Puede describir con gran precisin una
variedad muy amplia de fenmenos gravitatorios, desde la capacidad de la
Tierra para mantenernos en su superficie hasta los agujeros negros en los
42
Ecuaciones muy similares describen perturbaciones electromagnticas tales como la luz, las
perturbaciones de presin llamadas ondas sonoras y las ondas que viajan de un lado a otro de
una larga cuerda cuando se agita un extremo d la misma. En conjunto, las ecuaciones para
fenmenos de este tipo se denominan ecuaciones de ondas.
centros de los cusares y las ondas gravitatorias procedentes de colisiones
violentas de tales agujeros negros. Con sus elegantes ecuaciones, un elemento
de unicidad y el poder para describir muchos fenmenos, la teora de la
relatividad general es la teora fsica ms bella jams concebida. Pero como
hemos visto, no es slo el contenido de una teora lo que dice sobre el
mundo lo que la hace bella, sino tambin la forma en que estn escritas las
ecuaciones e incluso el razonamiento que intervino en su descubrimiento.
Si el concurso de belleza fsica sera ganado por la relatividad general, el
premio a la ms fea tendra que ir a la fsica nuclear. El problema con la fsica
nuclear no es que lleve a la fealdad de los reactores nucleares y los hongos
atmicos. Eso es tecnologa, no fsica. El problema es que las leyes de la fsica
nuclear no son claras y concisas. Como resultado, ninguna ecuacin elegante
puede capturar su contenido y ningn simple razonamiento inevitable llev al
descubrimiento de sus reglas. Si las reglas declararan simplemente que
protones y neutrones se atraen segn alguna ley de fuerzas muy simple, la
teora sera tan elegante como la fsica atmica. Pero como la relatividad re-
visionista, cada aproximacin a la verdad es engaosa. Sin embargo, en lugar
de apelar a la consistencia matemtica para mejorarla, se han introducido
varias reglas empricas ad hoc para hacer que la teora concuerde con las
propiedades de los ncleos. Adems, las reglas empricas que funcionan para
algunos ncleos no funcionan para otros. Hay todo un cargamento de
diferentes esquemas de aproximacin y sucesivas estrategias de ensayo y
error, pero, a diferencia del caso con la relatividad general, su suma no da algo
simple, nico y universalmente vlido. La mayora de los fsicos tericos estn
de acuerdo en que las ecuaciones de la fsica nuclear no son nada elegantes ni
su lgica especialmente atractiva.
Algunos fsicos afirmaran que la qumica es fea. La qumica tambin est
llena de recetas ad hoc que no tienen validez universal. Las primeras lneas de
la tabla peridica son bastante simples, pero a medida que se avanza en la
tabla hay que aadir ms y ms hiptesis. Las reglas para el enlace molecular
son aproximadas y tienen muchas excepciones. Unas veces predicen
correctamente y otras no. Cuando los fsicos quieren desdear algo por estar
poco motivado o ser muy complicado, lo desprecian como qumica o incluso
qumica de libro de cocina.
Pero un qumico podra responder que la fsica es aburrida y est
empobrecida. La qumica es la disciplina que describe y explica la belleza y la
variedad del mundo natural. Despus de todo, una flor es un conjunto de
elementos qumicos que sufren reacciones qumicas. Para una mente cientfica,
comprender estos procesos se suma a su valor esttico. 43 Muchos fsicos y

43
Al parecer no todos estn de acuerdo. Walt Whitman escribi:

Cuando oa al astrnomo erudito,

cuando ante m se alineaban en columnas las demostraciones y las cifras,

cuando se me mostraban los mapas y los diagramas, para sumar, dividir y medirlos,

cuando me sent para or al astrnomo que imparta su leccin con gran aplauso en la sala
de conferencias,

pronto me sent inexplicablemente cansado y enfermo,


qumicos buscan belleza en la manera en que estructuras muy simples, como
los tomos, pueden combinarse en pautas macroscpicas. Estos fenmenos,
que son significativos slo para grandes nmeros de tomos, se denominan
colectivos o emergentes. Los fenmenos que implican el comportamiento
colectivo de muchos constituyentes emergen de las leyes de elementos sim-
ples tales como tomos. La vida es un fenmeno colectivo. Tambin lo es la
formacin de un copo de nieve o la forma en que los tomos se alinean, uno al
lado de otro, para formar un bonito cristal como un diamante. Otro ejemplo es
el comportamiento cooperativo que permite que muchos tomos se muevan
sin friccin en un material superconductor. Esto es belleza emergente.
Quin puede decir que este tipo de belleza tiene menos mrito que la
versin reduccionista del fsico de partculas? Yo no. Pero el tipo de belleza de
la que estoy hablando es diferente. Los fsicos de partculas elementales
buscan belleza en las leyes y ecuaciones subyacentes. La mayora ha tenido
una especie de creencia cuasi religiosa en las diosas de la unicidad y la
simplicidad. Hasta donde puedo decir, creen que en el fondo de todo yace
una bella teora, un nico, potente y atractivo conjunto de ecuaciones que
describe todos los fenmenos, al menos en principio, incluso si las ecuaciones
son demasiado difciles de resolver. Estas ecuaciones maestras deberan ser
simples y simtricas. Simplicidad, hablando en general, significa que debera
ser posible escribir las ecuaciones en una caja de aproximadamente este
tamao:

Pero por encima de todo, las ecuaciones deberan predecir unvocamente las
leyes de la fsica que han sido descubiertas durante los ltimos siglos,
incluyendo el modelo estndar de la fsica de partculas: la lista de partculas
elementales, sus masas, constantes de acoplamiento y las fuerzas entre ellas.
Ningunas otras reglas alternativas deberan ser posibles.

Orgenes del mito

hasta que me levant y sin hacer ruido sal

al mstico y hmedo aire de la noche y, de cuando en cuando,

levantaba la vista en perfecto silencio hacia las estrellas.

Cuando oa al astrnomo erudito

Personalmente prefiero el sentimiento de Alexander Pope:

La Naturaleza y las leyes de la Naturaleza estaban ocultas en la noche; Dios dijo


"Hgase Newton" y todo fue luz.

Epitafio por Isaac Newton


El mito de la unicidad y la elegancia se origin probablemente con nuestros
predecesores intelectuales griegos. Pitgoras y Euclides crean en una mstica
armona matemtica del universo. Pitgoras crea que el mundo funcionaba de
acuerdo con principios matemticos semejantes a los que gobiernan la msica.
Aunque la conexin entre msica y fsica puede parecernos ingenua e incluso
ridcula, no es difcil ver en el credo pitagrico el mismo amor a la simetra y la
simplicidad que motiva a los fsicos modernos.
La geometra euclideana tambin tiene un fuerte sabor esttico. Las
demostraciones deberan ser tan simples y elegantes como fuera posible y el
nmero de axiomas sin demostrar debera ser tan pequeo como fuera posible:
no se necesitan ms de cinco. La geometra euclideana se considera
normalmente una rama de las matemticas. Pero los griegos no hacan
distincin entre matemticas y fsica. Para ellos, la geometra euclideana era la
teora de cmo se comporta el espacio fsico real. No slo se podan probar
teoremas sino que tambin se poda salir y medir las propiedades del espacio,
que estaran necesariamente de acuerdo (segn los griegos) con los teoremas.
Por ejemplo, se puede dibujar un tringulo utilizando lpiz y regla y luego
medir con un transportador los tres ngulos internos. Uno de los teoremas de
la geometra euclideana dice que la suma de dichos ngulos es exactamente
ciento ochenta grados. Los griegos crean que cualquier tringulo real, dibujado
en el espacio real, estara de acuerdo con el teorema. As, ellos estaban
haciendo enunciados sobre el mundo fsico, enunciados que para ellos no eran
slo verdaderos sino tambin nicos. El espacio, crean, se adapta a los
axiomas de Euclides y, adems, no poda ser de otra manera. O al menos as lo
pensaban.
Platn y Aristteles fueron ms lejos al aadir un elemento esttico particular
a las leyes de la astronoma. Para ellos el crculo era la figura perfecta. Al estar
cada punto a la misma distancia del centro, el crculo tiene simetra perfecta;
ninguna otra figura es tan simtrica. Por ello Platn, Aristteles y sus
seguidores posteriores crean que ninguna otra figura poda controlar y regular
los movimientos de los planetas. Crean que los cielos estaban compuestos de
un conjunto de elegantes esferas de cristal, perfectamente transparentes,
perfectamente redondas y que se movan con una perfecta precisin mecnica.
No podan concebir que fuera de otra manera.
Los griegos tenan una teora igualmente elegante de los fenmenos
terrestres, lo que prefiguraba las esperanzas de los fsicos actuales en una
teora unificada. Crean que toda la materia terrenal estaba hecha de cuatro
elementos: tierra, aire, agua y fuego. Cada uno tena su lugar natural y tenda
a migrar hacia dicho lugar. El fuego era el ms ligero y, por tanto, tenda a
ascender. La tierra, al ser el ms pesado, tenda a hundirse hasta lo ms bajo.
En medio estaban el agua y el aire. Cuatro elementos y un principio dinmico:
usted se sorprendera de cunto podan explicar. La nica cosa que faltaba era
la unicidad. Yo no veo por qu no puede haber elementos adicionales: tierra,
aire, fuego, agua, vino tinto, queso y ajo.
En cualquier caso, astrnomos, alquimistas y qumicos echaron un pulso a los
esquemas griegos. Johannes Kepler derrib al crculo de su alto pedestal y lo
reemplaz por las ms variadas y menos simtricas rbitas planetarias
elpticas. Pero tambin Kepler crea en la armona matemtica pitagrica. En
esa poca haba slo seis planetas conocidos: Mercurio, Venus, Marte, Jpiter,
Saturno y, por supuesto, la Tierra, lo que a su vez significaba exactamente
cinco separaciones planetarias. Kepler estaba profundamente impresionado
por el hecho de que hay exactamente cinco poliedros regulares, cinco slidos
platnicos: tetraedro, octaedro, icosaedro, cubo y dodecaedro.44 Kepler estaba
seducido por lo que l vea como una inevitable y bella correspondencia entre
los planetas y los slidos platnicos. Y por ello construy un modelo
matemtico del universo como un conjunto de poliedros anidados, con el
objetivo de explicar los radios de sus rbitas. Yo no estoy seguro de que
nosotros lo encontrramos elegante, pero l s y eso es lo importante. Elegante
o no, los cinco slidos platnicos son nicos. La teora, por supuesto, era
completamente absurda.

Al mismo tiempo, los qumicos no podan hacer progresos sin reconocer la


necesidad de ms de cuatro elementos. A finales del siglo XIX, se haban
identificado casi un centenar de elementos y la Naturaleza estaba perdiendo
algo de su simplicidad. La tabla peridica puso algn orden en la qumica, pero
estaba muy lejos de la simplicidad y la unicidad que los griegos haban exigido.
Pero entonces, a comienzos del siglo XX, Bohr, Heisenberg y Schrodinger
descubrieron los principios de la mecnica cuntica y la fsica atmica,
proporcionando con ello un fundamento preciso para la qumica. El nmero de
elementos volva a ser slo cuatro: no los cuatro griegos, sino el fotn, el
electrn, el protn y el neutrn. Toda la qumica puede derivarse sin
ambigedad (solo en principio) de la teora mecanocuntica de estas cuatro
partculas elementales. Simplicidad, elegancia y unicidad estaban volviendo a
ganar la mano. Los principios bsicos de la relatividad, la mecnica cuntica y
la existencia de los cuatro elementos daran lugar a todos los comportamientos
qumicos con tal de que tuviramos la capacidad de resolver las ecuaciones.
Esto estaba muy cerca del ideal del fsico.
Pero, ay!, no iba a ser as. Se descubrieron partculas elementales al por
mayor: neutrinos, muones, las denominadas partculas extraas, mesones e
hiperones, ninguna de las cuales tiene un lugar en el simple esquema de las
cosas. No desempeaban ningn papel importante en la descripcin de la
materia, pese a que existan y enturbiaban las aguas. La fsica de partculas
elementales en los aos sesenta era una mezcla desesperada de letras griegas
y latinas que denotaban cientos de supuestas partculas elementales. Siendo
44
Los cinco slidos platnicos son los nicos poliedros (los homlogos tridimensionales de los
polgonos) cuyas caras son todas polgonos idnticos. El tetraedro, el octaedro y el icosaedro
estn formados por tringulos. El cubo y el dodecaedro estn hechos de cuadrados y
pentgonos, respectivamente.
un fsico joven que esperaba encontrar belleza y elegancia en las leyes de la
Naturaleza, yo encontraba deprimente esta mezcolanza.
Pero luego, los aos setenta mejoraron la perspectiva. Los quarks
reemplazaron a protones, neutrones y mesones como constituyentes del
ncleo y como discut en el captulo 1 una nica teora cuntica de campos
llamada cromodinmica cuntica (QCD) pudo explicar todo sobre los protones,
neutrones, mesones, ncleos y las menos familiares partculas extraas
(partculas que contienen quarks-extraos). El nmero de elementos haba
disminuido algo. Al mismo tiempo, se entendi que electrones y neutrinos eran
gemelos relacionados por una profunda simetra subyacente. La balanza se
estaba desplazando de nuevo hacia la ventaja de la simplicidad. Finalmente, el
modelo estndar naci en su totalidad a mediados de los aos setenta, propor-
cionando una descripcin completa de todos los fenmenos conocidos (o as se
deca a veces) pero en trminos de unos treinta parmetros arbitrarios. La
batalla entre elegancia y tosquedad sigue su curso y no muestra ninguna seal
de una resolucin final victoriosa.

La teora de cuerdas y la cada del mito

Llegamos a la teora de cuerdas: es bella, como le dirn los tericos de


cuerdas, o es la monstruosidad supercomplicada que afirman los crticos a la
teora? Pero antes de discutir la esttica, permtame decir por qu necesitamos
la teora de cuerdas. Si, como he dicho, el modelo estndar describe todos los
fenmenos conocidos, por qu los fsicos tericos se ven empujados a buscar
una estructura matemtica ms profunda? La respuesta es que el modelo
estndar no describe todos los fenmenos conocidos. Hay al menos una
excepcin obvia: la gravedad. La gravitacin es la fuerza ms familiar en la
vida diaria, y probablemente la ms fundamental, pero no se encuentra en
ninguna parte del modelo estndar. El gravitn (el cuanto del campo
gravitatorio) no est en la lista de partculas del modelo estndar. Los objetos
quiz ms interesantes, los agujeros negros, no tienen lugar en la teora.
Aunque la teora clsica de la gravedad de Einstein puede ser la ms bella de
todas las teoras, no parece encajar en el mundo cuntico.
Para la mayora de los fines, la gravedad carece por completo de importancia
para la fsica de partculas elementales. Como veremos en captulos
posteriores, la fuerza gravitatoria entre partculas por ejemplo, entre los
quarks de un protn es muchos rdenes de magnitud ms dbil que las
dems fuerzas de la Naturaleza. La gravedad es demasiado dbil para
desempear un papel en cualquier experimento que implique partculas
elementales, al menos en un futuro previsible. Por esta razn, los fsicos de
partculas elementales tradicionales se han contentado con ignorar por
completo los efectos de la gravedad.
Pero hay dos razones prcticas para querer una comprensin ms profunda
de las relaciones entre la gravedad y el mundo cuntico microscpico. La
primera tiene que ver con la estructura de las partculas elementales. Aunque
la fuerza gravitatoria es despreciable para los electrones en un tomo (o los
quarks en un protn), a medida que la distancia entre partculas se hace ms
pequea, la gravedad empieza a afirmarse. Todas las fuerzas se hacen ms
intensas cuando disminuye la separacin, pero la fuerza gravitatoria aumenta
ms rpidamente que cualquier otra. De hecho, en el momento en que dos
partculas estn a menos de una distancia de Planck la fuerza de la gravedad
es mucho ms intensa que las fuerzas elctricas o incluso las fuerzas que ligan
los quarks. Si el paradigma de la mueca rusa (cosas hechas de cosas cada
vez ms pequeas) sigue siendo vlido, las partculas elementales ordinarias
quiz resulten estar hechas de objetos an ms minsculos que estn en algn
sentido unidos por la gravedad.
La segunda razn prctica para entender los vnculos entre gravedad y teora
cuntica implica a la cosmologa. En el prximo captulo veremos que la
gravedad es la fuerza que gobierna el crecimiento del universo. Cuando el
universo era muy joven y se estaba expandiendo a una enorme velocidad, la
gravedad y la mecnica cuntica eran importantes en la misma medida. Una
falta de comprensin de la conexin entre estas dos grandes teoras frustrar
en ltima instancia nuestros esfuerzos para llegar al fondo del big bang.
Pero hay una tercera razn por la que los fsicos se ven impulsados a
combinar la teora cuntica con la relatividad general: una razn esttica. Para
un fsico, a diferencia de un poeta, el mayor crimen contra la esttica es el
crimen de inconsistencia. Peor an que una teora fea, los principios
incompatibles constituyen un ataque a los valores bsicos que defendemos. Y
durante la mayor parte del siglo XX, gravedad y mecnica cuntica han sido
incompatibles.
Aqu es donde entra la teora de cuerdas. No llegaremos a los detalles de la
teora de cuerdas hasta el captulo 7, pero por el momento digamos
simplemente que es una teora matemtica que unifica de manera consistente
la gravedad y la mecnica cuntica. Muchos fsicos tericos (yo me encuentro
entre ellos) tienen una fuerte sensacin de que la teora de cuerdas es nuestra
mejor esperanza para reconciliar finalmente estos dos grandes pero
conflictivos pilares de la ciencia moderna. Qu hay en la teora de cuerdas
para que nos d esa sensacin? Hemos ensayado montones de aproximaciones
diferentes, pero normalmente fracasan. Un ejemplo es el intento de construir
una teora cuntica de campos basada en la relatividad general. Las matem-
ticas se hacen rpidamente inconsistentes. Pero incluso si las ecuaciones
tuvieran sentido, habra un malestar esttico. En cada uno de estos intentos, la
gravedad es un aadido opcional. Con ello quiero decir que la gravedad se
aade simplemente a alguna teora preexistente como la electrodinmica
cuntica. No hay nada inevitable en ello. Pero la teora de cuerdas es diferente.
La existencia de gravedad y mecnica cuntica es absolutamente esencial
para la consistencia matemtica. La teora de cuerdas slo tiene sentido como
una teora de gravedad cuntica. Esto no es poco, dada la forma en que
estos dos gigantes gravedad y mecnica cuntica han estado en guerra
durante la mayor parte del siglo XX. Yo dira que esta inevitabilidad es bella.
Adems de su ntima relacin con la gravedad, la teora de cuerdas parece
tener conexiones con la fsica de partculas elementales ordinaria. En modo
alguno hemos entendido exactamente cmo incorporar el modelo estndar en
la teora de cuerdas, pero sta tiene todos los elementos que entran en la
teora de partculas moderna. Tiene partculas fermiones y bosones que se
parecen a los electrones, quarks, fotones, gluones y todas las dems. Adems
de las fuerzas gravitatorias, entran en accin fuerzas similares a las fuerzas
elctricas y magnticas entre partculas cargadas e incluso fuerzas similares a
las que ligan a los quarks dentro de protones y neutrones. Ninguna de estas
cosas se ha puesto a mano. Como la gravedad, son tambin consecuencias
inevitables de la teora.
Es excitante que todas las consecuencias de la teora de cuerdas se
despliegan de una manera matemticamente consistente. La teora de cuerdas
es una teora matemtica muy compleja con muchas posibilidades de fallar.
Por fallo entiendo inconsistencia interna. Es como una enorme mquina de alta
precisin, con miles de piezas. A menos que todas encajen perfectamente en el
lugar correcto, todo acabara chirriando. Pero encajan, a veces como
consecuencia de milagros matemticos. La teora de cuerdas no es solamente
una teora fsica sobre la Naturaleza. Es tambin una estructura matemtica
muy sofisticada que ha ofrecido mucha inspiracin a matemticos puros.
Pero es bella la teora de cuerdas? Satisface los cnones de elegancia y
unicidad que exigen los fsicos? Son sus ecuaciones pocas y simples? Y lo que
es ms importante, son nicas las leyes de la fsica implicadas por la teora de
cuerdas?
La elegancia requiere que el nmero de ecuaciones definitorias sea pequeo.
Cinco es mejor que diez y una es mejor que cinco. A este respecto, se podra
decir con cierto sarcasmo que la teora de cuerdas es el resumen definitivo de
la elegancia. Al cabo de tantos aos de estudio de la teora de cuerdas nadie
ha encontrado siquiera una sola ecuacin definitoria. El nmero actual es cero.
No sabemos cules son las ecuaciones fundamentales de la teora ni siquiera si
hay alguna. Bien; entonces si no es un conjunto de ecuaciones definitorias
qu es la teora? En realidad no lo sabemos.
En cuanto a la segunda pregunta son nicas las leyes de la fsica definidas
por la teora de cuerdas?, aqu podemos ser ms precisos. Aunque nadie
puede identificar las ecuaciones definitorias, la metodologa de la teora es
muy rigurosa. Fcilmente poda haber suspendido uno cualquiera del gran
nmero de tests de consistencia matemtica. No lo hizo, pero se pensaba que
las ligaduras matemticas muy rgidas llevaran o bien a una teora
completamente nica o, como mucho, a un pequeo nmero de posibilidades.
Haba una gran sensacin de euforia a mediados de los aos ochenta cuando
los tericos de cuerdas pensaban que estaban apuntando a la respuesta final,
una teora simple y nica que explicara por qu el mundo es como es.
Tambin se crea que las profundas, y a veces milagrosas, propiedades
matemticas de la teora garantizaran que la constante cosmolgica era
exactamente cero.
La atmsfera superintelectual y enrarecida del Instituto para Estudios
Avanzados en Princeton durante un tiempo el hogar de Albert Einstein y J.
Robert Oppenheimer era el centro de esta excitacin. Y en el centro del
centro estaban algunos de los ms grandes fsicos matemticos del mundo.
Edward Witten y la gente que lo rodeaba parecan estar dando grandes
zancadas hacia una nica respuesta. As era entonces.
Hoy sabemos que el xito a la vuelta de la esquina era un espejismo.
Cuando aprendimos ms sobre la teora, empezaron a suceder tres cosas
desafortunadas. La primera fue que comenzaron a manifestarse nuevas
posibilidades, nuevas versiones matemticamente consistentes de lo que se
supona que era una teora nica. Durante los aos noventa el nmero de
posibilidades creci exponencialmente. Los tericos de cuerdas observaban
con horror como se abra un inmenso paisaje con tantos valles que en l poda
encontrarse casi cualquier cosa.
La teora mostraba tambin una desagradable tendencia a producir
mquinas de Rube Goldberg. Buscando el paisaje para el modelo estndar, las
construcciones se hacan desagradablemente complicadas. Haba que
introducir cada vez ms piezas mviles para dar cuenta de todos los
requisitos y, por ahora, parece que ningn modelo realista sera aceptable para
la Sociedad Americana de Ingenieros, en cualquier caso, no por su elegancia.
Finalmente, aadiendo sal a la herida, todos los candidatos potenciales a un
vaco como en el que vivimos tienen una constante cosmolgica no nula. La
esperanza de que alguna elegante magia matemtica de la teora de cuerdas
garantizara un valor cero para la constante cosmolgica se esta
desvaneciendo rpidamente.
Juzgada por los criterios usuales de unicidad y elegancia, la teora de cuerdas
ha pasado de ser Bella a ser la Bestia. Y pese a todo, cuanto ms pienso en
esta historia desafortunada, pienso que hay ms razones para creer que la
teora de cuerdas es la respuesta.

Es elegante la Naturaleza?

La gran tragedia de la ciencia: que una bella hiptesis sea destruida por un
hecho feo.
THOMAS HENRY HUXLEY

La teora de cuerdas no carece de enemigos que le dirn que es una


perversin monstruosa. Entre ellos estn los tericos de la materia condensada
que piensan que la teora correcta es emergente. La fsica de la materia
condensada es el estudio de las propiedades de la materia ordinaria en forma
slida, lquida o gaseosa. Segn esta escuela, el espacio y el tiempo emergen
de algunos objetos microscpicos no especificados de la misma manera que las
redes cristalinas y los superconductores emergen del comportamiento
colectivo de un gran nmero de tomos. En muchos casos el comportamiento
emergente apenas depende de los detalles microscpicos particulares. En la
visin de los fsicos de la materia condensada, el mundo puede emerger de
una variedad tan amplia de puntos de partida microscpicos que no tiene
sentido tratar de identificar los detalles microscpicos. En su lugar, se
argumenta, los fsicos deberan estar tratando de entender las reglas y los
mecanismos de la propia emergencia. En otras palabras, deberan estudiar la
fsica de la materia condensada.
El problema con este punto de vista es que ningn sistema de materia
condensada corriente puede comportarse como un universo regulado por la
mecnica cuntica junto con las leyes de la gravedad de Einstein. Ms
adelante, cuando encontremos el principio hologrfico, en el captulo 10,
veremos que hay profundas razones para ello. La idea de que hay muchos
puntos de partida microscpicos que pueden conducir a un mundo con
gravedad puede ser verdadera, pero ninguno de ellos se parece en nada a los
materiales habituales que estudia la fsica de la materia condensada.
Otra fuente de crticas son algunos (ciertamente no todos) fsicos
experimentales de altas energas que estn disgustados porque los nuevos
fenmenos implicados por la teora de cuerdas estn demasiado alejados del
experimento, como si eso fuera culpa de los tericos. Estos fsicos estn
molestos porque no pueden ver cmo sus experimentos pueden abordar
alguna vez las cuestiones que los tericos de cuerdas estn tratando de
responder. Sugieren que los tericos se atengan a problemas que aborden
directamente la agenda experimental en un futuro a corto plazo. sta es una
visin extraordinariamente miope. En la actualidad, los experimentos de fsica
de altas energas se han hecho tan grandes y complicados que necesitan
dcadas para completarse. Los fsicos tericos jvenes y brillantes son como
exploradores incansables. Quieren ir all donde les lleve su curiosidad por el
mundo. Y si es al gran mar de lo desconocido, que as sea.
La mayora de los fsicos experimentales realmente buenos no prestan
mucha atencin a lo que piensan los tericos. Construyen las mquinas que
pueden construir y hacen los experimentos que pueden hacer. La mayora de
los fsicos tericos realmente buenos no prestan mucha atencin a lo que
piensan los experimentales. Construyen sus teoras basadas en sus propios
instintos y van donde su intuicin les lleva. Todos esperan que, en algn
momento, se cruzarn los dos caminos, pero cundo y dnde exactamente
constituye toda una conjetura.
Finalmente, hay propuestas de otras teoras. As es como debera ser. Hay
que explorar otros caminos pero, por lo que puedo decir, ninguna de estas
teoras est muy bien desarrollada. Por el momento tienen poco que decir.
Lo que nunca he odo es una crtica basada en la desafortunada poca
elegancia o la carencia de unicidad de la teora de cuerdas.45 Una u otra de
estas tendencias podra volverse contra los tericos de cuerdas como prueba
de que sus propias esperanzas en la teora estn equivocadas. Quiz parte de
la razn de que los enemigos de la teora de cuerdas no lo hayan hecho es que
los tericos de cuerdas han mantenido vendado su propio taln de Aquiles
hasta hace muy poco. Sospecho que ahora que se est haciendo ms pblica,
en parte por mis propios escritos y conferencias, los sabiondos que viven en los
mrgenes estarn sonriendo y anunciando en voz alta: Ja, Ja, siempre lo supi-
mos. La teora de cuerdas est muerta.
Mi conjetura es que la falta de elegancia y unicidad se acabarn vindose
como virtudes de la teora. Una mirada honesta al mundo real no sugiere una
pauta de minimalismo matemtico. He aqu una lista de las masas de las
partculas elementales del modelo estndar expresadas en trminos de la
masa del electrn. Los nmeros son aproximados.

Partcula Masa
fotn 0
glun 0
neutrino menos que 10-8 pero no cero
electrn 1
45
Este comentario fue escrito en la primavera de 2004, pero en la poca en que termin de
escribir El paisaje csmico, un ao despus, los buitres ya haban acudido en masa.
quark-up 8
quark-down 16
mun 207
quark-extrao 293
quark-encantado 2.900
leptn tau 3.447
quark-fondo 9.200
bosn W 157.000
bosn Z 178.000
quark-cima 344.000
Hay aqu muy poca estructura aparte del incremento obvio cuando
descendemos por la lista.
Los nmeros no parecen guardar ninguna relacin sencilla con cantidades
matemticas especiales como o la raz cuadrada de 2. La nica razn por la
que existe cualquier pauta es que yo he listado a propsito las partculas en
orden de masa creciente.
Estos nmeros son simplemente la punta del iceberg. Sabemos con certeza
que en el modelo estndar hay al menos otras veinte constantes de
acoplamiento independientes que gobiernan un amplio rango de fuerzas
diferentes que no traslucen simplicidad. Incluso esa lista est probablemente
lejos de ser exhaustiva. Hay ms cosas en el mundo que slo el modelo
estndar de la fsica de partculas. La gravitacin y la cosmologa introducen
muchas constantes nuevas, tales como las masas de las partculas de la
materia oscura.46 Hay consenso entre los fsicos de partculas, especialmente
los que esperan que la supersimetra sea una caracterstica de la Naturaleza,
en que las ms de un centenar de constantes de la Naturaleza independientes
no estn relacionadas de ninguna manera conocida. Lejos de ser la estructura
simple y elegante sugerida a veces por los fsicos, la descripcin actual ms
fundamental de la Naturaleza se parece a algo que podra haber diseado el
propio Rube Goldberg. Entonces quiz haya que ajustar una teora de Rube
Goldberg.
Aunque el modelo estndar es un enorme avance en la descripcin de las
partculas elementales, no se explica a s mismo. Es bastante complicado, en
absoluto nico y ciertamente incompleto. Qu hay entonces de especial en
nuestro querido modelo estndar? Absolutamente nada: hay otros 10500 igual
de consistentes. Nada, salvo que permite quiz incluso estimula la
existencia de vida.
Los cosmlogos no estn normalmente tan infectados por el virus de la
elegancia unicidad como los tericos de cuerdas probablemente porque
suelen examinar mejor la Naturaleza antes que las matemticas. Lo que
algunos de ellos ven es un grupo de coincidencias notables:

El universo es algo con un ajuste muy fino. Se hizo grande expandindose


a una velocidad ideal. Si la expansin hubiera sido demasiado rpida, todo el
material en el universo se habra dispersado y separado antes de que tuviera
oportunidad de condensarse en galaxias, estrellas y planetas. Por el contrario,
si la expansin inicial no hubiera tenido un impulso inicial suficiente, el
46
Para una explicacin de la materia oscura vase el captulo 5.
universo se habra dado la vuelta y desaparecido en un big crunch muy
parecido a un globo pinchado.
El universo primitivo no era demasiado grumoso ni demasiado uniforme.
Como las gachas del beb oso, era el adecuado. Si el universo hubiera
empezado mucho ms grumoso de lo que lo hizo, en lugar de tener hidrgeno
y helio condensado en galaxias se habra agrupado en agujeros negros. Toda la
materia habra cado en dichos agujeros negros y habra quedado aplastada
bajo fuerzas tremendamente poderosas en el interior de los agujeros negros.
Por el contrario, si el universo primitivo no hubiera sido tan uniforme, no se
habra agrupado en absoluto. Un mundo de galaxias, estrellas y planetas no es
el producto genrico de los procesos fsicos en el universo primitivo; es la
excepcin rara y, para nosotros, muy afortunada.
La gravedad es suficientemente fuerte para mantenernos en la superficie
de la Tierra, pero no tan fuerte como para que la presin extra en el interior de
las estrellas hubiera hecho que stas se consumieran en pocos millones de
aos en lugar de los miles de millones de aos necesarios para que la
evolucin darwiniana cree vida inteligente.
Las leyes de la fsica microscpicas permiten la existencia de ncleos y
tomos que con el tiempo se ensamblan, como un mecano, en las grandes
molculas de la vida. Adems, las leyes son las adecuadas, de modo que el
carbono, el oxgeno y otros elementos necesarios pueden ser cocinados en
estrellas de primera generacin y dispersados en supernovas.
El marco bsico parece demasiado bueno para ser cierto. Ms que seguir una
pauta de simplicidad o elegancia matemtica, las leyes de la Naturaleza
parecen hechas especialmente a medida de nuestra propia existencia. Como
he dicho repetidamente, los fsicos odian esta idea. Pero como veremos, la
teora de cuerdas parece ser un marco ideal para explicar por qu el mundo es
as.
Volvamos ahora a las cuestiones cientficas difciles. En el prximo captulo
explicar los sorprendentes increbles quiz no sea una palabra demasiado
fuerte desarrollos cosmolgicos que han estado empujando a la fsica y la
cosmologa hacia un nuevo paradigma. Lo que es ms importante, explicar lo
que hemos aprendido sobre la temprana prehistoria de nuestro universo
cmo lleg a su precaria condicin actual y los hechos escandalosos que
conciernen a la cifra decimal nmero ciento veinte de la constante
cosmolgica.

5
Un rayo del cielo

Me sorprende la gente que quiere "conocer" el universo cuando ya es


bastante difcil orientarse en China-town.
WOODY ALLEN

El universo de Alexander Friedmann


La mencin del ao 1929 produce estremecimientos en cualquiera que sea
suficientemente viejo como para recordarlo: quiebras, suicidios en Wall Street,
ejecucin de hipotecas y desempleo. Fue el ao que trajo la Gran Depresin.
Pero no todo fue malo. En Wall Street la Bolsa se hundi como un globo que
explota, pero en la soleada California Edwin Hubble descubri el big bang, una
explosin de la que naci todo el universo conocido. Como ya se ha sealado,
contrariamente a lo que Einstein haba pensado en 1917, el universo cambia y
crece con el tiempo. Segn las observaciones de Hubble, las galaxias distantes
se alejan velozmente de nosotros, como si hubieran sido disparadas por un
can gigantesco, un can que poda disparar en todas direcciones, y desde
cualquier lugar, simultneamente. Hubble no slo descubri que el universo
est cambiando: descubri que est creciendo como un globo en expansin!
La tcnica de Hubble para medir el movimiento de una galaxia era una
tcnica conocida. La luz procedente de una galaxia se hace pasar a travs de
un espectroscopio que la descompone en sus longitudes de onda
componentes. Ya en el siglo XVII, Isaac Newton hizo eso mismo cuando hizo
pasar la luz blanca del Sol a travs de un prisma triangular. El prisma, un
sencillo espectroscopio, descompone la luz del Sol en todos los colores del arco
iris. Newton concluy, correctamente, que la luz del Sol est compuesta de luz
roja, naranja, amarilla, verde, azul y violeta. Hoy sabemos que cada color del
espectro corresponde a una onda de una longitud (de onda) particular.
Si examinamos con mucho cuidado el espectro de la luz estelar, podemos
ver algunas lneas espectrales oscuras muy estrechas superpuestas al arco iris
de colores.

Estas misteriosas lneas donde no hay luz se denominan lneas de absorcin.


Indican que algo situado a lo largo de la visual ha absorbido ciertas longitudes
de onda (colores) discretas sin perturbar el resto del espectro. Qu provoca
este curioso fenmeno? El comportamiento mecanocuntico de los electrones.
Segn la teora cuntica original del tomo de Bohr, los electrones en los
tomos se mueven en rbitas cuantizadas. La mecnica newtoniana permitira
que los electrones orbiten a cualquier distancia del ncleo. Pero la mecnica
cuntica les restringe a moverse como vehculos a motor que estn obligados,
por ley, a permanecer en carriles definidos. Moverse entre carriles viola las
leyes del trfico: moverse entre rbitas cuantizadas viola las leyes de la
mecnica cuntica. Cada rbita tiene su propia energa y, para que un electrn
salte de una rbita a otra, la energa del electrn tiene que cambiar. Si un
electrn salta de una rbita externa a una interna, debe radiar un fotn que se
lleve el exceso de energa. Al revs, un electrn interno slo puede saltar a
una rbita ms distante si gana cierta energa, posiblemente Por la absorcin
de un fotn.
Normalmente un electrn se mueve en la rbita ms interna disponible que
no est ocupada por otros electrones (recordemos que el principio de exclusin
de Pauli impide que dos electrones ocupen el mismo estado cuntico). Pero si
el tomo es golpeado por otro objeto, un electrn puede absorber cierta
energa y dar un salto cuntico a una nueva rbita ms alejada del ncleo. El
tomo est temporalmente excitado, pero finalmente el electrn emitir un
fotn y volver a su rbita original. La luz radiada de esta manera tiene
longitudes de onda definidas que son propias del tipo de tomo. Cada
elemento qumico individual tiene su propia firma, un conjunto de lneas
espectrales que corresponden a los saltos cunticos.
Si un fotn del color correcto incide en un tomo no excitado puede suceder
el proceso inverso: el fotn puede ser absorbido mientras el electrn salta a
una rbita ms energtica. Esto tiene un efecto interesante sobre la luz estelar
que atraviesa gas de hidrgeno en la atmsfera que rodea a una estrella. El
hidrgeno robar de la luz estelar precisamente aquellos colores que
caracterizan el espectro del hidrgeno. Si hay presente helio o carbono o
cualquier otro elemento, tambin dejarn su marca distintiva en la luz estelar.
A partir del estudio de los espectros de la luz estelar, sabemos qu elementos
qumicos constituyen las estrellas. Pero lo que nos interesa ahora no es la
composicin qumica sino ms bien la velocidad de la estrella. El punto
importante es que los detalles exactos del espectro de absorcin, visto desde
la Tierra, dependen de la velocidad relativa entre nosotros y la estrella. La
clave es el efecto Doppler.
Si usted ha odo la sirena de un coche de polica cuando pasa a gran
velocidad, usted ha experimentado el efecto Doppler. El sonido estridente
agudo, iiiii, cuando se acerca da paso al sonido ms grave, oooo, cuando
la sirena se aleja. Durante la aproximacin las ondas sonoras que se dirigen
hacia usted se amontonan, y al revs, cuando el coche se aleja, se estiran.
Puesto que longitud de onda y frecuencia estn ntimamente relacionadas,
usted oye iiiioooo. Usted podra entretenerse tratando de estimar a qu
velocidad se est moviendo el coche de la polica por la magnitud del cambio
de frecuencia.
Pero el efecto Doppler no es slo una diversin para profanos. Para los
astrnomos es nada menos que la clave de la estructura y la historia del
universo. El efecto Doppler sucede con todo tipo de ondas: ondas sonoras,
ondas vibratorias en cristales, incluso ondas de agua. Mueva el dedo en el
agua mientras su brazo cuelga por la borda de una barca que se mueve
lentamente.47 Los rizos que se dispersan a lo largo de la direccin de
movimiento se amontonan. Los que van en la direccin opuesta se separan.

47
La barca tiene que estar movindose a una velocidad menor que la de las ondas
superficiales.
Afortunadamente para los astrnomos, la luz emitida por un objeto en
movimiento hace lo mismo. Un limn a reaccin que se alejara de usted podra
tener el color de una naranja o incluso de un tomate si fuese suficientemente
rpido.48 Mientras se est moviendo hacia usted, usted podra confundirlo con
una lima o incluso una frambuesa gigante. Esto se debe a que la luz
procedente de fuentes que se alejan del observador est desplazada hacia el
rojo y la luz procedente de fuentes que se aproximan est desplazada hacia el
azul. Esto se aplica tanto a la luz procedente de galaxias como a la procedente
de limones. Adems, la cantidad de desplazamiento es una medida de la
velocidad de la galaxia con respecto a la Tierra.
Hubble utiliz este fenmeno para determinar la velocidad de un gran
nmero de galaxias. El tom espectros muy precisos de la luz procedente de
cada galaxia y compar las lneas espectrales con espectros similares tomados
en el laboratorio. Si el universo fuera esttico como Einstein pens
originalmente, los espectros galctico y de laboratorio habran sido idnticos.
Lo que Hubble encontr le sorprendi a l y a todos. La luz procedente de
todas las galaxias lejanas estaba desplazada hacia el rojo. Sin ninguna duda,
Hubble supo que todas se estaban alejando de nosotros. Algunas galaxias se
movan lentamente y otras lo hacan a gran velocidad, pero, salvo unas pocas
galaxias muy prximas, todas se movan hacia fuera. Esto debi de intrigar a
Hubble. Significaba que en el futuro las galaxias se dispersaran a distancias
cada vez mayores. Y ms extrao todava, significaba que en el pasado las
galaxias estaban ms prximas a nosotros, en algn momento quiz incluso
encima de nosotros!
Hubble fue capaz tambin de hacer una determinacin aproximada de las
distancias a las diversas galaxias y encontr una pauta: cuanto ms lejanas
estn las galaxias, mayor es su velocidad de recesin. Las galaxias ms
prximas apenas se estaban moviendo, pero las ms lejanas se estaban
alejando a velocidades enormes. En una hoja de papel, Hubble traz dos ejes:
en el eje horizontal represent la distancia a cada galaxia; en el eje vertical, su
velocidad. Cada galaxia se representaba como un nico punto en la grfica. Lo

48
Para que el cambio de color fuera observable, el limn tendra que moverse a una fraccin
significativa de la velocidad de la luz.
que encontr era extraordinario: la mayora de los puntos caan sobre o cerca
de una lnea recta.
Esto significaba que la velocidad de recesin no slo aumentaba con la
distancia sino que era directamente proporcional a la distancia. Una galaxia a
distancia doble que otra pareca alejarse a doble velocidad. sta era una nueva
y totalmente inesperada regularidad en el universo. Una nueva ley
cosmolgica, la ley de Hubble. Las galaxias se estn alejando de nosotros con
velocidad proporcional a su distancia. Una formulacin an ms precisa es la
siguiente: las galaxias se estn alejando de nosotros con una velocidad igual al
producto de su distancia por un parmetro numrico llamado constante de
Hubble.49

Bueno, en realidad no era completamente algo inesperado. Ale-xander


Friedmann era un matemtico ruso que haba estudiado la teora de Einstein
del universo y en 1922 public un artculo afirmando que Einstein podra
haberse equivocado en su artculo de 1917. Argumentaba que si el universo no
fuera esttico, si estuviera cambiando con el tiempo, la constante cosmolgica
sera superflua. El universo de Friedmann era, como el de Einstein, una 3-
esfera cerrada y acotada. Pero, a diferencia del de Einstein, el universo de
Friedmann creca con el tiempo. Si el universo de Einstein era similar a un
globo esttico, el de Friedmann era similar a la superficie de un globo en
expansin. Coja un globo y marque en su superficie puntos que representen
las galaxias. Salpquelos de manera ms o menos uniforme. Luego hnchelo
lentamente. Cuando el globo se expande, los puntos se alejan; cada punto se
aleja de cualquier otro punto. Ningn punto es especial, sino que cada uno de
ellos ve que todos los dems se alejan. sta era la esencia del universo
matemtico de Friedmann.
Lo que usted tambin podra notar si fuera capaz de observar los puntos es
que cuanto ms alejados estn uno de otro, a ms velocidad se separan. De
hecho, los puntos haran exactamente lo que hacan las galaxias de Hubble. La
ley de Hubble es la ley de los puntos en la superficie de un globo en expansin.
Por desgracia Friedmann muri en 1925, antes de que pudiera saber del
descubrimiento de Hubble o del hecho de que su trabajo el de Friedmann
haba sentado las bases para toda cosmologa futura.

49
El trmino constante de Hubble es algo confuso, puesto que cambia con el tiempo. En el
pasado lejano la constante de Hubble era mucho mayor que hoy en da.
Revisemos algo de dicha cosmologa.

El principio cosmolgico y las tres geometras

Slo dos cosas son infinitas, el universo y la estupidez humana, y no estoy


seguro de lo primero.
ALBERT EINSTEIN

Hace un par de aos tuve la buena fortuna de ser invitado a Sudfrica para
dar unas conferencias en una de sus universidades. Durante mi estancia, mi
mujer y yo hicimos un viaje al Parque Nacional Krueger. El parque es una
enorme extensin de sabana africana y hogar de todos los grandes mamferos
del continente. Fue una experiencia fabulosa. Por las maanas y por las tardes
salamos en un Land Rover a ver y fotografiar la vida salvaje. Vimos
hipoptamos, un rinoceronte, un bfalo africano, una manada de leones
devorando un antlope y, lo ms impresionante, un elefante macho enfadado.
Pero para m la vista ms poderosa de todas fue la del cielo austral por la
noche en una noche sin Luna. El cielo austral es mucho ms rico que el cielo
septentrional al que yo estaba acostumbrado y, adems, Krueger est casi
completamente libre de contaminacin lumnica. La vista de la Va Lctea
extendida a lo largo del cielo realmente inspira respeto. Pero la humilde
sensacin de inmensidad es engaosa. Toda la Va Lctea con todas las
estrellas visibles es un rincn infinitesimal de un espacio mucho ms vasto,
lleno homogneamente de cien mil millones de galaxias, que slo pueden
verse a travs de un gran telescopio. E incluso eso es una porcin minscula
de un cosmos mucho mayor.
Segn mi diccionario, la palabra homogneo significa de estructura o
composicin uniforme. Cuando se aplica a un pur significa agradable y
suave, es decir, sin grumos. Por supuesto, si usted mira el pur con una lupa,
difcilmente se ve homogneo. Lo importante es que cuando usted dice que
algo es homogneo, debe matizar la afirmacin aadiendo en escalas
mayores que cierto tamao especificado. El pur bien removido es
homogneo a escalas mayores de dos o tres milmetros. El campo de trigo del
granjero Brown en el centro de Kansas es homogneo en escalas mayores que
dos o tres metros.
Bueno, no del todo. El pur es slo homogneo en escalas que van desde
unos milmetros al tamao del plato. El campo del granjero Brown es
homogneo a escalas mayores de tres metros pero menores de un kilmetro. A
escalas de un kilmetro o ms, el terrero parece un edredn de campos
rectangulares. Lo correcto es decir que el campo del granjero Brown es
homogneo a escalas entre tres metros y una fraccin de kilmetro.
A simple vista el cielo nocturno africano es muy heterogneo. La Va Lctea
es una banda luminosa brillante y estrecha que divide un fondo mucho ms
oscuro. Pero una mirada a travs de un gran telescopio revela miles de
millones de galaxias que estn, en general, distribuidas de manera homognea
a lo largo del universo observable. Segn los astrnomos el universo parece
ser homogneo e istropo a escalas mayores de cien millones de aos luz y
hasta al menos quince mil millones de aos luz. El lmite de quince mil millones
de aos luz es una subestimacin que simplemente representa nuestra
incapacidad para ver ms lejos.
Volviendo a mi diccionario, encuentro la siguiente definicin para el trmino
istropo: idntico en todas direcciones; invariante con respecto a la
direccin. Istropo no es lo mismo que homogneo. He aqu un ejemplo. En
cierta ocasin, mientras estaba buceando cerca de un arrecife de coral en el
mar Rojo, vi un enorme cardumen de peces pequeos y estrechos, muy juntos,
que llenaban un gran volumen de forma homognea. Por alguna extraa razn,
hasta que no estuve demasiado cerca, todos ellos se orientaban en la misma
direccin. El cardumen pareca homogneo en cierto rango de escalas, pero
decididamente no istropo. Cada lugar dentro del cardumen era como
cualquier otro lugar, pero cada direccin no era como cualquier otra direccin.
La direccin en la que se orientaban los peces era especial.
Cosmlogos y astrnomos suponen casi siempre que el universo es
homogneo e istropo; independientemente de dnde est uno en el universo
y en qu direccin se oriente, ve lo mismo. No me refiero a los detalles ms
pequeos, sino a las caractersticas globales a gran escala del universo. Los
cosmlogos llaman a esta hiptesis principio cosmolgico. Por supuesto,
llamarlo principio no le hace justicia. Originalmente era slo una conjetura,
pero poco a poco observaciones cada vez mejores de distinto tipo han
convencido a astrnomos y cosmlogos de que el universo es realmente
homogneo e istropo a escalas que van desde unos pocos cientos de millones
de aos luz hasta al menos unas pocas decenas de miles de millones de aos
luz. Ms all, no estamos seguros porque hay un lmite a nuestras observacio-
nes. Por muy grande que sea nuestro telescopio, es imposible observar objetos
que estn a ms de catorce mil millones de aos luz. La razn es el simple
hecho de que el universo slo tiene catorce mil millones de aos. En ese
tiempo la luz no podra haber viajado ms que catorce mil millones de aos luz;
la luz procedente de lugares ms distantes simplemente no nos ha llegado
todava. De hecho, es una apuesta muy segura decir que el universo es
homogneo e istropo a escalas de distancias mucho mayores que la parte
observable del universo. Pero como el campo del granjero Brown, el universo
puede convertirse en un edredn desordenado a una distancia suficientemente
grande: un mosaico de universos de bolsillo.
Adoptemos de momento el punto de vista muy convencional de que el
principio cosmolgico es correcto hasta las escalas ms grandes. Esto plantea
una pregunta interesante: qu tipo de geometra espacial global es
compatible con el principio cosmolgico? Por geometra espacial entiendo la
forma del espacio. Empecemos con ejemplos bidimensionales. Una 2-esfera es
una geometra particular.
Tambin lo son los elipsoides, las formas de pera y las formas de pltano.50
De esta lista, slo una esfera es homognea e istropa. Como un crculo, una
esfera tiene simetra perfecta; cualquier punto es exactamente igual que
cualquier otro punto. Un elipsoide, aunque no tan simtrico como una esfera,
an tiene bastante simetra. Por ejemplo, su imagen especular es igual a s
mismo. Pero no todo lugar en el elipsoide es igual que cualquier otro. La pera y
el pltano son an menos simtricos.
Una manera de describir las propiedades de una superficie es por su
curvatura. La curvatura de la esfera es absolutamente uniforme.
Matemticamente hablando es un espacio de curvatura positiva uniforme. El
elipsoide es tambin un espacio curvado positivamente, pero est ms curvado
en algunos lugares que en otros. Por ejemplo, el elipsoide prolato, que tiene
una forma parecida a un submarino, est ms curvado cerca de sus extremos
que en el centro. De todos estos ejemplos, slo la esfera es homognea y
uniformemente curvada.
Esferas, elipsoides y las superficies de frutas son geometras cerradas y
acotadas, lo que significa que son de extensin finita pero sin bordes. Pero la
verdad es que nadie sabe si el universo es de extensin finita. Ningn
Magallanes csmico lo ha circunnavegado. Es totalmente posible que el
universo se prolongue indefinidamente, en cuyo caso, es no acotado o infinito.
Si admitimos la posibilidad de que el universo sea infinito, hay otras dos
geometras homogneas e istropas. La primera es obvia: el plano infinito.
Pensemos en una hoja de papel que se extiende indefinidamente. No hay
mojones en el plano infinito que le digan dnde est usted o en que direccin
se mueve. Y a diferencia de la superficie de la esfera, el plano no est curvado:
matemticamente tiene curvatura nula. Curvatura positiva para la esfera,

50
La forma se refiere, por supuesto, a la superficie de la figura.
curvatura cero para el plano y, finalmente, la ltima geometra homognea
istropa, la geometra hiperblica con curvatura negativa. Para ayudar a
visualizarla, pensemos en un trozo de tubera doblado en ngulo recto. En el
exterior del codo, la lmina de metal est curvada positivamente como la
esfera. La superficie curvada interior es el lugar donde la curvatura es
negativa.
Pero, por supuesto, el tubo acodado no es homogneo. La regin curvada
interna no es ni mucho menos igual que la regin externa con curvatura
positiva. Un ejemplo mejor es la superficie de una silla de montar. Imaginemos
que la forma de la silla de montar se prolonga indefinidamente para formar una
superficie no acotada y con curvatura negativa. No es fcil de visualizar, pero
es perfectamente posible.
Estas tres superficies esfera, plano y geometra hiperblica- son
homogneas. Adems, las tres tienen anlogos tridimensionales: la 3-esfera, el
espacio ordinario euclideano tridimensional y, el ms difcil de visualizar, el
espacio hiperblico tridimensional.

Para imaginar los tres tipos estndar de cosmologas, piense en cada


superficie como una lmina elstica (o globo en el caso de la esfera) y llene la
superficie con puntos que representan galaxias. Luego empiece a estirar la
superficie de modo que los puntos comienzan a separarse y la distancia entre
dos cualesquiera crece con el tiempo. Eso es todo lo que hay. Ahora tiene
usted una idea aproximada de las tres cosmologas homogneas e istropas.
Los cosmlogos se refieren a estos tres casos como k= 1,k = 0yk = -1. Es
simplemente una abreviatura para curvatura positiva (la esfera), curvatura
cero (el espacio plano) y curvatura negativa (espacio hiperblico).
Es el universo finito y acotado como pensaba Einstein o es no acotado y
est lleno con una infinidad inacabable de estrellas y galaxias? La pregunta
fascin a los cosmlogos a lo largo del siglo XX, pero la respuesta se ha
mostrado esquiva. En el resto de este captulo le contar lo que se ha
descubierto en el pasado reciente y cmo afecta a la respuesta.

Los tres destinos

Hace aproximadamente un mes estaba en casa trabajando en este libro


cuando me sobresalt un golpe en la puerta de entrada. Cuando abr, tres
jvenes pulcramente vestidos me pasaron un panfleto. Normalmente no me
molesto en discutir con proselitistas, pero cuando vi el ttulo del folleto Est
usted preparado para el fin del universo? no pude resistirme a hacerles
alguna pregunta. Cuando les pregunt como saban algo sobre el fin del
universo me dijeron que los cientficos modernos haban confirmado la
narracin bblica del Armagedn y que el fin del universo era una certeza
cientfica.
Probablemente tenan razn. Los cientficos modernos predicen que el
universo al menos el universo tal como lo conocemos tendr un final.
Cualquier teora cosmolgica razonable lo dice. Cundo y cmo suceder vara
de un conjunto de hiptesis a otro, pero todos coinciden en que no suceder
antes de unas decenas de miles de millones de aos.
Hablando en general, hay dos escenarios para el fin del mundo. Para
entenderlos, pensemos en una piedra arrojada verticalmente al aire. En
realidad, quiero olvidarme del aire. Arrojemos la piedra desde un asteroide sin
aire. Puede suceder una de dos cosas. La atraccin gravitatoria del asteroide
puede ser suficiente como para traer de nuevo la piedra al suelo o puede no
serlo. En el primer caso, la piedra invertir su movimiento hacia arriba y
volver a dar en el suelo, pero en el segundo, superar la atraccin gravitatoria
y seguir indefinidamente. Todo depende de si la velocidad inicial de la piedra
es mayor que la velocidad de escape. La velocidad de escape depende de la
masa del asteroide: cuanto mayor es la masa, mayor es la velocidad de
escape.
Segn la teora de la relatividad general, el destino del universo es muy
parecido al destino de esa piedra.51 Las galaxias (y otros materiales en el
universo) han salido disparadas de la explosin del big bang y ahora se estn
alejando unas de otras. Mientras, la gravedad est trabajando para juntarlas de
nuevo. Para decirlo de otra manera, el universo est creciendo como un globo,
pero la materia gravitante est frenando lentamente la expansin. Continuar
la expansin o la gravedad la invertir y har que finalmente el universo
empiece a contraerse? La respuesta es bastante similar al caso del asteroide y
la piedra. Si hay suficiente masa en el universo, la expansin se invertir y
finalmente el universo desaparecer en un gran y terrible crujido
supercalentado. Por el contrario, si no hay suficiente masa, el universo seguir
51
Por el momento estoy ignorando por completo la posibilidad de que exista una constante
cosmolgica. Como veremos, una constante cosmolgica puede alterar las conclusiones de
manera significativa.
expandindose indefinidamente. En este caso, el final puede ser ms suave,
pero con el tiempo el universo se har tan tenue que tendr una muerte fra.
Para la piedra y el universo hay una tercera posibilidad. La piedra podra
llevar precisamente la velocidad de escape. Esto requerira un equilibrio
perfecto entre atraccin gravitatoria y velocidad hacia arriba. Si se hacen los
clculos en este caso se encuentra que la piedra sigue subiendo aunque a una
velocidad cada vez menor. Lo mismo es cierto para el universo. Si hay un
equilibrio exacto entre densidad de masa y expansin hacia fuera, el universo
se expandir eternamente pero a una velocidad cada vez menor.

Geometra es destino

Tres geometras posibles y tres destinos posibles; hay una conexin? La


hay. La teora de la gravedad de Einstein (sin una constante cosmolgica)
relaciona la geometra con la presencia de masa; la masa afecta a la
geometra. El lema newtoniano la masa es la fuente del campo gravitatorio
es reemplazado por la masa curva y dobla el espacio. Este es el vnculo que
relaciona las tres geometras con los tres destinos. Los detalles estn en las
matemticas difciles (clculo tensorial y geometra riemanniana) de la
relatividad general, pero el resultado (sin constante cosmolgica) es fcil de
entender.
1. Si la densidad de masa en el universo es suficientemente grande como
para invertir la expansin, distorsionar el espacio dando una esfera, es decir,
una 3-esfera. ste es el caso de un universo cerrado-y-acotado. Y su destino es
un crujido final o, en la jerga tcnica, una singularidad. Este caso se denomina
universo cerrado o universo k = 1.
2. Si la densidad de masa es menor que la mnima cantidad necesaria para
cerrar el universo, tambin es insuficiente para invertir el movimiento. En este
caso, distorsiona el espacio dando una geometra hiperblica. El universo
hiperblico se expande para siempre. Se denomina universo abierto o caso k =
-1.
3. Si el universo est exactamente en el filo de la navaja, entre abierto y
cerrado, la geometra del espacio es un espacio plano, no curvado, euclideano,
pero el universo se expande incesantemente, aunque a una velocidad cada vez
menor. Esto se denomina universo plano, y est etiquetado como k = 0.
As que, cul es?

Unos dicen que el mundo terminar en fuego,


otros dicen que en hielo.
Por lo que he saboreado del deseo,
estoy con quienes prefieren el fuego.
Pero si tuviera que morir dos veces,
creo que s suficiente del odio
para saber que para la destruccin el hielo
tambin es grande
y bastara.
Robert Frost, Fuego y hielo.

Cuando pregunt a los tres jvenes misioneros si sera muerte caliente o


muerte fra, me dijeron que todo dependa de m. Muy probablemente a menos
que yo cambiase mi modo de vida sera la muerte caliente.
Fsicos y cosmlogos estn menos seguros del resultado final. Durante
dcadas han tratado de determinar cul de los tres destinos regir los das
finales. La primera forma de descubrirlo es muy directa: utilizar telescopios
para mirar a los confines del espacio y contar toda la masa que puede verse
estrellas, galaxias, gigantescas nubes de polvo y cualquier otra cosa que pueda
verse o deducirse. Es la atraccin gravitatoria de todo ese material
suficiente como para invertir la expansin?
Sabemos a qu velocidad se expande hoy el universo. Hubble determin que
la velocidad de una galaxia distante es proporcional a su distancia, siendo el
factor de proporcionalidad la constante de Hubble. Esta cantidad es la mejor
medida de la velocidad de expansin: cuanto mayor es la constante de Hubble,
ms rpidamente se estn alejando de nosotros todas las galaxias. Las
unidades de la constante de Hubble son velocidad por unidad de distancia. Los
astrnomos suelen decir kilmetros por segundo por megaparsec. Todo el
mundo reconocer kilmetros por segundo como una unidad de velocidad. Un
kilmetro por segundo es aproximadamente tres veces la velocidad del sonido,
es decir, Mach 3. El megaparsec es menos familiar. Es una unidad de longitud
conveniente para el estudio de la cosmologa. Un megaparsec es unos tres
millones de aos luz, o treinta trillones de kilmetros, un poco ms que la
distancia a nuestra galaxia vecina, Andrmeda.
El valor de la constante de Hubble ha sido medido repetidamente durante
aos y ha sido tema de un vivo debate. Los astrnomos estaban de acuerdo en
que est entre cincuenta y cien kilmetros por segundo por megaparsec, pero
slo en el pasado reciente se ha decidido que la respuesta est en unas
setenta y cinco unidades. La consecuencia es que a una distancia de un
megaparsec, las galaxias se estn alejando con una velocidad de 75 km/s. A
dos megaparsec, su velocidad es 150 km/s.
Ahora bien, 75 km/s suena terriblemente rpido para patrones terrestres. A
esa velocidad se tardara unos diez minutos en dar la vuelta a la Tierra. Pero no
es en absoluto rpida desde el punto de vista de un fsico o un astrnomo. Por
ejemplo, el movimiento en molinillo de la Va Lctea imparte a la Tierra una
velocidad que es tres veces mayor. Y en comparacin con la velocidad de la
luz, es un paso de caracol.
De hecho, segn la ley de Hubble, la galaxia Andrmeda debera estar
alejndose de nosotros a unos 50 km/s, pero en realidad se est moviendo
hacia nosotros. Est tan cerca que la expansin de Hubble est contrarrestada
por la atraccin gravitatoria de nuestra galaxia. Sin embargo, nunca se
pretendi que la ley de Hubble fuera exacta para una galaxia tan cercana
como Andrmeda. Cuando consideramos galaxias que estn suficientemente
alejadas como para escapar de la gravedad de las dems, la ley funciona muy
bien.
De todas formas, la expansin es lenta y se necesitara muy poca densidad
de masa para darle la vuelta.
Conociendo la velocidad de expansin, una aplicacin directa de las
ecuaciones de Einstein nos permite calcular cunta densidad de masa se
requerira para impedir que el universo siga creciendo eternamente. La
respuesta? Tan slo 10-25 kilogramos por metro cbico sera el valor del filo de
la navaja: un poco ms y se invertira finalmente el flujo hacia afuera de las
galaxias. Eso no es mucho. Es aproximadamente la masa de cincuenta
protones en un metro cbico. Una pizca ms sera suficiente para curvar el
universo en una 3-esfera y convertir el big bang en un desastroso big crunch.
Si la densidad tuviera exactamente ese valor crtico, el universo sera plano (es
decir, k = 0).
Los astrnomos buscan en el cielo materia en forma de estrellas, gas y nubes
de polvo: toda la materia en el universo que emite o dispersa luz. Suponiendo
que el universo es homogneo, podemos contar toda la masa brillante que hay
en la vecindad de nuestra galaxia y medir la densidad media de masa csmica.
El nmero es extraordinariamente pequeo, slo una masa de un protn por
metro cbico: demasiado pequeo en un factor de cincuenta para cerrar el
universo. La consecuencia obvia es que estamos viviendo en un universo
abierto infinito (k = -1) con curvatura negativa y que se expandir para
siempre.
Pero astrnomos y cosmlogos siempre han sido reacios a saltar a esta
conclusin. A diferencia de la fsica, donde estar equivocado en un factor de
cincuenta es una desgracia, la astronoma, hasta muy recientemente, ha sido
una ciencia algo tosca. No era infrecuente que las estimaciones difirieran del
valor correcto en factores de diez o cien por defecto o por exceso. Dado que la
densidad de masa podra haber tenido cualquier valor, el hecho de que
resultara tan prxima a la densidad crtica haca recelar a los cosmlogos. Y
tenan razn en recelar.
Aparte de medir simplemente la luz que procede de una galaxia, hay otra
manera mucho ms directa y fiable de determinar su masa, y es utilizar las
leyes de Newton. Volvamos al asteroide y la piedra. Ahora, en lugar de
moverse verticalmente, la piedra se est moviendo en una rbita circular
alrededor del asteroide. La gravedad del asteroide mantiene la piedra en
rbita. La observacin clave, que se remonta a Newton, es que midiendo la
velocidad de la piedra y el radio de su rbita se puede determinar la masa del
asteroide. De un modo similar, midiendo la velocidad de las estrellas en las
zonas ms exteriores de una galaxia en rotacin, los astrnomos pueden medir
la masa de la galaxia. Y qu es lo que encuentran?
Las galaxias son mucho ms pesadas de lo que los astrnomos haban
pensado. Hablando de manera aproximada, cada galaxia tiene unas diez veces
ms masa que todas las estrellas visibles y todo el gas interestelar que
contiene. Las otras nueve dcimas partes de la masa son un misterio. Es
prcticamente seguro que no estn hechas de las cosas que forman la materia
corriente: protones, neutrones y electrones. Los cosmlogos la llaman materia
oscura: oscura porque no emite luz.52 Tampoco esta materia fantasmal
dispersa luz ni se hace visible de ninguna forma, excepto a travs de su

No hay que confundir materia oscura con energa oscura. Energa oscura es otro trmino para
52

energa de vaco.
gravedad. As de extraa es la ciencia moderna. Durante todos estos aos
desde la poca de John Dalton, se pens que toda la materia era el material
usual de la qumica. Pero ahora parece que del noventa por ciento de toda la
materia del universo no sabemos nada.
Mientras los astrnomos estaban en el lento proceso de convencerse de que
la materia oscura existe realmente, los fsicos tericos estaban muy ocupados
postulando todo tipo de nuevas partculas elementales por todo tipo de
razones. Los neutrinos fueron un primer ejemplo, las partculas
supercompaeras fueron otro, pero ciertamente no agotan la lista imaginaria
de partculas hipotticas que se postularon por una razn u otra. Nadie sabe
con seguridad qu es la materia oscura, pero la solucin ms probable es que
sean nuevas partculas elementales pesadas que todava no hemos
descubierto. Quiz sean las supercompaeras gemelas no idnticas de las
partculas ordinarias los compaeros bosnicos de los neutrinos o incluso el
compaero ferminico del fotn. Quiz sean una clase totalmente
insospechada de partculas elementales que ningn terico ha imaginado
nunca. Sean lo que sean, son pesadas tienen masa y gravitan pero no tie-
nen carga elctrica para dispersar o emitir luz. Es todo lo que sabemos en
realidad. Deben de estar a nuestro alrededor, atravesando constantemente la
Tierra e incluso nuestros cuerpos, pero nunca podemos verlas, sentirlas u
oleras. Sin carga elctrica, no tienen ninguna manera directa de interaccionar
con nuestros sentidos. Se estn construyendo detectores de partculas muy
sensibles a fin de que podamos aprender ms sobre estos objetos misteriosos,
pero por ahora basta con saber que hacen las galaxias diez veces ms pesadas
de lo que pensbamos.
La pregunta de si el universo es abierto e infinito o cerrado y finito ha
perseguido a la astronoma desde que ha habido astrnomos. Un universo
cerrado con un nmero finito de galaxias, estrellas y planetas es intuitivamente
comprensible, pero un universo no acotado es casi incomprensible. Hemos
llegado ms cerca de tener materia suficiente para cerrar el universo,
tentadoramente cerca. Originalmente estbamos lejos de la densidad crtica en
un factor de cincuenta. Ahora es solo un factor de cinco, pero nuestra
confianza en que conocemos la cantidad de masa que hay es mucho mayor.
Podra ser que la constante de Hubble no estuviera medida con precisin? Si
fuera menor en un factor de dos o tres, la densidad de masa estara muy cerca
de cerrar el universo. Por ello, si queremos evitar cualquier circulo vicioso en el
razonamiento, tenemos que obtener el valor correcto.
Los astrnomos han estado acercndose al valor de la constante de Hubble
durante casi ochenta aos con instrumentos cada vez ms sofisticados. Ahora
parece muy poco probable que pueda ser suficientemente pequea como para
permitir que el universo sea cerrado. Si ste fuera el final de la historia,
tendramos que concluir que la densidad de masa csmica era insuficiente para
cerrar el universo, pero an no lo hemos hecho.
La otra manera de determinar si el universo es abierto, cerrado o plano es
muy directa. Imaginemos un tringulo muy grande en el espacio, un tringulo
de proporciones csmicas. Para asegurar que los lados son rectos, deberamos
tomarlos como trayectorias de rayos de luz. Un topgrafo csmico podra
medir los ngulos del tringulo y, si fuera un estudiante de geometra
euclideana, podra concluir que la suma de los ngulos debera ser de ciento
ochenta grados, dos ngulos rectos. Los antiguos griegos estaban seguros de
ello: no podan concebir que el espacio fuera de otra manera.
Pero los gemetras modernos saben que la respuesta depende de la
geometra del espacio. Si el espacio es plano como pensaba Euclides, la suma
de los tres ngulos sera de ciento ochenta grados. Por el contrario, si el
espacio es una esfera, los ngulos sumaran ms de ciento ochenta grados.
Menos fciles de visualizar, los ngulos de un tringulo en un espacio curvado
negativamente siempre sumarn algo menos de ciento ochenta grados.

Enviar un equipo de topgrafos csmicos a miles de millones de aos luz


hasta los vrtices de un inmenso tringulo no es factible e, incluso si lo fuera,
se necesitaran miles de millones de aos para llegar all y miles de millones de
aos ms para tener los resultados de vuelta en la Tierra. Pero el ingenio de los
astrofsicos no tiene lmites y, cralo o no, ellos idearon una manera de hacer
el trabajo sin siquiera dejar la Tierra. Volver a cmo lo hicieron despus de
explicar el fondo csmico de microondas o CMB. Pero el resultado es fcil de
enunciar: el espacio parece ser plano. Los ngulos suman precisamente lo que
Euclides supona. O al menos suman ciento ochenta grados dentro de la
precisin del experimento.
Ahora, querido lector, usted debe darse cuenta de que hay algo te-
rriblemente errneo. Tenemos dos maneras de determinar si el universo es
abierto, cerrado o plano y dos respuestas incompatibles. La cantidad de masa
en el universo parece ser cinco veces demasiado pequea para cerrar el
universo o incluso para hacerlo plano. Pero la medida de tringulos csmicos
parece dejar poca duda de que la geometra del universo es plana.

La edad del universo y las estrellas ms


viejas

Imaginemos una pelcula csmica, una biografa que sigue al universo desde
su nacimiento en fuego a su edad actual. Pero en lugar de ver la pelcula de la
forma acostumbrada desde el nacimiento a la vejez, la pasamos hacia
atrs, rebobinndola por as decir. En lugar de expandirse, lo vemos
contraerse. Las galaxias parecen moverse segn una versin inversa de la ley
de Hubble, con una velocidad proporcional a su distancia pero acercndose a
nosotros en lugar de alejarse. Sigamos una de estas galaxias lejanas mientras
se acerca a nosotros. Usando la ley de Hubble (hacia atrs) podemos
determinar su velocidad. Digamos que la galaxia est a un megaparsec. La ley
de Hubble nos dice que se est aproximando a una velocidad de 75 kilmetros
por segundo. Sabiendo a qu distancia est y con qu velocidad se est
moviendo, es un ejercicio fcil determinar cunto tiempo pasar hasta que la
galaxia est encima de nosotros. Yo lo har por usted. La respuesta es de unos
quince mil millones de aos. sa es la respuesta si suponemos que la galaxia
se mueve a una velocidad constante.
Qu pasa si empezamos con una galaxia a dos megaparsecs en lugar de
uno? La ley de Hubble nos dice que se est moviendo a una velocidad doble
que la galaxia anterior: dos veces ms lejos pero dos veces ms rpida.
Tambin llegar hasta nosotros dentro de quince mil millones de aos. De
hecho, lo mismo es cierto para cualquier galaxia lejana. Segn este clculo,
todas las galaxias se fundirn en una masa indiferenciada en unos quince mil
millones de aos en la pelcula al revs.
Pero las galaxias no se mueven con velocidad uniforme a medida que se
aproximan. En la versin hacia adelante de la pelcula, la gravedad las frena
cuando se alejan. Por tanto, en la versin hacia atrs, cuando se acercan unas
a otras la gravedad las acelera. Esto significa que tardaran menos tiempo en
colisionar. Cuando los cosmlogos hacen el clculo correcto (en la versin
hacia adelante), encuentran que las galaxias estuvieron amontonadas en una
densa masa hace unos diez mil millones de aos. Esto significara que slo han
pasado diez mil millones de aos desde que los gases hidrgeno y helio
empezaran a diferenciarse en los grumos que con el tiempo se convirtieron en
galaxias. Para decirlo de forma concisa, el universo, segn este clculo, tiene
diez mil millones de aos.
Determinar la edad del universo ha sido un viaje lleno de baches.
Originalmente Hubble subestim las distancias a las galaxias en apro-
ximadamente un factor de diez. Esto le llev a concluir que el universo empez
su expansin hace simplemente mil millones de aos. Pero en la poca de
Hubble ya se haban datado rocas de dos mil millones de aos a partir de su
radioactividad. Obviamente haba un error, pronto se encontr. Pero sigue
existiendo una versin moderna del problema. Astrnomos y astrofsicos, que
estudian las propiedades detalladas de estrellas en nuestra galaxia,
encuentran que las estrellas ms viejas son ms viejas que el universo. Tienen
unos trece mil millones de aos. Las hijas son ms viejas que el padre!
En resumen, tres grandes problemas afectan a nuestro pensamiento sobre el
universo. En primer lugar, hay pruebas contradictorias con respecto a la
geometra del espacio, si es abierto, cerrado o plano. Segundo, es realmente
ms joven que las estrellas ms viejas? Y tercero, la madre de todos los
problemas: hay una constante cosmolgica como crea Einstein originalmente
y, si no, por qu no la hay? Estn relacionados estos problemas? Por supuesto
que lo estn.

La solucin
Quiz la solucin sea que nuestra teora de la gravedad la teora de la
relatividad general es simple y llanamente falsa. De hecho, algunos fsicos
han llegado a esta conclusin. Normalmente estos fsicos tratan de hacer
modificaciones en la teora que slo afectarn a la fuerza gravitatoria a
distancias muy grandes. Personalmente no encuentro mucho mrito en estos
esquemas. En general son muy retorcidos, suelen violar principios
fundamentales y, en mi opinin, son completamente innecesarios.
Otra salida posible es suponer que los astrnomos estn tomando demasiado
en serio la precisin de sus datos. Uno puede perfectamente apostar contra los
datos experimentales que contradicen las expectativas dominantes. Tales
datos son casi siempre falsos, como suele demostrar la experimentacin
posterior. En este caso, yo habra apostado contra los datos astronmicos, no
contra la teora. Pero parece que habra perdido mi apuesta. A medida que han
ido mejorando durante los ltimos aos, los datos refuerzan el hecho de que
observacin y teora no se llevan bien. Realmente hay algn error.
Pero hay una posibilidad oculta bajo la superficie que no puede ser
descartada fcilmente. Qu pasa si despus de todo existe una constante
cosmolgica? Qu pasa si el mayor patinazo de Einstein fuera realmente uno
de sus ms grandes descubrimientos? Podra eso resolver los conflictos?
Cuando consideramos si la masa observable del universo sera suficiente
para hacerlo plano o cerrado, ignoramos por completo la posibilidad de una
energa del vaco. Eso sera un error en un mundo con una constante
cosmolgica. Las ecuaciones de Einstein dicen que todas las formas de energa
afectan a la curvatura del espacio. Energa y masa son lo mismo, de modo que
la energa del vaco debe contarse como parte de la densidad de masa del
universo. La materia corriente y la materia oscura juntas suman
aproximadamente un treinta por ciento de la masa necesaria para aplanar o
cerrar el universo. La solucin obvia del dilema es poner el setenta por ciento
que falta en forma de una constante cosmolgica. Esto significara que la
densidad de energa del vaco era un poco ms que el doble de la masa de la
materia ordinaria y la materia oscura combinadas, unas treinta masas de
protn por metro cbico.
Puesto que la constante cosmolgica representa una fuerza repulsiva, tendra
un efecto en la manera en que el universo se expande. La fase primitiva de la
expansin no estara muy afectada, pero a medida que crece la distancia entre
galaxias, tambin lo hace la fuerza repulsiva. Finalmente, la constante
cosmolgica puede acelerar el movimiento hacia afuera de las galaxias,
haciendo que la expansin de Hubble cobre velocidad.
Pasmoslo hacia atrs. Las galaxias estn cayendo hacia adentro, pero ahora
la repulsin extra las frena. La estimacin inicial de su velocidad hacia adentro
(la que hacemos hoy) sobreestima la rapidez con que se estn moviendo a
medida que se acercan. El no tener en cuenta la energa del vaco nos llevara
a subestimar el tiempo que transcurre hasta que todas las galaxias se funden.
En otras palabras, si hubiera una constante cosmolgica pero no lo
supiramos, encontraramos que el universo parece ms joven de lo que
realmente es. De hecho, si incluimos los efectos de una energa del vaco igual
a aproximadamente treinta masas de protn por metro cbico, el tiempo de
vida del universo de diez mil millones de aos se estirara hasta unos catorce
mil millones de aos. Eso es perfecto porque hace al universo un poco ms
viejo que las estrellas ms viejas.
Estas conclusiones relativas a la existencia de una constante cosmolgica
son tan importantes que quiero repetirlas. La existencia de una pequea
constante cosmolgica, que representa el setenta por ciento de la energa del
universo, resuelve los dos mayores enigmas de la cosmologa. Primero, la
energa adicional es suficiente para hacer el universo plano. Este hecho elimina
la molesta discrepancia entre la planicie observada del espacio y el hecho de
que la masa del universo sea insuficiente para hacerlo plano.
La segunda paradoja que queda eliminada por la constante cosmolgica es la
discrepancia igualmente molesta que supone el hecho de que las estrellas ms
viejas parecen ms viejas que el universo. De hecho, la misma energa del
vaco setenta por ciento de la total es exactamente la que se necesita para
hacer el universo un poco ms viejo que estas antiguas estrellas.

Supernovas tipo I

Durante la ltima dcada, la precisin histrica de la biografa del universo


ha sido enormemente mejorada. Ahora conocemos la historia de la expansin
con mucho ms detalle. La clave est en una clase de sucesos lejanos llamados
supernovas tipo I. Una supernova es un suceso cataclsmico en el que una
estrella moribunda desaparece bajo su propio peso y se convierte en una
estrella de neutrones. La supernova es tan inimaginablemente violenta que
cuando ocurre en una galaxia su brillo puede superar el de los miles de
millones de estrellas que comprende dicha galaxia. Las supernovas son fciles
de detectar incluso en galaxias muy lejanas.
Todas las supernovas son interesantes, pero hay algo especial en las
supernovas tipo I. Se originan a partir de sistemas de estrellas dobles en los
que una estrella ordinaria y una enana blanca orbitan cada una alrededor de la
otra a una distancia relativamente prxima. La estrella enana blanca es una
estrella muerta que no tiene masa suficiente para desaparecer en una estrella
de neutrones.
Conforme las dos estrellas giran cada una alrededor de la otra, la gravedad
de la enana blanca succiona poco a poco materia de la estrella ordinaria y de
esta manera aumenta lentamente su propia masa. En un momento muy
preciso, cuando la masa es la justa, la enana blanca ya no puede soportar su
propio peso e implosiona creando una supernova tipo I. El comportamiento de
la desaparicin final no depende de la masa original de la enana blanca o, para
el caso, de su compaera. De hecho se cree que estos sucesos ocurren de una
nica manera y siempre dan la misma cantidad de luz. Un astrnomo dira que
todos tienen la misma luminosidad.53 Y a partir de su brillo aparente, los
astrnomos pueden decir, con un buen grado de certidumbre, a qu distancia
estn.

53
La luminosidad es una medida del ritmo al que un objeto emite energa en forma de luz. La
luminosidad de una bombilla se mide en vatios. Si dos objetos tienen la misma luminosidad, el
que est ms prximo parece ms brillante. Midiendo el brillo aparente de las imgenes
fotogrficas de supernovas tipo I puede determinarse a qu distancia estn de nosotros.
La velocidad de la galaxia en la que est inmersa la supernova tambin
puede determinarse fcilmente utilizando el mtodo Doppler. Y una vez que
conocemos la distancia y la velocidad de la galaxia lejana, es fcil determinar
la constante de Hubble. Pero lo que hay de especial en las galaxias muy
lejanas es que su luz fue emitida hace mucho tiempo. Una galaxia que est a
cinco mil millones de aos luz de distancia irradi la luz que ahora vemos hace
cinco mil millones de aos. Cuando medimos el parmetro de Hubble hoy en la
Tierra, estamos midiendo realmente el valor que tena hace cinco mil millones
de aos.
Fijndonos en galaxias a muchas distancias diferentes, medimos
efectivamente la historia del parmetro de Hubble. En otras palabras, las
supernovas tipo I nos permiten conocer muchas cosas sobre la historia del
universo en las diversas etapas de su evolucin. Y lo que es ms importante,
nos permiten comparar nuestro universo real con modelos matemticos, con y
sin constantes cosmolgicas. Los resultados son inequvocos. La expansin del
universo se est acelerando bajo la influencia de una constante cosmolgica o
algo muy parecido a ella. Para fsicos tericos como yo, ste un contundente
cambio de fortuna que no puede hacer otra cosa que cambiar toda nuestra
perspectiva. En efecto, durante mucho tiempo hemos tratado de explicar por
qu la energa del vaco es exactamente cero. Bien, parece que no es cero. Las
119 primera cifras decimales de la constante cosmolgica se anulan, pero
luego, en el lugar 120, increblemente, aparece un valor no nulo. Para hacer las
cosas an ms interesantes, su valor es aproximadamente el que Weinberg
predijo que sera basado en el principio antrpico.

Luz de la creacin

Puesto que la luz viaja a velocidad finita, los grandes telescopios que miran a
tremendas distancias estn mirando tambin muy atrs en el pasado. Vemos
el Sol como era hace ocho minutos, la estrella ms cercana como era hace
cuatro aos. Los humanos primitivos estaban empezando a ponerse erguidos
cuando la luz empez su viaje de dos millones de aos desde la galaxia ms
prxima, Andrmeda.
La ms vieja es la luz que ha estado viajando hacia nosotros durante unos
catorce mil millones de aos. Esta luz sali antes de que se hubiera formado la
Tierra o incluso las estrellas ms viejas. De hecho, el hidrgeno y el helio
todava no haban iniciado el proceso de diferenciacin en galaxias. Tan
calientes y densos eran estos gases que todos los tomos estaban ionizados.
Era la poca ms cercana a la creacin que la Naturaleza nos permitir ver, al
menos si el mensajero es la radiacin electromagntica.
Pensemos en el universo como una serie de capas concntricas con nosotros
en el centro. Por supuesto, no hay capas reales, pero nada nos impide dividir el
espacio de ese modo. Cada capa sucesiva est ms alejada que la anterior.
Cada capa representa tambin una poca (tiempo) anterior a la que le
precede. Mirando cada vez ms lejos, lo que estamos haciendo, de hecho, es
pasar la pelcula del universo hacia atrs.
Cuanto ms lejos miramos, ms densamente poblado parece el universo. En
la pelcula del universo al revs la materia se hace cada vez ms densa, como
si un pistn gigante la estuviera comprimiendo cada vez ms. Ese pistn es,
por supuesto, la gravedad. Adems, una propiedad de la materia es que
cuando se comprime se hace ms caliente, adems de ms densa. Hoy, la
temperatura media del universo es slo de unos tres grados por encima del
cero absoluto o -270 C. Pero conforme seguimos el universo hacia el pasado,
la temperatura crece, primero hasta temperatura ambiente, luego a la
temperatura de ebullicin y, con el tiempo, a la temperatura en la superficie
del Sol.
El Sol est tan caliente que los tomos que lo componen han sido
desgarrados por su violento movimiento trmico. Los ncleos estn intactos,
pero los electrones ms dbilmente ligados se han liberado y pueden
deambular por los gases calientes del Sol, que son ahora un plasma conductor
elctrico.54
Los conductores elctricos son generalmente los materiales menos
transparentes. Los electrones que se mueven libremente dispersan la luz con
facilidad. Esta dispersin de la luz hace el Sol opaco. Pero cuando nos
movemos hacia afuera hasta la superficie del Sol, la temperatura y la densidad
decrecen hasta el punto que se hace transparente. Ah es donde vemos la
superficie del Sol.
Viajemos ahora hacia atrs en el tiempo y hacia afuera en el espacio hasta la
ltima capa visible, donde las condiciones son similares a las de la superficie
del Sol. De nuevo la luz nos llega desde una superficie como la del Sol: una
capa gigantesca de plasma caliente que nos rodea por todos lados. Los
astrnomos la llaman la superficie de ltima dispersin. Por desgracia, mirar a
travs del plasma conductor a una capa an ms antigua y ms alejada es tan
imposible como mirar a travs del Sol.
Inmediatamente despus del big bang, la luz procedente de la superficie de
ltima dispersin era tan brillante como la superficie del Sol. Esto plantea una
pregunta interesante: por qu, cuando miramos el cielo que nos rodea, no
vemos ese resplandor brillante de plasma primordial caliente e ionizado? Para
preguntarlo de otra manera, por qu no est el cielo uniformemente
iluminado con el mismo brillo que veramos si mirramos directamente al Sol?
Por fortuna, el efecto Doppler nos salva de era terrible perspectiva. Debido a la
expansin de Hubble, el plasma que emiti originalmente la luz primordial se
est alejando de nosotros a gran velocidad. De hecho, utilizando la ley de
Hubble podemos calcular la velocidad de esta recesin y el resultado es slo
ligeramente menor que la velocidad de la luz. Esto significa que la radiacin
emitida sufri un desplazamiento Doppler hacia el rojo hasta el visible y el
infrarrojo, en todo el espectro de microondas. Aqu, uno de los ms antiguos
descubrimientos de la mecnica cuntica desempea un papel importante: la
energa de un fotn depende de la longitud de onda de tal manera que un
fotn de microondas tiene una energa unas mil veces menor que un fotn de
luz visible. Por esta razn, los fotones que finalmente nos llegan desde la
superficie de ltima dispersin no son muy potentes. No tienen ms efecto en
nuestra retina que las radio-ondas que nos rodean continuamente.

54
Plasma es slo otra palabra para gas cuyos tomos estn ionizados. En otras palabras,
algunos de los electrones han sido separados de los ncleos y estn libres para moverse a
travs del gas, sin estar ligados a los tomos.
Hay otra forma de entender por qu esta radiacin csmica nos llega con una
potencia muy reducida. Los fotones procedentes de la superficie de ltima
dispersin eran muy calientes, aproximadamente tan calientes como la
superficie del Sol. Llenaban el espacio, formando una especie de gas de
fotones; y como todos los gases, cuando se expanden, se enfran. La expansin
del universo, desde el momento del big bang, enfri el gas de fotones hasta el
punto de que perdi la mayor parte de su energa. Hoy, la radiacin del CMB
(fondo csmico de microondas) es muy fra: menos de tres grados por encima
del cero absoluto. Las dos explicaciones de la prdida de potencia del CMB son
completamente equivalentes desde el punto de vista matemtico.
George Gamow fue el primero en tener la idea del big bang. Poco despus,
dos de sus colegas ms jvenes, Ralph Alpher y Robert Herman, llegaron a la
idea del CMB como una especie de resplandor residual. Incluso estimaron la
temperatura que tendra hoy la radiacin, y obtuvieron cinco grados: un error
de menos de dos grados respecto a la respuesta correcta. Pero en esa poca
los fsicos crean que una radiacin tan dbil nunca podra detectarse. Estaban
equivocados, pero hubo que esperar hasta 1964 para que el CMB se
descubriera por casualidad.
En esa poca, el cosmlogo de Princeton Robert Dicke quera poner a prueba
la idea del CMB midiendo la radiacin residual del big bang caliente. Mientras
estaba construyendo un detector, dos jvenes cientficos de los Laboratorios
Bell estaban haciendo precisamente un experimento del tipo que pretenda
Dicke. Arno Penzias y Robert Wilson estaban explorando el cielo en busca de
seales minsculas, no con el objetivo de descubrir el nacimiento del universo,
sino para desarrollar la tecnologa de comunicaciones. No podan identificar un
extrao ruido de fondo que estaba obstaculizando su objetivo real. Se cuenta
que ellos pensaban que se trataba de excrementos de pjaro en el detector.
La Universidad de Princeton y los Laboratorios Bell son vecinos en el centro
de Nueva Jersey. Como si fuera cosa del destino, Dicke se enter del ruido
de Penzias-Wilson y comprendi que era el CMB del big bang. Dicke contact
con los cientficos de los Laboratorios Bell y les dijo lo que l pensaba que
estaba sucediendo. Posteriormente, Penzias y Wilson obtuvieron el premio
Nobel por el descubrimiento. Si por un giro del destino Princeton y los
Laboratorios Bell hubieran estado separados, Dicke podra haber acabado su
experimento y ser el primero en hacer el descubrimiento.
El detector de Penzias-Wilson era un tosco aparato montado en el tejado de
los Laboratorios Bell. Por el contrario, los detectores de CMB modernos son
extraordinariamente sofisticados y estn montados en el espacio, por encima
de la atmsfera. Los detectores pueden apuntarse en diferentes direcciones
para medir el CMB procedente de cada punto del cielo. Los resultados se
presentan como una especie de mapa del cielo.
Una de las caractersticas ms sorprendentes del CMB es lo aburridos que
son estos mapas. Con un grado de precisin muy alto, el cielo de microondas
es una extensin homognea y montona. Parece que en tiempos primitivos el
universo era casi perfectamente homogneo e istropo. La radiacin de
microondas procedente de la superficie de ltima dispersin es casi idntica en
todas las direcciones del cielo. Este extraordinario grado de homogeneidad es
algo intrigante y necesita una explicacin.
Por suave que el universo fuera en esa poca primitiva, no poda haber sido
perfectamente suave. Tena que haber algunos grumos pequeos y
primordiales para sembrar la formacin de galaxias. Si las semillas fueran
demasiado dbiles, las galaxias no se habran formado; si fueran demasiado
fuertes, los grumos habran crecido demasiado rpidamente y habran
desaparecido en agujeros negros. Los cosmlogos tenan fuertes sospechas de
que bajo este aburrido fondo homogneo tenan que verse las semillas de las
futuras galaxias. An mejor, los cosmlogos tericos tenan una idea muy
buena de cmo tena que ser el contraste de densidad para crear galaxias tal
como las vemos ahora. La diferencia entre la intensidad de microondas en di-
recciones diferentes tendra que ser unas cien mil veces menor que la
intensidad media.
Cmo demonios es posible detectar contrastes de densidad tan in-
creblemente pequeos? La respuesta es que no se puede hacer en la
superficie de la Tierra. Hay que subir muy alto por encima del ambiente
contaminado del planeta. Los primeros experimentos para ver pequeas
variaciones en la radiacin de microondas fueron realizados por detectores
suspendidos de globos que flotaban sobre el Polo Sur. El Polo Sur es bueno por
varias razones; una de ellas, y no la menor, es el hecho de que un globo no se
desplaza demasiado de su lugar de lanzamiento. Los vientos dominantes
arrastraran a un globo alrededor del mundo, pero alrededor del mundo no es
muy lejos cuando se est en el Polo Sur. El experimento se llam Bumern!.
A gran altura sobre el Polo Sur, los detectores de microondas compararon la
intensidad en pares de localizaciones y determinaron automticamente la
diferencia entre ellas. Los tericos tenan sus expectativas, pero nadie saba
con seguridad si se vera algo de inters. Quiz el cielo seguira siendo un
fondo montono y gris. Entonces tendran que volver a empezar y replantear
las teoras de formacin de galaxias. Todos los interesados en la cosmologa
esperaban el veredicto del jurado con nerviosismo. El veredicto final fue todo lo
que poda esperar un abogado defensor. Los tericos decan la verdad. Los gru-
mos en el pur csmico estaban all y exactamente con la intensidad correcta:
10-5 ,una parte en cien mil.
El espacio exterior es un lugar todava mejor desde el que medir las
microondas csmicas. Los datos procedentes de la sonda Wilkinson de
anisotropa de microondas, conocida por las siglas WMAP, son tan
increblemente precisos que no slo midieron la grumosidad 10-5,sino que
tambin detectaron los movimientos oscilantes de enormes gotas de plasma
caliente que radiaban el CMB.
Las grandes gotas de plasma en movimiento coherente no eran inesperadas
en absoluto. Los cosmlogos tericos haban predicho que la expansin del
universo hara que los grumos del plasma empezaran a vibrar como campanas.
Al principio, los grumos ms pequeos empezaran a contraerse y expandirse.
Ms tarde, con una frecuencia menor, se les uniran gotas ms grandes: una
sinfona perfectamente predecible. Los clculos detallados indicaban que en
cualquier instante las mayores gotas oscilantes visibles tendran cierto tamao
definido. As, cuando WMAP vio tales gotas oscilantes, los cosmlogos ya
saban mucho sobre el tamao de las ms grandes.
Conocer el tamao de las gotas oscilantes ms grandes tuvo una increble
recompensa aadida: ahora era posible trazar tringulos csmicos y medir la
curvatura del espacio. As es como se hizo. Supongamos que se conoce el
tamao de un objeto y tambin a qu distancia est. Esto nos permitir
predecir con qu tamao se ver en el cielo. Consideremos la Luna. La Luna
tiene unos tres mil doscientos kilmetros de dimetro y est a unos trescientos
ochenta mil kilmetros. A partir de dicha informacin, yo puedo predecir que
ocupar un ngulo de medio grado en el cielo. Por pura coincidencia, el Sol es
cuatrocientas veces ms grande que la Luna pero tambin est cuatrocientas
veces ms lejos. El resultado es que el Sol y la Luna parecen del mismo
tamao en el cielo, a saber medio grado. Si estuviramos en la Luna mirando a
la Tierra de unos trece mil kilmetros de dimetro, parecera cuatro veces ms
grande que la Luna vista desde la Tierra, es decir, dos grados.
En realidad, al decir esto he hecho una hiptesis tcita, a saber, que el
espacio es plano. Consideremos el dimetro de la Luna como el tercer lado de
un tringulo. Los otros dos lados son lneas rectas trazadas desde nuestro
punto de observacin en la Tierra a dos puntos diametralmente opuestos en la
Luna.
Si el espacio es plano entre la Luna y la Tierra, mis afirmaciones son
correctas. Pero si el espacio est curvado de manera apreciable, la situacin es
diferente. Por ejemplo, si el espacio est curvado positivamente la Luna
parecer ms grande que medio grado. Lo contrario es cierto si la curvatura es
negativa.
Supongamos ahora que tuviramos una confirmacin independiente de que
el dimetro de la Luna es de tres mil doscientos kilmetros y que est a
trescientos ochenta mil kilmetros de distancia. Podemos utilizar el tamao
aparente para deducir la curvatura del espacio. Con un grado de precisin muy
alto, el espacio es plano entre nosotros y la Luna.
Volvamos a la cartografa del cosmos. Esto es lo que sabemos: las gotas
oscilantes ms grandes que estaban activas en la poca en que se emiti el
CMB tenan un dimetro de unos doscientos mil aos luz. Las gotas ms
grandes que eso todava no haban empezado a vibrar. Hoy, la fuente del CMB
est a unos diez mil millones de aos luz, pero en la poca en que el CMB
empez su viaje nuestra distancia a la superficie de ltima dispersin era mil
veces menor, es decir, diez millones de aos luz. Esto es suficiente para
calcular con qu tamao se veran desde WMAP las gotas de CMB ms grandes
si el espacio es plano, a saber, unos dos grados, tan grandes como la Tierra
vista desde la Luna. Si el espacio no es plano, el tamao aparente de las gotas
nos dira cuan curvado est.
Qu encontr WMAP? Encontr que Euclides tena razn! El espacio es
plano.
Permtame matizar un poco. Midiendo tringulos en la superficie de la Tierra
es posible decir que la Tierra es una esfera curva. Pero en la prctica, a menos
que podamos medir tringulos muy grandes, encontraramos que se
comportan como si la Tierra fuera plana. Obviamente, Coln no poda
convencer a Isabel la Catlica de que la Tierra era redonda dibujando algunos
tringulos cerca del palacio real. Habra tenido que medir tringulos de al
menos varios cientos de kilmetros de lado, e incluso entonces hubiera tenido
que hacerlo con gran precisin. Todo lo que Coln poda decir midiendo
pequeos tringulos era que la Tierra es muy grande.
Lo mismo es cierto de la cartografa csmica: todo lo que podemos concluir
realmente es que el universo es plano en escalas de diez o veinte mil millones
de aos luz. Si el universo es finito, es mucho ms grande que la porcin que
podemos ver.
As que esto es lo que sabemos con plena confianza. Primero, la masa
ordinaria en el universo, estrellas, nubes de gas y polvo, no es suficiente como
para hacer el universo plano. Para los patrones del pasado, no est tan lejos,
slo a un factor de cincuenta. Pero la cosmologa ya no es una ciencia
cualitativa. Para los patrones de hoy en da, no est nada cerca. Sin otras
fuentes ocultas de materia, el universo sera abierto y curvado negativamente.
Pero hay ms materia en el universo, unas diez veces ms, que conocemos
slo por sus efectos gravita-torios. Puede estar hecha de nuevas partculas
elementales que apenas interaccionan con las de tipo usual. Estas partculas
de materia oscura, si eso es lo que son, llenarn la galaxia, atravesando
limpiamente el Sol, la Tierra e incluso a nosotros. Pero todava no son
suficientes para hacer el universo plano o cerrado. Si el universo es plano, otro
tipo de masa o de energa debe de estar llenando el espacio.
Segundo, la edad del universo parece ser demasiado corta a menos que la
historia de su expansin sea diferente de la esperada. La nica explicacin
convencional es que hay una constante cosmolgica que acelera la expansin.
Aunque completamente inesperada, es confirmada por los datos de
supernovas tipo I que proporcionan una especie de pelcula al revs de la
evolucin. La mejor explicacin del problema de la edad es que existe una
constante cosmolgica del nivel aproximado predicho por el argumento
antrpico de Weinberg.
Tercero, los datos del fondo csmico de microondas muestran directamente
que el universo era extraordinariamente homogneo en pocas primitivas.
Adems, es tambin muy grande, suficientemente grande como para parecer
plano a los cartgrafos csmicos. La conclusin es que el universo es muchas
veces mayor que la porcin que podemos ver, y su expansin se est
acelerando bajo la influencia de una constante cosmolgica muy pequea.

Inflacin

Solan hacerse bromas en Estados Unidos sobre los idelogos comunistas


soviticos que afirmaban que todo haba sido inventado por primera vez en
Rusia. Esto inclua la radio, la televisin, la bombilla, el aeroplano, la pintura
abstracta y el bisbol. En mi propio campo de la fsica, la broma era verdad a
veces. Los fsicos soviticos estaban tan penosamente aislados que varios
descubrimientos extraordinariamente importantes pasaron inadvertidos en
Occidente. Uno de ellos era una notable conjetura acerca de cmo naci el
universo. Hace ms de un cuarto de siglo, el joven cosmlogo Alexy
Starobinsky tuvo la idea de que el universo naci con un breve perodo de
prodigiosa expansin exponencial. No estoy seguro de cul fue su motivacin
exacta pero, en cualquier caso, slo algunos otros rusos aislados apreciaron la
idea de Starobinsky hasta que, aos ms tarde, la redescubri un joven fsico
de mi propia universidad. Alan Guth era un joven doctor que trabajaba en fsica
terica de altas energas en el Centro del Acelerador Lineal de Stanford (SLAC).
Cuando yo lo conoc, en 1980, supuse que estaba trabajando en los
problemas corrientes de la fsica de partculas. En esa poca, muy pocos fsicos
de partculas elementales saban mucho de cosmologa. Yo era una excepcin
porque dos aos antes Savas Dimopoulos y yo habamos trabajado sobre el
problema de por qu la Naturaleza hizo muchas ms partculas que
antipartculas. Mi amigo Bob Wagoner, uno de los pioneros de la cosmologa,
me haba preguntado si la fsica de partculas proporcionaba alguna explicacin
para la abrumadora preponderancia de materia sobre antimateria. Dimopoulos
y yo tenamos la idea correcta, pero desconocamos tanto la cosmologa bsica
que habamos confundido el tamao del horizonte con el factor de escala. Eso
es como un mecnico de automviles que no supiera distinguir el volante de
un agujero en el silenciador. Pero con la ayuda de Bob aprendimos
rpidamente y, con el tiempo, escribimos el primer artculo fuera de la Unin
Sovitica sobre un tema que iba a llamarse bariosntesis. Irnicamente, la
bariosntesis era otro tema que haba sido concebido por primera vez en la
Unin Sovitica, esta vez por el gran Andrei Sakharov, doce aos antes.
En cualquier caso, pese a que yo estaba interesado en el tema, creo que no
saba que Guth estaba interesado en cosmologa; mejor dicho, no lo supe hasta
que l dio un seminario sobre algo que llamaba cosmologa inflacionaria.
Imagino que yo era una de las dos o tres personas en la sala que saban lo
suficiente como para quedar impresionado.
Guth iba tras una gran presa, la ms grande. Por qu era el universo tan
grande, plano y tan extraordinariamente homogneo? Para ver por qu esto es
un gran enigma, volvamos al CMB y fijmonos en dos puntos separados en el
cielo. En el momento en que el CMB fue producido por el plasma caliente, estos
dos puntos estaban separados una cierta distancia. De hecho, si estaban
separados ms de unos pocos grados, la distancia en esa poca hubiera sido
suficientemente grande como para que ninguna seal luminosa o de ningn
otro tipo pudiera haber ido de un punto al otro. El universo slo tena unos qui-
nientos mil aos, de modo que si los puntos estaban separados por ms de
quinientos mil aos luz, nunca habran estado en contacto. Si nunca haban
estado en contacto, qu hizo a estos dos lugares tan similares? En otras
palabras, cmo se hizo el universo tan homogneo como para que el CMB
pareciera exactamente igual en todas direcciones?
Para aclarar este punto, volvamos a la teora del universo como un globo.
Imaginemos que el globo empez en un estado deshinchado, flcido, con un
montn de arrugas como una pasa seca. Conforme el globo se expanda, las
arrugas habran empezado a alisarse. Al principio, lo haran las arrugas
pequeas; ms tarde, se alisaran las arrugas ms grandes. Hay una regla para
la suavizacin de las arrugas: una arruga de un tamao dado slo puede
suavizarse si hay tiempo suficiente para que una onda se propague a lo largo
de la arruga. En el caso del universo, esto significa tiempo suficiente para que
una onda luminosa cubra la distancia.
Si no hubo tiempo suficiente para que las arrugas grandes se suavizaran
cuando se origin el CMB, las veramos impresas en el mapa del cielo. Pero no
vemos tales arrugas. Por qu era el universo tan suave? Podra haber tenido
una larga prehistoria oculta a la vista por el plasma primitivo opaco, durante la
cual se estiraron las arrugas? De eso trata la teora de la inflacin: de una
prehistoria durante la que se eliminaron las arrugas.
Alan capt inmediatamente la posibilidad de que la expansin exponencial
de Starobinsky pudiera ser muy bien la clave para este rompecabezas. El
universo, segn Guth, se haba inflado como un globo, pero un globo
extraespecial. Un globo real se inflar slo hasta cierto punto y entonces
estallar. El universo de Guth creci exponencialmente y en poco tiempo se
hizo enorme. Podemos considerar la inflacin como algo que tiene lugar antes
de que empezara la cosmologa usual. En el momento en que empez el big
bang convencional el universo ya haba crecido hasta proporciones inmensas.
Y, al crecer, todas las arrugas y defectos se estiraron de modo que el universo
se hizo extraordinariamente suave.
Yo saba que la idea era muy buena, pero no hasta qu punto. Supongo que
ni siquiera Alan saba lo buena que era. Nadie poda conjeturar que en menos
de veinticinco aos la inflacin sera la pieza central de un nuevo modelo
estndar de cosmologa.
Para entender el mecanismo que hay tras la inflacin tenemos que entender
cmo se comporta un universo con una constante cosmolgica positiva.
Recordemos que una constante cosmolgica positiva da lugar a una fuerza
repulsiva universal proporcional a la distancia. El efecto es obligar a que crezca
la distancia entre galaxias. Esto slo puede suceder si el globo sobre el que
acta el propio espacio se expande.
La energa o masa del vaco tiene una propiedad inusual. La densidad de
masa ordinaria, como la debida a las galaxias, se diluye cuando el universo
crece. La densidad de masa en forma de materia corriente es de
aproximadamente un protn por metro cbico. Supongamos que el radio del
universo se duplicara en algunos miles de millones de aos pero el nmero de
protones en el universo permaneciera fijo. Entonces la densidad de masa
disminuira obviamente. De hecho disminuira en un factor de ocho.
Dupliquemos el radio de nuevo y el nmero de protones por metro cbico se
hace 64 veces menor que su valor actual. Lo mismo es cierto para la
componente de materia oscura.
Pero la energa del vaco es muy diferente. Es una propiedad del espacio
vaco. Cuando el espacio vaco se expande, sigue siendo tan slo espacio vaco
y la densidad de energa es exactamente la que era originalmente. Por
muchas veces que dupliquemos el tamao del universo, la densidad del vaco
sigue siendo la misma y su efecto repulsivo nunca disminuye!
Por el contrario, la materia ordinaria se hace ms tenue y con el tiempo se
hace ineficaz para frenar la expansin. Tras una cantidad de expansin
suficiente, todas las formas de energa estarn diluidas excepto la energa del
vaco. Una vez que esto sucede, no hay nada que pueda contrarrestar los
efectos repulsivos de la energa del vaco y el universo se expande
exponencialmente. Si la constante cosmolgica fuera suficientemente grande
como para duplicar el tamao del universo en un segundo (no lo es), se hara
cuatro veces ms grande en dos segundos, ocho veces ms grande en tres
segundos, 16 veces, 32 veces y as sucesivamente. Las cosas que estn cerca
de nosotros ahora estaran pronto alejndose a una velocidad mayor que la de
la luz.
El universo real est en las fases primitivas de este tipo de expansin
exponencial. No nos preocupamos mucho puesto que la constante cosmolgica
slo llega a duplicar el tamao del universo en un perodo de decenas de miles
de millones de aos. Pero imaginemos que, por alguna razn desconocida, en
el universo muy primitivo la constante cosmolgica fuera mucho mayor, quiz
cien rdenes de magnitud mayor. Esto puede sonar como un extrao
experimento mental, pero recordemos que lo difcil de entender es por qu la
constante cosmolgica de hoy es tan ridculamente pequea. Hagmosla cien
rdenes de magnitud mayor y se hace ordinaria, al menos desde el punto de
vista de un fsico terico.
Si la constante cosmolgica fuera tan grande al principio, hara que el
universo se duplicara en una minscula fraccin de segundo. En un segundo, el
universo crecera desde el tamao de un protn hasta algo inmensamente
mayor que el universo conocido. Esto es inflacin real del tipo que conceban
Starobinsky y Guth.
El lector puede preguntarse qu tipo de doble lenguaje me permite hablar de
constantes cosmolgicas diferentes en el universo primitivo y en el universo
tardo, es decir, durante la inflacin y ahora. Despus de todo, no son
constantes las constantes? Detengmonos ahora y pensemos en el paisaje. La
constante cosmolgica en una zona dada del paisaje no es otra cosa que la
altitud local. Una imagen de un trozo de paisaje vale por mil palabras.55 La
imagen inferior es una versin muy simplificada de un paisaje que podra
parecerse a nuestra vecindad. La bola representa el universo, que rueda por el
mismo buscando un valle donde la energa del vaco es mnima.

Alguna historia desconocida del universo lo coloc en una terraza alta y


relativamente ancha sobre un profundo valle de altitud casi nula (aqu es
donde empieza la inflacin de Guth). Cmo lleg el universo a la terraza es una
pregunta para abordar otro da. Puesto que la terraza es tan llana, el universo
rod muy lentamente al principio. Mientras estaba en la terraza, la energa del
vaco (la altitud) era prcticamente invariable. Para decirlo de forma diferente,
la altitud del rellano serva como constante cosmolgica mientras el universo
descansaba sobre la terraza.
Y, como estoy seguro de que usted ya ha supuesto, conforme rodaba
lentamente se inflaba porque la energa del vaco era grande y positiva. Si la
terraza fuera suficientemente llana y la rodadura suficientemente lenta, el
universo se duplicara muchas veces antes de llegar a la pendiente que
desciende hasta el valle. sta era la era inflacionaria, aunque en una forma
ms moderna que la que Starobinsky y Guth propusieron inicialmente. Si el
universo se hubiera duplicado cien veces o ms durante este perodo, habra
crecido hasta proporciones tan grandes que sera tan plano y homogneo
como requiere el CMB.
Finalmente la rodadura llev al universo al borde de la terraza y luego hasta
el fondo del valle, donde qued en reposo. Si la altitud en dicho punto no es
exactamente cero, el futuro a largo plazo del universo tendr una pequea
constante cosmolgica. Si, por azar, la constante cosmolgica es
suficientemente pequea en el valle y adems otras condiciones son
adecuadas, podran formarse galaxias, estrellas, planetas y vida. Si no, ese
bolsillo particular sera estril. Toda la cosmologa conocida tuvo lugar durante
una rodadura desde un valor de la constante cosmolgica a otro mucho ms
pequeo. Puede alguien dudar seriamente de que haba ms en la historia y
geografa del universo que este breve episodio y este minsculo bolsillo?
Pero espere! Algo est mal en esta imagen. Si el universo se infla en un
grado tan grande, puede esperarse que sea increblemente homogneo. Todas
las arrugas se habran alisado tan completamente que no habra variaciones en
55
La figura muestra un paisaje bidimensional, pero el real es multidimensional. Considere la
ilustracin como un corte bidimensional a travs de un paisaje multidimensional mucho ms
complicado. Una analoga sera una carretera unidimensional que atravesara montaas y valles
en un paisaje bidimensional.
el CMB. Pero sabemos que sin algunas pequeas arrugas para sembrar las
galaxias, el universo habra permanecido suave para siempre. Parece que
hemos exagerado la homogeneizacin.
La solucin a este rompecabezas implica una idea tan radical y sorprendente
que al principio usted estara tentado a rechazarla como si fuera un castillo en
el aire. Pero ha superado el test del tiempo y actualmente es una de las
piedras angulares de la cosmologa moderna. Una vez ms su descubrimiento
tuvo lugar en Rusia, por parte de un joven cosmlogo llamado Slava Mukhanov
que estaba estudiando el trabajo de Starobinsky. La historia se repite: el
trabajo de Mukhanov no fue conocido fuera de la Unin Sovitica hasta que
varios grupos que trabajaban en Estados Unidos lo redescubrieron por su parte.
Normalmente se piensa que la mecnica cuntica y las consecuencias de sus
agitaciones se aplican al mundo de lo muy pequeo, no a las galaxias y otros
fenmenos a escala csmica. Pero ahora parece casi seguro que las galaxias y
otras estructuras a gran escala son remanentes de minsculas fluctuaciones
cunticas originales que se expandieron y ampliaron por el efecto inexorable
de la gravedad.
La idea de que el universo est en un punto exacto en el paisaje es
demasiado simple. Como cualquier otra cosa, los campos cunticos como el
campo de Higgs tienen agitaciones. La mecnica cuntica es suficiente para
asegurar que los campos fluctan de un punto a otro en el espacio. Ninguna
cantidad de inflacin puede alisar las fluctuaciones cunticas aleatorias que
debe tener todo campo. Esto es cierto en nuestro vaco hoy y era cierto
durante la rpida expansin exponencial de la inflacin. Pero la inflacin rpida
hace con estas fluctuaciones algo que no sucede en ninguna medida
apreciable en nuestro universo en muy lenta expansin. Estira las viejas
arrugas pero las reemplaza por otras nuevas. Nuevas arrugas sobre viejas
arrugas, todas ellas expandindose conforme el universo se expande. Para
cuando la inflacin termin y el universo qued al borde de la terraza, las
arrugas cunticas acumuladas haban aumentado y formado los mnimos con-
trastes de intensidad que con el tiempo crecieron para formar galaxias.
Estas arrugas cunticas congeladas tambin dejaron su huella en la
superficie de ltima dispersin y podemos verlas como las minsculas
variaciones de brillo en el vaco csmico de microondas. La relacin entre la
teora cuntica del mundo microscpico y la estructura a gran escala del
mundo astronmico y cosmolgico es uno de los grandes logros de la
cosmologa.
Permtame acabar este captulo resumiendo las dos cosas ms importantes
que hemos aprendido de las observaciones cosmolgicas durante la ltima
dcada. La primera ha sido un autntico bombazo: hay realmente una
constante cosmolgica. Las 119 primeras cifras decimales se anulan pero,
sorprendentemente, en el lugar 120 el resultado no es cero!
El segundo punto de enorme inters es que la teora de la inflacin recibe
fuerte apoyo del estudio de la radiacin csmica de fondo. Al parecer el
universo creci exponencialmente durante cierto perodo de tiempo. Es casi
seguro que el universo entero es muchsimos rdenes de magnitud mayor que
la parte que podemos ver.
Ambos son grandes descubrimientos, pero tambin son perturbadores. Si
metemos la mano en una bolsa con nmeros aleatorios y extraemos valores
genricos de las constantes de la naturaleza, los resultados ms probables no
seran ni una constante cosmolgica pequea ni un perodo de inflacin
adecuado. Ambas cosas requieren un enorme grado de fino ajuste. Como
hemos visto antes, el universo parece haber sido especialmente diseado. Ms
sobre este carcter especial en el prximo captulo.

6
Sobre peces congelados y peces hervidos

Para explicar fsica a una audiencia de legos en fsica, las analogas y


metforas son obviamente inestimables. Pero para m son tambin
herramientas de pensamiento, mis propias herramientas idiosincrsicas. A
menudo yo mismo me convenzo de la verdad de algn punto difcil inventando
una analoga que trata cuestiones similares en un contexto ms habitual.
El principio antrpico ha generado ms confusin y paparruchas filosficas
irrelevantes que cualquier otra cosa que haya salido de la ciencia en mucho
tiempo. Hay inagotables discusiones sobre su significado, sobre cmo debera
utilizarse para explicar y predecir, cundo es legtimo y cundo no lo es,
cundo es razonable y cundo es absurdo. La gua ms segura para m es
elaborar una analoga en el mundo ms familiar, donde el viejo y sano sentido
comn puede introducir claridad. Hace ms de una dcada elabor una
parbola para convencerme de que el principio antrpico poda tener sentido.
Un regalo de cumpleaos para Tini
Una vieja tradicin del mundo de la ciencia es la de celebrar el sexagsimo
cumpleaos de los cientficos famosos con fiestas, pero estas fiestas de
cumpleaos consisten normalmente en un par de largos das de continuos
seminarios de fsica... sin msica. Yo tuve que dar una conferencia en una de
esas fiestas en honor de un viejo amigo, Martinus Veltman. Tini un pintoresco
ogro holands con larga barba pareca un cruce entre Orson Welles
representando a Macbeth y Sadam Hussein cuando sali de su escondrijo. Tini
gan recientemente el premio Nobel por su trabajo con Gerard't Hooft en el
que desarrollaron las matemticas de modelo estndar.
Puesto que Tini fue una de las primeras personas en reconocer el problema
de la energa del vaco, yo pens en dar una charla de cumpleaos llamada
Tini y la constante cosmolgica. De lo que yo quera hablar era del principio
antrpico y del clculo de Steven Weinberg sobre la formacin de galaxias.
Pero tambin quera explicar cmo el principio antrpico poda tener perfecto
sentido cientfico. As que, como de costumbre, hice una analoga.
En lugar de preguntar por qu la constante cosmolgica est ajustada con
tanta precisin, la sustitu por una pregunta similar: por qu la temperatura
de la Tierra est tan precisamente ajustada para caer en el estrecho rango en
el que puede existir agua lquida? Ambas preguntas plantean cmo es posible
que vivamos en un ambiente muy improbable que parece perfectamente
hecho a medida de nuestra propia existencia. Para responder a mi pregunta yo
propuse la siguiente parbola sobre unos peces inteligentes.56

Una historia de peces

rase una vez un planeta completamente cubierto de agua en el que viva


una raza de peces con un gran cerebro. Estos peces slo podan sobrevivir a
cierta profundidad, as que ninguno de ellos haba visto nunca la superficie del
agua por encima ni el fondo por debajo. Pero sus grandes cerebros los hacan
muy inteligentes y tambin muy curiosos. Con el tiempo sus preguntas sobre
la naturaleza del agua y otras cosas se hicieron muy sofisticadas. Los ms
brillantes entre ellos se llamaban fsicos. Los fsicos eran maravillosamente
inteligentes y en pocas generaciones llegaron a comprender muchas cosas
sobre los fenmenos naturales, incluyendo dinmica de fluidos, qumica, fsica
atmica e incluso los ncleos de los tomos.
Finalmente, algunos de los fsicos empezaron a preguntarse por qu las leyes
de la Naturaleza son las que son. Su sofisticada tecnologa les permita estudiar
el agua en todas sus formas, especialmente hielo, vapor y, por supuesto, el
estado lquido. Pero pese a todos sus esfuerzos, todava quedaba algo ante lo
que se sentan perplejos. Con todos los valores posibles desde cero hasta
infinito, cmo se poda explicar el hecho de que la temperatura ambiente, T,
estaba ajustada para caer en el estrecho rango que permita que el H 20
existiera en forma lquida? Ensayaron muchas cosas, incluyendo varios tipos de
simetras, mecanismos de relajacin dinmica y muchas otras ideas, pero nada
poda explicarlo.
En estrecha alianza con los fsicos haba otro grupo, los cosmlogos, que
tambin estaban estudiando su mundo acuoso. Los cosmlogos estaban menos
interesados en las profundidades corrientes, en las que vivan los peces de
gran cerebro, que en descubrir si exista un lmite superior a su mundo
acutico. Los cosmlogos eran perfectamente conscientes de que gran parte
del mundo acutico no era habitable, pues la presin no era apropiada para
sus cerebros. Viajar aleteando hasta los confines superiores no era en absoluto
posible; si se expusieran a las bajas presiones del agua en estas zonas, sus
grandes cerebros explotaran. De modo que, en su lugar, especulaban.
Sucedi que una escuela de pensamiento entre los cosmlogos sostena una
idea muy radical (algunos decan ridcula) sobre el ajuste fino de T. Y tenan un
nombre para esta idea: el principio ictrpico. El P. I. sostena que la
temperatura estaba en el rango del agua lquida porque slo en este caso
podan existir peces para observarlo!

56
La historia fue publicada previamente en The New Scientist (1 de noviembre de 2003).
Basura! decan los fsicos. Eso no es ciencia. Es religin. Eso es
rendirse. Y adems, si nos ponemos de acuerdo con vosotros, todos se reirn
de nosotros y nos quitarn la financiacin.
Ahora bien, no todos los cosmlogos entendan lo mismo por el principio
ictrpico. De hecho, era difcil encontrar dos que estuvieran de acuerdo. Unos
pensaban que significaba que el Pez Cabeza de ngel haba hecho el mundo
con el objetivo de acomodar a los peces de gran cerebro. Otros pensaban que
la funcin de onda cuntica del aguaverso era una superposicin de todos los
valores de T y, slo al observarla, algn pez ancestral colapsaba la funcin de
onda.
Un pequeo nmero de cosmlogos, dirigido por Andrei-el-de-Cerebro-Muy-
Grande y Alexander-El-Que-Nada-Profundo, sostenan una idea extraordinaria.
Crean que ms all de la frontera superior del agua exista un espacio
inmensamente grande. En este inmenso espacio, podan existir muchos otros
reinos similares en algn aspecto a su mundo acutico pero diferentes en otros
aspectos. Algunos mundos estaran inimaginablemente calientes, tan calientes
que incluso los ncleos de hidrgeno podran fusionarse para formar helio y
quiz hacerse todava ms calientes. Otros mundos seran tan fros que existi-
ra metano congelado. Slo una minscula fraccin de los mundos estara a
una temperatura favorable para la formacin de peces. Entonces no habra
ningn misterio en por qu T estaba bien ajustada. Como sabe cualquier
pescador, la mayora de los lugares carecen de peces, pero de vez en cuando
se dan las condiciones correctas. Y ah es donde estn los peces.
Pero los fsicos suspiraban y decan, Seor, ah estn de nuevo con sus
ideas inverosmiles.57 Ignormoslos. Fin.
La historia fue un completo fracaso. Durante el seminario se oyeron quejas y
suspiros ruidosos. Despus la gente me evitaba. El propio Tini se mostraba
indiferente. El principio antrpico afecta a la mayora de los fsicos tericos de
la misma forma que un camin cargado de turistas en frica afecta a un
elefante enfadado.

Paisajes antrpicos

Nadie, sabiendo lo que sabemos sobre astronoma, dudara que los


cosmlogos tenan razn. La historia sugiere que hay situaciones en las que
una explicacin antrpica (o ictrpica) tiene sentido. Pero cules son las
reglas? Cundo es apropiado un razonamiento antrpico? Cuando es
inapropiado? Necesitamos algunos principios gua.
En primer lugar, hay algo obvio: una explicacin antrpica de la proposicin
X slo tiene sentido si hay una poderosa razn para creer que la existencia de
vida inteligente sera imposible a menos que X fuera cierta. En el caso de los
peces de gran cerebro, est claro: demasiado caliente y tenemos sopa de

57
Hay varios juegos de palabras en esta parbola que resultan intraducibles: en primer lugar,
en lugar de physicists (fsicos) el autor escribe fyshicists, que es fonticamente equivalente
pero remite tambin a fish (pez). Asimismo, en lugar de cosmologists el autor utiliza
codmologists, que incluye el trmino cod (bacalao). Finalmente: en ingles fishy tiene el doble
sentido de inverosmil y con olor a pescado. (N. del t.)
pescado; demasiado fro y tenemos pescado congelado. En el caso de la
constante cosmolgica, Weinberg proporcion el razonamiento.
Cuando uno empieza a pensar en lo que se necesita para que la vida sea
posible, el paisaje se convierte en un campo de minas de pesadilla. Ya he
explicado por qu una gran constante cosmolgica habra sido fatal, pero hay
otros muchos peligros. Los requisitos que debe satisfacer un universo caen en
tres categoras principales: las leyes de la fsica deben llevar a la qumica
orgnica; deben existir elementos qumicos esenciales en abundancia
suficiente, y, finalmente, el universo debe evolucionar para crear un ambiente
suave, amplio, uniforme y duradero.
La vida es por supuesto un proceso qumico. Hay algo en la forma en que los
tomos estn construidos que los hace adherirse en las ms extraas
combinaciones: las gigantes y locas molculas del mecano de la vida ADN,
ARN, cientos de protenas y todo lo dems. Aunque la qumica es
considerada normalmente una rama independiente de la ciencia tiene sus
propios departamentos universitarios y sus propias revistas es realmente una
rama de la fsica: la rama que trata de los electrones ms externos de los
tomos. Estos electrones de valencia, saltando de un lado a otro o compartidos
entre tomos, dan a los tomos sus sorprendentes capacidades para
combinarse en un variado conjunto de molculas.
Cmo es que las leyes de la fsica permiten estructuras maravillosamente
intrincadas como el ADN que las mantiene unidas sin desaparecer, disgregarse
o destruirse de alguna otra manera? En cierta medida es suerte.
Como vimos en el captulo 1, las leyes de la fsica empiezan con una lista de
partculas elementales como electrones, quarks, fotones, neutrinos y dems,
cada una de ellas con propiedades especiales tales como masa y carga. Nadie
sabe por qu la lista es la que es o por qu las propiedades son exactamente
las que son. Un nmero infinito de listas diferentes es posible. Pero un universo
lleno de vida no es en absoluto lo que cabra esperar de una eleccin al azar de
la lista. Eliminar cualquiera de estas partculas (electrones, quarks o fotones) o
incluso cambiar mnimamente sus propiedades destruira la qumica
convencional. Este es el caso obviamente para electrones y quarks, que
constituyen el tomo y su ncleo, pero quiz es menos obvio para el fotn. Los
fotones son, por supuesto, los balines que constituyen la luz. Ciertamente sin
ellos no podramos ver, pero an podramos or, tocar y oler, de modo que
quiz el fotn no sea tan importante. Pensar as, sin embargo, es un gran error:
resulta que el fotn es el pegamento que mantiene unidos los tomos.
Qu mantiene a los electrones de valencia en rbita alrededor del ncleo
central del tomo? Por qu no salen despedidos y dicen adis a los protones y
neutrones? La respuesta es la atraccin elctrica entre los electrones y los
ncleos atmicos con carga opuesta. La atraccin elctrica es diferente de la
atraccin entre una mosca y una tira de papel matamoscas. El papel
matamoscas puede ser muy pegajoso y sujetar con fuerza, pero en cuanto
separamos un poco la mosca, el papel la suelta inmediatamente. La mosca
escapa y, a menos que sea lo bastante estpida como para volver, est
completamente libre. En la jerga de la fsica el papel matamoscas es fuerte
pero de corto alcance: su influencia no se extiende a grandes distancias.
Una fuerza de corto alcance del tipo del papel matamoscas sera intil para
ligar los electrones a los ncleos. El tomo es un sistema solar en miniatura y
los importantes electrones de valencia son los planetas ms alejados: los
Plutones y Neptunos del tomo. Slo una fuerza que se extienda a grandes
distancias puede impedir que escapen al espacio exterior ms all de las
fronteras del tomo.
Las fuerzas de largo alcance, del tipo de las que atrapan a distancia, son
poco comunes. De los muchos tipos diferentes de fuerzas en la Naturaleza, slo
dos son de largo alcance. Las dos son familiares, siendo la gravedad la ms
conocida. Cuando damos un salto en la Tierra, la gravedad nos atrae de nuevo
al suelo. Se extiende a centenares de millones de kilmetros para mantener a
los planetas en sus rbitas alrededor del Sol y a decenas de miles de aos luz
para mantener a las estrellas confinadas dentro de las galaxias. Una fuerza del
mismo tipo se necesita para ligar los electrones externos al ncleo central. Por
supuesto no es la gravedad la que mantiene unido al tomo: es demasiado
dbil.
Otra fuerza familiar de largo alcance acta entre un imn y un clip de papel
de hierro. El imn no tiene que estar en contacto directo con el clip para
atraerlo. Un imn potente tira del clip incluso desde una gran distancia. Pero
ms relevante para el tomo es que el pariente elctrico de la fuerza
magntica es una fuerza de largo alcance que acta entre partculas
elctricamente cargadas. Muy similar a la fuerza gravitatoria, salvo que
inmensamente ms fuerte, la fuerza elctrica liga a los electrones de valencia
de la misma forma que la gravedad liga Plutn al Sol.
Como expliqu en el captulo 1, las fuerzas elctricas entre partculas
cargadas estn causadas por fotones que se intercambian entre las cargas. 58
Los fotones ultraligeros (recordemos que no tienen masa) son capaces de
saltar grandes distancias para crear fuerzas de largo alcance que ligan los
lejanos electrones de valencia al ncleo. Eliminemos el fotn de la lista y no
habr nada que mantenga unido al tomo.
El fotn es muy excepcional. Es la nica partcula elemental, aparte del
gravitn, que no tiene masa. Qu pasara si fuera menos excepcional y tuviera
masa? La teora de Feynman nos dice cmo calcular la fuerza cuando un
hipottico fotn masivo salta entre ncleo y electrn. Lo que se encuentra es
que cuanto ms pesado es el fotn, a menos distancia es capaz de saltar. Si la
masa del fotn fuera siquiera una minscula fraccin de la masa del electrn,
las interacciones elctricas, en lugar de ser una fuerza de largo alcance, se
convertiran en fuerzas de papel matamoscas de corto alcance, totalmente
incapaces de sujetar a los electrones de valencia lejanos. tomos, molculas y
vida son totalmente dependientes del hecho curioso de que el fotn no tiene
masa.
El alcance de la fuerza elctrica no es la nica caracterstica esencial para
que los tomos funcionen correctamente. La intensidad de la fuerza (cunto
tira de los electrones) es crucial. La fuerza que liga el electrn al ncleo no es
muy grande para los patrones de la experiencia humana ordinaria. Se mide en
milmillonsimas de kilogramo. Qu es lo que determina la intensidad de las
fuerzas elctricas entre partculas cargadas? Una vez ms, nos lo dice la teora
de Feynman. Los otros ingredientes en un diagrama de Feynman, adems de
las partculas, son diagramas de vrtice. Recordemos que cada diagrama de
vrtice tiene un valor numrico la constante de acoplamiento y para la
58
Este tema ser abordado de nuevo en el captulo 7 en el contexto de la teora de cuerdas.
emisin del fotn la constante de acoplamiento es la constante de estructura
fina a, un nmero aproximadamente igual a 1/137. La pequeez de a es la
razn matemtica ltima por la que las fuerzas elctricas son mucho ms
dbiles que sus homologas nucleares.
Qu pasara si la constante de estructura fina fuera ms grande, digamos
aproximadamente uno? Esto provocara varios desastres, uno de los cuales
sera poner en peligro al ncleo. La fuerza nuclear que mantiene unidos a los
nucleones (protones y neutrones) es una fuerza de papel matamoscas: de
corto alcance e intensa. El propio ncleo es como una bola de moscas pegadas.
Cada nuclen est pegado a sus vecinos ms prximos, pero slo con que
pueda separarse de los otros en una cantidad minscula, queda libre para
escapar.
Hay algo que trabaja en contra de la fuerza nuclear, compitiendo con ella,
para que los protones se repelan mutuamente. Los protones tienen carga
elctrica. Atraen a los electrones negativos porque tienen carga opuesta
(cargas opuestas se atraen, cargas iguales se repelen). Los neutrones son
elctricamente neutros y, por consiguiente, no desempean un papel en el
equilibrio de las fuerzas elctricas. Los protones, por el contrario, estn
positivamente cargados y se repelen elctricamente unos a otros. De hecho, si
un ncleo tiene ms de unos cien protones, las fuerzas elctricas repulsivas de
largo alcance son suficientes para separarlos.
Qu sucedera si la fuerza elctrica fuera tan fuerte como la fuerza nuclear?
En ese caso, todos los ncleos complejos seran inestables. De hecho, la fuerza
elctrica podra ser mucho ms dbil que la fuerza nuclear y todava pondra
en peligro ncleos como los del carbono y el oxgeno. Por qu es pequea la
constante de estructura fina? Nadie lo sabe, pero si fuera grande no habra
nadie para plantear la pregunta.
Los protones y los neutrones ya no se consideran partculas elementales.
Cada uno est compuesto de tres quarks. Como se discuti en el captulo 1,
hay varias especies diferentes de quarks etiquetados up, down, extrao,
encantado, fondo y cima. Aunque los nombres carecen de significado, las
diferencias entre los tipos de quarks son importantes. Una rpida mirada a la
lista de masas de partculas en el captulo 3 revela que las masas de los quarks
varan sobre un rango enorme que va desde aproximadamente diez masas
electrnicas para los quarks-up y down hasta 344.000 masas electrnicas para
el quark-cima. Durante algn tiempo los fsicos se preguntaron por qu el
quark-cima era tan pesado, pero recientemente hemos llegado a entender que
no es el quark-cima el que es anormal sino que son los quarks-up y down los
que son absurdamente ligeros. Lo que necesita una explicacin es el hecho de
que sean aproximadamente veinte mil veces ms ligeros que partculas como
el bosn Z y el bosn W. El modelo estndar no ha ofrecido una.
Por ello, podemos preguntar cmo sera el mundo si los quarks-up y down
fueran mucho ms pesados de lo que son. Una vez ms, el desastre! Protones
y neutrones estn hechos de quarks-up y down. (Las partculas hechas de
quarks extrao, encantado, fondo y cima no desempean ningn papel en la
fsica y la qumica ordinarias; son de inters principalmente para los fsicos de
altas energas.) Segn la teora de quarks de los protones y neutrones, la
fuerza nuclear (fuerza entre nucleones) puede rastrearse hasta los quarks que
saltan de un lado a otro entre dichos nucleones.59 Si los quarks fueran mucho
ms pesados, sera mucho ms difcil intercambiarlos y la fuerza nuclear desa-
parecera prcticamente. Sin una fuerza de papel matamoscas pegajoso que
mantenga unido al ncleo, no podra haber qumica. La suerte est de nuevo
con nosotros.
Recordemos que, en trminos del paisaje, nuestro universo descansa en un
valle donde se dan todas las coincidencias afortunadas. Pero en regiones
genricas del paisaje, las cosas pueden ser muy diferentes. La constante de
estructura fina podra ser mayor, el fotn masivo, los quarks ms pesados o,
incluso peor, en la lista podran faltar electrones, fotones o quarks. Cualquiera
de estos casos sera suficiente para eliminar nuestra presencia.
Incluso si todas las partculas estndar existieran con la masa correcta y las
fuerzas correctas, la qumica podra seguir fallando. Se necesita algo ms: los
electrones deben ser fermiones. El hecho de que los fermiones sean tan
excluyentes no se puede poner ms de uno en un estado cuntico es
esencial para la qumica. Sin el principio de exclusin de Pauli, todos los
electrones en un tomo se hundiran hasta las rbitas atmicas ms bajas, de
donde seran mucho ms difciles de desalojar. Si los electrones se convirtieran
repentinamente en los ms sociables bosones, la vida basada en la qumica del
carbono desaparecera. Ya ve usted que un mundo con qumica ordinaria no es
ni mucho menos genrico.
Los fsicos suelen utilizar palabras de forma diferente de como se utilizan a
diario. Cuando se dice que algo existe, probablemente se quiere decir que
puede encontrarse en algn lugar en el universo. Por ejemplo, si yo le dijera
que existen los agujeros negros, usted podra preguntarme dnde puede
encontrar uno. Los agujeros negros existen en el sentido corriente: son objetos
astronmicos reales que se encuentran, por ejemplo, en los centros de las
galaxias. Pero supongamos que yo le dijera que existen minsculos agujeros
negros no ms grandes que una mota de polvo. De nuevo, usted podra
preguntar dnde se encuentran. Esta vez yo le respondera que no hay
ninguno; se necesita una enorme cantidad de masa comprimida en un agujero
negro. Sin duda usted se disgustara y dira: Deje de marear la perdiz! Usted
me dijo que existen!.
Lo que los fsicos (especialmente los tericos) entienden por el trmino
existe es que el objeto en cuestin puede existir en teora. En otras palabras, el
objeto existe como una solucin de las ecuaciones de la teora. Por ese criterio,
existen diamantes perfectamente tallados de cientos de kilmetros de
dimetro. Tambin existen planetas hechos de oro puro. Pueden o no pueden
encontrarse realmente en algn lugar, pero son objetos posibles compatibles
con las leyes de la fsica.
Fuerzas dbiles de largo alcance y fuerzas fuertes de corto alcance, actuando
entre fermiones, llevan a la existencia de tomos complejos como carbono,
oxgeno y hierro. Esto est bien, pero yo lo entiendo en el sentido terico.
Qu ms se necesita podra usted preguntar para garantizar que existen
tomos complejos en mi sentido corriente? Qu se requiere para producir
realmente dichos tomos y hacerlos abundantes en el universo? La respuesta
59
Una descripcin tcnicamente ms correcta es que los piones partculas compuestas de
quarks y antiquarks transmiten la fuerza entre nucleones. Si las masas de los quarks-up y
down fueran mayores, la masa de los piones tambin aumentara. Esto tendra el efecto de que
la fuerza nuclear sera drsticamente modificada.
no es tan simple. No es probable que ncleos atmicos complejos sean resulta-
do de colisiones aleatorias de partculas, ni siquiera en el universo caliente
primitivo.
En los primeros minutos despus del big bang no haba tomos o siquiera
ncleos. Un plasma caliente compuesto de protones, neutrones y electrones
llenaba todo el espacio. La alta temperatura impeda que los nucleones se
adhirieran para formar ncleos. Conforme el universo se enfri, protones y
neutrones se adhirieron y formaron los elementos primordiales.60 Pero, aparte
de trazas minsculas de otros elementos, slo se formaron los ncleos ms
simples: hidrgeno y helio.
Adems, como descubrieron los alquimistas medievales, no es fcil
transmutar un elemento en otro. Entonces, de dnde proceden todo el
carbono, el oxgeno, el nitrgeno, el silicio, el azufre, el hierro y otros
elementos qumicos familiares? La respuesta es que el horno nuclear
intensamente caliente de una estrella puede hacer lo que los alquimistas
nunca pudieron: transformar unos elementos en otros. El proceso de cocinado
es la fusin nuclear, el mismo tipo de fusin que da su potencia a las armas
nucleares. La fusin combina los ncleos de hidrgeno en todo tipo de
permutaciones y combinaciones. Los resultados de estas reacciones nucleares
fueron los elementos familiares.
La cadena de reacciones nucleares en las estrellas que empieza en los
elementos ms ligeros y lleva al hierro es complicada. Un par de ejemplos
ilustrarn este punto. El ejemplo ms familiar es la reaccin de fusin que
empieza con hidrgeno y produce helio. Aqu es donde intervienen las
interacciones dbiles (diagramas con bosones W y Z). El primer paso es la
colisin de dos protones.61 Muchas cosas pueden suceder cuando colisionan
dos protones, pero si se conocen los diagramas de Feynman para el modelo
estndar se puede encontrar uno que termina con un protn, un neutrn, un
positrn y un neutrino.
El positrn encuentra a un electrn deambulante en la estrella y juntos se
autodestruyen, dando fotones que con el tiempo se convierten en la energa
trmica (calor) de la estrella. El neutrino simplemente sale disparado y
desaparece a casi la velocidad de la luz. Esto deja un protn pegajoso y un
neutrn pegajoso que se adhieren para formar un istopo del hidrgeno
llamado deuterio.
A continuacin, un tercer protn choca con el ncleo de deuterio y se adhiere
a l. El ncleo con dos protones y un neutrn es una forma de helio llamada
helio-tres (3He), pero no es el tipo estable de helio con el que solemos hinchar
los globos. Este material se denomina helio-cuatro (4He).
La historia contina: dos ncleos 3He colisionan En total, eso significa cuatro
protones y dos neutrones. Pero no todos se quedan adheridos. Dos de los
protones escapan y dejan un ncleo con dos protones y dos neutrones. se es
un ncleo 4He corriente. Usted no necesita recordar todo esto. Muy pocos
fsicos lo hacen.
La mayora de las reacciones nucleares que tienen lugar en las estrellas
consisten en un simple protn que colisiona con un ncleo ya presente y
60
Cuando digo elementos me estoy refiriendo normalmente al ncleo. La unin de electrones a
los ncleos necesit mucho ms tiempo.
61
El hidrgeno es el ms simple de los elementos. Su ncleo consiste en un nico protn.
aumenta su peso atmico en una unidad. A veces el protn se convierte en un
neutrn cediendo un positrn y un neutrino. A veces un neutrn se convertir
en un protn, un electrn y un antineutrino. En cualquier caso, en el interior de
la estrella los ncleos de hidrgeno y helio originales se convierten, paso a
paso, en elementos ms pesados.

Pero qu tienen de bueno los elementos complejos encerrados dentro de


las estrellas? Las historias de ciencia-ficcin podran proponer formas extraas
de vida hechas de plasma caliente giratorio que crecen a millones de grados,
pero la vida real necesita un ambiente ms fro. Por desgracia, el carbono y el
oxgeno quedaban prisioneros en el interior de la estrella a lo largo de la vida
de la estrella.
Pero las estrellas no viven para siempre.
Con el tiempo todas las estrellas, nuestro Sol incluido, agotarn su
combustible. En ese momento una estrella colapsa bajo su propio peso. Antes
de que se agote el combustible, las estrellas se mantienen en equilibrio por el
calor y la presin generados por reacciones nucleares. Hay dos tendencias en
competicin en la estrella. Como una bomba nuclear, quiere explotar, aunque
al mismo tiempo la gravedad est tratando de aplastarla bajo su enorme peso.
Estas dos tendencias, explotar e implotar, se mantienen en equilibrio mientras
haya combustible que quemar. Pero una vez que se agota el combustible, no
hay nada que resista la atraccin de la gravedad y la estrella implosiona.
Hay tres posibles puntos finales para la implosin. Una estrella como nuestro
Sol es relativamente ligera y slo colapsar hasta que forme una enana blanca.
Una enana blanca est hecha de material ms o menos corriente protones,
neutrones y electrones pero los electrones estn comprimidos unos contra
otros en un grado mucho mayor que en los materiales corrientes. Es el
principio de exclusin de Pauli el que impide que los electrones colapsen an
ms. Si todas las estrellas terminasen como enanas blancas, los elementos
recin cocinados permaneceran aprisionados en su interior.
Por el contrario, si la estrella es muchas veces ms pesada que el Sol, la
fuerza de la gravedad ser irresistible. El inevitable colapso desastroso
terminar en el proceso ms violento imaginable: la formacin de un agujero
negro. Los elementos atrapados en agujeros negros estaran incluso menos
disponibles que los que estn atrapados en enanas blancas.
Pero hay un trmino medio. Las estrellas dentro de un cierto rango de masas
colapsan hasta una fase que supera a las enanas blancas pero no llega a un
agujero negro. En estas estrellas los electrones, en cierto sentido, son
exprimidos, mientras que los protones se convierten en neutrones y el
resultado es una bola slida de materia neutrnica increblemente densa: una
estrella de neutrones. Sorprendentemente, las interacciones dbiles
desempean un papel indispensable. Cada protn, cuando se convierte en un
neutrn, libera dos partculas, un positrn y un neutrino. Los positrones se
combinan rpidamente con los electrones en la estrella y desaparecen.
Este suceso, llamado supernova, no es suave. Una supernova puede superar
en brillo a una galaxia entera con cien mil millones de estrellas.
En la fsica y la qumica cotidianas los neutrinos no tienen ninguna
importancia. Pueden atravesar aos luz de plomo sin perturbarlo en lo ms
mnimo. Los neutrinos procedentes del Sol estn atravesando continuamente
la Tierra, nuestros alimentos y bebidas y nuestros cuerpos sin tener ningn
efecto. Pero nuestra existencia depende por completo de ellos. Los neutrinos
que salen de la explosin de supernova son tan numerosos que, pese a su
debilidad, crean una enorme presin que empuja a la materia que tienen
delante. La presin ejercida por los neutrinos expulsa las capas exteriores de la
estrella que colapsa y, con ello, dispersa los ncleos complejos que fueron
cocinados antes de que colapsara la estrella. De modo que, como acto final, la
estrella en sus estertores de muerte dona sus ncleos complejos para llenar de
materia el universo.

Nuestro Sol es joven. El universo tiene unos catorce mil millones de aos,
pero el Sol naci en una poca tarda de su historia, hace slo cinco mil
millones de aos. Para entonces se haban formado y muerto generaciones de
estrellas y ya haba suficientes elementos pesados para formar el Sistema
Solar. Somos afortunados, en efecto, porque el fantasmal neutrino existe en el
sentido corriente de la palabra.
La Nebulosa del Cangrejo es el residuo de una explosin de supernova. La
explosin se vio en la Tierra en 1054.

Hay muchas maneras de que las cosas pudieran salir mal en el cocinado
nuclear. Si no hubiera interacciones dbiles o si los neutrinos fueran demasiado
pesados, los protones no podran convertirse en neutrones durante el cocinado.
El cocinado del carbono es sensible a los detalles del ncleo de carbono. Uno
de los grandes xitos cientficos del siglo xx tuvo lugar cuando el cosmlogo
Fred Hoyle fue capaz de predecir uno de estos detalles a partir tan slo del
hecho de que nosotros estamos aqu. A comienzos de los aos cincuenta del
siglo pasado, Hoyle argument que haba un cuello de botella en el cocinado
de elementos en las estrellas como el Sol. Pareca que no haba ninguna
manera de que el cocinado llegase mas all del elemento qumico nmero 4: el
helio. Normalmente el cocinado nuclear aade protones de uno en uno para
formar un elemento ms pesado, pero no hay ncleo estable con nmero
atmico 5, de modo que no hay una manera fcil de pasar del helio.
Hay una va de escape. Dos ncleos de helio pueden colisionar y adherirse
para formar un ncleo con nmero atmico 8. Dicho ncleo sera el istopo de
berilio 8. Ms tarde, otro ncleo de helio podra colisionar con el berilio y
formar un ncleo con nmero atmico 12: el viejo carbono 12, la materia de la
qumica orgnica. Pero hay un inconveniente.
El berilio 8 es un istopo muy inestable. Se desintegra tan rpidamente que
no hay tiempo suficiente para que el tercer ncleo de helio colisione antes de
que desaparezca el berilio.... a menos que se de una coincidencia improbable.
Si por azar hubiera un estado excitado una denominada resonancia del
ncleo de carbono con las propiedades correctas, la probabilidad de que el
berilio capture un ncleo de helio sera mucho ms probable de lo esperado. La
probabilidad de tal coincidencia es muy pequea, pero cuando Hoyle sugiri
que tal coincidencia podra resolver el problema de cocinar los elementos pe-
sados, los fsicos nucleares experimentales se pusieron a la tarea. Y BINGO!,
se descubri el estado excitado con las propiedades correctas que Hoyle haba
conjeturado. Tan slo un pequeo aumento o disminucin en la energa del
ncleo de carbono excitado y todo el trabajo de hacer galaxias y estrellas
habra sido en vano; pero tal como es, los tomos de carbono y con ello la
vida pueden existir.
Las propiedades de la resonancia del carbono de Hoyle son sensibles a varias
constantes de la naturaleza, incluyendo la importantsima constante de
estructura fina. Un cambi de tan solo unos pocos por ciento en su valor y no
habra carbono ni habra vida.62 Esto es lo que Hoyle quera decir cuando
afirmaba que parece como si un superintelecto hubiera jugado con la fsica
tanto como con la qumica y la biologa.
Pero, una vez ms, de nada servira que la fsica nuclear sea la adecuada
si el universo no tuviera estrellas. Recordemos que un universo perfectamente
homogneo nunca dara nacimiento a estos objetos. Estrellas, galaxias y
planetas son el resultado de la ligera grumosidad inicial. Al principio, el
contraste de densidad era de una magnitud de 10-5, pero qu pasara si
hubiera sido algo menor o algo mayor? Si la grumosidad en el universo
primitivo hubiera sido mucho menor, digamos 10-6, las galaxias seran
pequeas y las estrellas estaran muy dispersas. No habran tenido gravedad
suficiente para atraer a los tomos complejos que fueron escupidos por las
supernovas; estos tomos no habran estado disponibles para las siguientes
generaciones de estrellas. Hagamos el contraste de densidad un poco menor
que eso y no se formaran galaxias ni estrellas.
Qu sucedera si la grumosidad fuera mayor que 10-5? Un factor de cien
mayor y el universo estara lleno de monstruos voraces y violentos que
engulliran y digeriran galaxias antes de que hubieran terminado de formarse.
No se preocupe, no me he vuelto loco. Los megamonstruos son enormes
agujeros negros. Recordemos que la gravedad es el agente que acta en las
regiones con ligero exceso de densidad de masa y las atrae para formar
galaxias. Pero si las sobredensidades fueran demasiado grandes, la gravedad
actuara con demasiada rapidez. El colapso gravitatorio de estas regiones
superara el estado de galaxia y evolucionara hasta agujeros negros. Toda la
materia sera engullida y destruida en la violenta singularidad central del agu-
jero negro. Incluso contrastes de densidad de un factor diez veces mayor
pondran en peligro la vida al crear demasiadas colisiones entre objetos
celestes en el Sistema Solar.
Una grumosidad de aproximadamente 10-5 es esencial para que tenga
comienzo la vida. Pero es fcil conseguir esta cantidad de contraste de
energa? La respuesta es decididamente no. Los diversos parmetros que
gobiernan la inflacin del universo deben escogerse con gran cuidado para
obtener el resultado deseado. Ms diabluras de Hoyle?
Hay mucho ms. Las leyes de la fsica de partculas incluyen el requisito de
que cada partcula tenga una antipartcula. Qu hizo entonces el universo
para tener una preponderancia tan grande de materia sobre antimateria?
Esto es lo que pensamos que sucedi. Cuando el universo era muy joven y
caliente, estaba lleno de plasma que contena casi exactamente las mismas
cantidades de materia y antimateria. El desequilibrio era extraordinariamente
pequeo. Por cada cien millones de antiprotones haba cien millones y un
protones. Luego, conforme el universo se enfri, partculas y antipartculas se
combinaron en pares y se aniquilaron dando fotones. Cien millones de
antiprotones encontraron con cien millones de compaeros y juntos se
suicidaron, dejando doscientos millones de fotones y tan solo un protn
residual. Estos residuos son la materia de la que estamos hechos. Hoy, si
62
Hay un debate abierto acerca de hasta qu punto la existencia del carbono es sensible a las diversas constantes.
Algunos lo pondran en un dos por ciento. Otros, Steven Weinberg entre ellos, pondra el nmero en aproximadamente
un diez o quince por ciento. Pero todos coincidiran en que se necesita un ajuste fino para asegurar un suministro
importante de carbono.
tomamos un metro cbico de espacio intergalctico, ste contendr
aproximadamente un protn y doscientos millones de fotones. Sin el ligero
desequilibrio inicial, yo no estara aqu para contarle estas cosas a usted (que
no estara aqu para leerlas).
Otro requisito esencial para la vida es que la gravedad sea extremadamente
dbil. En la vida ordinaria la gravedad apenas parece dbil. De hecho, a
medida que envejecemos la perspectiva diaria de combatir la gravedad se
hace cada vez ms temible. An puedo or a mi abuela diciendo, Oh, vaya. Me
siento como si pesara media tonelada. Pero no recuerdo haberla odo
quejarse de las fuerzas elctricas o las fuerzas nucleares. De todas formas, si
comparamos la fuerza elctrica entre el ncleo y un electrn atmico con la
fuerza gravitatoria, encontraremos que la fuerza elctrica es unas 10 veces
mayor. De dnde sale una razn tan enorme? Los fsicos tienen algunas ideas,
pero lo cierto es que en realidad no sabemos el origen de la enorme
discrepancia entre electricidad y gravedad pese al hecho de que es tan
fundamental para nuestra existencia. Pero podemos preguntar qu habra
sucedido si la gravedad hubiera sido un poco ms fuerte de lo que es. Una vez
ms, la respuesta es que no estaramos aqu para hablar de ello. La presin
aumentada debida a la gravedad ms intensa hara que las estrellas se
quemaran con demasiada rapidez tanta rapidez que la vida no tendra
oportunidad de evolucionar. An peor, los agujeros negros lo habran
consumido todo, condenando la vida mucho antes de que empezara. La gran
atraccin gravitatoria podra incluso haber abortado la expansin de Hubble y
provocado un big crunch muy poco despus del big bang.
Hasta qu punto debemos tomar en serio esta coleccin de felices
coincidencias? Realmente constituyen un alegato a favor de algn tipo de
principio antrpico? Mi sensacin es que son muy convincentes, pero no tan
convincentes como para haberme empujado a rebasar el punto crtico y
abrazar una explicacin antrpica. Ninguna de estas afortunadas casualidades,
con la excepcin de la extraordinaria debilidad de la gravedad, implica una
precisin extraordinariamente alta (precisin con muchas cifras decimales) en
el ajuste fino. E incluso la debilidad de la gravedad tiene una posible
explicacin que apela a la magia de la supersimetra. En conjunto, estas
coincidencias parecen un racimo poco probable de accidentes pero, despus
de todo, los accidentes ocurren.
Sin embargo, la pequeez de la constante cosmolgica es otro cantar. Es
prcticamente seguro que el que sean cero las 119 primera cifras decimales de
la energa del vaco no es un accidente. Pero no es slo que la constante
cosmolgica sea muy pequea. Si hubiera sido an ms pequea que eso, si
hubiera seguido siendo cero dentro del nivel de precisin actual, se podra
haber llegado a creer que un desconocido principio matemtico hara que fuera
exactamente cero. Lo que nos cay como la losa proverbial fue el hecho de
que en la cifra decimal 120 la respuesta no era cero. Ninguna magia
matemtica an desconocida va a explicar eso.
Pero, para m, ni siquiera la constante cosmolgica habra sido suficiente
para inclinar la balanza. Para m el punto decisivo vino con el descubrimiento
del inmenso paisaje al que parece obligarnos la teora de cuerdas.
Cundo tienen sentido las explicaciones
antrpicas?

Supongamos que usted y yo furamos socios en el negocio de crear


universos favorables para la vida. Su trabajo consiste en considerar todos los
ingredientes necesarios y elaborar un diseo. Mi trabajo consiste en buscar en
el paisaje una localizacin que satisfaga sus requisitos. Usted elaborara un
diseo. Entonces yo ira y lo buscara en el paisaje. Si el paisaje tuviera slo un
puado de valles, estoy casi seguro de que yo no encontrara lo que usted
estaba buscando. Le dira que su encargo era una locura porque lo que estaba
buscando es increblemente improbable.
Pero si usted supiera algo sobre teora de cuerdas, podra cuestionar mi
valoracin: Est usted seguro de que ha mirado en todas partes: en cada
rincn y cada grieta, en cada valle? Hay 10500 de ellos, ya sabe. Seguro que con
este nmero debe ser posible encontrar lo que estamos buscando. Ah!, y no
se moleste en buscar en los valles medios. Busque en los excepcionales.
Esto sugiere un segundo criterio para una explicacin antrpica aceptable. El
nmero de posibilidades matemticamente compatibles debe ser tan grande
que incluso requisitos muy improbables se satisfarn al menos en algunos
valles.
Este segundo requisito tiene fuerza real slo en el contexto de una teora
precisa del paisaje. Para dar un ejemplo, los peces cosmlogos de nuestra
parbola podan apelar a la teora de la gravedad de Newton y argumentar que
las ecuaciones permiten rbitas planetarias circulares a cualquier distancia de
una estrella. Las rbitas muy lejanas tienen planetas congelados, donde el
agua, e incluso el metano, se hielan. Las rbitas que estn prximas a la
estrella tienen planetas calientes, donde el agua hierve instantneamente.
Pero en algn lugar intermedio debe existir un punto donde la temperatura es
la adecuada para el H20 lquida. La teora tiene tantas soluciones que entre
ellas debe haber alguna que sea la correcta.
Estrictamente hablando, un planeta no puede orbitar a cualquier distancia.
Los sistemas solares se parecen mucho a los tomos, con el sol y los planetas
en lugar de los ncleos atmicos y los electrones. Como Niels Bohr entendi
por primera vez, los electrones slo pueden orbitar es rbitas cuantizadas
definidas. El mismo razonamiento se aplica a los planetas. Pero, por desgracia,
las rbitas posibles son tan numerosas y estn tan densamente apretadas que
a efectos prcticos cualquier distancia es posible.
No era suficiente para los peces cosmlogos saber que los requisitos para la
vida son matemticamente consistentes. Tambin necesitaban un universo
que fuera tan grande y diverso que realmente contuviera casi todo lo que
puede existir. El universo conocido tiene 1011 galaxias, cada una con 1011
planetas, con un total de 1022 oportunidades para satisfacer el requisito
especial del agua lquida. Con tantos planetas hay casi certeza de que muchos
sern habitables.
A continuacin se exponen los requisitos:
Para explicar antrpicamente la proposicin X deberamos ante todo creer
que no-X sera fatal para la existencia de nuestro tipo de vida. En el caso de la
constante cosmolgica, esto es exactamente lo que Weinberg encontr.
Incluso si la probabilidad de X parece despreciable, un paisaje su-
ficientemente rico con suficientes valles podr compensarla. Aqu es donde las
propiedades de la teora de cuerdas empiezan a tener un impacto. La
exploracin del Paisaje ha empezado en unas pocas universidades en Estados
Unidos y en Europa. Como veremos, todos los indicios apuntan a una
inimaginable diversidad de valles, quiz ms de 10500 de ellos.
Y finalmente, pero ciertamente no menos importante, la cosmologa
implicada por la teora debera llevar de forma natural a un super-megaverso,
tan grande que todas las regiones del paisaje estarn representadas en al
menos un universo de bolsillo. Una vez ms, la teora de cuerdas, cuando se
combina con la idea de inflacin, cuadra la cuenta. Pero eso queda para
captulos posteriores.
El principio antrpico es la bte noire de la fsica terica. Muchos fsicos
expresan una relacin casi violenta hacia el mismo. La razn no es difcil de
imaginar. Amenaza su paradigma, el paradigma que dice que todo en la
Naturaleza puede explicarse slo por las matemticas. Estn justificados sus
argumentos? Tienen siquiera sentido?
Examinemos algunas de las objeciones desde el punto de vista de los peces
de gran cerebro. La objecin de que el principio antrpico es religin, no
ciencia, est claramente equivocada. En la visin de Andrei y Alexander no se
necesita la mano de Dios para ajustar bien el mundo en beneficio de sus
criaturas. Si acaso, la mayor parte del mundo es un lugar muy inhspito,
mucho ms letal de lo que los fsicos imaginaran nunca. De hecho el principio
ictrpico, en la forma propuesta por Andrei y Alexander, elimina por completo
lo misterioso del misterio de los peces fsicos.
Una objecin ms relevante es que la fsica pierde su poder predictivo. En
gran medida esto es cierto si lo que queremos predecir es la temperatura de
nuestro planeta, la cantidad de luz solar que recibe, la longitud exacta del ciclo
anual, la altura de las mareas, la cantidad de sal en el ocano y otros hechos
ambientales. Pero rechazar la explicacin ictrpica de algunos de los
parmetros del ambiente sobre la base de que se perdera dicha predecibilidad
es claramente irracional. Requerir una predecibilidad completa tiene una base
emocional que no tiene nada que ver con los hechos duros de la ciencia
planetaria.
La queja de que los peces de gran cerebro estn abandonando la bsqueda
tradicional de explicacin cientfica est expresando tambin un malestar
psicolgico, pero obviamente no tiene mrito cientfico. En algn momento las
esperanzas de los fsicos se convierten en religin dogmtica.
De todas las crticas del principio antrpico que he odo, hay una que me
parece ciencia seria. Fue planteada por dos ntimos amigos mos, Tom Banks y
Mike Dine,63 a quienes no les gustan mis ideas. He aqu cul es:

63
Para cuando termin de escribir El paisaje csmico, Dine se haba convertido en uno de los
principales defensores de la idea de que es probable que algunas caractersticas de la
Naturaleza sean ambientales y puedan entenderse solo desde una Perspectiva antrpica.
Banks sigue siendo escptico.
Supongamos que existe un ajuste fino en la Naturaleza que no tiene valor
antrpico. Le dar un ejemplo. El Sol y la Luna tienen el mismo tamao
aparente en el cielo. De hecho, el disco de la Luna tiene un tamao tan
prximo al disco del Sol que, durante un eclipse de Sol, la Luna bloquea casi
exactamente el disco solar. Esto es una gran suerte para los astrnomos
solares: les permite hacer observaciones que no podran hacer de otro modo.
Por ejemplo, pueden estudiar la corona del Sol durante el eclipse. Tambin
pueden medir la cantidad exacta en que los rayos luminosos son curvados por
la gravedad del Sol. Pero este ajuste fino inusualmente preciso no tiene ningn
valor particular para hacer posible la vida en la Tierra. Adems, es probable
que la mayora de los planetas habitables no tengan lunas que encajen con sus
soles de forma tan exacta. La probabilidad de seleccionar un planeta con dicho
ajuste fino solar-lunar si seleccionramos arbitrariamente un planeta habitable
al azar es muy pequea. De modo que, a menos que creamos en coincidencias
improbables, la explicacin para nuestro mundo debe ser otra cosa que una
eleccin aleatoria sujeta slo a la restriccin antrpica.

La coincidencia Luna-Sol no es realmente mucho problema. La precisin con


la que la Luna encaja con el Sol no es extraordinaria. La diferencia es de
aproximadamente un uno por ciento. Coincidencias de un uno por ciento
suceden aproximadamente un uno por ciento de las veces. No es nada ms
que un accidente feliz. Pero qu pasara si la Luna y el Sol encajaran hasta
una parte en un trilln de trillones? Eso parece tan improbable que requerira
una explicacin. Tendra que estar actuando algo adems del principio
antrpico. Podra arrojar dudas sobre la idea de que el inexplicable carcter
especial del universo tiene algo que ver con el xito de la vida.
Hay al menos una caracterstica muy inusual de las leyes de la fsica que
parece muy bien ajustada sin ninguna explicacin antrpica a la vista. Tiene
que ver con el protn, pero repasemos primero las propiedades de su gemelo
casi idntico, el neutrn. El neutrn es un ejemplo de partcula inestable. Los
neutrones, si no estuvieran ligados dentro de un ncleo, slo duraran unos
doce minutos antes de desaparecer. Por supuesto el neutrn tiene masa o, lo
que es equivalente, energa, que no puede desaparecer sin ms. La energa es
una magnitud que los fsicos dicen que se conserva. Eso significa que su canti-
dad total nunca puede cambiar. La carga elctrica es otra magnitud
exactamente conservada. Cuando el neutrn desaparece, algo con la misma
energa y carga total debe reemplazarlo. De hecho el neutrn se desintegra en
un protn, un electrn y un antineutrino. La energa y carga elctrica inicial y
final son las mismas.
Por qu se desintegra el neutrn? Si no lo hiciera, la pregunta real sera,
por qu no se desintegra? Como una vez dijo Murray Gell-Mann citando a T. H.
White: Todo lo que no est prohibido es obligatorio. Gell-Mann estaba
expresando un hecho sobre la mecnica cuntica: las fluctuaciones cunticas
las agitaciones cunticas harn que con el tiempo suceda cualquier cosa a
menos que alguna ley especial de la Naturaleza lo prohba expresamente.
Qu pasa con los protones? Pueden desintegrarse, y si es as, en qu se
convierten? Una posibilidad sencilla es que el protn se desintegre en un fotn
y un positrn. El fotn no tiene carga y el protn y el positrn tienen
exactamente la misma carga. Debera ser posible que los protones se
desintegren en fotones y positrones. Ningn principio de la fsica lo impide. La
mayora de los fsicos esperan que, dado el tiempo suficiente, el protn se
desintegrar.
Pero si el protn puede desintegrarse, eso significa que todos los ncleos
atmicos pueden desintegrarse. Sabemos que ncleos atmicos de tomos
como el hidrgeno son muy estables. La vida media de un protn debe ser
muchas veces la edad del universo.
Debe haber una razn por la que el protn vive tanto tiempo. Puede dicha
razn ser antrpica? Ciertamente nuestra existencia pone limitaciones a la
vida media del protn. Obviamente no puede ser demasiado pequea.
Supongamos que el protn vive un milln de aos. Entonces yo no tendra que
preocuparme mucho porque mis protones desaparezcan durante mi vida. Pero
puesto que el universo tiene unos diez mil millones de aos, si el protn viviera
slo un milln de aos todos habran desaparecido mucho antes de que yo
hubiera nacido. De modo que el requisito antrpico para la vida media del
protn es mucho ms largo que una vida media humana. El protn debe durar
al menos catorce mil millones de aos.
Desde una perspectiva antrpica, la vida media del protn quiz tenga que
ser mucho ms larga que la edad del universo. Para ver por qu, supongamos
que la vida media del protn fuera de veinte mil millones de aos. La
desintegracin de una partcula inestable es un suceso impredecible que puede
ocurrir en cualquier instante. Cuando decimos que la vida media del protn es
de veinte mil millones de aos queremos decir que, estadsticamente, el protn
medio durar ese tiempo. Algunos se desintegrarn en un ao, y otros, en
cuarenta mil millones de aos.
Su cuerpo tiene unos 1028 protones. Si la vida media del protn fuera de
veinte mil millones de aos, aproximadamente 1018 de dichos protones se
desintegraran cada ao.64 Esta es una fraccin despreciable de sus protones,
de modo que usted no tiene por qu preocuparse porque vaya a desaparecer.
Pero cada protn que se desintegra en su cuerpo dispara partculas
energticas: fotones, positrones y piones. Estas partculas, movindose a
travs de su cuerpo, tienen los mismos efectos que una exposicin a la
radioactividad: daos celulares y cncer. Si 1018 protones se desintegran en su
cuerpo, le matarn. De modo que las restricciones antrpicas sobre la desinte-
gracin del protn pueden ser ms fuertes de lo que usted pensara in-
genuamente. Hasta donde sabemos, una vida media de un milln de veces la
edad del universo 1016 aos es suficientemente larga para no poner en
peligro la vida. Sobre bases antrpicas podemos descartar todos los valles del
paisaje en donde la vida media del protn sea menor que sta.
Pero sabemos que el protn vive muchsimo ms tiempo que 1016 aos. En un
tanque de agua con aproximadamente 1033 protones esperaramos ver una
64
La diferencia entre veinte mil millones y diez mil millones de aos no es importante para
nuestra discusin. Si la vida media del protn fuera de diez mil millones (10 OJO) de aos, eso
significara que cada ao se desintegrara un protn de cada diez mil millones. Si entonces
multiplicamos esto por los 1.028 protones de su cuerpo, el nmero que se desintegrara en un
ao sera 1028/1010 = 1018.
desintegracin de un protn cada ao si la vida media fuera de 10 33 aos. Los
fsicos, confiando en ser testigos de la desintegracin de unos pocos protones,
han construido enormes cmaras subterrneas, llenas de agua y detectores
fotoelctricos. Los detectores sofisticados modernos pueden detectar la luz
procedente de una nica desintegracin. Pero hasta ahora, nada de nada; no
se ha visto desintegrarse a un solo protn. Evidentemente el tiempo de vida
del protn es an ms largo que 1033 aos, pero la razn es desconocida.
Para complicar el problema, tampoco conocemos ninguna razn por la que el
paisaje de la teora de cuerdas no debiera tener valles en los que las leyes de
la fsica son favorables para la vida pero en donde los protones vivan slo 1016
o 1017 aos. Potencialmente el nmero de tales valles podra compensar con
creces aqullos con tiempos de vida mucho mayores.
Esta es una seria preocupacin pero probablemente no un impedimento
radical. Por desgracia, no tenemos informacin suficiente sobre el paisaje para
saber qu porcentaje de sus valles habitables tienen vidas medias de protones
tan largas. Pero hay una razn para el optimismo. El modelo estndar sin
modificacin no permite que el protn se desintegre en absoluto! Esto no tiene
nada que ver con el principio antrpico; el hecho de que el protn no pueda
desintegrarse es simplemente una propiedad matemtica del modelo estndar.
Si el ambiente habitable tpico requiere algo similar al modelo estndar, la
estabilidad del protn puede continuar as.
Pero sabemos que el modelo estndar no es toda la historia. No contiene a la
gravedad. Incluso si el modelo estndar puede ser una descripcin muy buena
de la fsica ordinaria, debe fallar en cualquier caso. Esto podra suceder de
muchas maneras. Las teoras denominadas teoras de gran unificacin (GUT)
son, pese a su horrible nombre65, muy atractivas. La generalizacin ms simple
del modelo estndar en una GUT lleva la vida media del protn hasta
aproximadamente 1033 o 1034 aos.
Otras extensiones del modelo estndar no son tan seguras. Una de ellas,
basada en la supersimetra, puede llevar a vidas medias del protn
significativamente ms cortas a menos que se ajuste adecuadamente.
Necesitamos ms informacin antes de que podamos extraer conclusiones de
gran alcance. Por fortuna, experimentos de fsica de partculas en el prximo
futuro pueden influir en la validez del modelo estndar y tambin en las
razones para la inestabilidad inusual del protn. Permanezcamos atentos
durante algunos aos.

Objeciones filosficas

En el resumen de un artculo titulado Alternativas cientficas al principio


antrpico, el fsico Lee Smolin escribe: Se explica con detalle por qu el
principio antrpico no puede hacer ninguna prediccin falsable y, por tanto, no
puede formar parte de la ciencia.66

65
En ingls guts significa tambin tripas o entraas. (N. del t.)
66
Para que nadie saque la idea de que Smolin y yo somos enemigos, debo decir que no es as
en absoluto. De hecho, Smolin es un buen amigo por quien siento gran admiracin. De todas
formas, nuestras opiniones sobre este tema en concreto son fuertemente discordantes.
El artculo de Smolin sigue diciendo en la introduccin:
He escogido un ttulo deliberadamente provocativo para comunicar la
sensacin de frustracin que he experimentado durante muchos aos al
ver como otras personas, por lo dems inteligentes, algunas de las cuales
estn entre los cientficos que ms respeto y admiro, defienden una
aproximacin a los problemas cosmolgicos que no es cientfica, como es
fcil de ver. Me estoy refiriendo, por supuesto, al principio antrpico. Al
llamarlo anticientfico entiendo algo muy especfico, y es que carece de
una propiedad necesaria para ser considerado una hiptesis cientfica. Y
dicha propiedad es la de ser falsable. Segn [el filsofol Popper, una teora
es falsable si de ella pueden derivarse predicciones inequvocas para
experimentos factibles, de modo que, si se vieran resultados contrarios,
quedara demostrado que al menos una premisa de la teora no se aplica a
la naturaleza.
Richard Feynman coment en cierta ocasin: Los filsofos hablan mucho de
lo que es absolutamente necesario para la ciencia y lo que dicen es siempre,
por lo que puedo ver, bastante ingenuo y probablemente falso. Feynman
entre otros se refera a Popper. La mayora de los fsicos, como Feynman, no
suelen pensar mucho sobre filosofa: no a menos que estn tratando de
utilizarla para demostrar que la teora de algn otro no es cientfica.
Francamente hubiera preferido evitar el tipo de discurso filosfico que suscita
el principio antrpico. Pero la pontificacin, por parte de los popperazzi,
sobre lo que es y no es ciencia se ha hecho tan vehemente en los noticiarios y
los blogs de internet que creo que debo abordarla. Mi opinin sobre el valor de
las reglas filosficas rgidas en ciencia es la misma que la de Feynman.
Permtame citar un debate que apareci en la pgina de internet edge.org. La
cita es de un corto ensayo que escrib en respuesta al artculo de Smolin. Los
argumentos de Smolin tambin pueden encontrarse all. Son profundos e
interesantes:
A lo largo de mi larga experiencia como cientfico he odo tantas veces la
acusacin de infalsabilidad lanzada contra ideas importantes que me
inclino a pensar que ninguna idea puede tener gran mrito a menos que
atraiga esta crtica.
De la psicologa: uno pensaba que todo el mundo estara de acuerdo en
que los seres humanos tienen una vida emocional oculta. B. F. Skinner no
lo estaba. Fue el gur de un movimiento cientfico llamado conductismo
que descartaba como no cientfica cualquier cosa que no pudiera ser
directamente observada. Segn el conductis-ta, el nico tema vlido para
la psicologa es la conducta externa. Los enunciados sobre las emociones
o el estado mental de un paciente eran desechados como infalsables y no
cientficos. Hoy, la mayora de nosotros dira que ste es un extremo
ridculo. Hoy los psiclogos estn profundamente interesados en las
emociones y en cmo se desarrollan.
De la fsica: en los primeros das de la teora de los quarks, sus muchos
adversarios la despreciaban como infalsable. Los quarks estn ligados
permanentemente en protones, neutrones y mesones. Nunca pueden ser
aislados y estudiados por separado. Estn, por as decir, ocultos tras un
tipo de velo diferente. La mayora de los fsicos que hacan estas
afirmaciones tenan sus propios programas y los quarks simplemente no
encajaban en ellos. Pero ahora, aunque nunca se ha detectado un quark
aislado, nadie cuestiona seriamente la correccin de la teora de quarks.
Es parte de los cimientos de la fsica moderna.
Otro ejemplo es la teora inflacionaria de Alan Guth. En 1980 pareca
imposible mirar atrs a la era inflacionaria y ver prueba directa del
fenmeno. Otro velo impenetrable llamado superficie de ltima
dispersin impeda cualquier observacin del proceso inflacionario. A
muchos de nosotros nos preocupaba que no pudiera haber una buena
manera de poner a prueba la inflacin. Otros normalmente personas con
buenas ideas afirmaban que la inflacin era infalsable y, por tanto, no
cientfica.
Puedo imaginar a los partidarios de Lamarck criticando a Darwin: Tu
teora es infalsable, Charles. T no puedes retroceder en el tiempo, a
travs de los millones de aos durante los que ha actuado la seleccin
natural. Todo lo que tendrs alguna vez son pruebas circunstanciales y
una hiptesis infalsable. Por el contrario, nuestra teora lamarckiana es
cientfica porque es falsable. Todo lo que tenemos que hacer es reunir a
un grupo de personas que levante pesas en el gimnasio todos los das
durante unas horas. Al cabo de algunas generaciones, los msculos de sus
hijos ya se vern al nacer. Los lamarckianos tenan razn. La teora se
falsea con facilidad, con demasiada facilidad. Pero eso no la haca mejor
que la teora de Darwin.
Hay personas que argumentan que el mundo se cre hace seis mil aos
con todas las formaciones geolgicas, abundancias de istopos, huesos de
dinosaurios, etctera, en su sitio. Casi todos los cientficos apuntarn con
el dedo acusador y dirn: No falsable!: Y yo estara de acuerdo. Pero
tampoco es falsable lo contrario que el universo no fue creado de esta
manera. De hecho, esto es exactamente lo que dicen los creacionistas.
Por el rgido criterio de falsabilidad la ciencia-creacin y la ciencia-
ciencia son igualmente no cientficas. Espero que al lector no se le pase
por alto lo absurdo de esta posicin.
La buena metodologa cientfica no es un conjunto abstracto de reglas
dictadas por los filsofos. Est condicionada y determinada por la propia
ciencia y los cientficos que crean la ciencia. Lo que puede haber
constituido demostracin cientfica para un fsico de partculas de los aos
sesenta a saber, la deteccin de una partcula aislada es inadecuado
para un fsico de quarks moderno que nunca puede esperar en extraer y
aislar un quark. No hay que poner la carreta antes que los bueyes. La
ciencia es el buey que tira del carro de la filosofa.
En cada uno de los casos que he descrito quarks, inflacin, evolucin
darwiniana, los acusadores estaban cometiendo el error de subestimar
el ingenio humano. Slo se necesitaron unos pocos aos para poner a
prueba indirectamente la teora de quarks con gran precisin. Se
necesitaron veinte aos para realizar los experimentos que confirmaron la
inflacin. Y se necesitaron cien aos o ms para poner a prueba
decisivamente a Darwin (algunos diran incluso que an est por
comprobar). Los poderosos mtodos que los bilogos iban a descubrir un
siglo despus eran inimaginables para Darwin y sus contemporneos.
Ser posible poner a prueba la inflacin eterna y el paisaje? Yo
ciertamente lo creo, aunque quiz, como en el caso de los quarks, los
tests sern menos directos e incluirn ms teora de la que a algunos les
gustara.
Tras escribir esto pens en un par de ejemplos adicionales de pop-perismo
excesivo. Uno obvio es la teora de la matriz S de los aos sesenta,67 que deca
que puesto que las partculas elementales son tan pequeas, cualquier teora
que intente discutir su estructura interna es infalsable y, por consiguiente, no
es ciencia. Una vez ms, nadie la toma hoy en serio.
Un ejemplo famoso de finales del siglo XIX implica a uno de los hroes de
Einstein, Ernst Mach. Mach era a la vez fsico y filsofo. Fue una inspiracin
para Wittgenstein y los positivistas lgicos. En la poca en que estaba activo,
la hiptesis de que la materia estaba compuesta de tomos era todava una
conjetura indemostrada, y sigui as hasta que el famoso artculo de Einstein
de 1905 sobre el movimiento browniano demostr inequvocamente que la
materia tena estructura atmica.
Incluso si Boltzmann haba demostrado que las propiedades de los gases
podan explicarse por la hiptesis atmica, Mach insista en que no era posible
demostrar la realidad de los tomos. Admita que poda ser un recurso
mnemotcnico til, pero argumentaba enrgicamente que la imposibilidad de
falsarios socavaba su estatus como ciencia real.
La falsificacin es, en mi opinin, una pista falsa, pero la confirmacin es otra
historia. (Quiz esto es lo que realmente quera decir Smolin.) Por confirmacin
entiendo evidencia directa positiva a favor de una hiptesis antes que ausencia
de evidencia negativa. Es cierto que la teora de la inflacin eterna descrita en
el captulo 9 y la existencia de mltiples universos de bolsillo no puede ser
confirmada de la misma manera que los peces de gran cerebro podan
confirmar su versin del principio ictrpico. Sin violar ninguna ley de la
Naturaleza, los peces cosmlogos podran construir un submarino lleno de
agua, presurizado, que les llevara a la superficie y observar la existencia de
planetas, estrellas y galaxias. Incluso podran visitar estos cuerpos
astronmicos y confirmar por s mismos la enorme variedad de ambientes. Por
desgracia, hay razones insuperables (vase, sin embargo, el captulo 12) por
las que una opcin anloga no est a nuestra disposicin. El concepto clave es
la existencia de horizontes csmicos que nos separan de otros universos de
bolsillo. En los captulos 11 y 12 discuto los horizontes y la cuestin de si son
realmente barreras definitivas para recoger informacin. Pero ciertamente los
crticos tienen razn en que en la prctica, durante un previsible futuro,
estamos atrapados en nuestro propio bolsillo, sin ninguna posibilidad de ob-
servar otros directamente. Como en el caso de la teora de quarks, la
confirmacin no ser directa y se basar en mucha teora.
En cuanto a las reglas filosficas rgidas, sera el colmo de la estupidez
descartar una posibilidad slo porque rompe el lema de algn filsofo sobre la
falsabilidad. Qu pasa si resulta ser la respuesta correcta? Creo que lo nico
que se puede decir es que apostamos por encontrar explicaciones de las
regularidades que vemos en el mundo. El tiempo separar las buenas ideas de
las malas, y pasarn a formar parte de la ciencia. Las malas irn al cubo de la
basura. Como resaltaba Weinberg, no tenemos explicacin para la constante
cosmolgica distinta de algn tipo de razonamiento antrpico. Ser una de las
67
Vase el captulo 7.
buenas ideas que se convertir en ciencia o ser una que vaya a la basura?
Ninguna regla rgida de los filsofos, o incluso de los cientficos, puede servir
de mucho. De la misma manera que los generales estn luchando siempre la
ltima guerra, los filsofos siempre estn analizando la ltima revolucin
cientfica.
Antes de concluir este captulo quiero discutir otra objecin favorita al
principio antrpico. Este argumento dice que el principio antrpico no es falso,
es simplemente una tonta tautologa. Por supuesto, el mundo tiene que ser de
tal manera que soporte vida. La vida es un hecho observado. Y por supuesto es
cierto que si no hubiera vida, no habra nadie para observar el universo y
plantear las preguntas que estamos planteando. Pero y qu? El principio no
dice nada ms all del hecho de que la vida se form.
sta es una forma deliberada de eludir la cuestin. Como de costumbre
encuentro til recurrir a una analoga. La llamo principio cerebrotrpico. El
principio cerebrotrpico pretende responder a la pregunta Cmo sucedi que
desarrollramos un cerebro tan grande y poderoso?. Esto es lo que dice el
principio:
Las leyes de la biologa requieren la existencia de una criatura con un
cerebro extraordinariamente inusual de unos mil cuatrocientos centmetros
cbicos porque sin tal cerebro no habra nadie para preguntar cules son las
leyes de la biologa.
Esto es bastante tonto, incluso si fuera cierto. Pero el principio cerebrotrpico
es en realidad una abreviatura para una historia ms larga y mucho ms
interesante. De hecho, son posibles dos historias. La primera es creacionista:
Dios hizo al hombre con un objetivo que inclua la capacidad del hombre para
apreciar y rendir culto a Dios. Olvidemos esa historia. La clave de la ciencia es
evitar tales historias. La otra historia es mucho ms compleja y, creo yo,
mucho ms interesante. Tiene varios aspectos. Ante todo dice que las leyes de
la fsica y de la qumica permiten la posible existencia de sistemas de neuronas
similares a un computador que pueden mostrar inteligencia. En otras palabras,
el paisaje de diseos biolgicos incluye un pequeo nmero de diseos muy
especiales que tienen lo que llamamos inteligencia. Eso no es trivial.
Pero la historia requiere ms: un mecanismo para convertir estos planos en
modelos operativos reales. Aqu es donde entra Darwin: los errores aleatorios
de copiado, junto con la seleccin natural, tienen una tendencia a crear un
rbol de vida cuyas ramas llenan cada nicho, incluyendo un nicho para
criaturas que sobreviven gracias a su potencia cerebral. Una vez que se
entiende todo esto, la pregunta Por qu me despert esta maana con un
gran cerebro? es exactamente respondida por el principio cerebrotrpico.
Slo un gran cerebro puede plantear la pregunta.
Tambin el principio antrpico puede ser tonto. Las leyes de la fsica tienen
que ser tales que permitan la vida porque, si no fueran as, no habra nadie
para preguntar sobre las leyes de la fsica. Los crticos tienen toda la razn;
por s solo, es tonto. Simplemente afirma lo obvio estamos aqu, de modo
que las leyes de la Naturaleza deben permitir nuestra existencia sin
proporcionar ningn mecanismo de cmo nuestra existencia influy en la
eleccin de leyes. Pero tomado como abreviatura de la existencia de un paisaje
fantsticamente rico y un mecanismo para poblar el paisaje (captulo 11) con
universos de bolsillo, no es nada trivial. En los captulos siguientes veremos
pruebas de que nuestra mejor teora matemtica nos proporciona dicho
paisaje.

7
Un mundo impulsado por una banda elstica

El gran nmero de felices casualidades que he descrito hasta ahora,


incluyendo el increble ajuste fino de la constante cosmolgica, constituye un
fuerte alegato para mantener al menos una mente abierta hacia los
argumentos antrpicos. Pero estas casualidades por s solas no me habran
persuadido para adoptar una posicin decidida sobre la cuestin. El xito de la
inflacin (la inflacin implica un universo enorme) y el descubrimiento de un
poco de energa del vaco haca atractivo el principio antrpico; pero, para m,
la gota que colm el vaso fue la comprensin de que la teora de cuerdas se
estaba moviendo en lo que pareca una direccin difcil. En lugar de apuntar a
un nico sistema de leyes fsicas, estaba generando una coleccin cada vez
mayor de inventos de Rube Goldberg. Yo tena la sensacin de que el objetivo
de un nico mundo de cuerdas era un espejismo cada vez ms lejano y que los
tericos que buscaban semejante mundo nico estaban en una misin
condenada al fracaso.
Pero tambin tena la sensacin de que haba una oportunidad extraordinaria
en el descarrilamiento que se avecinaba: la teora de cuerdas podra
proporcionar el marco tcnico en el que el pensamiento antrpico tendra
sentido. El nico problema era que la teora de cuerdas, aunque ofreca
muchas posibilidades, no pareca ofrecer las suficientes. Yo segua
preguntando a mis amigos: Estis seguros de que el numero de variedades
de Calabi Yau es slo de unos pocos millones?. Sin jerga matemtica, lo que
les estaba preguntando era si estaban completamente seguros de que el
nmero de vacos de la teora de cuerdas (en otras palabras, valles en el
paisaje) se meda en millones. Unos pocos millones de posibilidades cuando
uno est tratando de explicar la anulacin de ciento veinte cifras decimales no
sirve de mucho.
Pero todo eso cambi en el ao 2000. Raphael Bousso, entonces un joven ya
doctorado en Stanford, junto con un viejo amigo, Joe Polchinski, de la
Universidad de California, en Santa Brbara, escribieron un artculo que
explicaba cmo el nmero de posibles vacos poda ser tan grande que
fcilmente sera suficiente para superar la improbabilidad de ajustar 120 cifras.
Inmediatamente despus, mis colegas de Stanford Shamit Kachru, Renata
Kallosh y Andrei Linde y el fsico indio Sandip Trivedi confirmaron la conclusin.
Eso era lo que estaba esperando. Deduje que la nica explicacin racional para
el ajuste fino de la Naturaleza tendra que incluir la teora de cuerdas y alguna
forma de razonamiento antrpico. Escrib un artculo titulado El paisaje
antrpico de la teora de cuerdas que removi un avispero que an est
zumbando. ste es el primero de tres captulos (7, 8 y 10) dedicados a explicar
la teora de cuerdas.
Hadrones

Tres quarks para muster mark, dijo James Joyce. Tres quarks para el
protn, tres quarks para el neutrn y un quark-antiquark68 para el mesn, dijo
Murray Gell-Mann. Murray, que disfruta con las palabras, invent una gran
parte del vocabulario de la fsica de altas energas: quark, extraeza,
cromodinmica cuntica, lgebra de corrientes, el ctuple camino y varias
ms. No estoy seguro de si la curiosa palabra hadrn fue una de las palabras
de Murray. Los hadrones fueron definidos originalmente, de forma algo
imprecisa, como partculas que compartan ciertas propiedades con los
nucleones (protones y neutrones). Hoy tenemos una definicin muy clara y
simple: los hadrones son las partculas que estn hechas de quarks, antiquarks
y gluones. En otras palabras, son las partculas que estn descritas por la
cromodinmica cuntica (captulo 1).
Qu significa la palabra hadrn? El prefijo hadr en griego significa fuerte.
No son las propias partculas las que son fuertes es mucho ms fcil romper
un protn que un electrn sino ms bien las fuerzas entre ellas. Uno de los
primeros logros de la fsica de partculas elementales fue reconocer que
existen cuatro tipos distintos de fuerzas entre partculas elementales. Lo que
distingue estas fuerzas es su intensidad: con qu fuerza atraen o empujan. La
ms dbil de todas es la interaccin gravitatoria entre partculas; luego vienen
las denominadas interacciones dbiles; algo ms fuertes son las familiares
fuerzas electromagnticas, y finalmente, estn las ms fuertes de todas: las
interacciones nucleares o fuertes. Quiz usted encuentre extrao que la ms
familiar la gravedad sea la ms dbil. Pero piense en ello por un momento:
se requiere la masa entera de la Tierra para mantenernos en la superficie. La
fuerza entre una persona media de pie en la superficie de la Tierra y la propia
Tierra es slo de setenta kilos. Dividamos esa fuerza por el nmero de tomos
en un cuerpo humano y se hace evidente que la fuerza sobre cualquier tomo
es minscula.
Pero si las fuerzas elctricas son mucho ms fuertes que la gravedad, por
qu la interaccin elctrica no nos expulsa de la superficie o nos aplasta contra
ella? La fuerza gravitatoria entre dos objetos cualesquiera es siempre atractiva
(ignorando los efectos de una constante cosmolgica). Cada electrn y cada
ncleo en nuestros cuerpos atraen gravitatoriamente a cada electrn y cada
ncleo en la Tierra. Eso suma mucha atraccin, incluso si las fuerzas
individuales entre las partculas microscpicas son totalmente despreciables.
Por el contrario, las fuerzas elctricas pueden ser atractivas o repulsivas.
Cargas opuestas un electrn y un protn, por ejemplo se atraen. Dos
cargas iguales, un par de electrones o un par de protones, se repelen
mutuamente, tanto nuestros propios cuerpos como la sustancia de la Tierra
tienen ambos tipos de carga nucleones positivos y electrones negativos en
cantidades iguales. Las fuerzas elctricas de atraccin y repulsin se anulan.
Pero supongamos que pudiramos eliminar temporalmente todos los
electrones en nosotros mismos y en la Tierra. Las cargas positivas restantes se
68
Los antiquarks son, por supuesto, las antipartculas gemelas de los quarks.
Pueden considerarse partculas por derecho propio o como quarks que van hacia atrs en el
tiempo.
repeleran con una fuerza total que sera incomparablemente ms fuerte que la
fuerza gravitatoria. Cuntas veces ms fuerte? Aproximadamente un uno con
cuarenta ceros detrs, 1040. Usted sera expulsado de la Tierra con tal fuerza
que estara movindose prcticamente a la velocidad de la luz en nada de
tiempo. En realidad, esto no podra suceder nunca. Las cargas positivas en su
propio cuerpo se repeleran con tanta fuerza que usted estallara en pedazos
instantneamente. Y tambin lo hara la Tierra.
Las fuerzas elctricas no son ni las ms fuertes ni las ms dbiles de las
fuerzas no gravitatorias. La mayora de las partculas familiares interaccionan a
travs de las denominadas interacciones dbiles. El neutrino es un buen
ejemplo porque slo siente las fuerzas dbiles (ignorando la gravedad). Como
ya he explicado, las fuerzas dbiles no son realmente tan dbiles, pero son de
muy corto alcance. Dos neutrinos tienen que estar increblemente prximos, a
aproximadamente una milsima del dimetro de un protn, para ejercer una
fuerza apreciable entre s. Si estn a esa distancia, la fuerza es
aproximadamente la misma que la fuerza elctrica entre electrones, pero bajo
condiciones ordinarias las fuerzas dbiles son slo una minscula fraccin de
las elctricas.
Finalmente, llegamos a las ms fuertes de todas las fuerzas, aquellas que
mantienen unido el ncleo atmico. Un ncleo est compuesto de neutrones
elctricamente neutros y protones cargados positivamente. No se encuentran
cargas negativas en el ncleo. Por qu no estalla? Porque los protones y los
neutrones individuales se atraen con una fuerza no elctrica unas cincuenta
veces ms fuerte que la repulsin elctrica. Los quarks que forman un nico
protn sienten fuerzas an ms fuertes que los ligan. Cmo es que nuestros
protones y neutrones no estn atrados hacia los protones y neutrones de la
Tierra por fuerzas tan poderosas? La respuesta es que, aunque la fuerza
nuclear es poderosa, tambin es de muy corto alcance. Es suficientemente
fuerte como para superar la repulsin elctrica de los protones, pero slo
cuando las partculas estn muy prximas. Una vez que se separan por ms de
un par de dimetros de protn, la fuerza se hace despreciable.
Subyacentes a las interacciones fuertes estn las fuerzas poderosas entre
quarks, las partculas elementales que constituyen los hadrones.
A menudo siento una incomodidad, una especie de embarazo, cuando
explico fsica de partculas elementales a los profanos. Todo parece muy
arbitrario: la ridcula coleccin de partculas fundamentales, la falta de pautas
en sus masas, y especialmente las cuatro fuerzas, tan diferentes unas de otras,
sin ninguna rima o razn aparente. Es el universo elegante como nos
cuenta Brian Greene? No por lo que yo puedo decir, ni lo son en cualquier caso
las leyes usuales de la fsica de partculas. Pero en el contexto de un
megaverso de diversidad incontrolada hay una pauta. Todas las fuerzas y la
mayora de las partculas elementales son absolutamente esenciales.
Cambiemos cualquiera de ellas en lo ms mnimo y la vida tal como la
conocemos se hace imposible.

Orgenes de la teora de cuerdas


Una peculiar ideologa se insinu en la fsica terica de altas energas en los
aos sesenta del siglo pasado. Tena un paralelo casi exacto en una falacia que
haba dominado en psicologa. B. F. Skinner era el gur de los conductistas,
que insistan en que slo la conducta externa de un ser humano era el material
adecuado de la ciencia de la mente. Segn Skinner, los psiclogos no tenan
nada que hacer investigando los estados mentales internos de sus sujetos.
Incluso lleg a declarar que no existan tales cosas. El trabajo de la psicologa
consista en observar, medir y registrar la conducta externa de sujetos sin
siquiera indagar en los sentimientos, pensamientos o emociones internas. Para
el conductista un ser humano era una caja negra que converta input sensorial
en output conductual. Aunque probablemente es cierto que los freudianos
fueron demasiado lejos en la otra direccin, los conductistas llevaron su
ideologa al extremo.
El conductismo de la fsica se denominaba teora de la matriz S. En algn
momento a principios de los sesenta, siendo yo estudiante de doctorado,
algunos fsicos tericos muy influyentes, con centro en Berkeley, decidieron
que los fsicos no tenan que ocuparse en tratar de explicar el funcionamiento
interno de los hadrones. En su lugar, deberan considerar las leyes de la fsica
como una caja negra: una caja negra denominada matriz de dispersin, o
matriz S para abreviar. Como los conductistas, los defensores de la matriz S
queran que la fsica terica permaneciera prxima a los datos experimentales
y no se perdiera en especulaciones sobre sucesos inobservables que tienen lu-
gar dentro de las (que entonces se consideraban) dimensiones absurdamente
pequeas caractersticas de las partculas como el protn.
El input de la caja negra es un conjunto especificado de partculas que se
dirigen unas hacia a otras, a punto de colisionar. Podran ser protones,
neutrones, mesones o incluso ncleos de tomos. Cada partcula tiene un
momento especificado, as como muchas otras propiedades como espn, carga
elctrica y dems. Dentro de la caja negra metafrica desaparecen. Y lo que
sale de la caja negra es tambin un grupo de partculas: los productos de la
colisin, de nuevo con propiedades especficas. El dogma de Berkeley prohiba
mirar dentro de la caja para desvelar los mecanismos subyacentes. Las
partculas iniciales y finales lo son todo. Esto est muy prximo a lo que los
fsicos experimentales hacen con los aceleradores para producir las partculas
incidentes y con los detectores para detectar lo que emerge de la colisin.
La matriz S es bsicamente una tabla de probabilidades mecano-cunticas.
Uno introduce el input y la matriz S le da la probabilidad de un output dado. La
tabla de probabilidades depende de la direccin y energa de las partculas
entrantes y salientes y, segn la ideologa dominante a mediados de los aos
sesenta, la teora de las partculas elementales debera limitarse a estudiar
cmo depende la matriz S de esas variables. Todo lo dems estaba prohibido.
Los idelogos haban decidido que ellos saban lo que constitua buena ciencia
y se convirtieron en los guardianes de la pureza cientfica. La teora de la
matriz S era un sano recordatorio de que la fsica es una disciplina emprica
pero, como el conductismo, la filosofa de la matriz S fue demasiado lejos. Para
m converta toda la maravilla del mundo en la esterilidad gris de las tablas
actuariales de un contable. Yo era un rebelde, pero un rebelde carente de
teora.
En 1968 Gabriele Veneziano era un joven fsico italiano que viva y trabajaba
en el Instituto Weizmann de Israel. No tena una ideologa especial sobre la
teora de la matriz S, pero le atraa el desafo matemtico de explicar la matriz
S. Se supona que la matriz S satisfaca ciertos requisitos tcnicos, pero nadie
entonces poda sealar una expresin matemtica concreta que satisficiera las
reglas. As que Veneziano trat de encontrar una. El ataque fue brillante. El
resultado, hoy conocido como la amplitud de Veneziano era
extraordinariamente claro. Pero no era una imagen de lo que estaban hechas
las partculas o de cmo poda visualizarse el proceso de colisin. La amplitud
de Veneziano era una expresin matemtica elegante, una elegante tabla
matemtica de probabilidades.
El descubrimiento de la teora de cuerdas, que en cierto sentido an est en
curso, estuvo lleno de giros del destino, reveses de fortuna y casualidades.
Empec a involucrarme en ella en algn momento en 1968 o principios de
1969. Yo estaba comenzando a cansarme de los problemas de partculas
elementales, especialmente hadrones, que parecan tener poco que ofrecer en
forma de principios profundos y nuevos. Encontraba aburrida la aproximacin
de la matriz S y estaba empezando a pensar en la relacin entre mecnica
cuntica y gravedad. Unir la teora de la relatividad general con los principios
de la mecnica cuntica pareca mucho ms excitante, incluso si todos los
datos experimentales eran sobre hadrones. Pero precisamente en esa poca,
un amigo de Israel me visit en Nueva York. El amigo, Hctor Rubinstein,
estaba extraordinariamente excitado por el trabajo de Veneziano. Al principio
no me sent muy interesado. Los hadrones eran exactamente lo que yo quera
olvidar. Slo por cortesa decid escuchar a Hctor.
Hctor se puso tan excitado mientras explicaba la idea del italiano que yo no
poda seguir realmente los detalles. Por lo que poda deducir, Veneziano haba
desarrollado una frmula para describir lo que sucede cuando colisionan dos
hadrones. Finalmente Hctor escribi la formula de Veneziano en la pizarra de
mi despacho. Una luz se encendi en mi cabeza. Era extraordinariamente
simple y las caractersticas de la frmula me resultaban familiares. Recuerdo
que pregunt a Hctor: Representa esta frmula algn tipo de sistema
mecano-cuntico sencillo? Parece que tiene algo que ver con osciladores ar-
mnicos. Hctor no conoca una imagen fsica que acompaara a la frmula,
de modo que yo la apunt en una hoja de papel para recordarla.

Qued bastante intrigado para posponer la reflexin sobre gravedad cuntica


y dar otra oportunidad a los hadrones. El caso es que no volv a pensar
seriamente sobre gravedad durante ms de una dcada. Reflexion sobre la
frmula anterior durante varios meses antes de que empezara a ver lo que
representaba realmente.
El trmino oscilador armnico es una expresin en el lenguaje de la fsica
para algo que pueda vibrar o moverse de un lado a otro con movimiento
peridico (repetitivo). Un nio en un columpio o un peso que cuelga en el
extremo de un muelle son osciladores armnicos familiares. Las vibraciones de
una cuerda de violn o incluso las oscilaciones del aire cuando una onda sonora
lo atraviesa son tambin buenos ejemplos. Si el sistema vibrante es
suficientemente pequeo las vibraciones de los tomos en una molcula son
un ejemplo entonces la mecnica cuntica se hace importante y slo puede
aadirse energa al oscilador en pasos discretos. Yo haba mencionado el
oscilador armnico a Hctor porque ciertas caractersticas de la frmula de
Veneziano me recordaban las propiedades matemticas de los osciladores
armnicos mecanocunticos. Yo imaginaba un hadrn como dos pesos unidos
por un muelle, vibrando con una oscilacin peridica: los pesos se acercan
primero y luego se alejan uno de otro. Claramente estaba jugando con la fruta
prohibida, tratando de imaginar la maquinaria interna dentro de las partculas
elementales, y yo lo saba.
Estar tentadoramente prximo a la respuesta pero no acertar con ella es
enloquecedor. Ensay todo tipo de sistemas oscilantes mecano-cunticos,
intentando encajarlos con la frmula de Veneziano. Pude generar frmulas que
se parecan mucho a la de Veneziano a partir del modelo sencillo de masas y
muelles, pero no eran completamente correctas. Durante ese perodo pas
largas horas aislado, trabajando en el tico de mi casa. Apenas sala y, cuando
lo haca, estaba irritable. Discuta con mi mujer e ignoraba a mis hijos. No
poda sacar la frmula de mi cabeza, ni siquiera para comer. Pero entonces, sin
ninguna buena razn, una tarde en el tico tuve repentinamente un momento
eureka. No s qu es lo que provoc la idea. Un minuto yo vea un muelle y, al
siguiente, poda visualizar un muelle elstico, extendido entre dos quarks y
vibrando en muchas pautas de oscilacin diferentes. Supe al momento que
reemplazar el muelle matemtico por el material continuo de una cuerda
vibrante sera la solucin. En realidad, la palabra cuerda no es lo que
destellaba en mi mente. Para m se trataba de una banda elstica: una banda
elstica cortada de modo que se converta en una cuerda elstica con dos
extremos. En cada extremo yo imaginaba un quark, o ms exactamente, un
quark en un extremo y un antiquark en el otro.
Rpidamente hice algunos clculos en mi cuaderno para poner a prueba la
idea, pero ya saba que funcionara. Su simplicidad era sorprendente. La
frmula de la matriz S de Veneziano describa exactamente dos bandas
elsticas que colisionan. No saba por qu no haba pensado antes en ello.
Nada es comparable a la excitacin de un nuevo descubrimiento. No sucede
a menudo, ni siquiera con los ms grandes fsicos. Uno se dice: Aqu estoy, la
nica persona en el planeta que sabe esto. Pronto lo sabr el resto del mundo,
pero por el momento yo soy el nico. Yo era joven y desconocido pero con
ambicin de gloria.
Pero no era el nico. Aproximadamente al mismo tiempo, un fsico en
Chicago estaba haciendo los mismos clculos. Yoichiro Nambu era bastante
mayor que yo y haca tiempo que era uno de los fsicos tericos ms eminentes
del mundo. Nacido en Japn, lleg a la Universidad de Chicago como un joven
fsico despus de la segunda guerra mundial: Nambu era una estrella que tena
reputacin de ver las cosas mucho antes que cualquier otro. Ms tarde
descubr que otro fsico ms en Dinamarca, Holger Bech Nielsen, estaba
pensando en ideas muy similares. No quiero negar que me supo mal descubrir
que no estaba solo en pensar en la teora de la banda elstica, pero estar en
la compaa del gran Nambu tena sus propias satisfacciones.
La moderna teora de cuerdas de hoy trata de la escurridiza unificacin de la
mecnica cuntica y la gravedad, a la que los fsicos han dedicado su cerebro
colectivo durante gran parte del siglo XX. Eso significa que es una teora de lo
que parece el mundo en la escala fabulosamente minscula de la longitud de
Planck, 10-33 centmetros. Como he explicado, empez de forma mucho ms
modesta como una teora de hadrones. En el prximo captulo veremos cmo
se metamorfose en una teora fundamental mucho ms profunda, pero
sigamos con su primitiva encarnacin.
Los hadrones son objetos pequeos, tpicamente unas cien mil veces ms
pequeos que un tomo. Esto les da un dimetro de unos 10-13 centmetros. Se
necesita una fuerza enorme para ligar los quarks con una separacin tan
pequea. Las cuerdas hadrnicas, las bandas elsticas en mi imaginacin,
aunque microscpicamente pequeas, son prodigiosamente fuertes. Si se
pudiera encontrar una manera de unir un extremo de un mesn (un tipo de
hadrn) a un automvil y el otro a una gra, se podra levantar el automvil
con facilidad. Las cuerdas hadrnicas no son particularmente pequeas en la
escala de los experimentos actuales. Los aceleradores modernos estn
sondeando la naturaleza a escalas cien o mil veces menores. Slo para
comparar, djeme adelantarme en la historia y contarle cul es la intensidad
de la cuerda en la reencarnacin moderna. Para mantener las partculas unidas
en la escala de Planck, una cuerda tendra que ser unas 10 40 veces ms fuerte
que las cuerdas hadrnicas: una de ellas podra soportar un peso igual a toda
la masa de nuestra galaxia si pudiramos concentrar de algn modo la galaxia
en la superficie de la Tierra.
Todos los hadrones pertenecen a una de tres familias: bariones, mesones y
gluebolas. Los nucleones, los protones y neutrones ordinarios de la fsica
nuclear, son los hadrones ms familiares. Pertenecen a la primera familia,
llamada bariones.69 Todos los bariones estn compuestos de tres quarks. Los
quarks estn interconectados por medio de tres cuerdas a la manera de unas
boleadoras de gaucho: tres cuerdas unidas en el centro, con tres quarks en sus
extremos. Lo nico errneo en la imagen de la boleadora es que las cuerdas
hadrnicas son elsticas, muy similares a pulpos extensibles. El protn y el
neutrn ordinarios son las configuraciones de ms baja energa de la
boleadora, con los quaks en reposo en los extremos de cuerdas muy cortas no
estiradas. Los quarks en los extremos de las cuerdas pueden ponerse en mo-
vimiento de varias maneras. La boleadora puede girar alrededor de su centro,
la fuerza centrfuga estira las cuerdas y aleja los quarks del centro. Este
movimiento rotatorio requiere energa (recordemos E = mc2) y eso hace ms
pesados a los hadrones giratorios. Como se seal antes, en la jerga se dice
que una partcula con energa extra est excitada. Los quarks tambin pueden
excitarse sin rotacin. Una forma es mediante movimientos oscilantes,
acercndose y alejndose del centro. Adems, las propias cuerdas pueden
combarse en pautas curvas y vibrantes casi como si fueran punteadas con una
pa de guitarra. Todos estos movimientos, o al menos pruebas indirectas de
los mismos, se ven rutinariamente en experimentos reales con nucleones. Los
bariones se comportan realmente como boleadoras cunticas elsticas.

69
El prefijo bary significa pesado en griego. Cuando se acuaron los nombres inicialmente,
los nucleones y sus parientes prximos eran las partculas ms pesadas conocidas. Mesn
indica algo intermedio. Los mesones son ms ligeros que los nucleones pero mucho ms
pesados que el electrn.
Qu significa que sean bolas cunticas? La mecnica cuntica implica que la
energa (masa) de cualquier sistema vibrante solo puede aadirse en pasos
discretos e indivisibles. En los inicios de la fsica de hadrones experimental, los
fsicos no se daban cuenta de que los diferentes estados cunticos discretos
del sistema vibrante eran realmente el mismo objeto. Daban a cada nivel de
energa un nombre diferente y los consideraban partculas diferentes. El protn
y el neutrn eran los bariones con la mnima energa. Los ms masivos tenan
nombres extraos que hoy no significarn absolutamente nada para la mayora
de los fsicos jvenes. Estas partculas no son otra cosa que estados excitados,
rotacionales o vibracionales, del protn y el neutrn. Por supuesto, cuando esto
se entendi trajo mucho orden y unidad a lo que haba sido un zoo de
partculas muy desordenado.
A continuacin vienen los mesones, las partculas que yo estudiaba en mi
tico en 1969. Son ms simples que los bariones. Cada mesn est formado
por una nica cuerda con un quark en un extremo y un antiquark en el otro.
Los mesones, como los bariones, pueden rotar y vibrar en pasos cunticos
discretos. El clculo que yo hice en el tico representaba un proceso
fundamental de interaccin entre dos cuerdas mesnicas.
Cuando dos mesones colisionan pueden hacer varias cosas. Puesto que la
mecnica cuntica es una teora de probabilidades, es imposible predecir con
certeza cmo se desarrollar la historia de la colisin. Una posibilidad, de
hecho la ms probable, es que los dos mesones pasen uno al lado del otro,
incluso si eso significa que las cuerdas se crucen. Pero una segunda posibilidad
ms interesante es que pueden fusionarse para formar una sola cuerda ms
larga.

Imaginemos que cada cuerda es un grupo de bailarines cogidos de la mano


para formar una lnea. Los bailarines en cada extremo tienen una mano libre
(un quark o un antiquark) y todos los dems tienen las dos manos ocupadas.
Imaginemos dos lneas que se dirigen una hacia otra. La nica manera en que
se les permite interaccionar es que un bailarn en el extremo de una lnea
agarre una mano libre del otro grupo. Una vez que se han unido forman una
sola cadena. En esta composicin, se mueven una alrededor de la otra en una
danza complicada hasta que en algn lugar de la cadena un bailarn suelta la
mano de su vecino. Entonces la cadena se divide en dos cadenas
independientes, y salen sueltas, alejndose en una nueva direccin. Dicho de
forma ms precisa pero menos pintoresca, el quark del extremo de una cuerda
se junta con el antiquark de la otra cuerda. Colisionan y se aniquilan, como
siempre que se juntan una partcula y una antipartcula. Lo que dejan es una
nica cuerda ms larga con un nico quark y un nico antiquark.
La nica cuerda resultante queda normalmente en un estado excitado
vibracional y rotacional. Pero tras un corto tiempo, como la cadena de
bailarines, la cuerda puede romperse en dos inviniendo el proceso que uni las
cuerdas originales. El resultado neto es una operacin en la que se une un par
de cuerdas y forman una cuerda compuesta que luego se vuelve a dividir en
dos cuerdas.
El problema que yo haba resuelto en el tico era ste: supongamos que dos
mesones (cuerdas) se estuvieran moviendo originalmente con una energa
dada en direcciones opuestas antes de colisionar. Cul es la probabilidad
mecanocuntica de que, despus de colisionar, el par de cuerdas resultante se
est moviendo a lo largo de una nueva direccin especificada? Suena como un
problema terriblemente complicado y que pudiera resolverse tuvo algo de
milagro matemtico.
El problema matemtico de describir una cuerda elstica ideal ya haba sido
resuelto a principios del siglo XIX. Una cuerda vibrante puede verse como una
coleccin de osciladores armnicos, uno por cada tipo independiente de
movimiento oscilante. El oscilador armnico es uno de los pocos sistemas
fsicos que pueden analizarse completamente con simples matemticas de
instituto de enseanza media.
Aadir la mecnica cuntica para hacer de la cuerda un objeto cuntico
tambin era sencillo. Todo lo que se necesitaba era recordar que los niveles de
energa de cualquier sistema oscilante se dan en unidades discretas de energa
(vase el captulo 1). Esta simple observacin era suficiente para entender las
propiedades de una sola cuerda vibrante, pero describir dos cuerdas
interactuantes era mucho ms complicado. Para ello tuve que elaborar mis
propias reglas desde cero. Lo que lo haca posible era que la complejidad slo
dura un instante de tiempo infinitesimal cuando los extremos se tocan y se
unen. Una vez que eso sucede las dos cuerdas se convierten en una cuerda, y
entonces domina la matemtica de una sola cuerda. Un poco despus, la
cuerda nica se divide pero, una vez ms, el complicado suceso solo dura un
instante. As pues, pude seguir con gran precisin las dos cuerdas mientras se
unan y separaban. Los resultados del clculo matemtico podan compararse
con la frmula de Veneziano y, para mi gran satisfaccin, coincidan
exactamente.
Los bariones son tres cuerdas unidas en el centro y los mesones son una
nica cuerda con dos extremos, pero qu son las gluebolas? Cuando los
bailarines se mueven en pasos complicados existe la posibilidad de que en
ocasiones los dos bailarines en los extremos choquen uno con otro. Sin darse
cuenta de que pertenecen a la misma cadena, se cogen las manos. El
resultado es un crculo centrado de bailarines sin extremos libres. Lo mismo
puede suceder con un mesn vibrante. En el curso de su movimiento, vibrando
y rotando, los dos extremos se acercan. El quark en un extremo ve al antiquark
en el otro y no se preocupa de que est unido a la misma cuerda. Agarra el ex-
tremo como una serpiente que confunde su cola con una sabrosa comida. El
resultado es una gluebola: un lazo de cuerda cerrado sin extremos y sin
quarks. Se saba que existan muchos mesones y bariones mucho antes de que
llegara la teora de cuerdas, pero las gluebolas son una prediccin de la teora
de cuerdas. Hoy, si se examina una lista de las partculas conocidas, las
gluebolas y sus masas figuran en ella junto con bariones y mesones.

Mesones, bariones y gluebolas son objetos complejos que pueden vibrar y


oscilar en todo tipo de pautas. Por ejemplo, la cuerda que conecta los extremos
de un mesn puede vibrar como un muelle o incluso una cuerda de violn:
incluso puede girar alrededor de un eje y la fuerza centrfuga la estira para
formar un hadrn en torbellino, similar a una hlice. Estos estados excitados
de hadrones son tambin objetos bien conocidos, algunos de los cuales se
descubrieron en experimentos ya en los aos sesenta del siglo pasado.
La relacin entre la teora de cuerdas de hadrones y las leyes de la fsica,
particularmente su expresin en trminos de diagramas de Feynman, est
lejos de ser obvia. Una manera de considerarlo es que la teora de cuerdas es
una generalizacin de diagramas de Feynman en los que una cuerda
reemplaza a cada partcula puntual. Los diagramas de Feynman estn
compuestos de unidades bsicas que discutimos en el captulo 1: propagadores
y vrtices. Propagadores y vrtices tienen mucho sentido para las partculas
puntuales infinitamente pequeas del campo cuntico. Por ejemplo, el propio
vrtice es el punto en el que se juntan las trayectorias de las partculas. Si las
propias partculas no son puntos, no est en absoluto claro qu se entiende por
el punto en que se juntan. He aqu cmo las ideas de propagador y vrtice
tienen sentido para cuerdas. Si partimos de una partcula puntual y la
imaginamos movindose en el espacio-tiempo, traza una curva. En cada
instante es un punto, pero conforme transcurre el tiempo, el punto traza una
cuerda. El gran Minkowski llam a dicha trayectoria a travs del espacio-
tiempo una lnea de universo, y la terminologa cal.

Tratemos ahora de imaginar la historia de una cuerda. Tmenos el caso de


una cuerda cerrada sin extremos. En un instante de tiempo la cuerda es slo
una curva cerrada (lazo) en el espacio. Imaginemos un estroboscopio que
ilumina la cuerda. En el primer instante vemos un lazo. Al instante siguiente
vemos el mismo lazo, pero ahora puede haberse movido a una posicin
ligeramente diferente en el espacio. Esta pauta se repite de modo que a
medida que transcurre el tiempo vemos una serie de lazos en el espacio-
tiempo, cada uno apilado sobre el anterior.
Pero el tiempo evoluciona en realidad de forma continua, no en destellos
fugaces como una discoteca iluminada estroboscpicamente. Para representar
la historia de la cuerda necesitamos llenar los espacios entre destellos. El
resultado es un tubo a travs del espacio: un cilindro bidimensional.
El tamao del lazo de cuerda podra cambiar de un instante al siguiente.
Despus de todo, las cuerdas se parecen a bandas elsticas que se pueden
estirar. Incluso pueden retorcerse formando ochos o formas ms complejas. En
ese caso, el cilindro completo estar deformado pero seguir siendo
reconocible.
Las superficies barridas de esta manera podran llamarse muy bien tubos de
universo, en analoga con la lnea de universo de la partcula puntual. El caso
es que no fue el trmino que yo utilic originalmente para describirlas. En su
lugar, yo utilic el trmino hoja de universo y, de nuevo, la terminologa cal.
Pero como quiera que se les llame, la hoja de universo tipo cilindro de una
cuerda reemplaza al propagador de la partcula puntual.
Un mesn con sus quarks en los extremos tambin puede describirse
mediante una hoja de universo: no un cilindro, sino una cinta con dos
extremos. Empezamos de nuevo con la historia estroboscpica. Esta vez
vemos una secuencia de cuerdas abiertas, cada una de ellas con un quark y un
antiquark en sus extremos. Llenar los espacios da una hoja de universo de tipo
cinta.

Pero una teora interesante que pueda describir toda la complejidad de


partculas que interaccionan y colisionan necesita ms que slo propagadores.
Tambin necesita diagramas de vrtice, bifurcaciones en la carretera que
permiten que las partculas emitan y absorban otras partculas. La teora de
cuerdas no es diferente.
En el caso de una cuerda abierta el vrtice se reemplaza por el proceso de
separacin en el que una nica cuerda se divide en dos con un nuevo par
quark-antiquark creado en los extremos recin formados. Las cuerdas cerradas
tambin pueden dividirse mediante una especie de diagrama de fontanera,
donde se divide una nica tubera: se le llama una unin-Y.
Si seguimos la accin de abajo a arriba (de pasado a futuro), veremos una
nica cuerda cerrada que se divide y se convierte en dos cuerdas separadas,
cada una de las cuales sigue su propia direccin. Tambin podemos poner el
diagrama al revs y ver que dos cuerdas se juntan y se funden para formar una
nica cuerda.
La idea es que las redes de tuberas, construidas a partir de propagadores de
cuerdas y uniones-Y, reemplazan a los diagramas de Feynman habituales. Muy
pronto se entendi que la divisin de un diagrama en propagadores cilndricos
y uniones-Y era artificial y que la teora trababa realmente con hojas de
universo de cualquier forma y topologa. Los diagramas tenan aberturas que
representan las gluebolas tipo cuerda entrantes y salientes, pero por lo dems
pueden ser de cualquier complejidad.

Esta manera de considerar los hadrones es difcil de relacionar con el modelo


estndar, una teora basada en diagramas de Feynman convencionales (es
decir, partculas puntuales). El modelo estndar moderno tiene lo que a
primera vista parece ser una teora de hadrones completamente diferente, la
teora conocida como cromodinmica cuntica, o QCD.
Segn la QCD, los hadrones estn hechos de quarks y antiquarks. Eso tiene
en comn la QCD con la teora de cuerdas que Nambu y yo descubrimos. Pero
la fuerza de ligadura el pegamento que mantiene los quarks unidos no
tiene nada que ver con cuerdas. De la misma manera que un electrn puede
emitir un fotn, los quarks pueden emitir (y absorber) gluones. Estos gluones,
que son intercambiados entre quarks, explican las fuerzas que ligan los quarks
en los hadrones.
Los gluones tienen una caracterstica que les hace ms complicados que los
fotones. Las partculas cargadas pueden emitir y absorber fotones, pero los
propios fotones no tienen la capacidad de emitir fotones. Otra manera de
decirlo es que no hay vrtices en los que un nico fotn se divide en dos
fotones. Los gluones s tienen esta capacidad. Hay un diagrama de vrtice en
el que tres gluones se juntan en el vrtice. Esto es lo que hace en definitiva
que los gluones y los quarks sean mucho ms pegajosos que los electrones y
los positrones.
Suena como si hubiera dos teoras diferentes de hadrones: la QCD y la teora
de cuerdas. Pero ya casi desde los comienzos de la teora de cuerdas se
entendi que estos dos tipos de teoras podran ser realmente dos caras de la
misma teora. De hecho, la idea clave precedi en un par de aos al
descubrimiento de la QCD.
El puente entre los diagramas de Feynman ordinarios y la teora de cuerdas
se hizo claro cuando en 1970 recib una carta de Dinamarca. Holger Bech
Nielsen estaba entusiasmado con mi artculo sobre la teora de la banda
elstica y quera compartir algunas de sus ideas conmigo. Explicaba en su
carta que tambin l haba estado pensando en algo muy similar a las cuerdas
elsticas, pero desde un ngulo diferente.
Aproximadamente en esa poca, Dick Feynman estaba argumentando que
mucho de lo que se saba sobre hadrones indicaba que estaban hechos de
algn tipo de objetos ms pequeos y ms fundamentales. No era muy
concreto acerca de qu eran estos objetos. Simplemente les llamaba partones
para indicar que eran las partes que constituan los hadrones. La idea de
combinar la teora de cuerdas con las ideas de los partones de Feynman era
algo en lo que yo haba estado pensando durante un tiempo. Nielsen haba
pensado en profundidad sobre esto y tena una visin extraordinariamente
interesante. Sugera que la hoja de universo suave y continua es realmente
una red o malla de lneas y vrtices muy apretados. En otras palabras, es un
diagrama de Feynman muy complicado, pero por lo dems normal, compuesto
de muchos propagadores y vrtices. La malla se hace cada vez ms fina
cuanto ms propagadores y vrtices se aaden, y cada vez se aproxima ms a
una hoja suave. La teora de cuerdas de los hadrones puede representarse de
esta manera. Las hojas de universo, tubos y uniones-Y son en realidad tan slo
diagramas de Feynman muy complicados que incluyen quarks y un nmero
muy grande de gluones. Cuando se mira la hoja de universo a distancia, parece
suave. Pero bajo un microscopio parece una red de pesca o una red de
baloncesto.70 Las lneas de la red de pesca representan los propagadores de
partculas puntuales, partones de Feynman o quarks de Gell-Mann y gluones.
Pero la trama creada por estas lneas de universo microscpicas forma una
hoja de universo suave y casi continua.

Como ya he dicho antes, podemos representar una cuerda como un grupo de


partones ensartados como un collar de perlas. La teora de partones de
Feynman, la teora de quarks de Gell-Mann y la teora de banda elstica son
diferentes facetas de la QCD.

70
Diagrama red de pesca era el trmino utilizado por Nielsen.
El modelo de cuerdas o bandas elsticas de los hadrones no tuvo un xito
inmediato. Muchos fsicos tericos que trabajaban en fsica de hadrones en los
aos sesenta tenan una actitud muy negativa hacia cualquier teora que
intentara visualizar el fenmeno. Como se ha sealado, los celosos abogados
de la teora de la matriz S mantenan que la colisin es una caja negra
incognoscible, una visin perversa sostenida con fervor casi mesinico. Slo
tenan un mandamiento: No dejars la capa de masas. Es decir, no mires
dentro de la colisin para descubrir los mecanismos que tienen lugar. No trates
de entender la composicin de las partculas como el protn. La hostilidad
hacia la idea de que la frmula de Veneziano representaba dispersin de dos
bandas elsticas persisti, en alguna medida, hasta un da en que Gell Mann
puso su sello de aprobacin en ella.
Murray era el rey de la fsica cuando yo le encontr por primera vez en Coral
Gables, Florida, en 1970. En aquella poca el punto culminante de la
temporada de conferencias de los fsicos tericos era la conferencia de Coral
Gables. Y el punto culminante de la conferencia era la charla de Murray. El
evento de 1970 era la primera gran conferencia a la que yo haba sido invitado
no a hablar, por supuesto, sino a formar parte de la audiencia. Murray dio
su charla sobre el tema de la rotura espontnea de simetra de dilatacin, uno
de sus trabajos menos fructferos. Apenas puedo recordar la charla, pero s
recuerdo muy bien lo que sucedi despus. Murray y yo nos quedamos atrapa-
dos en un ascensor.
Yo era entonces un fsico totalmente desconocido y los fsicos tenan un
enorme respeto por Murray. No hace falta decir que quedarme atrapado con l
desencaden todas mis inseguridades.
Necesitando entablar conversacin, Murray me pregunt qu haca yo.
Intimidado, respond: Estoy trabajando en una teora de hadrones que los
representa como una especie de cuerda elstica, como una banda elstica. En
el momento inolvidablemente terrible que sigui, l empez a rerse. No una
pequea sonrisa, sino una gran carcajada. Me sent como un gusano. Entonces
la puerta del ascensor se abri y yo sal sin decir nada y rojo de vergenza.
No volv a ver a Murray hasta dos aos despus. Nuestro siguiente encuentro
fue en otra conferencia que tuvo lugar en Fermilab, un gran acelerador de
partculas en Illinois. La conferencia Fermilab fue realmente grande:
participaban aproximadamente mil personas, incluyendo a los ms influyentes
fsicos tericos y experimentales de altas energas de todo el mundo. Una vez
ms yo era un espectador.
El primer da de la conferencia, antes de la primera charla, yo estaba
hablando con un grupo de amigos y Murray se acerc. Delante de todas estas
personas dijo: Siento haberme redo de usted aquel da en el ascensor. Creo
que el trabajo que est haciendo es fantstico y voy a dedicar la mayor parte
de mi charla a hablar de ello. Nos sentaremos y hablaremos de ello cuando
tengamos una oportunidad. Dej de sentirme como un gusano para sentirme
como un prncipe. El rey iba a otorgarme realeza!
Al cabo de un par de das, yo persegua a Murray preguntando: Es ahora
una buena ocasin, Murray?. Cada vez su respuesta era: No, tengo que
hablar con alguien importante.
El ltimo da de la conferencia haba una gran cola esperando para hablar
con un agente de viajes. Yo necesitaba cambiar mis pasajes de avin y llevaba
esperando casi una hora en la cola. Finalmente slo tena dos o tres personas
delante cuando Murray lleg y me cogi diciendo: Ahora. Hablemos ahora.
Tengo quince minutos. Muy bien, me dije, aqu est. Hazlo bien y sers un
prncipe. Hazlo mal y sers carnaza.
Nos sentamos en una mesa vaca y empec a explicar qu relacin haba
entre la nueva teora de bandas elsticas y sus ideas y las de Feynman. Quera
explicar la idea del diagrama red de pesca. Recuerdo que dije: Empezar
explicndolo en trminos de partones.
Partones? partones? Qu demonio es un partn? O es pasten? De qu
me est hablando? Supe que haba cometido un grave error, pero no saba
exactamente cmo. Trat de explicarlo, pero todo lo que consegu era:
Pastn? Qu es eso?. Catorce de mis quince preciosos minutos se haban
esfumado cuando l dijo: Tienen carga estos pastones?. S, respond.
Tienen SU(3)? De nuevo dije que s. Entonces todo se aclar. l dijo,
lentamente: Oooh, usted quiere decir quarks!. Yo haba cometido el
imperdonable pecado de llamar a los constituyentes con el nombre que les
daba Feynman en lugar del que les daba Murray. Parece que yo era la nica
persona en el mundo que no conoca la extraa rivalidad entre los dos grandes
fsicos de Caltech.
En cualquier caso, tuve uno o dos minutos para decir lo que estaba pensando
y luego Murray mir su reloj: Muy bien, gracias. Ahora tengo que hablar con
alguien importante antes de mi charla.
Tan cerca y pese a todo tan lejos. Ningn tratamiento real para m: slo sucio
y embarrado. Y luego, la siguiente cosa que o fue a Murray hablando largo y
tendido. Estaba contando a un grupo de acompaantes todo lo que yo le haba
contado: Susskind dice esto, y Susskind dice lo otro. Tenemos que estudiar la
teora de cuerdas de Susskind. Y luego Murray dio su gran charla. La ltima de
la conferencia, si recuerdo correctamente. Aunque la teora de cuerdas fue slo
una pequea parte de la charla, haba recibido la bendicin de Murray. Todo
fue como un viaje en una montaa rusa.
Aunque Murray no trabaj en teora de cuerdas, su mente estaba abierta a
nuevas ideas y desempe un papel importante en animar a otros. Sin duda,
fue uno de los primeros en reconocer la importancia potencial de la teora de
cuerdas como una teora de hadrones y, ms tarde, como una teora de
fenmenos en la escala de Planck.

La teora de cuerdas tiene muchas versiones. Las versiones que conocamos


a principios de los aos setenta eran matemticamente muy precisas,
demasiado precisas. Aunque desde el punto de vista moderno est
absolutamente claro que los hadrones son cuerdas, la teora tendra que sufrir
varias modificaciones antes de que pudiera describir bariones y mesones
reales.
Tres enormes problemas plagaban la teora de cuerdas original. Uno era tan
extrao que para los fsicos conservadores, en particular los entusiastas de la
matriz S, era motivo de risa. Era el problema de demasiadas dimensiones. La
teora de cuerdas, como todas las teoras fsicas, tiene lugar en el espacio y el
tiempo. Antes de Einstein, espacio y tiempo eran dos cosas separadas; pero
bajo la influencia de Minkowski las dos se fundieron en el espacio-tiempo, el
mundo tetradimensional en el que cada suceso tiene una localizacin en el
espacio y un momento en el tiempo. Einstein y Minkowski convirtieron el tiem-
po en la cuarta dimensin. Pero tiempo y espacio no son completamente
similares. Incluso si la teora de la relatividad mezcla a veces espacio y tiempo
en varias transformaciones matemticas, tiempo y espacio son diferentes. Se
sienten diferentes. Por esta razn, en lugar de describir el espacio-tiempo
como tetradimensional, decimos que es tres-ms-uno dimensional para indicar
que hay tres dimensiones de espacio y una de tiempo. Es posible tener ms
dimensiones de espacio? S, eso es un lugar comn en la fsica moderna. No es
demasiado difcil imaginar un movimiento en ms, o para el caso menos, que
tres dimensiones. El famoso libro del siglo XIX Planilandia de Edwin Abbott
describe la vida en un mundo de slo dos dimensiones espaciales. Pero un
mundo con ms (o menos) de una dimensin temporal es incomprensible. No
parece tener ningn sentido. Por ello, en su mayor parte, cuando los fsicos
quieren jugar con el nmero de dimensiones del espacio-tiempo trabajan con
3+1,4+1,5+1 o cualquier nmero de dimensiones espaciales, pero con slo
una dimensin temporal.
Los fsicos han confiado siempre en que algn da sern capaces de explicar
por qu el espacio tiene tres dimensiones y no dos o siete u ochenta y cuatro.
Por ello, en teora, los tericos de cuerdas deberan haber estado encantados al
descubrir que sus matemticas trabajan consistentemente solo en un nmero
particular de dimensiones. El problema estaba en que el nmero era 9+1
dimensiones, no 3+1. Algo muy sutil va mal en las matemticas a menos que
el nmero de dimensiones espaciales sea nueve: el triple de dimensiones
espaciales que el mundo en que vivimos realmente! Pareca que la broma
estaba en los tericos de cuerdas.
Como profesor de fsica, odio contar a los estudiantes algo importante y
luego decirles que no puedo explicarlo. Que es demasiado avanzado. O es
demasiado tcnico. Paso mucho tiempo imaginando la forma de explicar cosas
difciles en trminos elementales. Una de mis mayores frustraciones es que
nunca he conseguido encontrar una explicacin elemental de por qu la teora
de cuerdas es acertada slo si el nmero de dimensiones es 9+1. Ni lo ha
conseguido nadie. Lo que le dir es que tiene que ver con el violento
movimiento de agitacin cuntica de una cuerda. Estas fluctuaciones cunticas
pueden acumularse y desbocarse por completo a menos que se satisfagan
unas condiciones muy delicadas. Y estas condiciones se satisfacen slo en 9+1
dimensiones.
Excederse en un factor de tres en cosmologa no era tan malo en aquellos
das, pero era muy malo en fsica de partculas. Los fsicos de partculas
estaban acostumbrados a una gran exactitud en sus cifras. En ningn nmero
confiaban ms que en el nmero de dimensiones del espacio. Ninguna
incertidumbre experimental poda explicar la prdida de seis dimensiones. Era
una catstrofe. El espacio-tiempo, de toda la vida, es 3+1 dimensional sin
ninguna incertidumbre.
Estar equivocado en la dimensionalidad del espacio ya era bastante malo
pero, para complicar el problema, la ley de fuerza nuclear entre hadrones sala
equivocada. En lugar de producir el tipo de fuerza de corto alcance que existe
entre partculas en el ncleo, la teora de cuerdas daba lugar a fuerzas de largo
alcance que, para todo el mundo, eran casi exactamente iguales a fuerzas
elctricas y gravitatorias. Si la fuerza nuclear de corto alcance se ajustaba a la
intensidad correcta, la fuerza elctrica sera unas cien veces demasiado fuerte,
y la fuerza gravitatoria sera demasiado fuerte en un factor espectacular,
aproximadamente 1040. Identificar estas fuerzas de largo alcance con las
fuerzas gravitatorias y elctricas reales era algo impensable, pero solo si uno
quera utilizar las mismas cuerdas para describir hadrones. Todas las fuerzas
en la Naturaleza sean gravitatorias, elctricas o nucleares tienen el mismo
origen. Pensemos en un electrn en rbita en torno a un ncleo central. De
cuando en cuando emite un fotn, pero dnde va el fotn? Si el tomo est
excitado, el fotn puede escapar mientras el electrn salta a una rbita de
menor energa. Pero si el tomo est ya en su estado de ms baja energa, el
fotn no puede llevarse ninguna energa. La nica alternativa para el fotn es
ser absorbido, o bien por otro electrn o por el ncleo cargado. As, en un
tomo real, los electrones y ncleos estn lanzando continuamente fotones de
un lado a otro en una especie de juego malabar atmico. Este intercambio
de partculas, en este caso de fotones, es la fuente de todas las fuerzas de la
Naturaleza. La fuerza ya sea elctrica, magntica, gravitatoria o cualquier
otra se remite en ltima instancia a diagramas de intercambio de Feynman
en que los cuantos saltan de una partcula a otra. En el caso de la fuerza
elctrica y magntica, los fotones son los cuantos intercambiados; en el caso
de las fuerzas gravitatorias es el gravitn el que hace la tarea. Usted y yo nos
mantenemos anclados a la Tierra por gravitones que saltan entre la Tierra y
nuestros cuerpos. Pero en el caso de las fuerzas que unen protones y
neutrones en los ncleos, los objetos intercambiados son piones. Si
profundizamos ms en los protones y neutrones encontramos a los quarks
lanzndose gluones entre ellos. Esta conexin entre fuerza y partculas
mensajeras intercambiadas era uno de los grandes temas de la fsica del
siglo XX.
Si los orgenes de las fuerzas nucleares, electromagnticas y gravitatorias
son tan similares, cmo es que los resultados son tan diferentes? Las fuerzas
electromagnticas y gravitatorias son de largo alcance, suficientemente largo
para que la gravedad mantenga a los planetas en rbita, mientras que la
fuerza nuclear se hace despreciable cuando las partculas nucleares estn
separadas por tan slo el dimetro de un protn. Si usted est pensando que la
diferencia tiene que ver con alguna propiedad de los mensajeros gravitn,
fotn, pin, glun tiene toda la razn. El factor determinante para el alcance
de una fuerza particular es la masa del mensajero: cuanto ms ligero es el
mensajero, mayor es el alcance. La razn de que la gravedad y las fuerzas
elctricas sean de largo alcance es que el gravitn y el fotn carecen de masa.
Pero el pin no carece de masa, pues es casi trescientas veces ms pesado
que el electrn. El resultado de tanta masa transportada por el mensajero es
que, como un atleta con sobrepeso, no puede saltar ms que una pequea
distancia para salvar el espacio entre partculas distantes.
La teora de cuerdas es tambin una teora de fuerzas. Volvamos a la danza
de las cuerdas. Como antes, dos lneas de bailarines se acercan. Esta vez, en
lugar de unirse temporalmente para formar una nica cuerda, bailan una
danza diferente. Antes de encontrarse, una de las cuerdas desprende algunos
de sus miembros para formar una tercera cuerda corta. Luego la tercera
cuerda da con el otro grupo y se une a l. En conjunto, los dos grupos iniciales
de bailarines intercambian una cuerda corta y, al hacerlo, se produce una
fuerza entre los dos grupos.
A distancia, la hoja de universo que describe esta extraa danza se parecera
a la letra H, pero bajo el microscopio las lneas que forman se revelaran como
una red de tuberas. La barra horizontal de la H es la hoja de universo de una
cuerda intercambiada que salta a travs del espacio entre las patas verticales
y crea una fuerza entre ellas. En el arranque de la teora de cuerdas, quienes
confibamos en explicar todo sobre los hadrones estbamos encantados con la
posibilidad de explicar la fuerza nuclear que une protones y neutrones para
formar ncleos.
Por desgracia nuestras esperanzas pronto saltaron en pedazos. Cuando se
hicieron los clculos, la ley de fuerzas entre partculas no se pareca en nada a
las fuerzas reales que mantienen unidos a los ncleos. En lugar de la fuerza de
corto alcance de la fsica nuclear, encontramos fuerzas de largo alcance que se
parecen mucho ms a las fuerzas elctrica y gravitatoria, como mencion
antes. La razn no fue difcil de encontrar. Entre las cuerdas vibrantes tipo
partcula haba dos objetos particulares con una propiedad muy especial: uno
era una cuerda abierta del tipo que describe a los mesones, y el otro, una
gluebola cerrada. Ambos tenan la caracterstica excepcional de no tener masa
en absoluto, igual que el fotn y el gravitn! Cuando son intercambiados entre
otras partculas, crean fuerzas casi exactamente iguales a la fuerza elctrica
entre partculas cargadas y las fuerzas gravitatorias entre masas. La cuerda
abierta imitaba al fotn, pero para m la mayor sorpresa era la similitud entre
la gluebola cerrada y el misterioso y evasivo gravitn. Esto habra sido una
fuente de alegra incontenible si estuviramos tratando de crear una nueva
teora de la gravedad y la electricidad, pero se no era nuestro objetivo ni
mucho menos. Estbamos tratando de describir fuerzas nucleares y habamos
fracasado indiscutiblemente. Se haba llegado a un punto muerto.
La teora de cuerdas tena otra dificultad. Era o una teora de todo o una
teora de nada. El objetivo original de la teora de cuerdas era describir
hadrones, nada ms. El electrn, el fotn y el gravitn iban a seguir siendo
partculas puntuales. Experimentos realizados durante aos nos haban
enseado que electrones y fotones, si tenan siquiera un tamao, eran
muchsimo menores que los hadrones. Tambin podran ser meros puntos,
hasta donde se poda decir. Por el contrario, los hadrones obviamente no son
puntos. Un punto no puede ser girado en torno a un eje. Cuando pienso en
girar un objeto, pienso en un cocinero que hace pizzas haciendo girar una
masa o en un jugador de baloncesto girando el baln sobre la punta de su
dedo. Pero no se puede girar un punto infinitamente pequeo. Los hadrones
pueden ser girados fcilmente: los hadrones giratorios excitados se
encontraron regularmente en muchos aceleradores. Los hadrones deben
parecerse ms a un trozo de masa que a un punto matemtico. Pero nadie ha
girado nunca un fotn y un electrn.71
Los hadrones reales pueden interaccionar y lo hacen con partculas
puntuales. Un protn puede absorber y emitir un fotn de la misma forma que
lo hace un electrn. Pero cuando tratbamos de desarrollar la teora de modo
que los hadrones tipo cuerdas pudieran interaccionar con fotones, se arm un

71
Esto puede resultar confuso porque electrones y protones tienen una propiedad llamada
espn. Pero el espn de una partcula elemental no se debe al tipo de movimiento rotacional
que pueden tener un baln de baloncesto, una masa de pizza o un hadrn. En particular, el
espn de un electrn nunca puede cambiar: siempre es un medio de la constante de Planck. El
giro de un baln o un hadrn puede acelerarse Para aumentar su momento angular.
gran revuelo. Una contradiccin matemtica tras otra obstruan nuestros
intentos.
A muchos se les ocurri la idea obvia. Ciertamente las cuerdas vibrantes no
eran puntos, pero siempre habamos supuesto que los extremos de la cuerda
eran quarks puntuales. Por qu no permitir que toda la carga elctrica
residiera en los quarks? Despus de todo, hacer que una carga puntual
interaccione con un fotn puntual era un trabajo de nios. Pero como sabemos,
los mejores planes salen mal a veces. Las matemticas no los mantendran
unidos.
El problema era que las cuerdas de la teora de cuerdas son un caso
excepcionalmente violento de las agitaciones cunticas. Las fluctuaciones
cunticas de muy alta frecuencia son tan salvajes e incontroladas que es muy
probable que los quarks extremos se encuentren en los mismos lmites del
universo. Suena absurdo, pero los trozos de cuerda tiemblan y se agitan tan
violentamente que si echramos una ojeada fugaz descubriramos que estn
infinitamente alejados!
Djeme tratar de explicar este extraordinario comportamiento contraintuitivo
de las cuerdas. La forma ms fcil consiste en imaginar una cuerda de
guitarra. La cuerda de guitarra es algo diferente de las cuerdas con las que
tenemos que trabajar en teora de cuerdas. Por una parte, sus extremos estn
sujetos por el resto de la guitarra. Pero sta no es ahora una consideracin
importante. Lo importante es que ambos tipos de cuerdas pueden vibrar en
una amplia variedad de pautas. La cuerda de guitarra puede vibrar como un
todo, adoptando una forma similar a un arco que oscila como una larga cuerda.
En dicha configuracin, la cuerda suena en su nota fundamental.

Pero como sabe cualquiera que toca la guitarra, una cuerda puede hacerse
vibrar en armnicos o modos de oscilacin de un tono superior. stos son
vibraciones en las que la cuerda vibra por partes, como si hubiera mltiples
cuerdas ms cortas. Por ejemplo, en el primer armnico las dos mitades de la
cuerda se mueven por separado.

En principio, una cuerda ideal infinitamente fina podra oscilar en un nmero


infinito de armnicos con frecuencias cada vez ms altas, aunque en la
prctica la friccin y otras influencias contaminantes amortiguan estas
vibraciones casi antes de empezar.
Recordemos ahora la leccin de mecnica cuntica del captulo 1. Cada
oscilacin tiene un poco de movimiento de agitacin de punto cero que es
inevitable. Esto tiene una consecuencia muy espectacular para una cuerda
perfectamente ideal: todas las vibraciones posibles, todos los infinitos modos
de oscilacin, vibran simultneamente en una loca sinfona de puro ruido.
Todas las diversas oscilaciones acumulan su influencia en la localizacin de
trozos de la cuerda y la haran vibrar hasta distancia infinita.
Por qu no sucede esta oscilacin desbocada en una cuerda de guitarra
real? La razn es que una cuerda corriente est hecha de tomos espaciados a
lo largo de la cuerda. No hay significado en vibraciones en las que la cuerda
vibra en ms piezas que el nmero de tomos que contiene. Pero una cuerda
matemtica ideal, no hecha de tomos sino continua a lo largo de su longitud,
vibrara de esta manera incontrolada.
Quiz el milagro matemtico ms sorprendente de la teora de cuerdas es
que si todo se monta de la forma correcta, incluyendo el hecho de que el
nmero de dimensiones espacio-temporales es diez, las vibraciones salvajes de
cuerdas diferentes encajan exactamente unas con otras y no causan daos.
Sus cuerdas y mis cuerdas podran oscilar salvajemente hasta los extremos del
universo pero, si el mundo es decadimensional, estas oscilaciones son
milagrosamente indetectables.
Pero este milagro de las cuerdas funciona solo si todo lo que hay en el
mundo est hecho de cuerdas. Si el fotn fuera una partcula puntual y el
protn una cuerda, ocurrira un choque terrible. Por esta razn, las nicas
cosas con las que pueden interaccionar las cuerdas son otras cuerdas. Esto es
lo que yo quera decir cuando dije que la teora de cuerdas es o una teora de
todo o una teora de nada.
Cuerdas que se agitan violentamente, fluctuando hasta los lmites del
universo, parecan una perspectiva tan deprimente que durante ms de una
dcada dej de pensar en las matemticas inflexibles de la teora de cuerdas.
Pero al final, este comportamiento enloquecido se convirti en la base de uno
de los desarrollos ms extraos y excitantes de la fsica terica moderna. En el
captulo 10 encontraremos el principio hologrfico, que afirma que el mundo es
una especie de holograma cuntico en las fronteras del espacio. En parte fue
inspirado por las agitaciones extremas de las cuerdas. Pero el principio
hologrfico es una caracterstica de la mecnica cuntica de la gravedad, no de
la fsica nuclear.
Algunas teoras son tan matemticamente precisas que son inflexibles. Eso
es bueno si la teora es acertada, pero si no funciona, la in-flexibilidad puede
convertirse en un incordio. Las cuerdas de la teora de cuerdas que exista en
los aos setenta, ochenta y la mayor parte de los noventa no podan
interaccionar con objetos que no fueran cuerdas. Si el propsito era describir
hadrones, la teora no era prometedora: implicaba demasiadas dimensiones,
gravitones y fotones sin masa, y la imposibilidad de interaccionar con objetos
ms pequeos. La teora de cuerdas estaba en dificultades, al menos en su
versin como una teora de hadrones. De todas formas, no se poda negar que
los hadrones se comportaban como cuerdas extensibles con quarks en los
extremos. En los treinta y cinco aos transcurridos desde la formulacin de la
teora de cuerdas, la naturaleza de cuerda de los hadrones se ha convertido en
un hecho experimental bien establecido. Pero mientras tanto, la teora de
cuerdas encontr otra vida por s misma. Cmo renaci la teora de cuerdas
como una teora fundamental que unifica mecnica cuntica y gravedad es el
tema del prximo captulo.
8
Reencarnacin

Aunque la teora de cuerdas de hadrones haba fracasado en su forma


matemtica ms precisa, algunos espritus valientes vieron una oportunidad en
los restos del naufragio. Si la montaa no viene a Ma-homa, Mahoma ir a la
montaa. Si no se puede hacer una teora de cuerdas de hadrones porque la
teora insiste en comportarse como la gravedad, entonces hagamos que la
gravedad sea descrita por la teora de cuerdas. Por qu no utilizarla para
describir todo: gravedad, fuerzas electromagnticas, quarks y todo lo dems?
Los problemas dos y tres del captulo anterior han desaparecido; el alcance
predicho de las fuerzas encaja ahora con la realidad y todo est hecho de
cuerdas. La infle-xibilidad de la teora se convierte en una ventaja. Una visin
radicalmente nueva del mundo, hecho de hilos de energa unidimensionales
que fluctan salvajemente hasta los lmites del universo, iba a reemplazar una
visin ms vieja de la materia hecha de partculas puntuales.
Para darle una idea de lo que significaba esta transformacin de la teora de
cuerdas, hablemos de las escalas de tamao. Los hadrones tienen un tamao
en algn lugar entre 10-13 y 10-14 centmetros. Hay cierta variacin, pero los
mesones, bariones y gluebolas estn en este rango. Aunque 10 -13 puede
parecer terriblemente pequeo, cien mil veces ms pequeo que un tomo,
para los patrones de la fsica de par-aculas moderna es muy grande. Los
aceleradores han sondeado objetos mil veces ms pequeos y estn
empezando a descender hasta objetos diez mil veces menores.
El tamao natural de un gravitn es muchsimo ms pequeo. Despus de
todo, los gravitones son el resultado de mezclar la gravedad con la naturaleza
cuntica de la materia. Y siempre que uno trabaja en el nivel cuntico, siempre
descubrir exactamente lo que Planck descubri en 1900: la unidad natural de
longitud es la minscula longitud de Planck: 10-33 cm. Los fsicos esperan que
se sea ms o menos el tamao de un gravitn.
Cunto ms pequeo es un gravitn que un protn? Si el gravitn se
expandiera hasta que fuera tan grande como la Tierra, el protn se hara cien
veces mayor que todo el universo conocido! Al utilizar exactamente la misma
teora de cuerdas que haba fracasado como una teora de hadrones, tericos
de cuerdas como John Schwarz y Joel Sherk estaban proponiendo un salto
sobre este enorme rango de escalas. Como el salto de MacArthur a travs del
Pacfico, era una jugada muy atrevida y heroica o una verdadera tontera.
Si el alcance de las fuerzas ya no era un problema, la dimensionalidad del
espacio lo era; la consistencia matemtica segua requiriendo nueve
dimensiones de espacio y una ms para el tiempo. Pero en el nuevo contexto,
esto resultaba ser una bendicin. La lista de partculas elementales del modelo
estndar las partculas que se supona que son puntos es larga. Incluye 36
tipos distintos de quarks, ocho gluones, electrones, muones, leptones tau 72 y
sus antipartculas, dos tipos de bosones W, un bosn Z, la partcula de Higgs,
72
Electrones, muones, partculas tau y neutrinos son ejemplos de partculas que los fsicos
llaman leptones. El trmino designa simplemente a fermiones que no entran en interacciones
fuertes como hacen los quarks.
fotones y tres neutrinos. Cada tipo de partcula es diferente de todos los
dems. Cada uno tiene sus propias propiedades particulares. Se podra decir
que tienen sus propias personalidades. Pero si las partculas son meros puntos,
cmo pueden tener personalidades? Cmo podemos explicar todas sus
propiedades, sus nmeros cunticos, tales como espn, isospn, extraeza,
encanto, nmero barinico, nmero leptnico y color? Las partculas tienen
evidentemente mucha maquinaria interna que no puede verse a distancia. Su
apariencia puntual y carente de estructura es, por supuesto, una consecuencia
transitoria del limitado poder de resolucin de nuestros mejores microscopios,
es decir, aceleradores de partculas. En realidad, el poder de resolucin de un
acelerador slo puede ser mejorado aumentando la energa de las partculas
aceleradas y la nica manera de hacerlo es aumentar el tamao del
acelerador. Si, como creen la mayora de los fsicos, la maquinaria interna de
las partculas elementales se revelara slo en la escala de Planck, sera
necesario construir un acelerador tan grande al menos como toda nuestra
galaxia! As que seguimos pensando en las partculas como puntos, pese al
hecho de que obviamente tienen muchas propiedades.
Pero la teora de cuerdas no es una teora de partculas puntuales. Desde el
punto de vista de un terico, la teora de cuerdas ofrece muchas oportunidades
para que las partculas tengan propiedades. Entre otras cosas las cuerdas
pueden vibrar en muchas pautas de vibracin cuantizadas diferentes.
Cualquiera que haya tocado la guitarra sabe que una cuerda de guitarra puede
vibrar en muchos armnicos. La cuerda puede vibrar como un todo o puede
vibrar en dos piezas con un nodo en el centro. Tambin puede vibrar en tres o
cualquier nmero de secciones separadas, produciendo as una serie de
armnicos. Lo mismo es cierto en las cuerdas de la teora de cuerdas. La
diferentes pautas de vibracin producen partculas de tipos diferentes, pero
esto en s mismo no es suficiente para explicar la diferencia entre electrones y
neutrinos, fotones y gluones o quarks-up y quarks-encantados.
Aqu es donde los tericos de cuerdas hicieron un uso brillante de lo que
previamente haba sido su mayor problema. De un lodazal demasiadas
dimensiones sacaron petrleo. La clave de la inexplicada diversidad de
partculas elementales su carga elctrica, color, extraeza, isospn y ms
es muy parecida a las seis dimensiones extra que previamente obstaculizaban
nuestros esfuerzos para explicar los hadrones.
A primera vista esto no parece ser una Conexin obvia. Cmo es que el
movimiento en seis dimensiones extra explica la carga elctrica o la diferencia
entre tipos de quarks? La respuesta est en los cambios profundos en la
naturaleza del espacio que explic Einstein con su teora de la relatividad
general: la posibilidad de que el espacio, o alguna parte del espacio pueda ser
compacto.

Compactificacin

Los ejemplos ms fciles de compactificacin son bidimensionales.


Imaginemos una vez ms que el espacio es una hoja de papel plana. El papel
podra no tener lmites, una hoja infinita que se extiende indefinidamente en
cada direccin. Pero hay otras posibilidades. Cuando discutamos los universos
de Einstein y de Friedmann era necesario concebir un espacio bidimensional
con la forma de una 2-esfera: un espacio cerrado y acotado. En cualquier
direccin que viajemos, volveremos finalmente al punto de partida.
Einstein y Friedmann estaban imaginando que el espacio es una esfera
gigantesca, suficientemente grande para moverse en ella durante miles de
millones de aos sin encontrar dos veces la misma galaxia o la misma estrella.
Pero imaginemos ahora que esta esfera se contrae cada vez ms hasta que es
demasiado pequea para contener a un ser humano o incluso una molcula, un
tomo o siquiera un protn. Si la 2-esfera se ha contrado hasta proporciones
microscpicas, se hace difcil distinguirla de un punto: un espacio sin
dimensiones en que moverse. ste es el ejemplo ms simple de dimensiones
ocultas por compactificacin o contraccin.
Podemos escoger de alguna manera la forma de un espacio bidimensional
de modo que para la mayora de los fines se parezca a un espacio
unidimensional? Podemos ocultar efectivamente una de las dos dimensiones
de la hoja de papel? S podemos. He aqu cmo hacerlo: empezamos con una
imaginaria hoja de papel infinita. Recortemos una franja infinita de unos pocos
centmetros de anchura. Pongamos que la franja est a lo largo del eje x. La
punta de su lpiz puede moverse indefinidamente a lo largo del eje x, pero si
usted la mueve en la direccin y pronto llegar a uno de los bordes. Tomemos
ahora la franja y doblmosla para hacer un cilindro, de modo que los bordes
superior e inferior se unen en una costura suave. El resultado es un cilindro
infinito que puede describirse como compacto (finito) en la direccin y pero
infinito en la direccin x.

Imaginemos tal espacio, pero en lugar de hacer la direccin y de unos pocos


centmetros de circunferencia, pongamos que es de una miera (una
diezmilsima de centmetro). Si mirramos el cilindro sin un microscopio
parecera un espacio unidimensional, un pelo infinitamente fino. Slo si
miramos a travs de un microscopio se revelar que es bidimensional. De esta
manera un espacio bidimensional se disfraza como unidimensional.
Supongamos que reducimos ms el tamao de la direccin compacta hasta
la longitud de Planck. Entonces ningn microscopio existente podra resolver la
segunda dimensin. Para cualquier fin prctico el espacio sera unidimensional.
Este proceso de hacer algunas direcciones finitas y dejar las restantes infinitas
se denomina compactificacin.
Hagamos ahora las cosas un poco ms difciles. Tomemos el espacio
tridimensional con tres ejes: x, y y ahora z. Dejemos las direcciones x e y
infinitas pero enrollemos el eje z. Es difcil de visualizar, pero el principio es el
mismo. Si uno se mueve en la direccin x o y continuar indefinidamente, pero
si se mueve a lo largo de z volver al punto de partida tras recorrer una cierta
distancia. Si esa distancia fuera microscpica sera difcil decir que el espacio
no era bidimensional.
Podemos ir un poco ms lejos y compactificar la direccin z y la direccin y.
Por el momento ignoremos por completo la direccin x y concentrmonos en
las otras direcciones. Una cosa que podemos hacer con dos direcciones es
enrollarlas en una 2-esfera. En este caso uno puede moverse para siempre a lo
largo de la direccin x, pero moverse en la direccin y y en la direccin z es
como moverse en la superficie de un globo. Una vez ms, si la 2-esfera fuera
microscpica sera difcil decir que el espacio no era unidimensional. Vemos as
que podemos ocultar cualquier nmero de dimensiones que escojamos en-
rollndolas en un pequeo espacio compacto.
La 2-esfera es slo una manera de compactificar dos dimensiones. Otra
manera muy simple es utilizar un toro. As como la 2-esfera es la superficie de
una bola, el toro es la superficie de una rosquilla. Se podran usar muchas otras
formas, pero el toro es la ms habitual.
Volvamos al cilindro e imaginemos una partcula que se mueve en l. La
partcula puede moverse arriba y abajo a lo largo del eje x infinito exactamente
como si el espacio fuera slo unidimensional. Tiene una velocidad a lo largo de
la direccin x. Pero moverse en la direccin x no es lo nico que la partcula
puede hacer: tambin puede moverse a lo largo de la direccin y compacta,
dando vueltas al eje y incesantemente. Con este nuevo movimiento la partcula
tiene velocidad a lo largo de la direccin microscpica oculta. Puede moverse
en la direccin x, en la direccin y, o incluso con ambos movimientos simul-
tneamente en un movimiento helicoidal (de sacacorchos), girando alrededor
de y mientras viaja a lo largo de x. Para el observador que no puede resolver la
direccin y, ese movimiento adicional representa una nueva propiedad peculiar
de la partcula. Una partcula que se mueve con velocidad a lo largo del eje y
es diferente de una partcula que no tiene tal movimiento, y pese a todo el
origen de esta diferencia estara oculto por la pequeez de y. Qu deberamos
hacer de esta nueva propiedad de la partcula?
La idea de que podra haber una direccin extra inobservada en el espacio no
es nueva. Se remonta a los primeros aos del siglo XX, inmediatamente
despus de que Einstein completara la teora de la relatividad general. Un
contemporneo de Einstein llamado Theodor Franz Eduard Kaluza empez a
pensar sobre esta precisa cuestin: cmo estara influida la fsica si hubiera
una dimensin espacial extra? En esa poca las dos fuerzas importantes de la
Naturaleza eran la fuerza electromagntica y la fuerza gravitatoria. En algunos
aspectos eran similares, pero la teora de la gravedad de Einstein pareca tener
un origen mucho ms profundo que la teora del electromagnetismo de
Maxwell. La gravedad trataba de la geometra misma: las propiedades elsticas
y flexibles del espacio. La teora de Maxwell pareca una especie de aadido
arbitrario que no tena ninguna razn fundamental en el esquema de las cosas.
La geometra del espacio era adecuada para describir las propiedades del
campo gravitatorio y no ms. Si las fuerzas elctrica y magntica tuvieran que
unificarse de algn modo con la gravedad, las propiedades geomtricas
bsicas del espacio tendran que ser ms complejas que las imaginadas por
Einstein.
Lo que descubri Kaluza era sorprendente. Si se aadiera una direccin
adicional del espacio a las 3 + 1 dimensiones habituales, la geometra del
espacio no slo abarcara el campo gravitatorio de Einstein sino tambin el
campo electromagntico de Maxwell. Gravedad, electricidad y magnetismo
estaran unificados bajo una teora global. La idea de Kaluza era brillante y
llam la atencin de Einstein, a quien le gust mucho. Segn Kaluza, las
partculas no slo podan moverse en las tres dimensiones habituales sino
tambin en una cuarta dimensin oculta. Sin embargo, la teora tena un obvio
y enorme problema. Si el espacio tiene una dimensin extra, por qu no la
advertimos? Cmo est oculta la cuarta dimensin extra del espacio a
nuestros sentidos? Ni Kaluza ni Einstein tenan una respuesta. Pero en 1926 el
fsico sueco Oscar Klein tuvo una respuesta. Aadi el nuevo elemento que
daba sentido a la idea de Kaluza: la dimensin extra debe estar enrollada en un
minsculo espacio compacto. Hoy las teoras con dimensiones compactas extra
se conocen como teoras de Kaluza-Klein.
Kaluza y Klein descubrieron que la fuerza gravitatoria entre dos partculas se
modificaba si ambas partculas se movan en la direccin adicional. Lo
sorprendente era que la fuerza extra era idntica a la fuerza elctrica entre
partculas cargadas. Adems, la carga elctrica de cada partcula no era otra
cosa que la componente del momento en la dimensin extra. Si las dos
partculas daban vueltas en la misma direccin alrededor del espacio
compacto, se repelan mutuamente. Si se movan en direcciones opuestas, se
atraan. Pero si una u otra de ellas no daba vueltas en la direccin compacta,
entonces slo las afectaba la atraccin gravitatoria ordinaria. Esto huele a un
principio de explicacin de por qu algunas partculas (el electrn, por ejemplo)
son elctricamente cargadas, mientras que otras partculas similares
(neutrinos) son elctricamente neutras. Las partculas cargadas se mueven en
la direccin compacta del espacio, mientras que las partculas sin carga no
tienen movimiento en esta direccin. Incluso empieza a explicar la diferencia
entre el electrn y su antipartcula, el positrn. El electrn da vueltas alrededor
de la direccin compacta en un sentido, digamos el de las agujas del reloj,
mientras que el positrn se mueve en el sentido contrario a las agujas.
Otra idea fue aportada por la mecnica cuntica. Como todos los dems
movimientos cclicos u oscilantes, el movimiento alrededor del eje y compacto
est cuantizado. La partcula no puede dar vueltas alrededor del eje y con un
valor arbitrario del momento y: su movimiento est cuantizado en unidades
discretas igual que el movimiento de un oscilador armnico o del electrn en la
teora del tomo de Bohr. Esto significa que el movimiento y, y por
consiguiente la carga elctrica, no pueden ser cualquier nmero. La carga
elctrica en la teora de Kaluza est cuantizada: se da en mltiplos enteros de
la carga del electrn. Una partcula con una carga doble o triple de la del
electrn sera posible, pero no una con carga 1/2 o 0,067 veces la carga del
electrn. ste es un estado de cosas muy deseable. No se ha descubierto
nunca en el mundo real un objeto que lleve una carga elctrica fraccionaria:
todas las cargas elctricas se miden en mltiplos enteros de la carga del
electrn.
Esto fue un descubrimiento espectacular, que bsicamente qued latente
durante el resto de la vida de Kaluza. Pero es el corazn de nuestra historia. La
teora de Kaluza es un modelo de cmo pueden aparecer propiedades de
partculas a partir de las dimensiones extra del espacio. De hecho, cuando los
tericos de cuerdas descubrieron que su teora requera seis dimensiones
espaciales extra, captaron la idea de Kaluza. Simplemente enrollar las seis
direcciones extra de alguna manera y utilizar el movimiento en las nuevas
direcciones para explicar la maquinaria interna de las partculas elementales.
La teora de cuerdas es ms rica en posibilidades que las teoras de
partculas puntuales. Volviendo al cilindro, supongamos que una pequea
cuerda cerrada se est moviendo en un cilindro. Empecemos con un cilindro de
circunferencia suficientemente grande para ser visible a simple vista. Una
minscula cuerda cerrada se mueve sobre el cilndro de forma muy parecida a
como lo hara una partcula puntual. Puede moverse a lo largo de la longitud
del cilindro o alrededor del mismo. A este respecto no es diferente de la
partcula puntual. Pero la cuerda puede hacer algo ms que el punto no puede
hacer. La cuerda puede enrollarse alrededor del cilindro igual que una banda
elstica real puede enrollarse alrededor de un cilindro de cartulina. La cuerda
enrollada es diferente de la cuerda desenrollada. De hecho, la banda elstica
puede enrollarse cualquier nmero de veces alrededor de un cilindro de
cartulina, al menos mientras no se rompa. Esto nos da una nueva propiedad de
las partculas: una propiedad que depende no slo de la compacticidad de una
dimensin, sino tambin del hecho de que las partculas son cuerdas o bandas
elsticas. La nueva propiedad se denomina nmero de enrollamiento y
representa el nmero de veces que la cuerda est enrollada alrededor de la
direccin compacta.

El nmero de enrollamiento es una propiedad de la partcula que no


podramos entender si nuestro microscopio no fuera suficientemente potente
para resolver la minscula distancia alrededor de la direccin compacta. As
que, ya ve usted, las dimensiones extra que necesita la teora de cuerdas son
una bendicin, no un maleficio: son esenciales para entender las propiedades
complejas de las partculas elementales.
Un cilindro bidimensional es fcil de visualizar, pero un espacio
nonodimensional con seis dimensiones enrolladas en una especie de
minsculo espacio hexadimensional est ms all de los poderes de
visualizacin de cualquiera. Pero hacer imgenes en la cabeza o en un papel
no es la nica manera de entender la desconcertante geometra
hexadimensional de la teora de cuerdas. Con frecuencia la geometra puede
reducirse a lgebra de la misma forma que usted aprendi en el instituto
cuando utilizaba una ecuacin para representar una lnea recta o un crculo.
Pero incluso los mtodos matemticos ms potentes apenas son suficientes
para escarbar la superficie de la geometra hexadimensional.
Por ejemplo, el nmero de formas posibles en que la teora de cuerdas
permite enrollar seis dimensiones se cuenta por millones. No voy a tratar de
describirlas sino que me limitar a darle el nombre matemtico especial que
reciben estos espacios: se denominan espacios de Calabi Yau por los dos
matemticos que los estudiaron por primera vez. No s por qu estaban
interesados los matemticos en estos espacios, pero resultaron tiles para los
tericos de cuerdas. Por suerte para nosotros, lo nico que tenemos que saber
es que son extraordinariamente complicados, con centenares de agujeros de
donut y otras caractersticas.
Volvamos al cilindro bidimensional. La distancia alrededor del cilindro se
denomina escala de compactificacin. Para un cilindro de cartulina podra ser
de algunos centmetros, pero para la teora de cuerdas lo ms probable es que
fuera de algunas longitudes de Planck. Usted podra pensar que esta escala es
tan pequea que no tendra que preocuparnos, pero no es as. Aunque no
podamos ver realmente escalas tan pequeas, de todas formas tienen su
efecto en la fsica ordinaria. La escala de compactificacin en la teora de
Kaluza fija la magnitud de la carga elctrica de una partcula como el electrn.
Tambin fija las masas de muchas de las partculas. En otras palabras, la
escala de compactificacin determina varias constantes que aparecen en las
leyes de la fsica ordinarias. Variemos el tamao del cilindro y cambian las
leyes de la fsica. Variemos los valores de los campos escalares como en el
captulo 1 y cambian las leyes de la fsica. Hay una conexin? Absolutamente.
Y volveremos a ello.
Para especificar el cilindro necesitamos especificar slo un parmetro, la
escala de compactificacin, pero otras formas requieren ms. Por ejemplo, un
toro est determinado por tres parmetros. Vea si puede visualizarlos. En
primer lugar, est el tamao global del toro. Manteniendo la forma fija, el toro
puede ser ampliado o reducido. Adems, el toro puede ser fino como un
anillo estrecho, o grueso como una rosquilla muy gorda. El parmetro que
determina el grosor es una razn la razn entre el tamao del agujero y el
tamao total. En el caso del anillo estrecho, el tamao total y el tamao del
agujero son casi iguales, de modo que la razn est cercana a uno. En el caso
del anillo grueso, el agujero es mucho ms pequeo que el tamao total y la
razn es correspondientemente pequea. Hay otra cantidad que es ms difcil
de representar. Imaginemos que tomamos un cuchillo y cortamos el anillo, no
por la mitad, sino de modo que pueda abrirse como si fuera un trozo de un
cilindro. Giremos ahora un extremo del cilindro, manteniendo el otro extremo
fijo. Finalmente, reconectemos los extremos del cilindro de modo que se
convierta en un anillo pero con una torsin. El ngulo de torsin es otra
variable. Si usted puede visualizarlo, est bien. No necesita hacerlo.

Los matemticos llaman moduli (plural de modulus) a estos parmetros


que determinan el tamao y forma del toro. Un toro tiene tres moduli. El
cilindro, o ms exactamente, la seccin circular del cilindro, tiene slo un
modulo. Pero un espacio de Calabi Yau tpico tiene centenares. Quiz usted
pueda ver dnde nos lleva esto, pero si no, yo se lo dir. Nos est llevando
a un paisaje, a uno increblemente complicado.
Una cuestin muy importante es si el tamao y forma de la componente
compacta del espacio puede variar de un punto a otro. Visualicemos un cilindro
torpemente construido. Supongamos que conforme usted se mueve a lo largo
de la longitud del cilindro, la circunferencia de la seccin transversal vara: aqu
el cilindro es estrecho, all es ms ancho.
Tenga en cuenta que incluso si el cilindro es muy fino, demasiado fino para
detectar su dimensin compacta, el tamao de dicha dimensin determina
varias masas y constantes de acoplamiento. Evidentemente hemos hecho un
mundo donde las leyes de la fsica pueden variar de un punto a otro. Qu
hace con todo esto un fsico ordinario que no puede ver la dimensin pequea?
Dice: Las condiciones estn variando de un punto a otro. Parece que algn
tipo de campo escalar controla el valor de la masa y la carga elctrica de las
partculas, y puede variar de un punto a otro. En otras palabras, los moduli
forman una especie de paisaje, un paisaje de cientos de dimensiones.
Un espacio de Calabi Yau es muchsimo ms complicado que la seccin
circular del cilindro, pero el principio es el mismo: el tamao y la forma del
espacio compacto pueden variar con la posicin igual que si hubiera cientos de
campos escalares controlando las leyes de la fsica. Ahora empezamos a ver
por qu el paisaje de la teora de cuerdas es tan complicado.

El elegante universo supersimtrico?

Los verdaderos principios subyacentes a la teora de cuerdas estn b-


sicamente envueltos en misterio. Casi todo lo que sabemos de la teora se
refiere a una porcin muy especial del paisaje donde las matemticas estaban
extraordinariamente simplificadas por una propiedad que se mencion en el
captulo 2 llamada supersimetra. Las regiones supersimtricas del paisaje
forman una llanura perfectamente plana a altitud cero exactamente, con
propiedades tan simtricas que pueden deducirse muchas cosas sin tener un
dominio completo del paisaje entero. Si estuviramos buscando simplicidad y
elegancia, la llanura de la teora de cuerdas supersimtrica, tambin conocida
como teora de supercuerdas, es el lugar donde mirar. De hecho, hasta hace
un par de aos era el nico lugar donde miraban los tericos de cuerdas. Pero
algunos fsicos tericos estn despertando finalmente y tratando de dejar las
elegantes simplificaciones del supermundo. La razn es simple: el mundo real
no es supersimtrico.
El mundo de la experiencia que incluye el modelo estndar y una pequea
constante cosmolgica no est localizado en esta llanura de altitud cero. Est
en alguna parte en las regiones accidentadas del paisaje con colinas, valles,
altas mesetas y pendientes pronunciadas. Pero hay al menos una razn para
pensar que nuestro valle est prximo a la parte supersimtrica del paisaje y
que puede haber vestigios de su-permilagros matemticos que nos ayudaran a
entender caractersticas del mundo emprico. Un ejemplo que encontraremos
en esta seccin concierne a la masa del bosn de Higgs. En realidad, todos los
descubrimientos que hicieron posible este libro son fruto de las tmidas ex-
ploraciones iniciales lejos de la seguridad de la llanura supersimtrica.
La supersimetra trata de las diferencias y similitudes entre boso-nes y
fermiones. Como sucede con tantas otras cosas en fsica moderna, los
principios se remontan a Einstein. El ao 2005 marca el centenario del anno
mirabilis el ao milagroso de la fsica moderna. Einstein puso en marcha
ese ao dos revoluciones y complet una tercera.73 Fue por supuesto el ao de
la teora de la relatividad especial, pero lo que mucha gente no sabe es que
1905 fue mucho ms que el ao de la relatividad. Tambin marc el
nacimiento del fotn, el comienzo de la moderna mecnica cuntica.
Einstein recibi slo un premio Nobel en fsica, aunque creo que es justo
decir que casi todos los premios dados despus de 1905 fueron de una forma u
otra un tributo a sus descubrimientos. El premio fue concedido finalmente no
por la relatividad sino por el efecto fotoelctrico. ste, la ms radical de las
contribuciones de Einstein, es la idea de que la luz est compuesta de cuantos
de energa discretos. La fsica estaba lista para la teora de la relatividad
especial. De hecho ya deba haberse dado este paso. Pero la teora fotnica de
la luz fue un acontecimiento inesperado. Como se ha sealado antes, Einstein
argument que un haz luminoso, normalmente considerado un fenmeno
puramente ondulatorio, tena una estructura discreta o granular. Si la luz
tuviera un color (longitud de onda) definido, todos los fotones estaran
marchando al paso, cada fotn idntico a todos los dems.
Las partculas que pueden estar todas en el mismo estado cuntico, como
sucede con los fotones, se denominan bosones, por el fsico indio Satyendra
Nayh Bose.
Casi veinte aos ms tarde, trabajando sobre la obra de Einstein, Louis de
Broglie cerr el crculo mostrando que los electrones, las partculas
quintaesencales, tienen un lado ondulatorio. Como las otras ondas, los
electrones pueden reflejarse, refractarse, difractarse e interferir. Pero hay una
diferencia fundamental entre electrones y fotones: a diferencia de los fotones,
dos electrones nunca pueden ocupar el mismo estado cuntico. El principio de
exclusin de Pauli asegura que cada electrn en un tomo debe existir en su
propio estado cuntico y que ningn otro electrn puede abrirse camino a un
estado ya ocupado. Incluso fuera de un tomo, dos electrones por lo dems
idnticos no pueden tener la misma posicin o el mismo momento. Las
partculas de este tipo se denominan fermiones, por el fsico italiano Enrico
Fermi, aunque deberan llamarse pauliones. De todas las partculas del modelo
estndar, aproximadamente la mitad son fermiones (electrones, neutrinos y
quarks) y la mitad son bosones (fotones, bosones W y Z, gluones y bosones de
Higgs).
Fermiones y bosones desempean papeles muy diferentes en el gran diseo.
Normalmente consideramos la materia hecha de tomos, y eso significa
electrones y ncleos. Para resumir, en un nivel los ncleos son grupos de
protones y neutrones adheridos por medio de la fuerza nuclear, pero en un
nivel ms profundo, los protones y neutrones estn hechos de bloques
constituyentes an ms pequeos: quarks. Todas estas partculas electrones,
protones, neutrones y quarks son fermiones. La materia est hecha de
fermiones. Pero sin bosones, los tomos y los ncleos, adems de los protones
y los neutrones, se caeran a pedazos. Son los bosones, especialmente los
fotones y los gluones, saltando de un lado a otro entre fermiones los que crean
la atraccin que mantiene a todo unido. Aunque fermiones y bosones son de
73
La revolucin que Einstein complet en 1905 fue la teora molecular de la materia. En su
artculo sobre el movimiento browniano estableci ms all de toda duda 9fe las molculas
existan y determin su nmero y tamao.
importancia crucial para hacer el mundo como es, siempre fueron considerados
tipos de criaturas muy diferentes.
Pero en algn momento a principios de los aos setenta, como consecuencia
de descubrimientos por parte de los tericos de cuerdas, los fsicos empezaron
a jugar con una nueva idea matemtica, la idea de que fermiones y bosones no
son en realidad tan diferentes. La idea es que todas las partculas se dan en
pares exactamente encajados, gemelos idnticos que son iguales en todo
excepto que uno es un fermin y otro es un bosn. sta era una hiptesis
atrevida. Si fuera cierta en el mundo real, significara que los fsicos haban
pasado por alto la mitad de las partculas de la Naturaleza, que no haban
conseguido descubrirlas en sus laboratorios. Por ejemplo, este nuevo principio
requerira que exista una partcula exactamente igual que el electrn misma
masa y carga excepto que sera un bosn. Cmo podramos haber dejado de
detectarla en los laboratorios de fsica de partculas como SLAC y CERN? La
supersimetra implica que tendra que existir un fermin gemelo del fotn, sin
masa y sin carga elctrica. Anlogamente, se necesitaran compaeros
bosnicos para electrones y quarks. Un mundo completo de opuestos estaba
misteriosamente ausente si esta nueva idea fuera correcta. De hecho, todo el
ejercicio era slo un juego matemtico, una pura exploracin terica de un
nuevo tipo de simetra que un mundo algn mundo que no fuera nuestro
podra poseer.
Los gemelos idnticos no existen. Los fsicos no haban patinado y pasado
por alto todo un mundo paralelo. Por qu, entonces, hay inters en semejante
especulacin matemtica ociosa, inters que se ha intensificado en los ltimos
treinta aos? Los fsicos siempre estn interesados en posibles simetras
matemticas, incluso si la nica pregunta es por qu no son parte de la
Naturaleza. Pero tambin el mundo real y la descripcin que hace de l el fsico
estn llenos de simetra. La simetra es una de las armas ms potentes y de
largo alcance en el arsenal de la fsica terica. Impregna cada rama de la fsica
moderna, en especial aquellas que tienen que ver con la mecnica cuntica. En
muchos casos, todo lo que realmente sabemos de un sistema fsico son sus
simetras, pero estas simetras son tan poderosas que a veces nos dicen casi
todo lo que queremos saber. Las simetras suelen estar en el corazn de lo que
los fsicos encuentran estticamente agradable en sus teoras. Pero qu son?
Empecemos con un copo de nieve. Cualquier nio sabe que no hay dos copos
de nieve exactamente iguales, pero en cualquier caso todos comparten cierta
caracterstica: una simetra. Slo con mirar un copo de nieve se puede ver
fcilmente su simetra. Tomemos el copo de nieve y rotmoslo cierto ngulo.
Parecer diferente, inclinado. Pero si lo rotamos exactamente sesenta grados,
parecer invariable. Un fsico dira que la rotacin de sesenta grados de un
copo de nieve es una simetra.
Las simetras se refieren a las operaciones que se pueden hacer con un
sistema sin que cambien los resultados de los experimentos. En el caso del
copo de nieve, la operacin es rotarlo sesenta grados. He aqu otro ejemplo:
supongamos que construimos un experimento para determinar la aceleracin
debida a la gravedad en la superficie de la Tierra. La versin ms simple sera
dejar caer una piedra desde una altura conocida y medir el tiempo de cada. La
respuesta es aproximadamente diez metros por segundo cada segundo. Note
que no me he molestado en decirle dnde dejaba caer la piedra, si era en
California o en Calcuta. Con una aproximacin muy buena, la respuesta es la
misma en cualquier lugar en la superficie de la Tierra: el resultado del
experimento no cambiara si usted moviera todo el experimento desde un
punto de la superficie de la Tierra a otro. En la jerga de la fsica mover o
desplazar algo de un punto a otro se denomina una traslacin. De modo que
hablamos de la simetra del campo gravitatorio de la Tierra bajo traslacin.
Por supuesto, algn molesto efecto irrelevante podra contaminar la simetra.
Por ejemplo, si hiciramos el experimento precisamente encima de un depsito
mineral muy grande y pesado, obtendramos un resultado ligeramente mayor.
En ese caso, diramos que la simetra es slo aproximada. Las simetras
aproximadas se denominan tambin simetras rotas. La presencia del depsito
de mineral localizado rompe la simetra de traslacin.
Puede romperse la simetra de un copo de nieve? Sin duda los copos de
nieve no son perfectos. Si el copo se form en unas condiciones menos que
ideales, un lado podra ser algo diferente de los otros. An podramos detectar
la forma hexagonal global del cristal, pero tendra una simetra imperfecta, o
rota.
En el espacio exterior, lejos de cualquier influencia contaminante, podramos
medir la fuerza gravitatoria entre dos masas y deducir la ley de la gravedad de
Newton. No importa dnde hiciramos el experimento, obtendramos la misma
respuesta. De modo que la ley de la gravedad de Newton tiene invariancia de
traslacin.
Para medir la ley de fuerzas entre dos objetos hay que separarlos a lo largo
de alguna direccin en el espacio. Por ejemplo, podramos medir la fuerza
separando las masas a lo largo del eje x o a lo largo del eje y o de cualquier
otra direccin para el caso. Podra depender la fuerza entre los dos objetos de
la direccin a lo largo de la que se separan? En principio s, pero slo si las
leyes de la Naturaleza fueran diferentes de las que son. Es un hecho de la
Naturaleza que la ley de la gravedad de Newton fuerza igual al producto de
las masas dividido por el cuadrado de la distancia es la misma en todas
direcciones. Si todo el experimento fuera rotado para reorientar la separacin,
los resultados no cambiaran. Esta insensibilidad a la rotacin se denomina
simetra de rotacin. La simetras de traslacin y rotacin son dos de las
simetras ms importantes del mundo en que vivimos.
Mrese en el espejo cuando se viste por la maana. Su imagen en el espejo
parece exactamente igual a usted. La imagen de sus pantalones parece
exactamente igual que sus pantalones reales. La imagen especular de su
guante izquierdo parece exactamente igual que su guante izquierdo.
Espere! Eso no es cierto. Mire de nuevo. La imagen especular de su guante
izquierdo no es en absoluto como su guante izquierdo real. Es idntica al
guante derecho real. Y la imagen del guante derecho es en realidad un guante
izquierdo.
Mire un poco ms de cerca su propia imagen especular. No es usted. La peca
de su mejilla izquierda est en la mejilla derecha de su imagen en el espejo. Si
pudiera abrir su cavidad torcica encontrara algo realmente extrao en la
imagen. Su corazn estara en el lado derecho. No es como ningn ser humano
real. Llammosla un onamuh.

Imaginemos que tuviramos una tecnologa futurista que nos permitiera


construir cualquier objeto que nos gustara ensamblando tomos uno a uno. He
aqu un proyecto interesante. Construyamos un ser humano cuya imagen
especular es exactamente como usted, el corazn en la izquierda, la peca en la
izquierda, y dems. Ahora el original sera un onamuh.
Funciona el onamuh? Respirar? Trabajar su corazn? Si le alimentamos,
metabolizar el azcar que le demos? La mayora de las respuestas son s.
Funcionar tan bien como lo hace usted. Pero encontraremos un problema con
su metabolismo. No procesar el azcar ordinario.
La razn es que el azcar se da en dos tipos, igual que los guantes mano
izquierda y mano derecha. Los seres humanos slo pueden metabolizar
azcar. Un onamuh slo puede metabolizar racza. La molcula de azcar
ordinaria se da en dos variedades el tipo que usted puede comer y su imagen
especular, que usted no puede comer. Los nombres tcnicos para el azcar y el
racza son por supuesto levulosa (molculas de azcar de mano izquierda que
podemos comer) y dextrosa (molculas de mano derecha que no
metabolizamos). Los seres sonamuh funcionarn tan bien como los seres
humanos pero slo si tambin reemplazamos todo en su entorno, incluyendo
su alimento, por sus homlogos reflejados.
Reemplazar todo por su imagen especular se denomina simetra de reflexin
o, a veces, simetra de paridad. Probablemente la consecuencia de esta
simetra est clara, pero expliqumosla en detalle. Si todo en el mundo se
reemplaza por su imagen especular, el mundo se comportar de una manera
completamente invariable.
En realidad, la simetra de reflexin no es exacta. Es un ejemplo de una
simetra rota. Algo hace que la imagen especular de un neutrino sea muchas
veces ms pesada que el original. Esto se contagia a otras partculas pero slo
en un grado minsculo Es como si el espejo de la Naturaleza fuera un espejo
ligeramente distorsionado, un espejo de feria que da una imagen
distorsionada, pero muy poco. La distorsin es tan insignificante para la
materia ordinaria que los sonamuh no la advertiran. Pero las partculas
elementales de alta energa advierten la distorsin y se comportan de maneras
en que no lo hacen sus imgenes especulares. Sin embargo, ignoremos la
distorsin por ahora y admitamos que la simetra de reflexin es una simetra
exacta de la Naturaleza.
Qu queremos decir cuando decimos que una simetra relaciona las
partculas? Dicho simplemente, significa que por cada tipo de partcula hay
una compaera o gemela con propiedades ntimamente relacionadas. En el
caso de la simetra de reflexin significa que si s posible un guante izquierdo,
tambin lo es un guante derecho, si puede existir la levulosa, tambin puede
hacerlo la dextrosa. Y si la simetra de reflexin no estuviera rota, esto se
aplicara a cualquier partcula elemental. Cualquier partcula tendra una
gemela idntica pero reflejada. Cuando los humanos se reflejan para hacer
sonamuh, cada partcula elemental debe ser reemplazada por su gemela.
La antimateria es otra manifestacin de simetra llamada simetra de
conjugacin de carga. Una vez ms, la simetra implica reemplazar todo por
otra cosa: en este caso, cada partcula es reemplazada por su antipartcula.
Esto reemplaza una carga elctrica positiva, tal como el protn, por una carga
negativa: el antiprotn. Anlogamente, un positrn reemplaza a cualquier
electrn negativo ordinario. Los tomos de hidrgeno se convierten en tomos
de antihidrgeno, compuestos de un positrn y un antiprotn. Estos antitomos
se han hecho realmente en el laboratorio, slo un puado, insuficientes para
hacer siquiera una antmolcula. Pero nadie duda de que las antimolculas son
posibles.
Los antihumanos son posibles, pero no hay que olvidarse de alimentarlos con
antialimento. De hecho, usted hara mejor en mantenerse apartado de las
antipersonas. Cuando la materia se encuentra con antimateria se aniquila de
forma explosiva en una rfaga de fotones. La explosin que ocurrira si usted
inadvertidamente se diese la mano con un antihumano sera similar a la
explosin de una bomba nuclear.
El caso es que nuestra simetra de conjugacin de carga es tambin una
simetra ligeramente rota. Pero como sucede con las reflexiones, el efecto sera
completamente insignificante excepto para partculas de muy alta energa.
Volvamos ahora a fermiones y bosones. La teora de cuerdas original, la que
descubrimos Nambu y yo, se denomina teora de cuerdas bosnica porque
todas las partculas que describe son bosones. Esto no era bueno para describir
hadrones: despus de todo, el protn es un fermin. Tampoco sera bueno si el
objetivo de la teora de cuerdas fuera una teora de todo. Electrones, neutrinos,
quarks... son todos fermiones. Pero no pas mucho tiempo antes de que se
descubrieran nuevas versiones de la teora de cuerdas que contenan
fermiones tanto como bosones. Y una de las extraordinarias propiedades
matemticas de estas denominadas teoras de supercuerdas es la
supersimetra: la simetra entre bosones y fermiones que requiere que las
partculas se den pares exactamente ajustados, un bosn por cada fermin y
viceversa.
La supersimetra es, de nuevo, una herramienta matemtica indispensable y
muy poderosa para los tericos de cuerdas. Sin ella, las matemticas son tan
difciles que es muy difcil estar seguro de la consistencia de la teora. Casi
todos los trabajos fiables sobre el tema suponan que el mundo era
supersimtrico. Pero como he resaltado, la simetra no es decididamente una
simetra exacta de la Naturaleza. Como mucho es una simetra mal rota, el tipo
de simetra distorsionada que supondra un espejo de feria combado. De
hecho, no se ha descubierto nunca ninguna supercompaera para cualquiera
de las partculas elementales conocidas. Si existiera un bosn con las mismas
masa y carga que el electrn, habra sido descubierto hace tiempo. De todas
formas, si usted va a su buscador web y busca artculos de investigacin en
fsica de partculas elementales, encontrar que desde mediados de los aos
setenta del siglo pasado la aplastante mayora tiene que ver con supersimetra.
Por qu es as? Por qu los fsicos tericos no desecharon de mala gana la
supersimetra y, con ella, la Teora de Supercuerdas? Las razones varan.
La disciplina que en un tiempo se llam fsica terica de altas energas, o
fsica terica de partculas elementales, se dividi hace tiempo en dos
disciplinas separadas llamadas fenomenologa y teora. Si usted teclea el URL
http://arXiv.org en su buscador web, encontrar el lugar donde los fsicos
colocan su artculos de investigacin. Las subdisciplinas separadas estn
listadas por temas: teora nuclear, fsica de materia condensada y dems. Si
usted busca fsica de altas energas (hep) encontrar cuatro archivos
separados, slo dos de los cuales estn dedicados a los aspectos tericos del
tema que nos concierne (los otros dos son para fsica experimental y
simulaciones por computador). Un archivo (hep-ph) es para fenomenologa
(cuyo significado se aclarar dentro de poco). El otro (hep-th) es para los
artculos ms tericos y matemticos. Abra ambos. Encontrar que todos los
artculos hep-ph tratan de problemas de fsica de partculas convencional. A
veces se refieren a experimentos, ya sea pasados o futuros, y los resultados de
los artculos suelen ser nmeros y grficas. Por el contrario, los artculos hep-th
son generalmente sobre teora de cuerdas y gravedad. Son ms matemticos,
y en su mayora tienen poco que ver con experimentos. Sin embargo, en los
ltimos aos las lneas divisorias entre estas subsubdisciplinas se han
difuminado mucho, y creo que es una buena seal.
Pero en ambos archivos encontrar que muchos de los artculos tienen algo
que ver con la supersimetra. Cada bando tiene sus propias razones para esto.
En el caso de la gente de la hep-th, las razones son matemticas. La
supersimetra conduce a simplificaciones sorprendentes para problemas que
de otra manera seran demasiado difciles. Recordemos que en el captulo 2
expliqu que est garantizado que la constante cosmolgica es nula si las
partculas se dan en pares de supercompaeras. ste es uno de los muchos
milagros matemticos que ocurren en las teoras supersimtricas. No voy a
describirlos, pero el punto importante es que la supersimetra simplifica las
matemticas de la teora cuntica de campos y la teora de cuerdas de tal
manera que permite a los tericos saber cosas que de otra manera estaran
ms all del clculo. Quiz el mundo real no sea supersimtrico, pero quiz
haya fenmenos interesantes que puedan ser estudiados con ayuda de la
supersimetra: fenmenos que normalmente seran demasiado difciles de
comprender para nosotros. Un ejemplo es los agujeros negros. Toda teora que
incluya la fuerza de gravedad tendr agujeros negros entre los objetos que
describe. Los agujeros negros tienen propiedades muy misteriosas y
paradjicas a las que llegaremos ms tarde en este libro. Las especulaciones
sobre estas paradojas han sido demasiado complicadas para comprobar en una
teora ordinaria. Pero, como por arte de magia, la existencia de
supercompaeras hace los agujeros negros fciles de estudiar. Para el terico
de cuerdas esta simplificacin es esencial. Las matemticas de la teora tal
como se utiliza ahora se basan casi por entero en la supersimetra. Incluso mu-
chas viejas preguntas sobre la mecnica cuntica de quarks y gluones se
hacen fciles si aadimos supercompaeros. El mundo supersimtrico no es el
mundo real (al menos en nuestro universo de bolsillo), pero est
suficientemente prximo para sacar muchas lecciones sobre partculas
elementales y gravedad.
Aunque los objetivos ltimos de los hep-ph y los hep-th pueden ser los
mismos, los fenomenlogos tienen una agenda inmediata diferente de la de los
tericos de cuerdas. Su objetivo es utilizar los mtodos ms viejos y a veces las
nuevas ideas de la teora de cuerdas para describir las leyes de la fsica tal
como se haban entendido durante la mayor parte del siglo XX. Normalmente
no tratan de construir una teora a partir de primeros principios, una teora que
fuera matemticamente completa, ni esperan descubrir la teora ltima. Se
interesan en la supersimetra como una posible simetra aproximada o rota de
la Naturaleza, algo que puede descubrirse en futuros experimentos de
laboratorio. Para ellos, los descubrimientos ms importantes seran los de una
familia entera de nuevas partculas: las supercompaeras ausentes.
Las simetras rotas, recordmoslo, no son perfectas. En un espejo perfecto un
objeto y su imagen especular son idnticos excepto que izquierda y derecha
estn intercambiadas, pero en un espejo de feria la simetra es imperfecta.
Quiz sea suficiente para reconocer la imagen de un objeto, pero imagen y
objeto son versiones distorsionadas una de otro. La imagen de un hombre
delgado podra ser un hombre grueso que, si fuera real, pesara el doble que su
gemelo delgado.
En la feria que llamamos nuestro universo, la simetra espejo matemtica
que refleja cada partcula en su supercompaera est distorsionada, tan
distorsionada que las supercompaeras tienen una imagen muy gruesa. Si
existen, son muchas veces ms pesadas con ms masa que las partculas
conocidas. Nunca se ha descubierto ninguna supercompaera: ni la pareja del
electrn ni la del fotn ni la del quark. Significa eso que no existen y que la
supersimetra es un juego matemtico irrelevante? Quiz s, pero tambin
podra significar que la distorsin es suficiente para hacer las supercompaeras
tan pesadas que estn ms all del alcance de los aceleradores de partculas
actuales. Si, por alguna razn, las supercompaeras fueran demasiado masivas
un par de cientos de veces la masa del protn no podran descubrirse
hasta que se construyera la prxima generacin de aceleradores.
Las supercompaeras tienen nombres similares a sus gemelas normales. No
es demasiado difcil recordarlos si se conoce la regla. Si la partcula ordinaria
es un bosn como el fotn o el bosn de Higgs, entonces el nombre de la
gemela ferminica se obtiene aadiendo -ino. As tenemos el fotino, el
higgsino, el zino y el gluino. Si, por el contrario, la partcula original es un
fermin, entonces simplemente se aade la letra s al principio: selectrn,
smun, sneutrino, squark y as sucesivamente. Esta ltima regla ha generado
algunas de las palabras ms feas en el vocabulario de los fsicos.
Siempre hay una fuerte tendencia a esperar que los nuevos descubrimientos
estn a la vuelta de la esquina. Si las supercompaeras no llegaran a
manifestarse a un centenar de veces la masa del protn, entonces habra que
revisar las estimaciones y habra que construir un acelerador para descubrirlas
a un millar de masas de protn. O a diez millares de masas de protn. Pero
son todo ello bueno deseos y nada ms? Yo no lo creo as. Hay un enigma
profundo en la partcula de Higgs para el que la supersimetra puede tener la
clave. El problema est ntimamente relacionado con la madre de todos los
problemas de la fsica tanto como con la sorprendente debilidad de la
gravedad.
Las mismas agitaciones cunticas que crean una enorme energa del vaco
pueden tener tambin un efecto sobre las masas de las partculas elementales.
He aqu la razn. Supongamos que se coloca una partcula en un vaco agitado.
Dicha partcula interaccionar con las fluctuaciones cunticas y perturbar la
forma en que se agita el vaco en la inmediata vecindad de la partcula. El
efecto global es modificar la energa debida a las agitaciones. Este cambio en
la energa de las agitaciones, debido a la presencia de la partcula, debe
contarse como parte de su masa (recordemos E = mc2). Un ejemplo
particularmente violento es el efecto sobre la masa del bosn de Higgs. Los
fsicos saben cmo estimar la masa extra adicional del Higgs y el resultado es
casi tan absurdo como la estimacin de la propia energa del vaco. Las
agitaciones del vaco en la vecindad del bosn de Higgs deberan aadir a ste
masa suficiente para hacerlo tan pesado como la masa de Planck!
Por qu es esto tan problemtico? Aunque los tericos se centran
normalmente en la partcula de Higgs, el problema se contagia realmente a
todas las partculas elementales, con excepcin del fotn y del gravitn.
Cualquier partcula situada en un vaco agitado experimentar un enorme
aumento en su masa. Si todas las partculas vieran su masa aumentada, toda
la materia se hara ms pesada y eso implicara que las fuerzas gravitatorias
entre objetos se haran ms intensas. Slo se necesita un modesto incremento
en la intensidad de la gravedad para hacer un mundo sin vida. Este dilema se
denomina convencionalmente el problema de la masa de Higgs y es otro
problema de ajuste fino que fustiga los intentos de los tericos por entender
las leyes de la fsica. Los dos problemas la constante cosmolgica y la masa
de Higgs son similares en muchos aspectos. Pero qu tienen que ver con la
supersimetra?
Recordemos que en el captulo 2 expliqu que un emparejamiento exacto de
fermiones y bosones cancelara la energa fluctuante del vaco. Exactamente lo
mismo es cierto para la masa extra indeseada de las partculas. En un mundo
supersimtrico, los efectos violentos debidos a las fluctuaciones cunticas
estaran domesticados, dejando invariables las masas de las partculas.
Adems, incluso una supersimetra distorsionada aliviara mucho el problema si
la distorsin no fuera demasiado severa. sta es la razn primaria por la que
los fsicos de partculas elementales esperan que la supersimetra est a la
vuelta de la esquina. Habra que advertir, no obstante, que la supersimetra
distorsionada no puede explicar el valor absurdamente pequeo de la
constante cosmolgica. Sencillamente es demasiado pequeo.
Hay otro aspecto en que el problema de la masa de Higgs es similar al
problema de la energa del vaco. De la misma forma que Weinberg demostr
que la vida no podra existir en un mundo con demasiada energa del vaco, las
partculas elementales ms pesadas tambin seran desastrosas. Quiz la
explicacin del problema de la masa de Higgs reside no en la supersimetra
sino ms bien en la enorme diversidad del paisaje y la necesidad antrpica de
que la masa sea pequea. En pocos aos quiz sepamos si la supersimetra
est realmente a la vuelta de la esquina o si es un espejismo que parece
alejarse cuando nos acercamos a l.
Una pregunta que parece que no ha sido planteada por los fsicos tericos
es: Si la supersimetra es una simetra matemtica tan maravillosa y
elegante, por qu el mundo no es supersimtrico? Por qu no vivimos en el
tipo de universo elegante que los tericos de cuerdas mejor conocen y
aman?. Podra la razn para ello ser antrpica?
La mayor amenaza para la vida en un universo exactamente supersimtrico
no tiene que ver con la cosmologa sino ms bien con la qumica. En un
universo supersimtrico cada fermin tiene un compaero bosnico con
exactamente la misma masa, y ah est el problema. Los culpables son los
supercompaeros del electrn y el fotn. Estas dos partculas, llamadas
selectrn (ajj!) Y fotino, conspiran para destruir todos los tomos ordinarios.
Tomemos un tomo de carbono. Las propiedades qumicas del carbono
dependen bsicamente de los electrones de valencia, los electrones ms
dbilmente ligados en las rbitas ms externas. Pero en un mundo
supersimtrico, un electrn externo puede emitir un fotino y convertirse en un
selectrn. El fotino sin masa sale despedido con la velocidad de la luz, dejando
al selectrn en sustitucin del electrn en el tomo. Eso es un gran problema:
el selectrn, siendo un bosn, no est sometido al principio de exclusin de
Pauli que le impedira caer en la rbita de energa ms baja cerca del ncleo.
En muy poco tiempo todos los electrones se convertirn en selectrones
atrapados en la rbita ms interna. Adis a las propiedades qumicas del
carbono, y a cualquier otra molcula necesaria para la vida. Un mundo
supersimtrico puede ser muy elegante pero no puede soportar la vida, no la
de nuestro tipo, en cualquier caso.
Si usted vuelve a la pgina web citada, encontrar otros dos archivos, uno
llamado relatividad general y cosmologa cuntica, y el otro astrofsica. En
estos archivos la supersimetra desempea un papel mucho menos destacado.
Por qu un cosmlogo debera prestar atencin a la supersimetra si el mundo
no es supersimtrico? Para parafrasear a Bill Clinton, Es el paisaje, estpido.
Aunque una simetra particular puede estar rota en mayor o menor grado en
nuestro pequeo valle domstico, eso no significa que la simetra est rota en
todos los rincones del paisaje. De hecho, la porcin del paisaje de la teora de
cuerdas que mejor conocemos es la regin donde la supersimetra es exacta e
intacta. Llamada espacio de moduli supersimtrico (o espacio supermoduli), es
la porcin de paisaje donde cada fermin tiene su bosn y cada bosn tiene su
fermin. Como consecuencia, la energa del vaco es exactamente cero en todo
lugar en el espacio supermoduli. Desde el punto de vista topogrfico, eso lo
hace una llanura a altitud exactamente cero. La mayor parte de lo que
sabemos sobre teora de cuerdas procede de nuestra exploracin de esta
llanura durante treinta y cinco aos. Por supuesto, esto implica que algunos
bolsillos del megaverso sern supersimtricos. Pero no hay tericos de
supercuerdas para disfrutarlos.

La mgica misteriosa y asoMbrosa teora-M

En 1985 la teora de cuerdas ahora llamada teora de supercuerdas tena


cinco versiones distintas.74 Diferan en varios aspectos. Dos de ellas tenan
74
El sper se refiere al hecho de que todas estas teoras tienen gemelos fermin-bosn y eran,
cuerdas abiertas (cuerdas con dos extremos) tanto como cuerdas cerradas, y
tres no lo hacan. Los nombres de la cinco no son particularmente ilustrativos,
pero aqu estn. Las dos con cuerdas abiertas se llaman teoras de cuerdas tipo
Ia y Ib. Las tres restantes, con slo cuerdas cerradas, se conocen como teoras
de cuerdas tipo IIa, tipo IIb, y hetertica. Las diferencias son demasiado
tcnicas para describir sin aburrir al lector. Pero una cosa que tienen en comn
es mucho ms interesante que cualquiera de las diferencias: aunque algunas
tienen cuerdas abiertas y otras no las tienen, las cinco versiones tienen
cuerdas cerradas.
Para apreciar por qu esto es tan interesante tenemos que entender una
caracterstica muy desagradable de todas las teoras anteriores. En las teoras
ordinarias teoras tales como la electrodinmica cuntica o el modelo
estndar la gravedad es un aadido opcional. Uno puede ignorar la
gravedad o aadirla al grupo. La receta es simple: tomamos el modelo
estndar y aadimos una partcula ms, el graviten. Sea el gravitn sin masa.
Aadamos tambin algunos nuevos vrtices: cualquier partcula puede emitir
un gravitn. Ya est. Pero eso no funciona muy bien. Las matemticas son
intrincadas y sutiles, pero a la postre los nuevos diagramas de Feynman que
incluyen gravitones dan al traste con los primeros clculos. Todo sale infinito.
No hay manera de dar sentido a la teora.
En un aspecto creo que es bueno que el procedimiento simple fallara. No
contiene ningn indicio de una explicacin de las propiedades de las partculas,
ninguna explicacin de por qu el modelo estndar es especial y no explica
nada sobre el ajuste fino de la constante cosmolgica o la masa de Higgs.
Francamente, si funcionase sera muy decepcionante.
Pero las cinco teoras de cuerdas son muy claras en este punto: simplemente
no pueden formularse sin gravedad. La gravedad no es un ingrediente
arbitrario: es un producto inevitable. Para ser consistente la teora de cuerdas
debe incluir al gravitn y las fuerzas que l meda por intercambio. La razn es
simple. El gravitn es una cuerda cerrada, la ms ligera. Las cuerdas abiertas
son opcionales, pero las cuerdas cerradas estn siempre all. Supongamos que
tratamos de crear una teora con slo cuerdas abiertas. Si tuviramos xito
tendramos una teora de cuerdas sin gravedad. Pero siempre fracasamos. Los
dos extremos de una cuerda abierta siempre pueden encontrarse y unirse para
formar una cuerda cerrada. Las teoras ordinarias slo son consistentes si la
gravedad queda fuera. La teora de cuerdas slo es consistente si incluye la
gravedad. Ese hecho, ms que cualquier otro, es lo que da confianza a los
tericos de cuerdas en que estn en el camino correcto.
Las cuatro teoras etiquetadas tipos I y II fueron descubiertas ini-cialmente en
los aos setenta. Cada una de ellas tena defectos fatales, no en su
consistencia matemtica interna sino en la comparacin detallada con hechos
experimentales sobre las partculas. Cada una describa un mundo posible.
Sencillamente no describan nuestro mundo. Por ello se produjo una enorme
excitacin cuando se descubri la quinta versin en Princeton en 1985. La
teora de cuerdas hetertica pareca ser el sueo del terico de cuerdas. Se
pareca lo suficiente al mundo real como para ser quiz la real. Se anunci un
xito inminente.

por consiguiente, supersimtricas.


Incluso entonces haba razones para recelar de las afirmaciones fuertes. Por
una parte, segua estando el problema de demasiadas dimensiones: nueve de
espacio y una de tiempo. Pero los tericos ya saban lo que hacer con las seis
dimensiones extra: Compactifiquemos!, decan. Pero hay millones de
elecciones posibles entre los espacios de Calabi Yau. Adems, cada una de
ellas da una teora consistente. Peor an, una vez que se escoga una variedad
de Calabi-Yau haba centenares de moduli asociados con su forma y tamao.
Tambin stos tenan que ser fijados a mano. Adems, todas las teoras co-
nocidas eran supersimtricas: en cada caso las partculas se daban en pares
exactamente ajustados, lo que sabemos que no encaja en nuestra realidad.
De todas formas, los tericos de cuerdas estaban tan cegados por el mito de
la unicidad que durante los aos ochenta y principios de los noventa siguieron
afirmando que haba slo cinco teoras de cuerdas. En su imaginacin el
paisaje era muy exiguo: slo tena cinco puntos. Por supuesto esto era
absurdo, puesto que cada compactificacin viene con muchos moduli que
podran variarse; pero a pesar de ello, los fsicos se agarraban a la ficcin de
que slo haba cinco teoras para revisar. Incluso si slo haba cinco
posibilidades, qu principio seleccionaba, entre ellas, la que describe el
mundo real? Ninguna idea afloraba. Pero en 1995 lleg un avance
transcendental, no para descubrir la versin correcta que describe el mundo,
sino para entender las relaciones entre las diversas versiones.

Universidad del Sur de California, 1995


Todos los aos, a finales de primavera o comienzos del verano, los tericos
de cuerdas de todo el mundo se renen para su congreso anual.
Estadounidenses, europeos, japoneses, coreanos, indios, pakistanes, israeles,
latinoamericanos, chinos, musulmanes, judos, cristianos, indes; creyentes y
ateos: todos nos reunimos durante una semana para or las ltimas ideas de
los dems. Casi todos los cuatrocientos o quinientos participantes se conocen.
Los veteranos son en general viejos amigos. Cuando nos encontramos
hacemos lo que los fsicos hacen siempre: dar y escuchar conferencias sobre
los ltimos temas calientes. Y tenemos un banquete.
El ao 1995 fue memorable, al menos para m, por dos razones. En primer
lugar, yo era el orador de sobremesa en el banquete. La segunda razn fue un
suceso de importancia transcendental para las personas ah reunidas: Ed
Witten dio una conferencia en la que expuso avances espectaculares que
orientaban el campo en direcciones totalmente nuevas. Por desgracia, la
conferencia de Witten se me pas, no porque no pudiera estar all, sino porque
estaba soando alegremente en lo que iba a decir en la charla de sobremesa.
Lo que yo quera contar esa noche era una hiptesis escandalosa: una
conjetura sobre cmo la fsica de hoy podra haber sido descubierta por
tericos muy inteligentes incluso si la fsica hubiera sido privada de cualquier
experimento despus de que acabara el siglo XIX. El propsito era en parte
divertir, pero tambin dar alguna perspectiva a lo que nosotros (los tericos de
cuerdas) estbamos intentando. Volver a ello en el captulo 9.
Lo que mi ensoacin me hizo perderme fue una nueva idea que se iba a
hacer capital en mi concepcin del paisaje. Ed Witten, no slo un gran fsico-
matemtico sino tambin una figura destacada entre los matemticos puros,
vena siendo desde haca tiempo la fuerza impulsora tras el desarrollo
matemtico de la teora de cuerdas. l es profesor (algunos diran el
profesor) y luz gua en el intelectualmente abarrotado Instituto para Estudios
Avanzados. Ms que cualquier otro, Witten ha impulsado decididamente los
avances en el campo.
En 1995 se estaba haciendo evidente que el vaco descrito por la teora de
cuerdas estaba lejos de ser nico. Haba muchas versiones de la teora, cada
una de las cuales llevaba a leyes de la fsica diferentes. Esto no se vea como
algo bueno, sino ms bien como un inconveniente. Despus de todo, diez aos
antes los tericos de cuerdas de Princeton haban prometido no slo que la
teora era casi nica sino tambin que estaban a punto de encontrar la
verdadera versin que describe a la Naturaleza. El objetivo primario de Witten
haba sido demostrar que todas las versiones salvo una eran matemticamente
inconsistentes. Pero en su lugar, l encontr un Paisaje, o ms exactamente la
porcin del Paisaje a altitud cero, es decir, la parte supersimtrica del paisaje.
Esto es lo que sucedi:
Imaginemos que los fsicos hubieran descubierto dos teoras de electrones y
fotones: la electrodinmica cuntica usual pero tambin una segunda teora.
En la segunda teora, los electrones y los positrones, en lugar de moverse
libremente a travs del espacio tridimensional, podan moverse solamente en
una direccin, digamos la direccin x Sencillamente eran incapaces de
moverse en cualquier otra direccin. Los fotones, por el contrario, se movan a
la manera usual. La segunda teora era un incordio. Hasta donde los fsicos
podan decir era matemticamente tan consistente como la electrodinmica
cuntica que gobernaba el mundo real de tomos y fotones, pero no tena sitio
en su visin del mundo real. Cmo poda haber dos teoras, igualmente
consistentes, sin ninguna forma de explicar por qu una debera ser
descartada mientras que la otra describe la Naturaleza? Confiaban y rezaban
para que alguien descubriera un fallo, una contradiccin matemtica, que
eliminase la teora indeseada y les diese razn para creer que el mundo es
como es porque ningn otro mundo es posible.
Entonces, mientras intentaban demostrar que la segunda teora era
inconsistente, dieron con unos hechos interesantes. No slo no encontraron
ninguna inconsistencia sino que tambin empezaron a entender que las dos
teoras eran parte de la misma teora. Se dieron cuenta de que la segunda
versin era meramente una versin lmite de la teora usual en una regin del
espacio con un campo magntico enormemente intenso: una mquina super
RMI. Como le dir cualquier fsico, un campo magntico muy fuerte obligar a
las partculas cargadas a moverse en una sola direccin: siguiendo las lneas
de fuerza del campo magntico. Pero el movimiento de una partcula no
cargada, como el fotn, no se ve afectado por el campo. 75 En otras palabras,
slo hay una teora, un conjunto de ecuaciones, pero dos soluciones. An
mejor, variando el campo magntico de forma continua se interpola toda una
familia de teoras entre ambos extremos. Los fsicos ficticios haban
descubierto un paisaje continuo y se disponan a explorarlo. Por supuesto, an
no tenan ninguna idea de qu mecanismo podra escoger entre el continuo de
soluciones, por qu el mundo de la realidad no tiene ningn campo magntico
de fondo. Esperaban explicarlo ms tarde.

75
Las lneas de fuerza pueden verse fcilmente colocando un imn bajo una hoja de papel y
esparciendo limaduras de hierro sobre la hoja. Las limaduras se alinean a lo largo de las lneas
de campo y forman filamentos.
Esta es exactamente la situacin en que nos dej Witten despus de su
charla de 1995 en Los Angeles. l haba descubierto que las cinco versiones de
la teora de cuerdas eran en realidad soluciones de una nica teora: no
muchas teoras, sino muchas soluciones. De hecho, todas pertenecan a una
familia que incluye un miembro ms, una teora que Witten llam teora M.
Adems, cada una de las seis teoras corresponde a un valor extremo de los
moduli: algn lejano rincn lmite del paisaje. Como en el ejemplo del campo
magntico, los moduli pueden variarse de forma continua de modo que una
teora se transforme en las otras. Una teora, muchas soluciones: se se con-
virti en el eslogan gua.
Hay muchas conjeturas sobre lo que representa la M. He aqu algunas de las
posibilidades: madre, milagro, membrana, magia, misterio y maestra. Ms
adelante se aadi matriz. Nadie parece saber con certeza lo que Witten tena
en mente cuando acu el trmino teora M. A diferencia de las cinco teoras
previamente conocidas, la nueva pariente no es una teora con nueve
dimensiones de espacio y una de tiempo. En su lugar es una teora con diez
dimensiones de espacio y una de tiempo. Y lo que es incluso ms alarmante, la
teora M no es una teora de cuerdas: los objetos bsicos de la teora M son
membranas, hojas de energa bidimensionales que se parecen a hojas elsticas
en lugar de bandas elsticas unidimensionales. La buena noticia era que la
teora M pareca ofrecer un marco unificador en el que aparecen las diversas
teoras de cuerdas cuando una o ms de las diez dimensiones de espacio se
enrollan por compactificacin. Este fue un avance real que mantena la
promesa de una base unificadora para la teora de cuerdas. Pero tambin haba
un lado negativo. No se saba casi nada de la mezcla de la relatividad general
oncedimensional con la mecnica cuntica. Las matemticas de las
membranas son terriblemente complicadas, mucho ms que las de las cuerdas.
La teora M era tan oscura y misteriosa como cualquier teora cuntica de la
gravedad que hubiera existido antes de que la teora de cuerdas hiciera su
aparicin. Pareca como si se hubiera dado un paso adelante y dos pasos atrs.
Eso no dur mucho tiempo. En la siguiente reunin de cuerdas, en el verano
de 1996, tuve el placer de informar que tres de mis amigos y yo habamos
descubierto el secreto de la teora M. Habamos encontrado los objetos
subyacentes en la teora, y las ecuaciones que los gobernaban eran
increblemente simples. Tom Banks, Willy Fischler, Steve Shenker y yo
descubrimos que las entidades fundamentales de la teora M no eran
membranas sino objetos ms simples, partones bsicos de un nuevo tipo.
Similares en algunos aspectos a los viejos partones de Feynman, estos nuevos
constituyentes tenan una sorprendente capacidad para ensamblarse y formar
todo tipo de objetos. El propio gravitn, en un tiempo considerado la partcula
ms fundamental, era un compuesto de muchos partones. Ensamblamos los
mismos partones en una pauta diferente y emergan membranas. En otra
pauta formaban un agujero negro. Las ecuaciones detalladas de la teora eran
mucho ms sencillas que las ecuaciones de la teora de cuerdas, incluso ms
sencillas que las ecuaciones de la relatividad general. La nueva teora se llama
teora matriz o a veces teora M(atriz) para resaltar su conexin con la teora M.
Witten no fue el primero en especular sobre una conexin entre una teora
oncedimensional y la teora de cuerdas. Durante aos varios fsicos haban
tratado de llamar la atencin hacia una teora oncedimensional con
membranas. Mike Duff en Texas A&M (ahora en el Imperial College de Londres)
haba tenido muchas de las ideas aos antes, pero los tericos de cuerdas no
las crean. Las membranas eran demasiado complicadas, y las matemticas
demasiado mal entendidas, para que la idea seminal de Duff fuera tomada en
serio. Pero tratndose de Witten, los tericos de cuerdas se adhirieron a la
teora M y nunca la dejaron.
Qu hay en la teora M que capt de esa forma la imaginacin de los fsicos
tericos? No es una teora de cuerdas. Ningn filamento de energa
unidimensional habita este mundo de once dimensiones espacio-temporales.
De modo que por qu, de repente, los tericos de cuerdas se interesaron en
hojas de energa bidimensionales, membranas, como son llamadas? Las
respuestas a estos enigmas residen en los sutiles misterios de la
compactificacin.
Volvamos al cilindro infinito y recordemos cmo lo obtuvimos. Empezando
con una hoja de papel infinito, recortamos primero una franja infinita de
algunos centmetros de anchura. Pensemos en los dos bordes como si fueran el
techo y suelo de una habitacin bidimensional. La habitacin es
extraordinariamente grande. Se prolonga indefinidamente en la direccin x,
pero en la direccin y est acotada por encima y por debajo por el techo y el
suelo. En el paso siguiente el techo se une con el suelo para hacer un cilindro.
Imaginemos una partcula que se mueve por la habitacin infinita. En algn
momento puede llegar al techo. Qu sucede a continuacin? Si la franja
estuviera enrollada en un cilindro no habra problema: la partcula seguira su
curso, atravesando el techo y reapareciendo en el suelo. De hecho no
necesitamos realmente doblar el papel Para hacer un cilindro; basta saber que
cada punto en el techo est emparejado con un nico punto en el suelo de
modo que cuando la partcula cruza un borde salta de repente al otro. Podemos
enrollar d papel o dejarlo plano: slo necesitamos seguir la regla por la que
cada punto del techo se identifica con el punto del suelo que tiene por debajo
en vertical.
Ahora avancemos un poco ms: nuestra habitacin es ahora tridimensional
como una habitacin real, excepto que es infinita, esta vez en la direccin x y
en la direccin z. Pero la direccin y, la direccin vertical, est acotada por
encima y por debajo por el techo y el suelo. Como antes, cuando una partcula
atraviesa el techo reaparece al instante en el punto correspondiente del suelo.
El espacio tridimensional se ha compactificado a dos dimensiones. Si la altura
de la habitacin en otras palabras, la distancia alrededor de la direccin _y
se contrajera a un tamao microscpico, el espacio sera prcticamente
bidimensional.

Como he dicho, la teora M no tiene cuerdas sino slo membranas. As que


cul es su relacin con la teora de cuerdas? Imaginemos una cinta, cuya
anchura es exactamente la altura de la habitacin, con su anchura extendida
del suelo al techo. La longitud de la cinta recorre la habitacin siguiendo una
curva inscrita en el suelo. La nica regla es que el borde superior de la cinta
debe estar exactamente sobre el borde inferior. De hecho, la cinta no tiene
ms bordes que los que tena el cilindro de papel. Pero es ms fcil visualizar
una larga cinta serpenteando a lo largo de la habitacin infinita con sus bordes
siguiendo el techo y el suelo.
Ahora usted debe tener una buena idea de cmo la cinta, en s misma una
membrana bidimensional, imita a una cuerda unidimensional. Si la direccin
compacta fuera tan pequea que no pudiera verse sin un microscopio, la cinta
sera una cuerda para cualquier fin prctico. Si la cinta se cerrara sobre s
misma sera indistinguible de una cuerda cerrada: una cuerda tipo IIa, para ser
precisos. sta es la conexin entre la teora M y la teora de cuerdas. Las
cuerdas son en realidad cintas muy estrechas o membranas que se parecen
cada vez ms a cuerdas finas a medida que se contrae la distancia en la
direccin y. Eso no es tan difcil.

Pero las cosas pueden ser ms extraas. Demos ahora otro paso y
compactifiquemos dos dimensiones: llammoslas z e y. Para visualizar esto,
imaginemos la habitacin infinita reemplazada por un corredor infinito.
Tenemos paredes a la izquierda y derecha, y un techo y un suelo por encima y
por debajo. Pero si miramos a lo largo del corredor podemos ver
indefinidamente en una u otra direccin. Una vez ms, si un objeto llega al
techo reaparece en el suelo. Pero qu pasa si se aproxima a una de las
paredes que acotan la direccin z? Usted ya sabe probablemente la respuesta:
aparece en la pared opuesta, directamente enfrente del lugar donde toc a la
primera pared.
Exactamente el mismo truco puede hacerse en el espacio diez-dimensional
de la teora M, slo que esta vez, el corredor se extiende indefinidamente en
ocho de las diez direcciones espaciales. Como se podra esperar, cuando la
altura y la anchura del corredor se hacen muy pequeas el observador a gran
escala piensa que est viviendo en un mundo de ocho dimensiones (ms una
de tiempo).
Ahora viene una consecuencia chocante y extraa de la teora de cuerdas. Si
la anchura y la altura del corredor se hacen ms pequeas Que un cierto
tamao, una nueva dimensin sale de ninguna parte. Esta nueva direccin del
espacio no es ninguna de las direcciones con las que empezamos. Sabemos de
ella slo a travs de las matemticas indirectas de la teora de cuerdas. Cuanto
ms pequeas hacemos las direcciones compactas originales, ms grande se
hace la direccin compacta recin creada. Finalmente, cuando el corredor se
contrae hasta altura y anchura nulas, la nueva direccin se hace infinitamente
grande. Sorprendentemente, al contraer dos de las dimensiones espaciales
encontramos nueve, y no ocho, grandes direcciones restantes. Este hecho
peculiar que, diez menos dos igual a nueve es una de las ms extraas
consecuencias de la teora de cuerdas. La geometra del espacio no es siempre
la que Euclides o incluso Einstein pensaban. Evidentemente a las distancias
ms pequeas el espacio es diferente de cualquier cosa que los fsicos o los
matemticos imaginaron en sus sueos ms alocados.
Quiz ahora est usted ligeramente confundido sobre la diferencia exacta
entre la teora de cuerdas y la teora M. Los tericos de cuerdas tambin estn
confundidos sobre la terminologa. Por ejemplo, es la teora once-dimensional,
que contiene membranas pero no cuerdas, parte de la teora de cuerdas?
Sigue siendo teora M la versin compactificada de la teora M cuando se
transforma en teora de cuerdas? Me temo que el campo ha sido bastante
impreciso sobre estas cuestiones. Mi propia terminologa consiste en llamar
teora de cuerdas a todo lo que sali de la teora de cuerdas original. Eso
incluye a todo lo que ahora se llama teora M. Yo utilizo el trmino teora M
cuando quiero resaltar las caractersticas oncedimensionales de la teora.
La historia de la teora de cuerdas contina en el captulo 10, pero ahora
quiero darme un respiro de los aspectos tcnicos difciles de la teora de
cuerdas y volver a una cuestin que preocupa profundamente a todo fsico
serio. De hecho, preocupa a cualquiera que tenga inters en entender la
Naturaleza en su nivel ms profundo.
9
Por nuestra cuenta?

La bsqueda de los principios fundamentales de la fsica es un asunto muy


arriesgado. Es como cualquier otra exploracin en las profundidades
desconocidas. No hay garanta de xito y hay muchas posibilidades de
perderse irremediablemente. Los fsicos se han guiado siempre por los datos
experimentales, pero a este respecto las cosas son ms difciles que nunca.
Todos nosotros (los fsicos) somos muy conscientes de que los experimentos
diseados para sondear cada vez ms profundo en la estructura de la materia
se estn haciendo mucho ms grandes, ms difciles y ms costosos. La
economa del mundo entero durante cien aos no sera suficiente para
construir un acelerador que pudiera penetrar en la escala de Planck, es decir,
10-33 centmetros. Con la tecnologa de aceleradores actual, necesitaramos un
acelerador que fuera al menos del tamao de toda la galaxia. Incluso si la
tecnologa futura pudiera reducirlo a un tamao ms manejable, se seguira
necesitando un billn de barriles de petrleo por segundo para alimentarlo.
Cmo podemos entonces confiar en conseguirlo? Sin pruebas ex-
perimentales y nuevos descubrimientos que nos mantengan en el camino
correcto, sa puede ser una empresa ftil. Por el contrario, quiz un gran salto,
tal vez relacionado con la teora de cuerdas, nos permita ignorar las
dificultades experimentales y crear una teora que describa tan exactamente
las leyes de la fsica que no haya duda de su correccin. Lo cierto es que no
sabemos si esto es posible. Lo que estamos intentando es tan atrevido que no
hay ningn precedente histrico. Algunos piensan que es quijotesco: el
desvaro de un loco. Incluso los que lo hacen dudan del xito final. Descubrir
las leyes fundamentales de la Naturaleza que gobiernan un mundo 16 rdenes
de magnitud ms pequeo que lo que cualquier microscopio ver nunca es
mucho pedir. Se necesitar no slo inteligencia y perseverancia, sino tambin
tremendas cantidades de suerte.
Est la especie humana cerca de ser lo bastante inteligente? Quiero decir
colectiva, no individualmente. Son los talentos combinados de la humanidad
suficientes para resolver el gran enigma de la existencia? Est la mente
humana siquiera cableada de la manera correcta para ser capaz de entender el
universo? Cules son las posibilidades de que los intelectos combinados y
diversos de los ms grandes fsicos y matemticos del mundo sean capaces de
descubrir la teora final solo con los experimentos absurdamente limitados que
sern posibles?
Eran estas preguntas las que yo quera explorar con mis colegas aquella
noche de 1995, en el banquete de los fsicos. Siento que son tambin
importantes para discutir en este libro, aunque no sea por otra razn que dar al
lector una idea de las dificultades con que los fsicos se encontrarn en el siglo
XXI. Para tener alguna perspectiva en ese momento me val de un pequeo
artificio, un experimento mental. Trat de imaginar cmo podra haber
evolucionado la fsica si los fsicos del siglo XX hubieran sido privados de
cualquier resultado experimental despus del 31 de diciembre de 1899. La
mayora de la gente le dir que la fsica, o la ciencia en general, habra
quedado atascada. Quiz estn en lo cierto. Pero, de nuevo, quiz carezcan de
imaginacin.
La cuestin exacta que yo quera explorar en el banquete era si buena parte
de la fsica del siglo XX poda haber sido descubierta por fsicos tericos
prodigiosamente inteligentes sin ninguna gua experimental nueva. Podran
haber descubierto todo o la mayora de lo que sabemos hoy? No afirmo que
hubieran tenido xito sino slo que habra lneas de razonamiento que les
podran haber llevado hacia buena parte de la fsica de hoy. En el resto de este
captulo, le llevar a travs de mi pensamiento.
Los dos pilares de la fsica del siglo XX fueron la teora de la relatividad y la
mecnica cuntica. Ambas nacieron durante los primeros aos del siglo. Planck
descubri su constante en 1900 y Einstein interpret el trabajo de Planck en
trmino de fotones en 1905. El descubrimiento de Planck no implicaba otra
cosa que las propiedades de la radiacin trmica: el brillo de la radiacin
electromagntica emitida por un objeto caliente. Los fsicos la llaman radiacin
de cuerpo negro porque sera emitida incluso por un objeto perfectamente
negro si se calentara. Por ejemplo, incluso el ms negro de los cuerpos se
pondra al rojo vivo si se calentara a miles de grados. Haca el ao 1900 los f-
sicos no slo estaban familiarizados con el problema de la radiacin de cuerpo
negro, sino que tambin estaban profundamente molestos por una aparente
contradiccin. La teora matemtica demostraba que la cantidad de energa
total en la radiacin de cuerpo negro era infinita. La cantidad de energa
almacenada en cada longitud de onda individual era finita pero, segn la fsica
del siglo XIX, cuando se sumaba toda, una cantidad infinita de energa residira
en las longitudes de onda muy cortas; de aqu el trmino catstrofe
ultravioleta. En cierto sentido era un problema del mismo tipo que la madre de
todos los problemas de la fsica: demasiada energa almacenada en longitudes
de onda muy cortas. Einstein lo resolvi (el problema de la radiacin trmica)
con la hiptesis radical pero muy bien justificada de que la luz consiste en
cuantos indivisibles. Ningn papel desempe aqu ningn experimento del
siglo XX.
El ao del fotn fue tambin el ao de la teora de la relatividad especial. El
famoso experimento de Michelson-Morley, que no pudo detectar el movimiento
de la Tierra a travs del ter, ya tena trece aos cuando acab el siglo.76 De
hecho no est claro que Einstein conociera siquiera el trabajo de Michelson y
Morley. Segn sus propios recuerdos, la clave principal fue la teora de Maxwell
de la luz, que databa de los aos sesenta del siglo XIX. Einstein, maestro de los
experimentos mentales, se pregunt a los diecisis aos era el ao 1895
qu aspecto tendra un rayo luminoso para alguien que se moviese al lado del
mismo con la velocidad de la luz. Incluso a esta temprana edad se dio cuenta
de que resultara una contradiccin. Esto, y no nuevos experimentos, fue el
terreno del que brot su gran descubrimiento.
A finales del siglo XIX los fsicos haban empezado la exploracin del mundo
microscpico de los electrones y la estructura de la materia. El gran fsico
terico holands Hendrik Antoon Lorentz haba postulado la existencia de los
electrones y en 1897 el fsico britnico J. J. Thomson los haba descubierto y
76
Segn la fsica del siglo XIX, el ter era el material elstico hipottico que llena todo el
espacio. Yo siempre lo imagino como gelatina incolora. Se supona que la luz consista en
vibraciones en el ter. En el siglo XIX se esperaba que alguien que se moviera con respecto al
ter encontrara que la velocidad de la luz era alterada por el movimiento del observador.
estudiado sus propiedades. Wilhelm Conrad Roentgen haba hecho su
espectacular descubrimiento de los rayos X en 1895. Tras el descubrimiento de
Roentgen, Antoine Henri Becquerel descubri la radioactividad un ao ms
tarde.
Pero algunas cosas no se conocieron hasta aos despus. Fue necesario
esperar hasta 1911 para que Robert Millikan determinara el valor preciso de la
carga elctrica del electrn. Y hasta que Ernst Rutherford ide un astuto
experimento para sondear el tomo, no se conoci la imagen de los electrones
orbitando en torno a un ncleo minsculo, aunque algunas especulaciones en
este sentido se remontan al siglo XIX. 77 Y por supuesto la idea moderna del
tomo se remonta a John Dalton en los primeros aos del siglo XIX.
El descubrimiento por Rutherford de la estructura planetaria del tomo
electrones ligeros orbitando en torno a un ncleo minsculo y pesado fue
clave. Condujo, en slo dos aos, a la teora de Bohr de las rbitas cuantizadas.
Pero era absolutamente necesario? Lo dudo. Recientemente qued
sorprendido al enterarme de que el primer intento acertado de Heisenberg
para crear una nueva mecnica cuntica no tena ninguna relacin con el
tomo.78 Inicialmente aplic su radical mecnica de matrices a la teora de
los sistemas vibrantes simples, denominados osciladores armnicos. De hecho,
la teora de Einstein-Planck se entenda como una teora de la oscilacin (vibra-
cin) armnica del campo de radiacin. Que la energa de un oscilador se da en
cuantos discretos es algo anlogo a las rbitas discretas de Bohr. No parece
muy probable que el tomo de Rutherford fuera esencial para el
descubrimiento de la mecnica cuntica.
Pero todava estaba el problema del tomo. Podra haberse conjeturado su
estructura similar a un sistema solar? Aqu pienso que la clave tendra que
haber sido la espectroscopia, el estudio de las mismas lneas espectrales que
utiliz Hubble para determinar la velocidad de las galaxias. Haba una enorme
cantidad de datos espectroscpicos del siglo xix. Los detalles del espectro del
hidrgeno eran bien conocidos. Por otra parte, la idea de que el tomo consiste
en electrones y un objeto con carga elctrica positiva ya llevaba en el aire
algunos aos para cuando corra 1900. Recientemente supe por un amigo
japons que la primera especulacin sobre un tomo planetario (electrones en
rbita en torno a un ncleo) se debi a un fsico japons, Hantaro Nagaoka.
Hay incluso un sello de correos japons con una imagen de Nagaoka y su
tomo.

77
Rutherford bombarde tomos de oro con partculas alfa (ncleos de helio) y a partir de la
desviacin de las partculas alfa, dedujo que el tomo contena electrones ligeros en rbita en
torno a un ncleo minsculo y pesado. ste fue el primer experimento de la fsica de partculas
moderna.
78
Abraham Pais, Niels Bohr's Times: In Physics, Philosophy, and Polity (Oxford University Press,
Oxford, 1991).
El artculo de Nagaoka, disponible en internet, data de 1903, ocho aos antes
del experimento de Rutherford. Si la idea hubiera llegado unos aos ms tarde,
cuando se saba ms sobre la teora cuntica, la historia podra haber sido
diferente. Dada la riqueza de datos espectroscopios, el comportamiento
cuntico de los osciladores y la idea de Nagaoka, habra tenido un joven y
brillante Heisenberg o Dirac el necesario momento eureka? Ah, lo
encontr!. La carga positiva est en el centro, y el electrn rbita a su
alrededor en rbitas cuantizadas. Quiz el propio Bohr lo habra hecho. Los
fsicos han dado saltos mucho mayores que eso: lo atestigua la teora de la
relatividad general o, para el caso, el descubrimiento de la teora de cuerdas a
partir de la espectroscopia de hadrones.
Y que pasa con la teora de la relatividad general? Podra haber sido
conjeturada sin un experimento del siglo XX? Por supuesto. Todo lo que se
necesitaba era el experimento mental de Einstein que le llev al principio de
equivalencia. Reconciliar el principio de equivalencia con la relatividad especial
fue el camino que tom Einstein.
Ningn fsico terico serio actual se contenta con dos teoras aparentemente
incompatibles. Me refiero, por supuesto, a la mecnica cuntica y la teora de
la relatividad general. A finales de los aos veinte exista un problema muy
similar: cmo reconciliar la mecnica cuntica con la relatividad especial.
Fsicos del calibre de Dirac, Pauli y Heisenberg no iban a descansar, y no lo
hicieron, hasta que vieron la teora de la relatividad especial reconciliada con la
mecnica cuntica. Esto implicara una teora cuntica relativista del electrn
en interaccin con el campo electromagntico. En realidad, aqu no tengo que
especular. El motivo para el desarrollo inicial de la electrodinmica cuntica no
fue otro que el deseo de Dirac de una sntesis de mecnica cuntica y
relatividad especial. Pero habra sabido l que su ecuacin de Dirac era
correcta?
Aqu hace Pauli su espectacular entrada con el principio de exclusin. Lo que
motivaba a Pauli era la qumica: la tabla peridica y cmo se construa
colocando electrones sucesivamente en rbitas atmicas. Para entender cmo
los electrones llenan las rbitas atmicas e impiden que otros electrones vayan
a rbitas ya llenas, Pauli tuvo que invocar una nueva propiedad de los
electrones, su denominado espn. Y de dnde proceda la idea del espn? No
de nuevos experimentos del siglo XX sino ms bien de la espectroscopia y la
qumica del siglo XX. La adicin del nuevo grado de libertad de espn
significaba que Pauli poda colocar dos electrones en cada rbita, uno con su
espn apuntando hacia arriba y otro apuntando hacia abajo. As, en el helio dos
electrones llenan la rbita ms baja de Bohr. Esta fue la clave para la tabla
peridica de Mendeleyev. La idea de Pauli fue una conjetura basada en la
qumica del siglo XIX, pero la teora relativista del electrn de Dirac explicaba
de forma precisa esta nueva y misteriosa propiedad del espn.
Pero la teora de Dirac tena un grave problema. En el mundo real la energa
asociada con cada partcula es una cantidad positiva. Al principio la teora de
Dirac pareca inconsistente: tena electrones que llevaban energa negativa.
Partculas con energa negativa es una mala seal. Recordemos que en un
tomo los electrones de energa ms alta terminan por caer a rbitas de
energa ms baja emitiendo fotones. Los electrones buscan la rbita de ms
baja energa que no est bloqueada por el principio de exclusin de Pauli. Pero
qu pasa si un nmero infinito de rbitas de energa negativa estuviera
disponible para los electrones? No empezaran todos los electrones del mundo
a caer en cascada a rbitas de energa cada vez ms negativa cediendo enor-
mes cantidades de energa en forma de fotones? De hecho lo haran. Esta
caracterstica potencialmente daina de la idea de Dirac amenazaba con
socavar toda su teora..., a menos que algo pudiera impedir que los electrones
ocupasen los estados de energa negativa. De nuevo Pauli acude en ayuda. El
principio de exclusin de Pauli iba a salvar a Dirac del desastre. Supongamos
simplemente que lo que normalmente llamamos vaco es en realidad un estado
lleno de electrones de energa negativa, uno en cada rbita de energa
negativa. Cmo se vera el mundo? Bien, podramos seguir poniendo
electrones en las rbitas de energa positiva normales, pero ahora cuando un
electrn llega a la rbita de energa positiva ms baja, est bloqueado para ir
ms all. Para cualquier fin prctico, las rbitas de energa negativas podran
Perfectamente no existir, puesto que un electrn tiene efectivamente prohibido
caer a estas rbitas por la presencia del denominado mar de Dirac de
electrones de energa negativa. Dirac declar el problema resuelto, y as lo
estaba.
La idea llev pronto a algo nuevo y totalmente inesperado. En un tomo
ordinario un electrn puede absorber la energa de fotones vecinos y ser
empujado a una configuracin ms energtica.79 Dirac demostr ahora su
autntico brillo. Argument que lo mismo poda suceder con los electrones de
energa negativa que llenan el vaco; los fotones podan empujar a los
electrones de energa negativa a estados de energa positiva. Lo que quedara
sera un electrn con energa positiva y un electrn de energa negativa
ausente: un agujero en el mar de Dirac. Siendo un electrn ausente, el agujero
parecera tener la carga elctrica opuesta del electrn y parecera una
partcula de carga positiva. sta era entonces la prediccin de Dirac: deberan
existir partculas idnticas a los electrones, excepto con carga elctrica
opuesta. Estos positrones, que Feynman interpretara ms tarde como
electrones que van hacia atrs en el tiempo, fueron representados por Dirac
como agujeros en el vaco. Adems, deberan ser creados junto con electrones
ordinarios cuando colisionasen fotones con energa suficiente.
La prediccin de Dirac de la antimateria fue uno de los grandes momentos en
la historia de la fsica. No slo llev al posterior descubrimiento experimental
de los positrones, sino que anunci la nueva disciplina de la teora cuntica de
campos. Fue el precursor del descubrimiento por Feynman de los diagramas de
Feynman y ms tarde llev al descubrimiento del modelo estndar. Pero no
nos apartemos de la historia.
79
Esto era conocido a partir del espectro de absorcin de los tomos: una vez ms fsica del
siglo XIX.
Dirac no estaba pensando en ningn experimento cuando descubri su
extraordinaria ecuacin para la mecnica cuntica relativista de los electrones.
Estaba pensando en cmo podan hacerse matemticamente compatibles la
ecuacin de Schrdinger no relativista y la teora de la relatividad especial de
Einstein. Una vez que tena la ecuacin de Dirac, el camino estaba abierto para
toda la electrodinmica cuntica. Los tericos que estudiaban la QED habran
encontrado con seguridad las inconsistencias que fueron aliviadas por la teora
de renormalizacin.80 No haba ningn obstculo para el descubrimiento de la
moderna teora cuntica de campos. Y los fsicos no dejaran de sentirse
intrigados por la enorme energa del vaco y por qu no gravitaba. Podramos
preguntar s los tericos habran estado dispuestos a hacerlo sin confirmacin
experimental de sus ideas. Podramos preguntar si los jvenes querran seguir
una empresa tan puramente terica. Pero no creo que podamos cuestionar la
posibilidad de que la fsica progresara hasta este punto. Adems, los treinta y
cinco aos de historia de teora de cuerdas sugieren que mientras alguien les
pagase los fsicos tericos seguiran empujando las fronteras matemticas
hasta el fin de los tiempos.
Qu hay sobre el ncleo, el Sol positivamente cargado en el centro del
minsculo sistema solar atmico? Cmo podran haberse deducido el protn y
el neutrn? El protn no habra sido demasiado difcil. Dalton haba dado el
primer paso en 1808. La masa de cualquier tomo es un mltiplo entero de
cierto valor numrico. Eso sugiere ciertamente una coleccin discreta de
constituyentes bsicos en el ncleo. Adems, puesto que la carga elctrica de
un ncleo es en general ms pequea que el nmero atmico, no todos los
constituyentes pueden tener la misma carga. La posibilidad ms simple con
mucho habra sido un nico tipo de partcula cargada positivamente y una
nica partcula neutra con prcticamente la misma masa. Los tericos astutos
habran imaginado esto enseguida.
O no? Una cosa podra haberles despistado, no s por cuanto tiempo. Haba
una posibilidad an ms simple que el neutrn: una posibilidad que no requera
ninguna partcula nueva. El ncleo poda entenderse como varios protones
adheridos a un nmero ms pequeo de electrones. Por ejemplo, un ncleo de
carbono con seis protones y seis neutrones podra haber sido confundido con
seis electrones adheridos a doce protones. De hecho, la masa de un neutrn
est prxima a la masa combinada de un protn y un electrn. Por supuesto
tendra que introducirse un nuevo tipo de fuerza pues la fuerza electrosttica
ordinaria entre electrn y protn no habra sido suficientemente fuerte para
ligar los electrones extra a los protones, y con una nueva fuerza, una nueva
partcula mensajera. Quiz al final habran decidido que el electrn no era una
idea tan mala.
Mientras tanto, Einstein haba desarrollado su teora de la gravedad y los
fsicos curiosos estaban explorando sus ecuaciones. Tampoco aqu
necesitamos conjeturar. Karl Schwarzschild, antes incluso de que Einstein
hubiera completado su teora, encontr la solucin de las ecuaciones de
Einstein que ahora llamamos el agujero negro de Schwarzschild. El propio
Einstein dedujo la existencia de ondas gravitatorias, lo que con el tiempo llev

80
La electrodinmica cuntica estaba afectada por serias inconsistencias matemticas. Las
reglas del clculo llevaban a respuestas infinitas que no tenan sentido. En los aos cincuenta
se ide una cura temporal, llamada renormalizacin. Pero los problemas no se resolvieron
hasta que Kenneth Wilson desarroll una teora mas profunda a principios de los aos setenta.
a la idea del gravitn. Eso no requiri ningn experimento u observacin. Las
consecuencias de la teora de la relatividad general fueron desarrolladas sin
apelar a ninguna prueba emprica de que la teora era correcta. Incluso la
moderna teora de los agujeros negros, que encontraremos en el captulo 12 de
este libro, slo implicaba la solucin de Schwarzschild combinada con ideas
primitivas de la teora cuntica de campos.
Podran haber conjeturado los tericos la estructura completa del modelo
estndar? Protones y neutrones, quiz, pero quarks, neutrinos, muones y todo
lo dems? No veo ninguna forma de que estas cosas pudieran haberse
conjeturado. Pero y los fundamentos tericos subyacentes, la teora de Yang-
Mills? Aqu pienso que estoy en suelo muy firme. El experimento se ha hecho y
existen los datos. En 1953, sin ninguna otra motivacin que generalizar la
teora de Kaluza de una dimensin extra, uno de los ms grandes fsicos
tericos de la historia invent la teora matemtica que hoy se llama teora
gauge no abeliana. Recordemos que Kaluza haba aadido una dimensin extra
a las tres dimensiones del espacio y, al hacerlo, dio una descripcin unificada
de la gravedad y la electrodinmica. Lo que Pauli hizo fue aadir una
dimensin ms hasta un total de 5 + 1. l enroll las dos dimensiones extra en
una minscula 2-esfera. Y qu encontr? Encontr que las dos dimensiones
extra daban lugar a un nuevo tipo de teora, similar a la electrodinmica pero
con un nuevo matiz. En lugar de un nico fotn, la lista de partculas tena
ahora tres partculas tipo fotn. Y, curiosamente, cada fotn llevaba carga;
poda emitir uno cualquiera de los otros dos. sta fue la primera construccin
de una teora gauge no abeliana o de Yang-Mills.81 Hoy reconocemos la teora
gauge no abeliana como la base de todo el modelo estndar. Gluones, fotones,
partculas Z y partculas W son simples generalizaciones de las tres partculas
tipo fotn de Pauli.
Como he dicho, hubo poca o ninguna oportunidad de que los tericos
hubieran sido capaces de deducir el modelo estndar con sus quarks,
neutrinos, muones y bosones de Higgs. E incluso si la hubiera habido,
probablemente habra sido una entre docenas de ideas. Pero creo que hay una
posibilidad de que pudieran haber encontrado los ingredientes tericos
bsicos.
Podran haber descubierto la teora de cuerdas? El descubrimiento de la
teora de cuerdas es un buen ejemplo de cmo suelen trabajar las mentes
sagaces de los tericos. Una vez ms sin ninguna base experimental, los
tericos de cuerdas construyeron un edificio matemtico monumental. El
desarrollo histrico de la teora de cuerdas fue algo accidental. Pero fcilmente
podra haber aparecido a travs de otro tipo de accidentes. Objetos de tipo
cuerda desempean un papel importante en teoras gauge no abelianas. Otra
posibilidad plausible es que pudiera haberse desarrollado a travs de la
hidrodinmica, la teora del flujo de los fluidos. Pensemos en los vrtices
arremolinados que se forman cuando se vaca el agua por el sumidero. El
centro real del vrtice forma un largo ncleo unidimensional que en muchos
aspectos se comporta como una cuerda. Tales vrtices pueden formarse en el
aire: los tornados son un ejemplo. Las volutas de humo proporcionan un

81
Chen Ning Yang y Robert Mills elaboraron independientemente una teora gauge no abeliana
un ao despus del trabajo de Pauli. La nica razn para no incluirlo en mi historia es que Yang
y Mills estaban motivados en parte por ciertos hechos empricos sobre ncleos que no fueron
conocidos hasta despus de mi fecha corte de 1 de enero de 1900.
ejemplo ms interesante, lazos de vrtice que se parecen a cuerdas cerradas.
Podran haber inventado la teora de cuerdas los expertos en dinmica de
fluidos que intentaran construir una teora de vrtices idealizada? Nunca lo
sabremos, pero no parece imposible. Y si los tericos de fluidos hubieran
encontrado cuerdas cerradas que se comportaban como gravitones, podran
haberlo captado los fsicos que trataban de explorar la teora cuntica de la
gravedad? Yo creo que lo habran hecho.
Por el contrario, un escptico podra argumentar razonablemente que por
cada buena idea se habran seguido cien direcciones irrelevantes y mal
encaminadas. Sin ningn experimento para guiar y disciplinar a los tericos,
stos se habran lanzado en todas las direcciones imaginables, con el
consiguiente caos intelectual. Cmo se distinguiran las buenas ideas de las
malas? Tener todas las ideas posibles es tan malo como no tener ideas.
Los escpticos tienen un buen argumento; quiz estn en lo cierto. Pero
tambin es posible que las buenas ideas tengan un valor de supervivencia
darwiniano que las malas ideas no tienen. Las buenas ideas tienden a generar
ms buenas ideas; las malas tienden a no llevar a ninguna parte. Y la
consistencia matemtica es un criterio irrenunciable. Quiz habra
proporcionado algo de la disciplina que de lo contrario tiene que venir del
experimento.
En un siglo sin experimentos, habra avanzado la fsica de la manera que he
sugerido? Quin sabe? No digo que lo hubiera hecho, slo que podra haberlo
hecho. Cuando se trata de calibrar los lmites del ingenio humano, estoy
seguro de que es mucho ms probable subestimar dnde estn los lmites que
sobreestimarlos.
Mirando atrs me doy cuenta de que en 1995 pequ de una falta de
imaginacin muy seria al hablar slo del ingenio de los tericos. Tratando de
consolarme a m mismo y a los dems fsicos presentes en el banquete por las
pobres perspectivas de futuros datos experimentales, subestim tristemente el
ingenio, la imaginacin y la creatividad de los fsicos experimentales. Desde
entonces, ellos han avanzado hasta generar la explosin revolucionaria de
datos cosmolgicos que he descrito en el captulo 5. En el ltimo captulo de
este libro discutir otros experimentos excitantes que tendrn lugar en el
prximo futuro, pero por ahora volvamos a la teora de cuerdas y a cmo ella
genera un enorme paisaje de posibilidades.
10
Las branas tras la mquina mxima de
Rube Goldberg

Llegamos ahora al corazn de la materia. El aparente diseo irrazonable del


universo y la apelacin a alguna forma de principio antrpico es cosa vieja. Lo
realmente nuevo, el terremoto que ha causado enorme consternacin y
controversia entre los fsicos tericos, y la razn por la que escribo este libro,
es el reconocimiento de que el paisaje de la teora de cuerdas tiene un nmero
inconcebible de valles diversos. Las teoras anteriores como la QED (la teora
de fotones y electrones) y la QCD (la teora de quarks y gluones), que haban
dominado a lo largo del siglo XX, tenan paisajes muy aburridos. El modelo
estndar, aun siendo complicado, tiene solo un nico vaco. No hay que hacer
ninguna eleccin, ni siquiera puede hacerse, respecto al vaco en que vivimos
realmente.
La razn para la escasez de vacos en las antiguas teoras no es difcil de
entender. No es que las teoras cunticas de campos con ricos paisajes sean
matemticamente imposibles. Aadiendo al modelo estndar algunos
centenares de campos no observados similares al campo de Higgs, puede
generarse un enorme paisaje. La razn de que el vaco del modelo estndar
sea nico no tiene nada que ver con una extraordinaria elegancia matemtica
del tipo que expliqu en el captulo 4. Tiene mucho ms que ver con el hecho
de que fue construido con el objetivo concreto de describir algunos hechos
limitados sobre nuestro mundo. Las antiguas teoras fueron construidas por
partes, a partir de datos experimentales, con el objetivo concreto de describir
(no explicar) nuestro propio vaco. Estas teoras hacen admirablemente el tra-
bajo para el que fueron diseadas, pero no ms. Con este objetivo limitado en
mente, los tericos no tenan ninguna razn para aadir montones de
estructura adicional slo para hacer un paisaje. De hecho, la mayora de los
fsicos a lo largo del siglo XX (con la excepcin de visionarios previsores como
Andrei Linde y Alex Vilenkin) hubieran considerado que un paisaje diverso era
una lacra antes que una ventaja.
Hasta muy recientemente los tericos de cuerdas estaban cegados por este
viejo paradigma de una teora con un nico vaco. Pese al hecho de que
podran utilizarse al menos un milln de variedades de Calabi Yau diferentes
para compactificar (enrollar y ocultar) las dimensiones extra implicadas por la
teora de cuerdas, los lderes del campo seguan confiando en que se
descubrira un principio matemtico que eliminara todas las posibilidades
salvo una. Pero, a pesar de todo el esfuerzo que se dedic a la bsqueda de tal
principio de seleccin de vaco, no sali nada. Dicen que la esperanza es lo
ltimo que se pierde. Pero ahora la mayora de los tericos de cuerdas se han
dado cuenta de que, aunque la teora puede ser correcta, sus aspiraciones
eran incorrectas. La propia teora est pidiendo que se la vea como una teora
de diversidad, no de unicidad.
Qu hay en la teora de cuerdas que hace su paisaje tan rico y diverso? La
respuesta incluye la enorme diversidad de geometras minsculas y enrolladas
que ocultan las seis o siete dimensiones espaciales extra. Pero antes de que
lleguemos a esta complejidad, quiero exponer un ejemplo mucho ms simple y
familiar de similar complejidad. De hecho, este ejemplo fue la inspiracin
original para el trmino paisaje.
El trmino paisaje no tuvo su origen en los tericos de cuerdas o los
cosmlogos. Cuando yo lo utilic por primera vez en 1993 para describir el
gran nmero de vacos de teora de cuerdas, lo estaba tomando prestado de
un campo de la ciencia mucho ms viejo: la fsica y la qumica de las molculas
grandes. Las configuraciones posibles de una molcula grande, hecha de
centenares de miles de tomos, han sido descritas hace tiempo como paisajes
o, a veces, paisajes de energa. El paisaje de la teora de cuerdas tiene mucho
menos en comn con los paisajes empobrecidos de la teora cuntica de
campos que con el espacio de configuracin de las molculas grandes.
Sigamos este punto antes de volver a la exploracin de la teora de cuerdas.

Empecemos con un nico tomo. Se necesitan tres nmeros para especificar


la posicin de un tomo: las coordenadas del tomo a lo largo de los ejes x, y y
z. Si a usted no le gusta x, y y z puede utilizar en su lugar longitud, latitud y
altitud. As, las configuraciones posibles de un nico tomo son los puntos del
espacio tridimensional corriente.
El siguiente sistema ms simple hecho de tomos es una molcula diatmica:
una molcula compuesta de dos tomos. Especificar la posicin de dos tomos
requiere seis coordenadas: tres para cada tomo. Sera natural llamar a las seis
coordenadas x1,y1,z1 y x2, y2, z2, donde los subndices 1 y 2 se refieren a los dos
tomos. Estos seis nmeros describen dos puntos del espacio tridimensional,
pero tambin podemos combinar las seis coordenadas para formar un espacio
hexadimensional abstracto. Este espacio hexadimensional es el paisaje que
describe a una molcula diatmica.
Saltemos ahora a una molcula compuesta de mil tomos. Para la qumica
inorgnica est sera una molcula muy grande, pero para una biomolcula
orgnica es bastante normal. Cmo describimos todas las maneras en que
pueden disponerse los mil tomos? Esta pregunta no es enteramente
acadmica: los bioqumicos y biofsicos que quieren entender cmo se pliegan
y despliegan las molculas de protena piensan en trminos de un paisaje
molecular.
Evidentemente, para especificar la configuracin de los mil tomos
necesitamos dar tres mil nmeros, que pueden considerarse las coordenadas
de un paisaje trimilidimensional: un paisaje de diseos moleculares posibles.
La coleccin de tomos tiene una energa potencial que vara cuando se
mueven los tomos. Por ejemplo, en el caso de la molcula diatmica, si los
dos tomos estn apretados uno contra otro, la energa potencial se hace
grande. Si los tomos se alejan, llegarn eventualmente a un punto de mnima
energa. Por supuesto, es mucho ms difcil de visualizar la energa de un millar
de tomos, pero en principio es lo mismo: la energa potencial de la molcula
vara cuando nos movemos a lo largo del paisaje. Si, como en el captulo 3,
pensamos en la energa potencial como altitud, el paisaje tendr una rica topo-
grafa con montaas, valles, cordilleras y llanuras. No debera sorprender que
las configuraciones estables de las molculas correspondan a los fondos de los
valles.
Lo llamativo es que el nmero de estos valles es enorme: crece ex-
ponencialmente con el nmero de tomos. En el caso de una molcula grande,
el nmero de valles separados est por encima de los millones o miles de
millones. El paisaje de una molcula con mil tomos puede tener fcilmente
10100 valles. Qu tiene que ver todo esto con el paisaje de vacos y la teora de
cuerdas? La respuesta es que, como ocurre con una molcula, una
compactificacin de teora de cuerdas tiene muchas piezas mviles. Ya
hemos encontrado algunas de estas piezas. Los moduli de compactificacin
eran las cantidades que determinan los tamaos y formas de las diversas
caractersticas geomtricas de las variedades de Calabi Yau. En este captulo
vamos a explorar algunas piezas mviles adicionales y ver por qu el paisaje
es tan complejo y extraordinariamente rico.

D-branas

En el captulo 8 he descrito cmo la idea de Ed Witten en 1995 combinaba la


variedad de teoras de cuerdas en una gran teora M(aestra). Pero dicha teora
tena un serio problema: necesitaba nuevos objetos, objetos que la teora de
cuerdas no haba predicho con anterioridad. La teora tendra que hacer algo
parecido a esto: cada una de las teoras de cuerdas debe contener objetos
previamente insospechados ocultos profundamente en sus matemticas. Las
cuerdas fundamentales de una versin no eran los mismos objetos que las
cuerdas fundamentales en otra versin. Pero cuando los moduli variaban
cuando uno se mova a lo largo del paisaje los nuevos objetos de la versin A
se metamorfoseaban en los viejos objetos de la versin B. Un ejemplo que ya
hemos visto es cmo las membranas de la teora M se metamorfosean en las
cuerdas de la teora tipo IIa. Las ideas de Witten eran atractivas incluso
convincentes pero la naturaleza de los nuevos objetos y su lugar matemtico
en la teora eran un completo misterio. Mejor dicho, lo eran hasta que Joe
Polchinski descubri sus branas.
Joe Polchinski tiene el buen porte y el alegre carcter del muchacho
cercano. Hablando de la comida, Joe Polchinski dijo una vez, Slo hay dos
tipos de comida: el tipo en el que pones chocolate y el tipo en el que pones
ketchup. Pero el exterior juvenil oculta una de las mentes ms profundas y
poderosas para atacar los problemas de la fsica en el ltimo medio siglo.
Incluso antes de que Witten introdujera su teora M, Joe haba estado
experimentando con una idea nueva en teora de cuerdas. Un poco como juego
matemtico, l postul que podra haber lugares en el espacio donde podran
terminar las cuerdas. Imaginemos a un nio que mantiene el extremo de una
comba y la agita para hacer ondas. Las ondas viajan hasta el extremo lejano de
la comba, pero lo que sucede a continuacin depende de si el extremo lejano
esta libre para moverse o est anclado a algo. Antes de Polchinski, las cuerdas
abiertas siempre tenan extremos libres la opcin blanda pero la nueva
idea de Joe era que poda haber anclas en el espacio que impedan moverse a
los extremos de la cuerda. El ancla poda ser un punto simple en el espacio:
sera ms o menos como una mano que impide frreamente el movimiento del
extremo. Pero hay otras posibilidades. Supongamos que el final de la cuerda
estuviera atado a un anillo que puede deslizar arriba y abajo por un eje. El ex-
tremo estara parcialmente fijo pero parcialmente libre para moverse. Aunque
atado al eje, el extremo estara libre para deslizar a lo largo de una lnea: el
propio eje. Lo que pueden hacer las combas unidas a ejes, lo pueden hacer las
cuerdas, o as razon Polchinski. Por qu no tener lneas especiales en el
espacio a las que podran estar atados los extremos de las cuerdas? Como en
el caso de la comba y el eje, el extremo de la cuerda estara libre para deslizar
a lo largo de la lnea. La lnea podra incluso estar curvada. Pero puntos y lneas
no agotan las posibilidades. El extremo de la cuerda podra estar unido a una
superficie, una especie de membrana. Libre para deslizar en cualquier di-
reccin a lo largo de la superficie, el extremo de la cuerda no podra escapar
de la membrana.

Estos puntos, lneas y superficies donde podran terminar las cuerdas


necesitaban un nombre. Joe las llam Dirichlet-branas o simplemente D-branas.
Peter Dirichlet fue un matemtico alemn del siglo XIX que no tuvo nada que
ver con la teora de cuerdas. Pero ciento cincuenta aos antes haba estudiado
las matemticas de las ondas y cmo se reflejaban en objetos fijos. Con todo
derecho los nuevos objetos deberan llamarse Polchinski-branas, pero el
trmino P-branas ya era usado por los tericos de cuerdas para otro tipo de
objeto.
Joe es un buen amigo mo. Durante veinticinco aos habamos trabajado
juntos en varios proyectos de fsica. La primera vez que o hablar de D-branas
fue tomando caf en el bar Caf y Expresso Intergalctico de Quackenbush en
Austin, Texas. Creo que era en 1994. La idea pareca divertida pero no
revolucionaria. No fui el nico en subestimar su importancia. En esa poca las
D-branas no ocupaban lugares preferentes en la agenda de nadie, quiz ni
siquiera en la agenda de Joe. Solo poco despus de la conferencia de Witten de
1995 las D-branas irrumpieron en la conciencia de los fsicos tericos.
Cul es la relacin con la conferencia de Witten? Unos meses despus, en
noviembre, Joe escribi un artculo que ha tenido tremendas repercusiones en
todas las reas de la fsica terica. Los nuevos objetos que necesitaba Witten
eran exactamente las D-branas de Joe. Armados con las D-branas, los fsicos
podan ahora completar el proyecto de Witten de reemplazar varias teoras
aparentemente diferentes por una nica teora con muchas soluciones.

Branas de cualquier dimensin

Qu hay de especial en las cuerdas? Qu hay en los filamentos uni-


dimensionales de energa para que los tericos estn tan seguros de que son
los bloques constituyentes de toda la materia? Cuanto ms sabemos de la
teora, ms seguros vamos estando de que no hay nada muy especial en ellas.
En los captulos anteriores hemos encontrado la mgica misteriosa y
asombrosa teora M oncedimensional. Esa teora no tiene cuerdas en absoluto.
Tiene membranas y gravitones, pero no cuerdas. Como vimos, las cuerdas
aparecen slo cuando compactifcamos la teora M, e incluso entonces las
cuerdas son tan slo lmites de membranas tipo cinta que slo se hacen
verdaderamente parecidas a cuerdas cuando la dimensin compacta se
contrae hasta un tamao prcticamente nulo. En otras palabras, la teora de
cuerdas es una teora de cuerdas nicamente en ciertas regiones lmite del
paisaje.
En un mundo con tres dimensiones espaciales hay tres tipos de objetos que
los tericos de cuerdas llaman branas. El ms simple es una partcula puntual.
Puesto que un punto no tiene extensin en ninguna dimensin, es habitual
considerar el punto como un espacio cerodimensional. La vida en un punto
sera muy aburrida: no hay direcciones que explorar. Los tericos de cuerdas
llaman a las partculas puntuales 0-branas, donde el 0 representa la
dimensionalidad de la partcula. En el lenguaje de la teora de cuerdas, una 0-
brana, en la que las cuerdas pueden terminar, se denomina una DO-brana.
Despus de las 0-branas vienen las 1-branas o cuerdas. Una cuerda tiene
extensin en solo una direccin. Vivir en una cuerda sigue siendo muy
limitado, pero al menos uno tendra una dimensin en la que moverse. Hay dos
tipos de 1-branas en teora de cuerdas: las cuerdas originales y las DI-cuerdas
(los objetos unidimensionales en donde pueden terminar las cuerdas
ordinarias).
Finalmente hay 2-branas, o membranas, hojas de materia flexibles. La vida
es infinitamente ms variada en una 2-brana, pero an no tan interesante
como en el espacio tridimensional. De hecho, podamos llamar a nuestro
mundo tridimensional una 3-brana pero, a diferencia de las 0, 1 y 2-branas, no
podemos mover la 3-brana en el espacio. Es espacio. Pero supongamos que
viviramos en un mundo con cuatro dimensiones espaciales. La direccin extra
del espacio dara a una 3-brana libertad para moverse. En un mundo con
cuatro dimensiones, es posible tener 0, 1, 2 y 3-branas.
Qu pasa en el mundo 9+1 dimensional de la teora de cuerdas? Es posible
que las branas pudieran existir en todo el recorrido desde las 0-branas a las 8-
branas. Esto no significa en s mismo que una teora dada tenga realmente
tales objetos; eso depende de los constituyentes bsicos de la materia y de
cmo pueden ensamblarse. Pero s significa que hay dimensiones suficientes
para contener tales branas. Las diez direcciones espaciales de la teora M son
suficientes para contener un tipo ms de brana: la 9-brana.
El hecho de que diez tipos diferentes de branas pueden encajar en las diez
dimensiones del espacio no significa que la teora M tenga realmente a todas
ellas como objetos posibles. De hecho, la teora M no lo hace. Es una teora de
gravitones, membranas y 5-branas. No existen otras branas. Explicar por qu
nos llevara muy lejos en las matemticas abstractas de la relatividad general
supersimtrica, pero no necesitamos llegar a ello: basta con saber que la
supergravedad oncedimensional (es decir, 10+1 dimensional) es una teora de
membranas y 5-branas que interaccionan gravitatoriamente lanzando
gravitones de un lado a otro.
Cada una de las teoras de cuerdas decadimensionales tiene una variedad de
D-branas. Una versin la teora de cuerdas Tipo IIa tiene membranas de
dimensin par: DO, D2, D4, D6 y D8. La teora tipo IIb tiene branas de
dimensin impar: DI, D3, D5, D7 y D9.
Igual que se podra atar ms de una comba al mismo eje, cualquier nmero
de cuerdas puede terminar en una D-brana. De hecho, una nica cuerda puede
tener sus dos extremos atados a la misma D-brana de la misma forma que los
dos extremos de una comba podran estar atados al mismo eje. Estos
segmentos de cuerda estaran libres para moverse a lo largo de la brana, pero
no podran abandonarla. Son criaturas confinadas a vivir su vida en la D-brana.
Lo que hace tan interesantes a estos pequeos segmentos de cuerda es que
se comportan igual que partculas elementales. Tomemos, por ejemplo, D3-
branas. Las cuerdas cortas, con ambos extremos atados a la brana, son libres
de moverse a lo largo del volumen tridimensional de la D3-brana. Pueden
juntarse, unirse para formar un nico segmento, vibrar y desconectarse. Se
mueven e interaccionan igual que las partculas para cuya explicacin fue
ideada originalmente la teora de cuerdas. Pero ahora viven en una brana.

La D-brana es un modelo de un mundo con partculas elementales que se


comportan de forma muy parecida a las partculas elementales reales. La
nica cosa que falta en la D-brana es la gravedad. Ello se debe a que el
gravitn es una cuerda cerrada, una cuerda sin extremos. Una cuerda sin
extremos no estara pegada a la brana.
Podra el mundo real de electrones, fotones y todas las dems partculas
elementales (con la excepcin del gravitn) as como tomos, molculas,
personas, estrellas y galaxias tener lugar en una brana? Para la mayora de
los tericos que trabajan en estos problemas, esto parece la posibilidad ms
probable.

Branas y compactificacin

Con branas pueden hacerse todo tipo de cosas. Tomemos una D2-brana
una membrana y curvmosla para formar una 2-esfera. Habremos hecho un
globo. El problema es que la tensin de la membrana hace que desaparezca
rpidamente, como un globo pinchado. Podramos dar a la D2-brana la forma
de un toro, pero tambin ste colapsara.
Pero imaginemos ahora una brana que se extiende de un extremo a otro del
universo. El ejemplo ms simple de visualizar es una DI-brana infinita
extendida a travs de todo el universo como un cable infinito. Una D-brana
infinita no tiene manera de contraerse y desaparecer. Podemos imaginar que
dos gigantes csmicos mantienen fijos sus extremos, pero puesto que la D-
brana es infinita, los gigantes estn infinitamente alejados.
No hay por qu detenerse en DI-branas: una hoja infinita extendida a travs
del universo tambin es estable. Esta vez necesitaramos muchos gigantes
para mantener fijos los bordes pero, de nuevo, estaran infinitamente alejados.
La membrana infinita sera un mundo con partculas elementales que podra
parecerse a una versin planilandesa de nuestro propio universo. Quiz
usted piense que las criaturas de la membrana no tendran ninguna forma de
saber que existen ms dimensiones, pero eso no es completamente cierto. Las
dimensiones seran delatadas por las propiedades de la fuerza gravitatoria.
Recordemos que la gravedad es debida a gravitones que saltan entre los
objetos. Pero los gravitones son cuerdas cerradas sin extremos. No tienen
ninguna razn para adherirse a la brana. En su lugar, viajan libremente por
todo el espacio. Pueden seguir siendo intercambiados entre objetos en la brana
pero solamente si viajan a travs de las dimensiones extra y luego vuelven a la
brana. La gravedad sera como un mensaje de ciencia-ficcin que dice a las
criaturas planilandesas que hay ms dimensiones y que ellas estn prisioneras
en una superficie bidimensional.
Las dimensiones inobservadas de la gravedad seran de hecho fciles de
detectar. Cuando los objetos colisionan, pueden radiar gravitones, igual que los
electrones radian fotones cuando colisionan. Pero normalmente los gravitones
radiados escaparn al espacio y nunca volvern a la brana. De este modo se
perdera la energa de la brana. Las criaturas planilandesas descubriran que la
energa no se convierte en calor, energa potencial o energa qumica:
simplemente desaparece.
Imaginemos ahora que el espacio tiene ms dimensiones que las tres
usuales. D3-branas infinitas podran extenderse a travs del espacio de la
misma manera, y en una 3-brana podran existir todas las cosas habituales de
nuestro mundo, excepto que la gravedad sera errnea. La ley de la fuerza
gravitatoria reflejara el hecho de que el graviten se mueve a travs de ms
dimensiones. La gravedad estara diluida por dispersarse en las dimensiones
extra. El resultado sera calamitoso. La gravedad sera mucho ms dbil, y
galaxias, estrellas y planetas estaran pobremente unidos. De hecho, la
gravedad sera demasiado dbil para mantenernos en la Tierra incluso si la
Tierra se mantuviera unida de algn modo.
Tomemos las dimensiones extra las que nosotros no podemos explorar
pero s puede hacerlo el gravitn y enrollmoslas en un espacio compacto
microscpicamente pequeo. Las tres dimensiones de la experiencia ordinaria
forman una habitacin infinita, pero las otras direcciones tienen paredes,
techos y suelos. Los puntos en paredes opuestas o en el techo y el suelo estn
emparejados como describ en el captulo 8.
Para ayudar a la visualizacin, volvamos al ejemplo en el que com-
pactificbamos el espacio tridimensional enrollando una direccin. Empezando
con una habitacin infinita, cada punto del techo se identificaba con el punto
del suelo que tiene directamente debajo. Pero ahora el suelo tiene una
alfombra que se extiende hasta el infinito en infinitas direcciones. La alfombra
es una D-brana. Imaginemos que la alfombra-brana se mueve lentamente en
La direccin vertical. Se eleva lentamente desde el suelo como una alfombra
mgica en las Las mil y una noches. Sigue levitando y ascendiendo hasta que
toca el techo. Y abracadabra, zap! La alfombra reaparece instantneamente
en el suelo.
El gravitn sigue sin estar unido a la alfombra-brana, pero ahora no puede ir
muy lejos. Hay muy poco espacio para moverse en la dimensin extra. Y si la
dimensin extra es microscpicamente pequea, entonces es difcil decir si el
gravitn est fuera de la brana. Resultado: la gravedad es casi exactamente la
que sera si, como todo lo dems, el gravitn se moviera en la brana. Y, por
supuesto, no hay nada nuevo si reemplazamos la membrana por una D3-brana
en un espacio de dimensin ms alta. Una D3-brana en el espacio
nonodimensional de la teora de cuerdas sera muy similar a nuestro mundo si
las dimensiones extra estuvieran apretadamente enrolladas.

La mayora de los tericos de cuerdas piensan que realmente vivimos en un


mundo-brana que flota en un espacio con seis dimensiones extra. Y quiz hay
otras branas flotando cerca, separadas microscpicamente de nosotros pero
invisibles (para nosotros) porque nuestros fotones se pegan a nuestra propia
brana, y los suyos se pegan a su brana. Aunque invisibles, estas otras branas
no seran imposibles de detectar: la gravedad, formada por cuerdas cerradas,
salvara la separacin. Pero no es as precisamente la materia oscura: materia
invisible cuya atraccin gravitatoria es sentida por nuestras propias estrellas y
galaxias? Las D-branas de Polchinski abren todo tipo de nuevas direcciones.
Desde nuestro punto de vista, un universo con muchos mundo-branas viviendo
pacficamente unos al lado de otros es tan solo una posibilidad ms que puede
encontrarse en el paisaje. Espacios de Calabi Yau de complejidad increble,
centenares de moduli, mundo-bra-nas, flujos (an por llegar): el universo est
empezando a parecer un mundo que solo podra gustar a la madre de Rube
Goldberg. Para parafrasear al famoso fsico experimental I. I. Rabi, Quin ha
encargado todo esto?82.
Pero no hemos agotado ni mucho menos todos los ardides y artilugios con los
que Rube puede jugar. He aqu otro: adems de flotar en el espacio compacto,
las branas tambin pueden estar enrolladas en las direcciones compactas. El
ejemplo ms simple es volver al cilindro infinito y enrollar una D1-brana a su
alrededor. Esto sera lo mismo que enrollar una cuerda ordinaria alrededor del
cilindro, excepto que la cuerda est reemplazada por una Dl-brana. Este
objeto, visto a distancia, se parecera a una partcula puntual en una lnea
unidimensional. Por el contrario, supongamos que el espacio compacto fuera
una 2-esfera ordinaria. Podramos tratar de enrollar una cuerda o una Dl-brana
alrededor del ecuador de la esfera como un cinturn alrededor de la cintura de
un hombre gordo. Pero el cinturn podra resbalar y soltarse del hombre gordo.
Una cuerda o una Dl-brana enrollada en una esfera no es estable, no se
quedara all mucho tiempo. En palabras del fsico Sidney Coleman, No se
puede poner un lazo a un baln de baloncesto.
Qu pasa con el toro la superficie de una rosquilla? Puede enrollarse una
Dl-brana en el toro de una forma estable? S y, adems, en ms de una forma.
Hay dos formas de poner un cinturn a la rosquilla. Una manera es pasar el
cinturn por el agujero. Intntelo. Tome una rosquilla o un dnut y pase una
cuerda a travs del agujero. Enrllela y tela. La cuerda no puede escaparse.
Puede ver la otra manera de poner el cinturn al toro?
El factor decisivo es la topologa del toro. La topologa es la disciplina
matemtica que distingue esferas de tori (el plural de toros) y espacios ms
complicados. Una extensin interesante del toro es una superficie con dos
agujeros. Tomemos un trozo de arcilla y moldeemos una bola. La superficie es
una esfera. Ahora hagamos un agujero que la atraviese de modo que se
parezca a un dnut: la superficie es un toro. A continuacin, hagamos un
segundo agujero: la superficie es una generalizacin doblemente agujereada
de un toro. Hay ms formas de enrollar una Dl-brana en el toro doblemente
agujereado que en el toro con un agujero. Un matemtico llamara a la esfera
una superficie de gnero cero, al toro una superficie de gnero uno y, al toro
de dos agujeros, una superficie de gnero dos. Cuanto ms alto es el gnero,
ms maneras hay de enrollar branas.
Teniendo nueve dimensiones espaciales, la teora de cuerdas tiene seis
dimensiones extra a ocultar por compactificacin. Los espacios
hexadimensionales son enormemente ms complicados que los espacios
bidimensionales. No solo se pueden enrollar DI-branas sino que tambin hay
versiones en dimensiones ms altas de dnuts con agujeros que le permitirn
enrollar D2, D3, D4, D5 y D6-branas en cientos de maneras.
82
Cuando se descubri el mun (una partcula similar al electrn pero doscientas veces ms
pesado), Rabi dijo, Quin lo encarg?. Sin duda se estaba refiriendo a la aparente
arbitrariedad de las partculas elementales.
Hasta ahora hemos considerado bsicamente branas de una en una. Pero
podemos tener montones de ellas. Pensemos en la alfombra en una habitacin
infinita. Por qu no tener dos alfombras, una encima de la otra? De hecho es
posible apilarlas como pilas de alfombras en un bazar persa. Igual que las
alfombras podran flotar libremente por separado, una pila de D-branas puede
separarse en varias branas que flotan libremente. Pero las D-branas se parecen
un poco a alfombras pegajosas. Si usted las junta, se pegan, formando una
brana compuesta. Esto da a Rube Goldberg ms opciones para disear su
mquina. Puede colocar varias alfombras apiladas a diferentes alturas en la ha-
bitacin. Tiene nueva flexibilidad para hacer mundos con todo tipo de
propiedades. De hecho, con cinco alfombras, pegadas en un pila de dos y otra
de tres, puede hacer un mundo con leyes de la fsica que tienen muchas
similitudes con el modelo estndar.
Las localizaciones de las branas en el espacio compacto son nuevas variables
que aadir a los moduli cuando se cuentan las posibilidades para crear un
universo. Vistas a distancia, cuando las direcciones compactas son
microscpicas -demasiado pequeas para ver-, las posiciones de la brana
parecen ser simples campos escalares adicionales que definen el paisaje.

Flujos

Los flujos han surgido como uno de los ingredientes ms importantes en el


paisaje. Ellos, ms que cualquier otra cosa, hacen el paisaje prodigiosamente
grande. Los flujos son un poco ms abstractos, y ms difciles de visualizar,
que las branas. Son nuevos ingredientes interesantes, pero la conclusin es
simple. A distancia parecen ms campos escalares. Los ejemplos ms
familiares de flujos son los campos elctrico y magntico de Faraday y
Maxwell. Faraday no era un matemtico pero tena una prodigiosa capacidad
de visualizacin. Pareca que poda ver los campos electromagnticos en sus
aparatos experimentales. Su imagen del campo de un imn eran las lneas de
fuerza que emanaban del Polo Norte y volvan a entrar por el Polo Sur. En cada
punto del espacio, las lneas de fuerza especifican la direccin del campo
magntico, mientras que la densidad de las lneas (lo prximas que estn)
especifica la densidad del campo.
Faraday imaginaba el campo elctrico de la misma manera: lneas que fluyen
desde las cargas positivas hasta las cargas negativas. Imaginemos una
superficie esfrica que rodea a un objeto cargado aislado con lneas de fuerza
elctrica que fluyen hacia fuera y se alejan hasta el infinito. Las lneas de
fuerza deben atravesar la superficie esfrica. Estas lneas imaginarias que
atraviesan la esfera son un ejemplo del flujo elctrico a travs de una
superficie.
Hay una medida de la cantidad total de flujo que atraviesa una superficie.
Faraday la imaginaba como el nmero de lneas de fuerza que atraviesan la
superficie. Si hubiera conocido el clculo infinitesimal, podra haberlo descrito
como una integral de superficie del campo elctrico. La idea del nmero de
lneas era incluso mejor de lo que Faraday pensaba. Resulta que el flujo a
travs de una superficie es una de esas cosas que la moderna mecnica
cuntica nos dice que estn cuantizadas. Como los fotones, la unidad de flujo
no puede subdividirse en fracciones. De hecho, el flujo, no puede variar de
forma continua sino que debe considerarse en trminos de lneas discretas, de
modo que el flujo a travs de cualquier superficie es un entero.
Los campos elctrico y magntico corrientes apuntan a lo largo de
direcciones del espacio tridimensional, pero tambin es posible considerar
flujos que apuntan a lo largo de las seis direcciones compactas del espacio. En
un espacio hexadimensional las matemticas de los flujos son ms
complicadas, pero an se pueden considerar lneas o superficies de fuerza que
serpentean en un espacio de Calabi Yau y atraviesan sus agujeros de donut.
Entrar en ms detalles sobre el flujo en un espacio de Calabi Yau requerira
mucho ms de geometra y topologa modernas. Pero las conclusiones
importantes no son tan difciles. Como en el caso de los campos magnticos, el
flujo a travs de los diversos agujeros de donut est cuantizado. Es siempre un
mltiplo entero de una unidad bsica de flujo. Esto significa que para
especificar el flujo por completo todo lo que necesitamos especificar es un
nmero de enteros: cuntas unidades de flujo hay a travs de cada agujero en
el espacio.
Cuntos enteros se necesitan para describir el flujo en un espacio de Calabi
Yau? La respuesta depende del nmero de agujeros que tiene la superficie. Las
superficies de Calabi Yau son mucho ms complicadas que un simple toro y
tpicamente tienen varios cientos de agujeros. Por lo tanto, centenares de
flujos enteros son parte de la descripcin de un punto en el paisaje.

Singularidades conifold

Hasta ahora un montaje tpico puede incluir algunos centenares de moduli


para fijar el tamao y forma del espacio compacto, algunas branas localizadas
en varias posiciones del espacio, y ahora algunos centenares de flujos enteros
adicionales. Que ms podemos proporcionarle a Rube?
Hay muchas ms cosas con las que jugar, pero para que este libro tenga un
tamao manejable solo explicar una ms: la singularidad conifold. Un baln
de ftbol es una esfera. Si ignoramos la textura y las costuras de la superficie,
es suave. Un baln de rugby, por el contrario, es suave en todas partes
excepto en los extremos, donde termina en punta. Una punta infinitamente
aguda en algn lugar de una superficie suave es un ejemplo de una
singularidad. En el caso del baln de rugby, las singularidades se denominan
singularidades cnicas. La forma puntiaguda de los extremos se parece a la
punta de un cono.
Las singularidades en espacios de dimensiones ms altas lugares donde el
espacio no es suave son ms complicadas. Tienen una topologa ms
compleja. La conifold es una de estas singularidades que pueden existir en
un espacio de Calabi Yau. Aunque complicada, es similar a la punta de un cono,
como su nombre sugiere. Para nuestros propsitos podemos considerar la
conifold un lugar cnico puntiagudo en la geometra.
Algo interesante sucede cuando se combinan conifolds y flujos en el
mismo espacio de Calabi Yau. El flujo ejerce una fuerza sobre la punta del cono
y lo estira para formando un cuello largo y estrecho como el morro de un oso
hormiguero. De hecho podemos tener ms de una singularidad conifold de
modo que el espacio se hace espinoso con puntas puntiagudas que sobresalen
como si fuera un erizo de mar hexadimensional.
Ahora Rube tiene las piezas. Qu tipo de mquina disparatada puede
construir? Las posibilidades son enormes, pero voy a describir una mquina
denominada la construccin KKLT, por las iniciales de los apellidos de sus
fundadores.83 KKL y T empezaron con un espacio de Calabi Yau. Hay millones
para escoger. Hagamos nuestra eleccin. En algn lugar en el espacio hay una
singularidad conifold. A continuacin, KKLT llenan los diversos agujeros con
flujos: un entero por cada agujero. Todo esto supone especificar unos
quinientos parmetros: moduli y flujos. El resultado es un valle en el paisaje,
pero diferente de cualquiera de los que hemos hablado hasta ahora. Este punto
es el Valle de la Muerte del paisaje, no porque sea trrido, sino porque est por
debajo del nivel del mar. La altitud es negativa. Esto significa, por supuesto,
que la energa del vaco, y por consiguiente la constante cosmolgica, es
negativa el signo equivocado para nuestro universo. En lugar de dar lugar
a una repulsin universal, provocara una atraccin csmica universal. En lugar
de acelerar la expansin del universo, acelerara la tendencia a colapsar.
Pero KKLT tenan otro truco de Rube Goldberg. Aadieron una antibrana
una antibrana-alfombra. Las D-branas son como partculas. Igual que cada
partcula tiene su antipartcula, cada brana tiene su antibrana. Como las
partculas ordinarias, si se juntan una brana y su antibrana pueden aniquilarse
en una explosin de energa. Pero KKLT solo ponen antibranas en su
construccin.
El caso es que la antibrana experimenta una fuerza que la atrae hacia la
punta de la singularidad conifold. sa es la nica localizacin posible de la
antibrana. La masa de la antibrana extra aade la energa suficiente para
hacer la altitud positiva. As, mezclando un poco de todo, KKLT descubrieron
un punto del paisaje, un valle en realidad, con una pequea constante
cosmolgica positiva, el primero de su tipo.

La importancia del valle que descubrieron KKLT no reside en que se parezca


mucho a nuestro propio valle. No tiene ningn modelo estndar de fsica de
partculas y, en la forma original, no tena los ingredientes para describir la
inflacin. Su importancia radica en que es el primer intento acertado de
alejarse de la llanura supersimtrica y encontrar un valle por encima del nivel

83
KKLT son siglas de Kachru Kallosh Linde y Trivedi. Shamit Kachru, Renata Kallosh y Andrei
Linde son profesores en la Universidad de Stanford. Sandip Trivedi es profesor en el Instituto
Tata, en India.
del mar. Era una prueba de un principio: que el paisaje de la teora de
cuerdas tiene valles con una pequea constante cosmolgica positiva.
La mquina KKLT tiene un aire de complejidad de Rube Goldberg, pero tiene
una caracterstica que Rube nunca hubiera permitido. Tiene una pieza que
sirve para dos propsitos. La antibrana no slo eleva la energa y hace la
constante cosmolgica positiva sino que tambin hace otra tarea importante.
Nuestro mundo, el mundo en que vivimos, no es supersimtrico. No hay ningn
compaero ferminico sin masa del fotn, ningn gemelo idntico bosnico del
electrn. Antes de colocar la antibrana en la garganta conifold, la
construccin KKLT segua siendo supersimtrica. Pero la antibrana deforma el
espejo de feria de modo que la supersimetra se rompe. Eso es muy poco
Goldberg utilizar una pieza con una doble funcin.
El punto KKLT en el paisaje no es nuestro mundo. Pero quiz no sea tan difcil
incorporar el modelo estndar incluyendo algunas membranas ms. En algn
lugar alejado de la antibrana, cinco D-branas adicionales podran proporcionar
los ingredientes extra.

El discretuum de Bousso y Polchinski

Lo que KKLT encontraron no era un nico valle sino ms bien una enorme
coleccin de valles. Como mencion al principio del captulo 7, Polchinski y
Raphael Bousso, entonces un estudiante postdoctoral en Stanford, ya haban
explicado la idea bsica en un artculo que fue generalmente ignorado. Para
entender cmo la compactifcacin puede conducir a un nmero fabuloso de
vacos, Bousso y Polchinski se haban centrado en una nica geometra de
Calabi Yau y preguntaban cuntas maneras hay de llenar con flujos centenares
de agujeros de donut en el espacio.
Supongamos que la variedad de Calabi Yau tiene una topologa su-
ficientemente rica para permitir quinientos agujeros de dnut distintos a travs
de los que pasan flujos. El flujo a travs de cada agujero debe de ser un entero,
de modo que hay que especificar una cadena de quinientos enteros.
Tericamente, no hay lmites al tamao de los enteros, pero en la Prctica no
queremos poner demasiado flujo a travs de cualquier agujero. El efecto de un
flujo muy grande sera extender el tamao de la variedad a proporciones que
podran ser peligrosas. As que pongamos algunos lmites. Supongamos que el
valor de un flujo en enteros no puede ser mayor que nueve. Es decir, cada uno
de los flujos es un entero entre cero y nueve. Cuntas posibilidades supone
eso?
Empecemos con un ejemplo ms fcil. Supongamos que, en lugar de
quinientos, slo hay un agujero con el que tratar. Si el flujo a travs del agujero
puede ser un entero entre cero y nueve, entonces hay diez posibilidades: cero,
uno, dos, tres, cuatro, cinco, seis, siete, ocho y nueve. La idea es que cada una
de estas posibilidades define un vaco potencial, un ambiente con sus propias
leyes y, lo que es ms importante, su propia energa de vaco. Aunque diez
vacos son muchos desde la perspectiva de una teora cuntica de campos
ordinaria del siglo XX, apenas es un nmero prometedor para compensar la
increble improbabilidad de que se anulen 119 cifras decimales. Pero sigamos.
Supongamos que hay dos agujeros, cada uno de los cuales puede tener un
flujo entre cero y nueve. Entonces el nmero de configuraciones posibles es
102, un centenar. Esto es algo mejor, pero todava demasiado modesto. Pero
notemos que cada vez que se aade un agujero, el nmero de posibilidades se
hace diez veces mayor. Seis agujeros dan un milln de posibilidades; doce
agujeros dan un billn. Con quinientos agujeros tenemos el nmero
increblemente grande de 10500 configuraciones. Adems, cada valle en esta
lista gargantuesca tiene una energa de vaco, y probablemente no hay dos
que tengan exactamente el mismo valor.
Hagamos una grfica para mostrar todos los valores posibles de la constante
cosmolgica. Tomemos una hoja de papel y tracemos un eje horizontal. En
mitad de la lnea marcamos un punto y le llamamos cero. A la derecha
marcamos un punto y le llamamos uno. El valor uno representa el valor de
referencia de la energa de vaco: una unidad. Ahora empezamos a marcar
todos los puntos que corresponden a las energas de vaco de los 10 500 valles.
Con un lpiz muy fino usted quiz sea capaz de marcar mil puntos aleatorios
antes de que empiecen a tocarse y hacer una lnea continua.
Para hacerlo mejor tomemos una hoja ms grande. Con una hoja tan grande
como el Empire State Building, puede tener un milln de puntos colocados
aleatoriamente antes de que empiecen a tocarse. Con una pgina del tamao
de la galaxia quiz puedan mostrarse 1024 puntos. Ninguno de estos nmeros
se acerca ni por asomo a 10500. Incluso si se espaciaran los puntos a una
longitud de Planck y se hiciera la hoja tan grande como el universo conocido,
tendramos slo 1060 puntos. El nmero 10500 es tan escandalosamente grande
que no se me ocurre ninguna manera de representar grficamente tantos
puntos.
La palabra que denota todos los nmeros posibles en un rango dado es
continuum. Los puntos en nuestra grfica de energa del vaco no forman
realmente un continuo, pero su representacin es tan densa que para fines
prcticos estn representados todos los nmeros. Para describir un conjunto de
valores tan terriblemente grande y denso, los tericos de cuerdas como Bousso
y Polchinski acuaron la palabra discretuum, discreto pero casi un continuo.
Pero el punto importante es que con tantos valores aleatoriamente escogidos
para la constante cosmolgica, habr un nmero enorme en la minscula
ventana de vida que calcul Weinberg. No se necesita ningn ajuste fino
para asegurarlo. Por supuesto, ser slo una mnima fraccin de los valles los
que estn en la ventana de oportunidad antrpica: aproximadamente uno
entre 10120.
El crecimiento del paisaje durante los aos transcurridos desde que se
descubri la teora de cuerdas ha sido una fuente de preocupacin para la
mayora de los tericos de cuerdas. Durante los primeros das felices, cuando
el paisaje empobrecido estaba compuesto solamente de un nico punto o,
como mximo, un nmero que poda contarse con los dedos de una mano, los
tericos de cuerdas no pudieron contener su alegra cuando encontraron que
las pocas teoras conocidas eran en realidad tan slo diferentes soluciones de
una nica teora. Pero, al mismo tiempo, que se produca esta consolidacin, se
estaba desarrollando otra tendencia ms ominosa que horroriz a muchos te-
ricos de cuerdas. El nmero de soluciones distintas se estaba expandiendo en
un paisaje inimaginablemente grande. Pero sospecho que, con el tiempo, estos
mismos tericos de cuerdas empezarn a ver el paisaje como la caracterstica
singular ms importante y convincente de su teora. Podramos preguntar:
No hemos sustituido simplemente un problema imposible por otro? Ya no
tenemos que preguntarnos por qu la constante cosmolgica est tan bien
ajustada. Quiz sea cierto que el paisaje es tan prodigioso que puede
encontrarse cualquier cosa que estemos buscando. Pero qu principio de la
fsica selecciona nuestro valle benigno de entre otros 10500?. La respuesta a la
que llegaremos en el captulo siguiente es que nada lo hace. Como veremos, la
pregunta es una pregunta errnea.
11
Un universo burbuja
Una cosa es argumentar que la teora da lugar a muchas posibilidades para
las leyes de la fsica, pero otra muy diferente es decir que la Naturaleza saca
provecho realmente de todas las posibilidades. Cul de los muchos ambientes
posibles se materializ como mundo real? Las ecuaciones de la fsica tienen sin
duda soluciones que describen capas esfricas gigantes de acero inoxidable en
rbita alrededor de estrellas masivas hechas de oro puro. Para un terico,
tales soluciones de las ecuaciones existen. Pero hay tales objetos en el univer-
so? Probablemente no, y las razones son histricas. Nada en la manera en que
evolucion el universo nada en la cosmologa del big bang podra explicar
cmo se habran formado tales objetos. La existencia matemtica no es lo
mismo obviamente que la existencia fsica. Descubrir que la teora de cuerdas
tiene 10500 soluciones no explica nada de nuestro mundo a menos que tambin
entendamos cmo nacieron los ambientes correspondientes.
Algunos fsicos creen que debe haber un principio de seleccin de vaco que
discrimina un nico punto en el paisaje presumiblemente nuestro punto.
Dicho principio, si existe, podra ser matemtico, quiz una demostracin de
que slo una de las muchas soluciones aparentes de la teora de cuerdas es
realmente consistente. Pero, si lo hay, las matemticas de la teora de cuerdas
han ido en sentido contrario, hacia una no unicidad cada vez mayor. He odo
decir a algunos que el Principio de seleccin de vaco debe ser cosmolgico; el
nacimiento del universo slo pudo suceder de una nica manera que condujo a
un ambiente igualmente nico. Pero el principio de seleccin de vaco es muy
parecido al monstruo del lago Ness: a menudo se afirma que existe, pero nadie
lo ha visto nunca. En consecuencia, muchos de nosotros empezamos a
sospechar que no existe en absoluto. Incluso si existe un mecanismo
semejante, las probabilidades de que las leyes de la fsica resultantes
estuvieran bien ajustadas con la increble precisin necesaria para nuestra
existencia seguiran siendo despreciables. Yo tengo la sensacin de que un
genuino principio de seleccin de vaco sera con gran probabilidad un
desastre.
Cul es la alternativa? La respuesta es que la Naturaleza hace uso de algn
modo de todas las posibilidades. Hay un mecanismo natural que habra
poblado un megaverso con todos los ambientes posibles, transformndolos de
posibilidades matemticas en realidades fsicas? Esto es lo que cree un nmero
cada vez mayor de fsicos tericos yo mismo incluido. Llamo a esta idea el
paisaje poblado.84
En este captulo explicar la idea principal del punto de vista del paisaje
poblado: mecanismos que descansan en principios fsicos bien comprobados
dan lugar a un nmero enorme, o incluso infinito, de universos de bolsillo, y
todos y cada uno de los valles estn representados en el paisaje.
Los mecanismos que subyacen al paisaje poblado se basan slo en los
principios de la relatividad general y en aplicaciones muy convencionales de la
mecnica cuntica. Para entender cmo se puebla el paisaje tenemos que
examinar dos conceptos muy bsicos de la fsica. El primero es la
metaestabilidad del vaco. Se refiere al hecho de que las propiedades del vaco
pueden cambiar sbitamente con poco o ningn calentamiento. El segundo
concepto es que el espacio se clona a si mismo.

Estabilidad y metaestabilidad

En la sombramente divertida stira de ciencia ficcin Cunas de gato de Kurt


Vonnegut, el fsico Flix Hoenikker descubre una nueva forma de agua slida
llamada hielonina. La estructura cristalina de la hielonina es algo diferente de
la del hielo corriente una nueva manera de apilar las balas de can, por as

84
El paisaje poblado es completamente familiar para cosmlogos como Linde, Vilenkin y Guth,
que lo han abrazado, o a algo muy parecido a ello, durante muchos aos.
decir y, como resultado, la nueva red cristalina es tan estable que no se
funde hasta que la temperatura llega a los 50 C. En la fantasa de Vonnegut,
la razn de que las aguas de la Tierra permanecieran lquidas con anterioridad
es que se necesitara una minscula semilla del nuevo cristal para ensear a
las molculas de agua a reensamblarse en la red de hielonina ms estable. Una
vez que se introdujera dicho minsculo cristal maestro, el agua circundante
se coagulara a su alrededor, formando una burbuja de hielonina en rpida
expansin. Hasta el pequeo experimento Indico de Hoenikker nadie haba
hecho nunca un cristal de hielonina, de modo que el H 20 de la Tierra no estaba
corrompida por el primo ms mortfero del hielo ordinario.
Incorrupta... hasta que un trozo del nuevo material de Hoenikker cae en las
manos de Pap Monzano, presidente y dictador de San Lorenzo. Pap
termina con su vida tragando un poco de ello, con lo que desestabiliza sus
propios fluidos. Estos se convierten en la letal hielonina y todo su cuerpo se
congela en una fraccin de segundo. Cuando la fortaleza de Pap se derrumba
y cae al mar, su cadver cargado de hielonina inicia una reaccin en cadena.
Un cristal se expande a gran velocidad e inmediatamente congela toda el agua
en la Tierra, terminando as con toda la vida.
La hielonina es por supuesto una ficcin. No hay ninguna fase del agua que
sea slida por encima de los 0C. Cunas de gato es realmente una historia
aleccionadora sobre la locura e inestabilidad de un mundo lleno de armas
nucleares. Pero, aunque ficticia, la historia de la hielonina est basada en
serios principios de fsica y qumica: en particular, el concepto de
metaestabilidad.
La estabilidad implica un grado de resistencia a cambios sbitos e
irnpredecibles. Un pndulo que cuelga en posicin vertical es muy estable. La
inestabilidad es lo contrario: un lpiz de pie sobre su punta caer en una
direccin impredecible. La metaestabilidad es algo intermedio. Algunos
sistemas tienen la notable propiedad de que parecen estables durante largos
perodos de tiempo pero finalmente sufren cambios catastrficos muy
repentinos e imprevistos.
En el mundo real, un tanque cerrado de agua lquida a temperatura ambiente
es estable. Pero en el mundo ficticio de Flix Hoenikker y Pap Monzano, slo
es metaestable. El agua real tambin puede ser metaestable, pero no a
temperatura ambiente. Sorprendentemente, si se enfra con cuidado por
debajo del punto de congelacin o se calienta por encima del punto de
ebullicin, el agua puede permanecer lquida durante mucho tiempo hasta que
repentinamente se transforma en hielo o en vapor. Ms extrao incluso es que
los vacos de la teora de cuerdas suelen ser metaestables. Pero antes de
sumergirnos en el agua metaestable, o incluso en el espacio vaco, quiero
exponer un ejemplo de metaestabilidad ms simple.
Algunas cosas son lisa y llanamente imposibles. Por mucho que esperemos,
nunca sucedern. Otras son slo muy improbables, pero si esperamos lo
suficiente ocurrirn finalmente. He aqu algo que segn la fsica clsica es
imposible. Imaginemos una vez ms una bola pequea que rueda por un
paisaje unidimensional sencillo. De hecho no est rodando; est atrapada en el
fondo de un valle entre dos altas montaas. Hay otro valle ms bajo al otro
lado de una de las montaas, pero la bola est atascada donde est. Para
rodar por encima de la montaa y llegar al valle ms bajo tendra que tener
energa cintica suficiente para compensar la energa potencial extra en la
cima. Al estar quieta, carece de la energa para subir siquiera un corto trecho
cuesta arriba. Llegar al otro lado sin un empujn no es slo improbable sino
totalmente imposible. ste es un ejemplo de estabilidad perfecta.
Pero aadamos ahora un poco de calor. La bola podra estar expuesta a
colisiones aleatorias con las molculas de un gas caliente. Tiene agitaciones
trmicas. Si esperamos lo suficiente, en algn momento una molcula
inusualmente energtica, o una sucesin aleatoria de colisiones, le dar un
golpe suficiente para llegar al otro lado y caer en el valle ms bajo. La
probabilidad de que tal accidente aleatorio ocurra en la prxima hora puede
ser extraordinariamente pequea. Pero por pequea que sea, siempre que no
sea cero, con tiempo suficiente la bola cruzar finalmente la barrera y acabar
en el valle ms bajo.
Pero espere! Hemos olvidado las agitaciones cunticas. Incluso sin ningn
calor incluso a la temperatura del cero absoluto la bola flucta debido a las
agitaciones cunticas. Quiz usted sospeche que incluso en ausencia de
energa trmica, las fluctuaciones cunticas golpearn finalmente la bola para
hacerle rebasar la colina. Si es as, usted est en lo cierto. Una bola
mecanocuntica atrapada en un valle de energa no es completamente
estable; tiene una pequea probabilidad de aparecer en el otro lado de la
montaa. Los fsicos llaman a este salto cuntico extrao e impredecible
efecto tnel cuntico. Normalmente, el efecto tnel cuntico es un suceso muy
improbable que puede necesitar tanto tiempo como el que tardan los
proverbiales monos que teclean aleatoriamente en mquinas de escribir hasta
escribir una obra de Shakespeare.
Los sistemas de este tipo, que no son verdaderamente estables pero pueden
durar un tiempo extraordinariamente grande, son metaestables. Hay muchos
ejemplos de metaestabilidad en fsica y qumica: sistemas que parecen
estables pero que eventualmente pasan por efecto tnel a nuevas
configuraciones sin necesidad de calentamiento. En la stira de Vonnegut el
agua ordinaria a temperatura ambiente es metaestable. Antes o despus se
formar un minsculo cristal de hielonina, aunque slo sea por los movimientos
aleatorios de molculas, y entonces una reaccin en cadena reordenar el
agua lquida metaestable en hielonina ms estable. Como pronto veremos,
existen ejemplos reales que no incluyen otra cosa que hielo y agua corrientes.
Pero, y esto es lo que ms nos importa para este libro, los vacos pueden ser
metaestables. Pueden aparecer y crecer espontneamente burbujas de espacio
con propiedades extraamente diferentes, de forma muy parecida a lo que
haca la hielonina en Cunas de gato. As es como se puebla el paisaje y el
universo se hace diverso.

Una catstrofe de hielo real

El agua se congela a una temperatura de 0 C. Sin embargo, podemos enfriar


agua muy pura a una temperatura inferior sin que se haga slida siempre que
lo hagamos lentamente y con mucho cuidado. El agua lquida por debajo de la
temperatura de congelacin se llama agua sobre-enfriada.
El agua sobre-enfriada slo algo por debajo de la temperatura de congelacin
usual puede durar mucho tiempo. Pero la introduccin de un trozo pequeo de
hielo corriente har que el agua cristalice repentinamente a su alrededor y
forme un cubo de hielo rpidamente creciente. Igual que la hielonina destruy
el mundo, el cubo de hielo real dominar rpidamente todo el volumen del
agua.
Poner el cristal de hielo en el agua sobre-enfriada es muy similar a darle a la
bola rodante un empujn por encima de la colina vecina. Es el suceso que
empuja al sistema por encima del borde. En el caso de la bola rodante, el
empujn tiene que ser suficientemente fuerte para llevarla por encima de la
barrera. Un empujn minsculo no lo har. La bola volver rodando a la
posicin de partida. Lo mismo es cierto para el agua sobre-enfriada. Si el cristal
de hielo es ms pequeo que un cierto tamao crtico, simplemente se volver
a fundir en el lquido que le rodea. Por ejemplo, un cristal de hielo de slo unas
molculas de dimetro no llegar a crecer y dominar.
Pero incluso sin alguien que aada un poco de hielo, el agua sobre-enfriada
no durara eternamente. La razn es que las molculas del lquido estn
fluctuando continuamente, rebotando unas en otras y re-ordenndose. Este
movimiento se debe a las agitaciones trmicas y a las agitaciones cunticas.
De vez en cuando, por accidente, un grupo de molculas se ordenarn en un
pequeo cristal. La mayor parte de las veces el cristal ser tan pequeo que
rpidamente se fundir en su entorno.
En raras ocasiones, sin embargo, se formar espontneamente un cristal
grande por accidente aleatorio. Entonces el cristal crecer de forma explosiva y
todo se congelar. El fenmeno se denomina nucleacin de burbuja, pues el
cristal que crece es como una burbuja en expansin. Algo muy similar suceder
con el agua que est sobrecalentada por encima del punto de ebullicin. La
nica diferencia es que ahora se nuclear espontneamente y crecer una
burbuja de vapor.
La frontera entre el hielo slido y el agua lquida (o entre el vapor y el agua)
se denomina una pared de dominio. Es como una membrana entre las dos
fases diferentes.85 De hecho, la pared de dominio tiene sus propiedades
caractersticas, por ejemplo, la tensin superficial que trata de contraer la
burbuja. Otro ejemplo de una pared de dominio es la frontera entre el agua
ordinaria y el aire. Cuando era pequeo me fascinaba el truco de hacer flotar
un alfiler de acero en la superficie del agua en un vaso. La frontera de dominio
que separa aire y agua es como una piel estirada sobre el lquido. Tiene
tensin superficial y, realmente, tiene que ser perforada para que un objeto
penetre en ella.
Un vaco con una constante cosmolgica positiva es muy parecido a un
lquido sobre-enfriado o sobrecalentado. Es metaestable y puede decaer
nucleando burbujas. Cada vaco corresponde a un valle en el paisaje con una
altitud o densidad de energa particular. Sin embargo, aunque el vaco puede
parecer tranquilo y montono a nuestros sentidos toscos, las fluctuaciones
cunticas crean continuamente minsculas burbujas de espacio cuyas
propiedades corresponden a valles vecinos. Normalmente las burbujas se
contraen rpidamente y desaparecen. Pero si el valle vecino tiene una altitud

Fsicos y qumicos se refieren al hielo, el agua slida y el vapor como tres fases diferentes del
85

agua: las fases slida, lquida y gaseosa.


menor, entonces de cuando en cuando aparecer una burbuja que sea sufi-
cientemente grande para empezar a crecer. Dominar todo? Pronto lo
veremos.
Las paredes de dominio que separan una burbuja de su entorno son
superficies bidimensionales que se parecen a membranas. Estas no son las
primeras membranas que hemos encontrado. En el captulo 10 supimos de las
D-branas de Polchinski. En muchos casos las paredes de dominio no son otra
cosa que las D2-branas tipo membrana.

Clonando el espacio

Una cosa falta en la analoga entre el burbujeo csmico de los universos de


bolsillo y el burbujeo de los cristales de hielo en los fluidos sobre- enfriados, a
saber, la tendencia del espacio a expandirse. Cada punto del paisaje tiene una
constante cosmolgica. Recordemos que una constante cosmolgica positiva
significa una repulsin universal, que hace que la materia se separe. Un terico
moderno de la relatividad general dira que el propio espacio se est
expandiendo, o inflando, y que la materia simplemente est siendo arrastrada.
Hace tiempo, cuando Einstein todava estaba experimentando con la
constante cosmolgica, el astrnomo holands Willem de Sitter empez a
estudiar el espacio en inflacin. El espacio o, ms exactamente, el espacio-
tiempo que descubri De Sitter, y que lleva su nombre, es la solucin a las
ecuaciones de Einstein cuando no hay energa o materia gravitante distinta de
la ubicua energa del espacio vaco, es decir, una constante cosmolgica. Como
Einstein, De Sitter supuso que la constante cosmolgica era positiva. Lo que
encontr fue un espacio en inflacin que crece exponencialmente con el
tiempo La expansin exponencial significa que en un cierto perodo de tiempo
los intervalos espaciales se duplican; luego, en el siguiente intervalo de
tiempo, se duplican de nuevo, y luego otra vez. Crece hasta dos veces, cuatro
veces, ocho veces, 16 veces... su tamao original, de manera similar a como el
inters compuesto aumenta el dinero. A una tasa del cinco por ciento de
inters su capital se doblara en catorce aos. La constante cosmolgica es
como la tasa de inters: cuanto mayor es la constante cosmolgica, con ms
rapidez se infla el espacio. Como cualquier espacio en expansin, el espacio de
de Sitter satisface la ley de Hubble: velocidad proporcional a la distancia.
Nos hemos acostumbrado a la analoga de un globo elstico en expansin
para visualizar un universo que crece. Pero el espacio de De Sitter difiere en un
aspecto importante de la goma elstica de un baln que se expande
exponencialmente. En el caso de un globo, la goma el tejido del globo se
vuelve cada vez ms estirada, tensa y adelgazada por la expansin. Con el
tiempo, alcanza sus lmites y el globo explota. Pero el tejido del espacio de De
Sitter no cambia nunca. Es como si las molculas de goma estuvieran dando
nacimiento continuamente a nuevas molculas de goma para llenar los
espacios creados por la expansin. Piense en las molculas de goma como si
se clonasen a s mismas para llenar los espacios.
Por supuesto, ninguna molcula de goma real se est creando con-
tinuamente. El propio espacio se est reproduciendo para llenar los huecos. Se
podra decir que el espacio se est clonando a s mismo: cada pequeo
volumen crea descendencia y con ello crece exponencialmente.
Supongamos un observador en el espacio de De Sitter que se mueve con la
expansin general y mira a su alrededor: qu vera? Usted podra esperar que
vera que el universo cambia con el tiempo, hacindose ms y ms grande.
Sorprendentemente no es as. Vera que a su alrededor el espacio fluye de
acuerdo con la ley de Hubble: las cosas cercanas se mueven lentamente, las
cosas distantes se mueven ms rpidas. A cierta distancia el fluido del espacio
se estara alejando tan rpidamente que la velocidad de recesin llegara a ser
igual a la velocidad de la luz. A distancias an ms lejanas los puntos salientes
se alejaran con una velocidad an mayor. El espacio en dichas regiones estara
alejndose tan rpidamente que incluso las seales luminosas emitidas
directamente hacia el observador se alejaran. Puesto que ninguna seal puede
viajar ms rpida que la luz, el contacto con estas regiones distantes se corta
por completo. Los puntos ms alejados que se pueden observar, es decir, los
puntos donde la velocidad de recesin es la velocidad de la luz, se denominan
el horizonte o, ms propiamente, el horizonte de sucesos.
El concepto de un horizonte de sucesos csmicos una barrera ultima para
nuestras observaciones o un punto de no retorno es una de las
consecuencias ms fascinantes de un universo que se acelera. Como el
horizonte de la Tierra, no es ni mucho menos un final del espacio. Es
meramente el final de lo que podemos ver. Cuando un objeto cruza el
horizonte, dice adis para siempre. Algunos objetos Pueden incluso haberse
formado inicialmente ms all del horizonte. El observador nunca puede tener
ningn conocimiento de ellos. Pero si tales objetos estn permanentemente
ms all de los lmites de nuestro conocimiento, importan siquiera? Hay
alguna razn para incluir las regiones ms all del horizonte en una teora
cientfica? Algunos filsofos argumentaran que son construcciones metafsicas
que no pintan ms en una teora cientfica que los conceptos de cielo, infierno
y purgatorio. Su existencia es una seal de que la teora contiene elementos
inverificables y por consiguiente acientficos, o eso dicen.
El problema con esta visin es que no nos permite apelar a un vasto y
diverso megaverso de universos de bolsillo, una idea que tiene poder
explicativo; fundamental aqu, el poder de explicar el ajuste fino antrpico de
nuestra regin del espacio. Pronto veremos que todos los dems bolsillos estn
en las partes fantasmales y misteriosas del espacio ms all de nuestro
horizonte. Sin la idea de un megaverso de bolsillo, no hay ninguna manera
natural de formular un principio antrpico razonable. Mi propia visin de este
dilema ser explicada en el captulo siguiente, pero la presentar aqu
brevemente. Creo que toda esta discusin se basa en una falacia. En un
universo gobernado por la mecnica cuntica, las barreras aparentemente
definitivas no son tan definitivas. En principio los objetos detrs de los
horizontes estn dentro de nuestro alcance. Pero slo en principio. Ms sobre
esto en el captulo siguiente.
Curiosamente, en un universo que se acelera bajo la influencia de una
constante cosmolgica, la distancia al horizonte de sucesos nunca cambia.
Est fijada por el valor de la constante cosmolgica: cuanto mayor es la
constante cosmolgica, menor es la distancia al horizonte. El observador vive
en un mundo invariable de radio finito acotado por su horizonte, pero
exactamente de la misma manera que el horizonte de la Tierra elude a
cualquiera que trata de acercarse a l, el horizonte csmico del espacio de De
Sitter nunca puede alcanzarse. Esta siempre a una distancia finita, pero
cuando uno se aproxima a l, all no hay nada! Sin embargo, si pudiramos
salir fuera del espacio de Sitter observarlo a distancia, por as decir,
veramos que todo el espacio est creciendo exponencialmente con el tiempo.

Espacio de De Sitter metaestable

Quiero volver al tema de las sustancias metaestables, pero con un nuevo


matiz: supongamos que la sustancia en cuestin se esta inflando. Para ayudar
a visualizar la sustancia metaestable en expansin, imaginemos un lago infinito
y poco profundo de agua sobre-enfriada. Para simular la clonacin del espacio,
el fondo del lago podra estar lleno de pequeas tuberas de alimentacin que
continuamente proporcionan nueva agua sobre-enfriada. Para dejar espacio
para el nuevo fluido, el agua se difunde horizontalmente: dos molculas
cualesquiera se apartan cada vez ms porque nuevas molculas vienen a
llenar el espacio creciente entre ellas. El lago se infla igual que el espacio de de
Sitter.
En dicho volumen en inflacin de agua sobre-enfriada se nuclearn
espontneamente cristales de hielo de cuando en cuando. Si son sufi-
cientemente grandes, crecern y se convertirn en islas de hielo en expansin.
Pero, puesto que estn siendo arrastradas con el fluido que se difunde, las islas
crecientes pueden separarse con tanta rapidez que nunca se encontrarn. Las
regiones entre las islas se inflan e impiden que todo el lago se convierta en
hielo slido. El espacio entre islas crece eternamente, permaneciendo lquido,
incluso si las islas de hielo tambin crecen indefinidamente. De todas formas,
cualquier observador que flote con el flujo terminar rodeado de hielo: dado el
tiempo suficiente, un minsculo cristal de hielo se nuclear eventualmente en
la vecindad de la persona y la engullir. sta es una conclusin algo paradjica,
pero conecta de todas formas: siempre hay mucha agua lquida pero cualquier
porcin de ella est ms pronto o ms tarde envuelta en hielo.
Lo que he descrito es una precisa analoga del fenmeno denominado
inflacin eterna: islas crecientes de vaco alterno en un vaco en un mar de
espacio que se infla eternamente. No es una idea nueva ni mucho menos. Mi
colega en Stanford, Andrei Linde, es uno de los grandes pensadores que han
sido pioneros en muchas de las ideas de la cosmologa moderna. Desde que le
conozco ciertamente desde que lleg a Estados Unidos desde Rusia, hace
aproximadamente quince aos Andrei ha estado predicando la doctrina de un
universo que se infla eternamente, produciendo constantemente burbujas de
todo tipo. Alexander Vilenkin es otro cosmlogo ruso-estadounidense que ha
tratado decididamente de impulsar la cosmologa en la direccin de un
megaverso superinflado de enorme diversidad. Pero, en su gran mayora, los
fsicos han ignorado estas ideas, al menos hasta muy recientemente. Lo que
est agitando el campo precisamente ahora es la comprensin de que la teora
de cuerdas nuestra mejor conjetura para una teora de la Naturaleza tiene
caractersticas que encajan muy bien con estas ideas ms viejas.
La combinacin de la relatividad general, la mecnica cuntica y un universo
de alta densidad inicial, junto con el paisaje de la teora de cuerdas, sugiere
que un universo metaestable que se infla eternamente puede ser inevitable.

Inflacin eterna

Si usted compr este libro esperando encontrar la respuesta definitiva a


cmo empez el universo, me temo que estar desilusionado. Ni yo ni nadie lo
sabe. Algunos piensan que empez con una singularidad, un estado
infinitamente violento de densidad de energa infinita. Otros, en especial
Stephen Hawking y sus seguidores, creen en un efecto tnel cuntico desde la
nada. Pero comoquiera que empezara, sabemos una cosa. En algn momento
en el pasado el universo exista en un estado de densidad de energa muy
grande, probablemente atrapado en una expansin inflacionaria. Casi todos los
cosmlogos coincidirn en que una historia de rpida expansin exponencial es
la explicacin ms probable para muchos enigmas de la cosmologa. En el
captulo 5 aprendimos la base observacional para esta creencia. Parece casi
seguro que la historia observable de nuestro universo empez hace catorce mil
millones de aos en un punto en el paisaje con una densidad de energa
suficiente para inflar nuestra regin del espacio hasta multiplicarla al menos
por 1020. Esta es probablemente una enorme subestimacin. La densidad de
energa durante este perodo era muy grande no estamos seguro de cuan
grande, pero enormemente mayor que cualquier cosa que podamos conseguir
en el laboratorio, incluso durante las ms violentas colisiones de partculas
elementales en los mayores aceleradores. Parece que en esa poca el
universo no estaba completamente atrapado en un valle del paisaje, sino que
descansaba en un terreno llano ligeramente inclinado. Conforme se infl,
nuestro bolsillo de espacio (el universo observable) rod lentamente por la
ligera pendiente hasta una terraza que daba a una pendiente pronunciada, y
cuando lleg al borde de la terraza descendi rpidamente, convirtiendo
energa potencial en calor y partculas. Este suceso, que cre el material del
universo, se denomina recalentamiento. Finalmente, el universo rod cuesta
abajo hasta nuestro valle actual con su minscula constante cosmolgica
antrpica. Es decir: la cosmologa tal como la conocemos fue una breve
rodadura desde un valor de la energa del vaco a otro. Todas las cosas
interesantes sucedieron durante este perodo transitorio.

Cmo lleg a la terraza nuestro universo de bolsillo? Eso es lo que no


sabemos. Pero es muy conveniente que empezara donde lo hizo. Sin la
inflacin debida a la densidad de energa de la terraza, el universo no podra
haber evolucionado hasta el gran universo lleno de materia que vemos a
nuestro alrededor: un universo suficientemente grande, suficientemente suave
y con los contrastes de energa adecuados para nuestra propia existencia.
El problema con una teora que nos coloca de entrada en la terraza es que
ste es slo uno entre un inmenso nmero de puntos de partida. Lo nico que
la distingue es que proporciona un comienzo particularmente acertado para un
universo con posibilidades de que evolucione la vida. Colocar arbitrariamente
el universo en un punto tan especialmente afortunado del paisaje sera
renunciar al objetivo de explicar el mundo sin un diseador inteligente. Pero
como voy a explicar, una teora con un paisaje enorme no requiere eleccin. En
mi opinin, es totalmente inevitable matemticamente cierto que algunas
partes del espacio evolucionarn para encontrarse en el lugar feliz. Pero no
todos estn de acuerdo.
El cosmlogo de Princeton Paul Steinhardt, en una crtica del principio
antrpico, dice: El principio antrpico hace un nmero enorme de hiptesis
con respecto a la existencia de universos mltiples... Por qu necesitamos
postular un nmero infinito de universos con todo tipo de propiedades
diferentes tan solo para explicar el nuestro?. La respuesta es que no
necesitamos postularlos. Son consecuencias inevitables de principios
convencionales bien comprobados de la relatividad general y de la mecnica
cuntica.
Resulta una irona que el propio trabajo de Steinhardt contuviera el germen
original de la idea de inflacin eterna, incluyendo los argumentos que yo
encuentro tan inevitables. El burbujeo de una infinidad de universos de bolsillo
es tan cierto como el burbujeo de una botella de champn abierta. Hay slo
dos hiptesis: la existencia de un Paisaje y el hecho de que el universo empez
con una densidad de energa muy alta, es decir, que empez a gran altitud. En
cuanto a la primera, quiz se demuestre que no es una hiptesis en absoluto.
Las matemticas de la teora de cuerdas parecen hacer el paisaje inevitable. Y
la segunda alta densidad de energa es una caracterstica de cualquier cos-
mologa cientfica que empiece con el big bang. Djeme explicar por qu yo,
junto con muchos otros cosmlogos, encontramos tan convincente la idea de
inflacin eterna.
Las ideas de las que voy a hablarle no son mas. Fueron avanzadas por los
cosmlogos Alan Guth, Andrei Linde, Paul Steinhardt y Alexander Vilenkin y
deben mucho al trabajo seminal de uno de los grandes fsicos de mi
generacin, Sidney Coleman. Empecemos con un universo, o quiz slo con
una regin de espacio, localizado en un punto arbitrario del paisaje con el nico
requisito de que la densidad de energa sea bastante grande. Como cualquier
sistema mecnico, empezar a evolucionar hacia zonas de energa potencial
ms baja.
Pensemos en una bola que rueda desde lo alto del Monte Everest. Cul es la
probabilidad de que ruede todo el camino hasta el nivel del mar sin quedarse
atascada en algn lugar? No demasiado alta. Mucho ms probable es que se
quede en reposo en algn valle local no lejos de la montaa. Las condiciones
iniciales de dnde parti exactamente y con qu velocidad empez a rodar
apenas importan.
Lo mismo que sucede con la bola sucede con la regin del espacio que
estamos siguiendo: muy probablemente caer en algn valle, donde empezar
a inflarse. Se clonar un enorme volumen de espacio, todo l localizado en el
mismo valle. Por supuesto hay valles ms bajos, pero para llegar a ellos el
universo tendra que subir por pasos montaosos a elevaciones ms altas que
el valle de partida, y no puede hacerlo porque no tiene energa. De modo que
se asienta all y se infla para siempre.
Pero hemos olvidado una cosa. El vaco tiene agitaciones cunticas. Igual que
las agitaciones trmicas del agua sobre-enfriada, las agitaciones cunticas
hacen que se formen y desaparezcan pequeas burbujas. El interior de estas
burbujas puede estar en un valle vecino, con menor altitud. Este burbujeo
sucede constantemente, pero la mayora de las burbujas son demasiado
pequeas para crecer. La tensin superficial de las paredes de dominio que
separan la burbuja del resto del vaco las comprime. Pero como en el caso del
agua sobre-enfriada, de vez en cuando se forma una burbuja que es
suficientemente grande como para empezar a crecer.
Las matemticas que describen esta formacin de burbujas en un universo
que se infla se conocan desde haca muchos aos. En 1977, Sidney Coleman y
Franck DeLuccia escribieron un artculo que iba a convertirse en un clsico. En
su artculo calculaban el ritmo al que apareceran tales burbujas en un universo
que se infla, y aunque el ritmo poda ser muy pequeo muy pocas burbujas
por unidad de volumen con toda probabilidad no es cero. Los clculos
utilizaban solamente los mtodos mejor comprobados y ms dignos de
confianza de la teora cuntica de campos y son considerados terreno firme por
los fsicos modernos. As, a menos que haya algo terriblemente errneo, el
vaco que se infla producir burbujas crecientes localizadas en valles vecinos.
Colisionan las burbujas y se unen finalmente de modo que todo el espacio
termina en un nuevo valle? O se expande el espacio entre las burbujas con
demasiada rapidez para permitir que se fusionen las islas? La respuesta
depende de la competencia entre dos ritmos: el ritmo al que se forman las
burbujas y el ritmo al que se reproduce el espacio, o ritmo de clonacin. Si las
burbujas se forman muy rpidamente, colisionarn y se fusionarn con mucha
rapidez y todo el espacio se mover a un punto nuevo en el paisaje. Pero si el
ritmo al que se reproduce el espacio es mayor que el ritmo al que se forman
las burbujas, la clonacin gana y las burbujas nunca se alcanzan unas a otras.
Como las islas de hielo en el lago sobre-enfriado inflado, las burbujas
evolucionan por separado y cada una de ellas llega a estar finalmente ms all
de los horizontes de las dems. La mayor parte del espacio sigue inflndose
eternamente.
Cul gana, la nucleacin de burbujas o la clonacin del espacio? La
respuesta general no est ni siquiera prxima. La nucleacin de burbujas,
como todos los dems procesos de efecto tnel, es rara e improbable.
Normalmente transcurrir mucho tiempo antes de que se nuclea por azar una
burbuja suficientemente grande para expandirse. Por otra parte, la clonacin
del espacio, es decir, el crecimiento exponencial debido a la energa del vaco,
es extraordinariamente rpido si la constante cosmolgica no es ridculamente
pequea. En todos los ejemplos salvo los ms retorcidos, el espacio contina
clonndose exponencialmente, mientras que las islas o burbujas se nuclean
lentamente en los valles vecinos del paisaje. La clonacin del vaco gana la
competicin por un margen muy amplio.
Echemos una mirada al interior de una de las burbujas. Qu encontramos?
Normalmente nos encontramos localizados en un valle con altitud algo ms
baja que la de partida. El espacio dentro de la burbuja tambin se estar
inflando. No estoy hablando del crecimiento ordinario de la burbuja sino de la
clonacin del espacio dentro de la burbuja. As pues, empezamos de nuevo.
Una nueva regin del espacio est ahora localizada en un nuevo valle. Pero hay
todava otros valles ms bajos. Dentro de la burbuja original puede formarse
una burbuja de una siguiente generacin en otro valle prximo con una altitud
menor. Y, si esa burbuja es mayor que un tamao crtico, empieza a crecer:
una burbuja que crece dentro de otra burbuja.
Como regla general, no me gustan las analogas biolgicas en fsica. La gente
tiende a tomarlas de forma demasiado literal. Voy a utilizar una ahora pero, por
favor, no saque la idea de que yo pienso que los universos o los agujeros
negros o los electrones estn vivos, se enzarzan en una competicin
darwiniana o tienen relaciones sexuales.

Pensemos en el megaverso como una colonia de organismos que se


reproducen por clonacin. Para evitar confusin, djeme repetirlo: los
organismos no son criaturas vivas; son zonas de espacio que se reproducen.
Puesto que los clones son idnticos a sus padres, podemos considerar que
ocupan en mismo valle en el paisaje. Podramos incluso pensar en un paisaje
de diseos biolgicos: diferentes valles corresponden a diferentes especies. No
se preocupe de que unos organismos se pongan en el camino de los otros. En
este mundo ficticio siempre hay espacio para ms. Cuando se forma una
burbuja con propiedades diferentes de las de la madre, la descendencia ocupa
un nuevo valle vecino. Puesto que el espacio dentro de la burbuja tambin se
infla, la descendencia empieza el proceso de clonacin y el proceso de habitar
nuevos valles para formar burbujas de nueva generacin. De esta manera la
colonia metafrica empieza a dispersarse por el paisaje. Los reproductores ms
rpidos son las regiones del espacio a las mayores altitudes, donde la
constante cosmolgica es mxima. En estas regiones del paisaje la clonacin
tiene lugar de forma especialmente rpida y la poblacin de las altitudes
mayores crece con la mayor rapidez. Pero los organismos a altas altitudes
tambin alimentan las altitudes inferiores, de modo que la poblacin en las
regiones bajas tambin crece con el tiempo.86 Finalmente, cada nicho del
paisaje llegar a estar poblado, no solo una vez sino con una poblacin que
crece exponencial-mente. La nica cosa que falla en la analoga es que los
organismos reales compiten y se matan cuando su valle se hace superpoblado.
Por el contrario, no existe ningn mecanismo de competencia entre universos
de bolsillo, de modo que la poblacin de cada valle sigue creciendo
indefinidamente. Se podra pensar que cada uno de estos organismos es
totalmente invisible para los dems en cada valle.
Cmo mueren las burbujas? Si aparece una burbuja con una constante
cosmolgica exactamente cero, no podr inflarse y dejara de reproducirse. Los
nicos vacos semejantes son las partes supersimtricas del paisaje. As pues,
la regin supersimtrica del paisaje es la sepultura de los universos en ms de
un sentido. La vida corriente no puede existir en ambientes supersimtricos y,
ms importante para lo que nos ocupa, la reproduccin de burbujas cesa.

Aunque las analogas suelen captar alguna verdad en un sentido que es fcil
de entender, siempre son confusas en otros aspectos. La analoga entre
inflacin eterna y evolucin de especies es engaosa en otras aspectos
adems de la falta de competencia. La evolucin darwiniana depende de la
continuidad entre generaciones. La descendencia se parece mucho a sus
padres. Si tuviramos una secuencia de fotografas de todas las generaciones
de simios, empezando con el eslabn perdido hace cinco millones de aos y
terminando con usted o conmigo, podramos alinearlas en una hilera para ver
con qu rapidez hizo su trabajo la evolucin. Si ignoramos aquellos cambios
que distinguen a los individuos en una poca dada, encontraramos que los
cambios de una generacin a la siguiente son demasiado minsculos para ser
detectados. Slo el cambio acumulado durante miles de generaciones sera
apreciable y, aun as, slo apenas. Lo mismo sera cierto para todos los tipos
de vida. Los cambios estructurales grandes son muy infrecuentes y, cuando
ocurren, llevan casi siempre a vas muertas evolutivas. Cualquiera que nazca
con dos cabezas, tres piernas o ningn rin no vivir ms que un corto
tiempo (excepto en los modernos hospitales) y, en cualquier caso, es

86
Una cuestin interesante e importante es si existe cualquier movilidad hacia arriba en el
paisaje. En otras palabras, puede uno de nuestros organismos ficticios subir a una altitud
mayor? La respuesta que sale de las reglas estndar de la mecnica cuntica es que si
cualquier cosa puede suceder, tambin puede suceder en sentido contrario.
extraordinariamente Poco probable que tales criaturas tengan xito en el
juego de apareamiento darwiniano.
El contraste con la evolucin en el paisaje csmico no podra ser mayor. El
cambio que tiene lugar cuando nuclea una burbuja en una regin del espacio
que se infla no es imperceptible como sucede en la evolucin biolgica.
Pensemos geolgicamente: los valles vecinos no se parecen. El valle de Aspen,
en la Montaas Rocosas de Colorado, a una altitud de dos mil setecientos
metros, est ms de setecientos metros por debajo de los Lagos Gemelos,
precisamente al otro lado del Paso de la Independencia. Tambin son
diferentes de otro valles. Si hay un valle tan similar al de Aspen que sea difcil
advertir la diferencia, lo ms probable es que est muy apartado.
As es el paisaje csmico. La altitud de los valles vecinos no es especialmente
parecida. Si los vecinos difieren en la composicin de branas o flujos, eso
conducir a diferencias en la lista de partculas elementales, las constantes de
la Naturaleza e incluso la dimensionalidad del espacio. Cuando un vaco padre
engendra una burbuja, el resultado ser normalmente una mutacin
monstruosa antes que un pequeo cambio imperceptible.
Es la inflacin eterna, con su prolfica y desbocada creacin de mundos-
burbuja de cualquier tipo posible, una salvaje alucinacin fantasmagrica? Yo
no lo creo. La expansin exponencial del espacio parece un hecho firme;
ningn cosmlogo la cuestiona. La posibilidad de ms de un valle no es en
nada inusual, ni lo es la hiptesis de que una regin que se infla producir
burbujas de menor altitud. Todos estn de acuerdo en eso.
Lo que es nuevo es que la teora de cuerdas da lugar a un nmero
exponencialmente grande de valles con una tremenda variedad de ambientes.
Muchos fsicos estn muy alarmados por esta idea. Pero incluso aqu, los
tericos de cuerdas ms serios admiten que el argumento parece slido.87
Consideremos las ltimas etapas de la evolucin csmica justo antes de que
nuestra regin entrara en la era convencional de Inflacin seguida de
recalentamiento y eventualmente vida. De dnde venamos antes de aparecer
milagrosamente en la terraza inflacionaria? Muy probablemente la respuesta
es que venamos de un valle vecino con una mayor elevacin. Cmo difiere
ese valle del nuestro? La teora de cuerdas da respuestas: los flujos tenan
otros valores, las branas estaban en localizaciones diferentes, y los moduli de
la compactificacin eran diferentes. Quiz al pasar por encima de la montaa
hacia la terraza, las branas se aniquilaron mutuamente y se reordenaron, los
flujos cambiaron y los tamaos y formas de varios cientos de moduli cambiaron
a algo nuevo para dar una nueva mquina de Rube Goldberg. Y con la nueva
configuracin vinieron nuevas leyes de la fsica.

Una relacin paradjica entre hijo y padre

La teora de la relatividad general de Einstein puede llevar a consecuencias


que desafan nuestra capacidad normal para visualizar relaciones geomtricas;

87
No quiero decir que haya un consenso universal. Al menos un terico de cuerdas muy
experimentado y bien considerado, Tom Banks, ha argumentado que el razonamiento relativo
al paisaje es sospechoso.
los agujeros negros son un claro ejemplo. Otra curiosidad extraordinariamente
interesante atae a la geometra dentro de las burbujas que se forman en un
espacio que se infla. Desde el exterior, la burbuja parece una esfera que se
infla acotada por una pared de dominio o membrana. La energa liberada por
los cambios dentro de la burbuja se convierte en energa cintica de la pared
de dominio, que se acelera rpidamente. Al cabo de poco tiempo, la burbuja se
expandir a una velocidad prxima a la de la luz. Cabra esperar que un
observador en el interior de la burbuja experimente un mundo finito que en
todo instante est acotado por una pared que crece. Pero no es eso ni mucho
menos lo que ve. La visin desde dentro de la burbuja es muy sorprendente.
En el captulo 5 encontramos los tres tipos bsicos de universos en
expansin: el universo cerrado y acotado de Alexander Friedmann, el universo
plano y el universo abierto infinito con curvatura negativa. Todos los universos
estndar son homogneos y ninguno de ellos tiene un borde o pared. Cabra
pensar que un habitante en el interior de una burbuja observara la pared de
dominio que se expande y concluira que l no viva en ninguno de los
universos estndar. Sorprendentemente, esto es incorrecto: ese habitante de
la burbuja observara un universo abierto infinito con un espacio curvado
negativamente! Que una burbuja finita que se expande pueda parecer un
universo infinito desde el interior es una de esas misteriosas paradojas de la
geometra einsteniana no eucldea.
Tratar de darle una idea de cmo se resuelve la paradoja. Empezamos con
un mapa de la Tierra. Puesto que la superficie de la Tierra es curva, no puede
dibujarse en un plano sin sufrir distorsiones. Por ejemplo, en una proyeccin de
Mercator, Groenlandia parece casi tan grande como Amrica del Norte y
mucho ms grande que Amrica del Sur y frica; pero, por supuesto, est muy
lejos de tener el tamao de estos continentes. Lo que ocurre es que para
aplanar la superficie de la Tierra se necesita un gran estiramiento.

Lo mismo es cierto si tratamos de aplanar una superficie negativamente


curvada de modo que pueda dibujarse en un plano. No es fcil dibujar tal
espacio pero, afortunadamente, un artista famoso ya ha hecho el trabajo. El
famoso grabado en madera Crculo lmite IV de M. C. Escher no es otra cosa
que un espacio con curvatura uniforme y negativa dibujado en una hoja de
papel plana. Todos los ngeles son del mismo tamao, como tambin lo son
todos los demonios. Pueden considerarse aproximadamente como galaxias.
Pero para aplanar el espacio hay que estirar el centro y comprimir las partes
distantes.
De hecho, la distancia desde el centro del espacio a la frontera es infinita.
Hay que cruzar un nmero infinito de demonios (o de ngeles) para llegar al
borde. Puesto que cada demonio es del mismo tamao que cualquier otro, la
distancia es tambin infinita. Sin embargo, el espacio infinito entero aparece
como el interior de un crculo cuando es aplanado. Teniendo esto en mente no
es tan difcil imaginar la geometra infinita encajada en una burbuja finita.

Lo que es especialmente extrao es que si el astrnomo quisiera estudiar la


pared de dominio en expansin, siempre la encontrara infinitamente lejana.
En el interior de la burbuja, la geometra del espacio no est acotada, pese al
hecho de que en cualquier instante un observador exterior ve la burbuja como
una esfera acotada. No es que un astrnomo dentro de la burbuja no pueda
detectar luz procedente de la pared de dominio. Lo que sucede es que esa luz
no parece venir de una frontera del espacio; ms bien, parece venir de una
frontera del tiempo, de lo que parece ser un big bang que tuvo lugar en el
pasado. sta es una situacin muy paradjica, un universo en expansin
infinita dentro de una burbuja en expansin finita.
Saber que vivimos en un universo abierto y con curvatura negativa sera una
poderosa razn para creer que nuestro universo de bolsillo evolucion a partir
de un momento de la historia durante el que haba en un espacio en expansin
exponencial. Esto parece una prediccin clara, pero puede ser imposible de
confirmar. El universo observable es demasiado grande y, hasta ahora, slo
hemos visto una minscula parte del mismo. Sencillamente no vemos
suficiente para saber si es curvo o plano.
Qu pasa con nuestro universo hoy? Pueden formarse en otro ambiente
burbujas que se expandan, crezcan y dominen nuestro universo de bolsillo?
Que nos sucedera si furamos engullidos por una burbuja semejante? La
respuesta que sugiere la teora de cuerdas es que un da estaremos envueltos
en un ambiente destructivo, fatal para toda la vida. Recordemos que toda la
evidencia apunta a que nuestro mundo tiene una constante cosmolgica un
poco de energa de vaco. No hay ninguna razn por la que no pueda
producir una burbuja con menor energa. Y sabemos que hay tales lugares en
el paisaje, a saber, la sepultura de universos: regiones supersimtricas donde
la constante cosmolgica es exactamente cero. Esperemos el tiempo suficiente
y nos encontraremos en un vaco de este tipo. Por desgracia, como he
explicado en el captulo 7, ni siquiera formas de vida tan extraas como
tericos de supercuerdas podran sobrevivir en un mundo supersimtrico. Un
universo supersimtrico podra ser extraordinariamente elegante, pero las
leyes de la fsica en un mundo semejante no permiten la qumica ordinaria. No
es solo la sepultura de universos: anuncia la muerte de toda la vida basada en
la qumica.
Si es cierto que finalmente seremos engullidos en un ambiente su-
persimtrico hostil, cunto tiempo tendr que transcurrir para eso? Es algo
que pueda suceder maana, el ao que viene, dentro de un milln de aos?
Como sucede con todas las fluctuaciones de las agitaciones cunticas, la
respuesta es que podra suceder en cualquier momento. La mecnica cuntica
nos dice solamente qu probabilidad tiene en un momento dado. Y la
respuesta es que es increblemente poco probable que suceda pronto. De
hecho, es poco probable que suceda en los prximos mil millones, un billn o
mil billones de aos. Las mejores estimaciones aproximadas sugieren que
nuestro mundo durar al menos un gugolplex de aos y, probablemente,
mucho ms tiempo!88

Dos visiones de la historia

Es difcil ver en qu podra estar equivocado el punto de vista del paisaje


poblado. Se sigue de principios bien comprobados. De todas formas, hay cosas
que preocupan seriamente. Quiz la cuestin ms incmoda pueda resumirse
en la siguiente crtica, compuesta de varias que he odo.
No es cierto que todos los dems universos de bolsillo estn ms all de
nuestro horizonte? Por definicin, el horizonte divide el mundo en aquellos
lugares de los que podemos obtener informacin y aquellos lugares que son
absolutamente imposibles de observar. No implica esto que, en teora, los
otros bolsillos son inobservables? Si es as, qu diferencia pueden suponer?
Por qu deberamos tener que apelar a la existencia de mundos que no tienen
significado operacional para nosotros? El paisaje poblado suena ms a
metafsica que a fsica.
Puesto que pienso que esta cuestin es muy importante, el siguiente captulo
se dedica por entero a ello. De hecho, podra escribir fcilmente un libro entero
sobre el tema de los horizontes, probablemente lo har. Pero por ahora me
limitar a contrastar dos maneras de describir la historia del universo. La
primera manera corresponde muy aproximadamente a la manera convencional
de observar el universo. Observamos el universo desde dentro, por medio de
diversos tipos de telescopios desde la superficie de la Tierra. Incluso si las
observaciones se realizan desde el espacio desde un satlite los resultados
de las observaciones son reenviados a la Tierra para anlisis.

88
Un gugol se define como 10100, es decir, un uno con cien ceros detrs. Un gugolplex es diez
elevado a un gugol.
Las observaciones desde la Tierra estn limitadas a cosas dentro de nuestro
horizonte. No slo no podemos ver nada que est ms all del horizonte sino
que tampoco nada de lo que haya detrs del horizonte puede tener ninguna
influencia en nuestras observaciones. De modo que, por qu no construir una
historia que restrinja la atencin a una nica regin causal? sta es una buena
actitud pragmtica que apruebo por completo.
Cul es la historia del universo vista desde el punto de vista de un
observador tpico? Un buen punto de partida podra ser una regin del espacio
atrapada en un valle a gran altitud. La energa de vaco enormemente grande
conduce a fuerzas repulsivas tan violentas que incluso partculas como los
protones son destrozadas casi al instante. Ese mundo primordial es
extraordinariamente inhspito. Es tambin muy pequeo: el horizonte est slo
a una distancia minscula, menor que el radio de un protn, y la regin
accesible al observador es microscpica, quiz no mucho mayor que la longitud
de Planck. Obviamente, ningn observador real puede sobrevivir en este
ambiente, pero ignoremos eso.
Al cabo de algn tiempo, se nuclea una burbuja y crece, ocupando toda la
regin accesible al observador. El propio observador se encuentra rodeado por
un ambiente que es solamente un poco ms amigable: la constante
cosmolgica es muy pequea y el horizonte ha crecido, dejando algo ms de
espacio en el que deambular. Pese a todo, la constante cosmolgica en el
nuevo valle es demasiado grande para sentirse cmodo. Pero de nuevo crece
una burbuja, que esta vez da como resultado un ambiente con una constante
cosmolgica algo menor. Tales cambios repentinos pueden suceder varias
veces. El observador ve una sucesin de ambientes, ninguno de ellos adecuado
para la vida. Finalmente se forma una burbuja con una energa de vaco
exactamente cero: una burbuja de vaco supersimtrico. La burbuja evoluciona
hasta un mundo abierto con curvatura negativa y deja de evolucionar. La
probabilidad de pasar, en el camino hacia la sepultura, por uno de los
ambientes extraordinariamente raros que soportan vida es
extraordinariamente pequea.
Pero supongamos que se hubiera formado una burbuja de nuestro tipo de
universo antes de que se alcanzara el paisaje supersimtrico. ste es un
suceso muy improbable, dado lo escasos que son tales valles, pero puede
suceder. Evolucionara la vida? Eso depende de cmo lleg all exactamente la
regin del espacio. Una posibilidad entre muchas es que llegara inicialmente a
la terraza inflacionaria. Eso es bueno. La inflacin lleva a un universo
hospitalario. Pero si la regin lleg a nuestro valle desde otra direccin en el
paisaje, se acaban todas las apuestas. Si no puede mantenerse durante un
tiempo en la terraza, es muy probable que el universo nunca produzca
suficiente calor y partculas que sean ms tarde la materia de la vida.
Desde la perspectiva de un observador que ve una sucesin de ambientes
que terminan en la sepultura, la probabilidad de vida es minscula. Pero
imaginemos ahora que pudiramos salir del universo y verlo en conjunto.
Desde la perspectiva de un megaverso entero, la historia no es una secuencia
o serie de sucesos. La descripcin del megaverso es una visin ms paralela de
las cosas: muchos universos de bolsillo que evolucionan en paralelo. A medida
que evoluciona el megaverso, los universos de bolsillo se dispersan sobre todo
el paisaje. Es absolutamente seguro que algunos muy probablemente una
fraccin muy pequea acabarn en la terraza de vida. A quin le importan
todos las dems que terminaron mal? La vida se formar donde pueda hacerlo
y slo donde pueda.
Una vez ms, una analoga biolgica puede ser til. Imaginemos el rbol de
la vida, en el que cada rama es una especie. Si seguimos el rbol desde el
tronco principal (las bacterias) hacia las ramas, procediendo aleatoriamente en
cada bifurcacin, llegaremos rpidamente hasta la extincin; todas las
especies se extinguen. Pero si la tasa de evolucin de nuevas especies supera
a la tasa de extincin, el rbol contina abrindose. Si seguimos cualquier
camino particular a la extincin, la probabilidad de encontrar vida inteligente
es nula. Pero es prcticamente seguro que el rbol acabar dando una rama
inteligente si crece el tiempo suficiente. La visin paralela es una visin mucho
ms optimista.

Muchos mundos

Qu pasara si Alemania hubiera ganado la segunda guerra mundial? O


cmo sera la vida si el asteroide que mat a los dinosaurios hace sesenta y
cinco millones de aos no hubiera chocado con la Tierra? La idea de un mundo
paralelo que tom un curso diferente en una coyuntura histrica crtica es un
tema favorito de los autores de ciencia ficcin. Sin embargo, como ciencia real,
yo siempre he descartado tales ideas como un absurdo frvolo. Pero para mi
sorpresa me encuentro hablando y pensando precisamente en tales cosas. De
hecho, todo este libro trata de universos paralelos: el megaverso es un mundo
de universos de bolsillo que se hacen inconexos totalmente fuera de con-
tacto cuando se alejan ms all del horizonte de los dems.
No soy ni mucho menos el primer fsico que sostiene seriamente la
posibilidad de que la realidad cualquier cosa que esto signifique contiene,
adems de nuestro propio mundo de experiencia, mundos alternativos con
historias diferentes del nuestro. El tema ha sido parte de un debate continuado
sobre la interpretacin de la mecnica cuntica. A mitad de los aos cincuenta,
un joven estudiante de doctorado, Hugh Everett III, propuso una
reinterpretacin radical de la mecnica cuntica a la que llam interpretacin
de los muchos mundos. La teora de Everett consiste en que en cada coyuntura
en la historia el mundo se desdobla en universos paralelos con historias
alternativas. Aunque suena como una especulacin extrema, algunos de los
ms grandes fsicos modernos se han visto empujados por la extraeza de la
mecnica cuntica a abrazar las ideas de Everett entre ellos Richard
Feynman, Murray Gell-Mann, Steven Weinberg, John Wheeler y Stephen
Hawking. La interpretacin de los muchos mundos fue la inspiracin para el
principio antrpico cuando Brandon Crter lo formul por primera vez en 1974.
A primera vista, puede parecer que los muchos mundos de Everett son una
concepcin muy diferente de la del megaverso que se infla eternamente. Sin
embargo, creo que las dos pueden ser realmente lo mismo. He resaltado varias
veces que la mecnica cuntica no es una teora que predice el futuro a partir
del pasado, sino que ms bien determina las probabilidades para los posibles
resultados alternativos de una observacin. Estas probabilidades se resumen
en el objeto matemtico bsico de la mecnica cuntica: la funcin de onda.
Si usted ha estudiado algo sobre mecnica cuntica y sabe que Schrdinger
descubri una ecuacin de ondas que describe a los electrones, entonces usted
ha odo hablar de funciones de onda. Quiero que olvide todo eso. La funcin de
onda de Schrdinger era un caso muy especial de una idea mucho ms amplia,
y es en esta idea ms general en la que quiero concentrarme. En cualquier
instante dado precisamente ahora, por ejemplo hay muchas cosas que
podramos observar en el mundo. Yo podra decidir mirar por la ventana por
encima de la mesa y ver si la Luna est arriba. O podra planear un experi-
mento de doble rendija (vase el captulo 1) y observar la localizacin de una
mancha particular en la pantalla. Otro experimento implicara un nico neutrn
que fue preparado algn tiempo atrs digamos, hace diez minutos. Quiz
usted recuerde del captulo 1 que un neutrn, si no est ligado en un ncleo, es
inestable. En promedio (pero slo en promedio), en doce minutos se
desintegrar en un protn, un electrn y un antineutrino. La observacin en
este caso consistira en determinar si, despus de diez minutos, el neutrn se
ha desintegrado o sigue estando presente en su forma original. Cada uno de
estos experimentos u observaciones tiene ms de un resultado posible. En su
sentido ms general, la funcin de onda es una lista de las probabilidades para
todos los resultados posibles de posibles observaciones del sistema bajo
consideracin. Ms exactamente, es una lista de las races cuadradas de todas
estas probabilidades.
El neutrn que se desintegra es una buena ilustracin para empezar. Con
algunas simplificaciones, podemos suponer que hay slo dos resultados
posibles cuando observamos el neutrn: o se ha desintegrado o no lo ha hecho.
La lista de posibilidades es corta, y la funcin de onda tiene slo dos entradas.
Empezamos con el neutrn en su forma no desintegrada de modo que la
funcin de onda toma el valor uno para la primera posibilidad y cero para la
segunda. En otras palabras, inicialmente la probabilidad de que el neutrn no
se haya desintegrado es uno, mientras que la probabilidad de que se haya
desintegrado (cuando empezamos) es cero. Pero al cabo de un corto tiempo,
hay una pequea probabilidad de que el neutrn haya desaparecido. Las dos
entradas para la funcin de onda han cambiado de uno y cero a algo un poco
menor que uno y un poco mayor que cero. Al cabo de unos diez minutos, las
dos entradas se han hecho iguales. Sigamos otros diez minutos y las
probabilidades estarn invertidas: la probabilidad de que el neutrn siga
intacto ser prxima a cero y la probabilidad de que se haya convertido en un
protn/electrn/antineutrino habr aumentado hasta casi uno. La mecnica
cuntica contiene un conjunto de reglas para actualizar la funcin de onda de
un sistema a medida que pasa el tiempo. En su forma ms general, el sistema
de inters es todo: el universo observable entero, incluyendo al observador que
hace las observaciones. Puesto que puede haber ms de un bulto material que
podra denominarse un observador, la teora debe dar lugar a observaciones
consistentes. La funcin de onda contiene todo esto y de una manera que se
demostrar consistente cuando se junten dos observadores para discutir sus
hallazgos.
Examinemos el mejor conocido de todos los experimentos mentales en fsica:
el famoso (o debera decir infame?) experimento del gato de Schrdinger.
Imaginemos que a medioda se coloca un gato en una caja cerrada junto con
un neutrn y una pistola. Cuando el neutrn se desintegra (aleatoriamente), el
electrn expulsado activa un circuito que hace que la pistola se dispare y mate
al gato.
Un practicante de la mecnica cuntica llammosle S analizara el
experimento construyendo una funcin de onda: una lista de las probabilidades
para los diversos resultados. S no puede tener en cuenta razonablemente todo
el universo, as que limita el sistema de modo que incluya solo aquellas cosas
que hay en la caja. A medioda solo existira una entrada: El gato est vivo en
la caja con la pistola cargada y el neutrn. Luego S har algunas
matemticas, similares a las que se hacen al resolver las ecuaciones de
Newton, para descubrir lo que suceder a continuacin, digamos a las 00:10 h.
Pero el resultado no es una prediccin de si el gato estar muerto o vivo. Es
una actualizacin de la funcin de onda, que ahora tendr dos entradas: el
neutrn est intacto / la pistola est cargada / el gato est vivo y el neutrn
se ha desintegrado / la pistola est vaca / el gato est muerto. La funcin de
onda se ha dividido en dos ramas las ramas muerta y viva cuyos valores
numricos dan las races cuadradas de las probabilidades para los dos
resultados.
S puede abrir la caja y ver si el gato est muerto o vivo. Si el gato est vivo,
S puede descartar la rama gato-muerto de la funcin de onda. Esa rama, si se
siguiera en el tiempo, contendra toda la informacin sobre el mundo en el que
muri el gato, pero puesto que S encontr el gato vivo ya no necesita ms esta
informacin. Hay un trmino para este proceso de desechar las ramas
inobservadas de la funcin de onda cada vez que se hace una observacin. Se
denomina colapso de la funcin de onda. Es un truco muy conveniente que
permite al fsico concentrarse slo en las cosas que pueden ser de inters
posteriormente. Por ejemplo, la rama viva tiene informacin que puede seguir
interesando a S. Si l sigue esta rama de la funcin de onda un poco ms en el
tiempo, sera capaz de determinar la probabilidad de que saliera el tiro por la
culata y matara a S (le est bien empleado). El colapso de la funcin de onda
cada vez que tiene lugar una observacin es el ingrediente principal de la
famosa interpretacin de Copenhague de la mecnica cuntica defendida por
Niels Bohr.
Pero el colapso de la funcin de onda no es una parte de las matemticas de
la mecnica cuntica. Es algo extrao a las reglas matemticas, algo que Bohr
tuvo que aadir para terminar el experimento con una observacin. Esta regla
arbitraria ha molestado a generaciones de fsicos. Una gran parte del problema
es que S limit su sistema a las cosas que haba en la caja, pero al final del
experimento el propio S entra en escena para hacer la observacin. Ahora se
entiende en general que una descripcin consistente debe incluir
necesariamente a S como parte del sistema.
sta es la manera en que procedera la nueva descripcin: la funcin de onda
describe ahora todo lo que hay en la caja adems del bulto de materia que
hemos llamado S. La funcin de onda inicial sigue teniendo slo una entrada,
pero ahora se describe as: El gato vivo est en la caja con la pistola cargada
y el neutrn, y el estado mental de S est en blanco. Pasa el tiempo y S abre
la caja. Ahora la funcin de onda tiene dos entradas: El neutrn est intacto /
la pistola est cargada / el gato est vivo / el estado mental de S es consciente
del gato vivo, y la segunda rama, El neutrn se ha desintegrado / la pistola
est vaca/el gato est muerto / el estado mental de S es consciente del gato
muerto. Nos las hemos arreglado para describir las percepciones de S sin
colapsar la funcin de onda.
Pero supongamos ahora que hay otro observador llamado B. B ha estado
fuera de la habitacin mientras S ha estado haciendo su extrao experimento.
Cuando abre la puerta para mirar, lo que ve es uno de los dos resultados. No
vale la pena seguir la pista de la rama inobservada de la funcin de onda, de
modo que B colapsa la funcin de onda. Parece que no hemos evitado la
extraa operacin. Evidentemente, lo que tenemos que hacer es incluir a B en
la funcin de onda. El punto de partida sera un sistema compuesto de todo lo
que hay en la caja y dos bultos llamados S y B. El estado inicial es: El gato
vivo est en la caja con la pistola cargada y el neutrn, el estado mental de S
est en blanco, y el estado mental de B (que est fuera de la habitacin) est
en blanco. Cuando S abre la caja, la funcin de onda desarrolla dos ramas: El
neutrn est intacto / la pistola est cargada / el gato est vivo / el estado
mental de S es consciente de que el gato est vivo / el estado mental de B
sigue estando en blanco y El neutrn se ha desintegrado / la pistola est
vaca / el gato esta muerto / el estado mental de S es consciente del gato
muerto / el estado mental de B sigue estando en blanco. Finalmente B abre la
puerta, y la primera rama se convierte en: El neutrn est intacto / la pistola
est cargada / el gato est vivo / el estado mental de S es consciente del gato
vivo / el estado mental de B es consciente del gato vivo y tambin del estado
mental de S. Dejar que el lector elabor la otra rama. Lo importante es que
el experimento ha sido descrito sin colapsar la funcin de onda.
Pero supongamos ahora que hay otro observador llamado E. No importa.
Usted debera ser capaz de ver la pauta. Lo que es evidente es que la nica
manera de evitar el colapso de la funcin de onda es incluir el universo
observable entero as como todas las ramas de la funcin de onda en la
descripcin cuntica. Esa es la alternativa a la regla pragmtica de Bohr de
terminar la historia colapsando la funcin de onda.
Si pensamos al modo de Everett, la funcin de onda describe un rbol con
una ramificacin infinita de resultados posibles. Siguiendo a Bohr, la mayora
de los fsicos han tendido a considerar las ramas como ficciones matemticas,
excepto la rama real en la que se encuentra uno mismo despus de una
observacin. Colapsar la funcin de onda es un artificio til para eliminar todo
el equipaje innecesario, pero para muchos fsicos esta regla parece ser una
intervencin externa arbitraria por parte del observador, un procedimiento que
no esta basado en modo alguno en las matemticas de la mecnica cuntica.
Por que deberan las matemticas dar lugar a todas las dems ramas si su
nico papel es quedar descartadas?
Segn los abogados de la interpretacin de los muchos mundos, todas las
ramas de la funcin de onda tienen la misma realidad. En cada coyuntura el
mundo se desdobla en dos o ms universos alternativos, que viven para
siempre uno al lado del otro. La visin de Everett era la de una realidad que se
ramifica incesantemente, pero con la salvedad de que las diferentes ramas
nunca interaccionan entre s una vez que se han separado. En la rama gato-
vivo, la rama gato-muerto nunca volver a molestar a S. La regla de Bohr es
simplemente un truco para podar todas las ramas que, aunque muy reales, no
tienen efecto posterior sobre el observador.
Hay otro punto que vale la pena sealar. Para cuando llegamos a la fase
actual de la historia, la funcin de onda se ha ramificado tantas veces que hay
un enorme nmero de rplicas de toda eventualidad posible. Consideremos al
pobre B mientras est fuera de la habitacin. La funcin de onda se ramific
cuando S abri la caja, desdoblando as a todos ellos, incluyendo a B, en dos
ramas. El nmero de ramas que le contienen a usted, sentado y leyendo este
libro, es prcticamente infinito. En este marco el concepto de probabilidad
tiene perfecto sentido como la frecuencia relativa de los diferentes resultados.
Un resultado es ms probable que otro si ms ramas lo contienen.
La interpretacin de los muchos mundos no puede distinguirse ex-
perimentalmente de la ms convencional interpretacin de Copenhague. Todo
el mundo est de acuerdo en que, en la prctica, la regla de Copenhague da
correctamente las probabilidades de los resultados experimentales. Pero las
dos teoras difieren profundamente en el significado filosfico de dichas
probabilidades. Los copenhaguistas adoptan la visin conservadora de que las
probabilidades se refieren a la estadstica de un gran nmero de experimentos
repetidos. Pensemos en arrojar una moneda al aire. Si la moneda es limpia,
la probabilidad para cualquier resultado (cara o cruz) es un medio. Esto
significa que si la moneda se lanza un gran nmero de veces, la fraccin de ca-
ras y la fraccin de cruces sern ambas de un medio. Cuanto mayor es el
nmero de lanzamientos, ms prxima estar la respuesta al resultado ideal
un medio. Cosas similares se aplican al lanzamiento de dados. Si uno lanza un
nico dado muchas veces, el dado mostrar cada uno de los seis resultados
posibles una sexta parte de las veces (dentro del margen de error).
Normalmente nadie aplicara la estadstica a un nico lanzamiento de la
moneda o un nico lanzamiento del dado. Pero la interpretacin de los muchos
mundos hace justamente eso. Trata con sucesos nicos de una manera que
parecera ridcula para el lanzamiento de monedas. La idea de que cuando se
lanza una moneda el mundo se desdobla en dos mundos paralelos un
mundo-cara y un mundo-cruz no parece ser una idea til.
Por qu, entonces, estn los fsicos tan molestos con las probabilidades que
ocurren en mecnica cuntica que se ven empujados a ideas extraas como la
interpretacin de los muchos mundos? Por qu era Einstein tan insistente en
que Dios no juega a los dados? Para entender el enigma que acompaa a la
mecnica cuntica es til preguntar por qu, en un mundo newtoniano de
certeza absoluta, habra que hablar siquiera de la probabilidad. La respuesta es
simple: las probabilidades entran en la fsica newtoniana por la sencilla razn
de que casi siempre se ignoran las condiciones iniciales de un experimento. En
el experimento de lanzar la moneda, si se conocieran los detalles exactos de la
mano que arroja la moneda, las corrientes de aire en la habitacin y todos los
dems detalles relevantes, no habra necesidad de probabilidades. Cada
lanzamiento llevara a un resultado definido. La probabilidad es un truco
conveniente para compensar nuestra incapacidad prctica para conocer los
detalles. No tiene un papel fundamental en las leyes newtonianas.
Pero la mecnica cuntica es diferente. Debido al principio de in-certidumbre
no hay ninguna manera de predecir el resultado de un experimento... ninguna
manera, en teora. Las ecuaciones fundamentales de la teora determinan una
funcin de onda y nada ms. La probabilidad entra en la teora desde el
principio. No es un truco de conveniencia utilizado para compensar nuestra
ignorancia. Adems, las ecuaciones que determinan cmo cambia la funcin de
onda con el tiempo no tienen ninguna clusula para colapsar repentinamente
las ramas inobservadas. El colapso de la funcin de onda es el truco de
conveniencia.
El problema se hace especialmente grande en el contexto cosmolgico. Los
experimentos ordinarios, similares al experimento de la doble rendija que he
descrito en el captulo 1, pueden repetirse una y otra vez, igual que el
lanzamiento de la moneda. De hecho, cada fotn que atraviesa el aparato
puede considerarse como un experimento independiente. No hay problema en
acumular enormes cantidades de datos estadsticos. Pero el problema con esta
concepcin de la mecnica cuntica es que no podemos aplicarla al gran
experimento csmico. Difcilmente podemos repetir el big bang una y otra vez
y reunir estadsticas de los resultados. Por esta razn, muchos cosmlogos re-
flexivos han adoptado el soporte filosfico de la interpretacin de los muchos
mundos.
La primitiva idea pionera de Crter para hacer una sntesis del principio
antrpico con la interpretacin de los muchos mundos era sta: supongamos
que la funcin de onda incluye ramas no slo para cosas tan ordinarias como la
localizacin de un electrn, la desintegracin o no desintegracin del neutrn o
la vida y la muerte de un gato, sino tambin para diferentes leyes de la fsica.
Si suponemos que todas las ramas son igualmente reales, entonces hay
mundos con muchos ambientes alternativos. En lenguaje moderno, diramos
que hay ramas (tanto como mundos reales) para cada localizacin en el paisa-
je. El resto de la historia no es diferente de lo que he explicado antes en este
libro, excepto que en lugar de hablar de diferentes regiones del megaverso,
uno hablara de diferentes ramas de la realidad. Para puntualizar, djeme
hacer una cita del captulo 1 y luego modificar la cita reemplazando algunas
palabras. La cita original era sta: En algn lugar en el megaverso, la
constante es igual a este nmero: en algn otro lugar es ese otro nmero.
Vivimos en un bolsillo minsculo donde el valor de la constante es compatible
con nuestro tipo de vida. La cita modificada es la siguiente: En algn lugar
en la funcin de onda, la constante es igual a este nmero: en algn otro lugar
es ese otro nmero. Vivimos en una rama minscula donde el valor de la
constante es compatible con nuestro tipo de vida. Aunque las dos citas
parecen muy similares, se estn refiriendo a dos ideas en apariencia completa-
mente diferentes de universos alternativos. Parece que tenemos ms de una
manera de conseguir el tipo de diversidad que permitira que el razonamiento
antrpico tenga sentido. Podra aadir que diferentes proponentes del principio
antrpico tienen opiniones diferentes sobre qu versin es la verdadera teora
de los universos paralelos. Mi opinin? Creo que las dos versiones son
versiones complementarias de exactamente la misma cosa.
Examinemos la situacin con un poco ms de detalle. Antes, en este mismo
captulo, he descrito dos visiones de una historia que se infla eternamente, las
visiones paralela y serial. La visin paralela reconoce al megaverso entero con
todos sus mltiples universos de bolsillo que, una vez separados por
horizontes, estn fuera de contacto. Eso suena muy parecido a los muchos
mundos de Everett. Pero qu pasa con la visin serial?
Consideremos un ejemplo. Supongamos que se ha formado una burbuja de
espacio, con propiedades asociadas con un valle en el paisaje. Ser til tener
algunos nombres para el valle y sus vecinos, de modo que le llamaremos Valle
Central. Al este y al oeste del Valle Central hay valles Este y Oeste, cada uno
de ellos a altitudes algo menores. Desde el Valle Oeste puede llegarse a otros
valles vecinos, uno llamado Shangri La y el otro Valle de la Muerte. El Valle de
la Muerte no es realmente un valle, sino ms bien una llanura a altitud exacta-
mente cero. El Valle Este tambin tiene algunos vecinos a los que puede
llegarse fcilmente, pero no nos molestaremos en darles nombres.
Imagnese a usted mismo en el Valle Central conforme se infla su universo de
bolsillo. Puesto que hay valles vecinos ms bajos, su vaco es metaestable:
pueden formarse burbujas y envolverle. Despus de cierto perodo de tiempo
usted podra mirar alrededor y observar las propiedades de su entorno. Quiz
encontrara que sigue estando en el Valle Central. O podra encontrar que ha
hecho una transicin al Valle Este o al Valle Oeste. La decisin respecto a en
qu valle habita usted ahora est determinada aleatoriamente de acuerdo con
la mecnica cuntica, de manera muy parecida a cmo la mecnica cuntica
determina el destino del gato de S.
Digamos que usted se encuentra ahora en el Valle Oeste. Podra descartar
entonces la rama de su funcin de onda que corresponde al Valle Este; es
irrelevante para su futuro. De nuevo, espere un poco, y si tiene suerte quiz le
engulla a continuacin una burbuja en el agradable Valle Shangri La que
soporta la vida. Pero tambin podra acbar en el Valle de la Muerte. En cada
coyuntura Bohr y su banda de Copenhague le diran cmo calcular la
probabilidad de cada resultado.
Luego le instruiran para colapsar la funcin de onda para deshacerse del
exceso de equipaje de aquellas ramas que no correspondan a su experiencia.
sta es la visin serial de la historia.
Mi propia visin debera ser ahora obvia. La visin serial quedarse en su
propio bolsillo, dentro de su horizonte, observando sucesos y eliminando el
equipaje inobservado es la interpretacin de Bohr de la mecnica cuntica.
La visin paralela y ms costosa de la historia, la del megaverso, es la
interpretacin de Everett. Encuentro en esta correspondencia una consistencia
agradable. Quiz al final encontraremos que la mecnica cuntica tiene sentido
solamente en el contexto de un megaverso que se ramifica y que el megaverso
slo tiene sentido como la realidad ramificante de la interpretacin de Everett.
Ya utilicemos el lenguaje del megaverso o la interpretacin de los muchos
mundos, la visin paralela, junto con el enorme paisaje de la teora de cuerdas,
nos proporciona los dos elementos que pueden hacer que el principio antrpico
pase de ser una tautologa estpida a ser un poderoso principio organizador.
Pero la visin paralela descansa en la realidad de regiones de espacio y tiempo
que, en apariencia, estn permanentemente ms all del alcance de cualquier
observacin concebible. Para algunas personas eso es turbador. A m me
perturba. Si el vasto mar de universos de bolsillos est realmente ms all de
un horizonte definitivo, la visin paralela se parece ms a metafsica que a
ciencia. El captulo siguiente trata de los horizontes y de si son realmente
barreras definitivas.
12
La guerra del agujero negro

A veces ha credo hasta seis cosas imposibles antes del desayuno.


LEWIS CARROLL

Slo podemos mirar impotentes mientras el calor le envuelve. Pronto sus


preciosos fluidos corporales empezarn a hervir y luego a vaporizarse. El calor
ser tan intenso que los propios tomos de su ser se descompondrn. Pero se
ha predicho que finalmente usted nos ser devuelto en una forma vaporosa de
pura luz y radiacin.
Pero no tenga miedo. Usted pasar al otro lado a salvo y sin dolor. En su
forma presente le perderemos para siempre, sin poder comunicarnos nunca
ms, al menos no hasta que nosotros mismos crucemos. Pero, amigo mo,
desde su lugar usted no tendr problemas para vernos cuando continuemos sin
usted. Buena suerte.
Una historia de martirio y resurreccin? Un clrigo consolando al mrtir
antes del auto de fe? El cruce del velo que separa a los vivos de los muertos?
En absoluto. Es la imaginaria, pero perfectamente posible, sesin informativa
de un futuro viajero a las estrellas, suficientemente valiente y curioso para
entrar en un agujero negro gigante y cruzar su horizonte. No es una
informacin que da un capelln sino la de un fsico terico residente en la nave
estelar.
O, ms a propsito para este libro, podra ser el cruce del horizonte csmico
de un universo en eterna inflacin. Pero llegaremos al horizonte csmico un
poco ms tarde.
Los espiritistas creen que la comunicacin con los muertos es posible: todo lo
que se requiere es el mdium correcto, un adepto a las ciencias ocultas. Ya
puede usted suponer lo que yo pienso de tales afirmaciones, pero,
irnicamente, he sido uno de los primeros combatientes en una guerra de
ideas sobre la posibilidad de comunicar con los desaparecidos al otro lado de
un horizonte de sucesos. Esta guerra dur un cuarto de siglo, pero ahora est
acabada.
Los protagonistas fueron Stephen Hawking y su ejrcito de relativistas
generales de un lado.89 Del otro lado, durante los primeros quince aos, fuimos
principalmente Gerard`t Hooft y yo mismo. Ms tarde un grupo de tericos de
cuerdas vino en nuestra ayuda.
Gerardt Hooft es holands. Si se mide por el nmero de grandes
contribuciones a la fsica per cpita, los holandeses son seguramente los ms
grandes fsicos del mundo. Christiaan Huygens, Hendrik An-toon Lorentz,
Willem de Sitter, Heike Kammerling Onnes, George Uhlenbeck, Johannes
Diderik van der Waals, Hendrik Gerhaard Casimir, Martinus Veltman, Gerardt
Hooft son slo algunos de los nombres mayores. Lorentz y T Hooft estn
presumiblemente entre las ms grandes figuras de la historia de la fsica. Para
89
Relativista general: un experto en la teora de la relatividad general de Einstein.
m, T Hooft, ms que ningn otro fsico vivo, representa el espritu de Einstein,
Lorentz y Bohr. Aunque es seis aos ms joven que yo, siempre he sentido ad-
miracin por 'T Hooft.
Estoy orgulloso de decir que T Hooft no es slo uno de mis hroes sino que
tambin es un buen amigo. Aunque es muy superior a m en matemticas,
siempre he encontrado que de todos mis colegas es con el que me siento ms
cercano en puntos de vista. A lo largo de los aos, nos hemos visto con
frecuencia trabajando en los mismo enigmas, inquietos por las mismas
paradojas y con conjeturas similares sobre la solucin de estos problemas.
Pienso que, como yo, Gerard es un fsico muy conservador que no abrazara
una solucin radical a un problema a menos que sienta que todos los dems
caminos se han mostrado ftiles. Pero entonces l es audaz.
Si Gerard es conservador, yo tendra que decir que Stephen Hawking es el
Evel Knievel de la fsica.90 Valiente hasta el punto de la temeridad, Stephen es
una bien conocida amenaza para el trfico en Cambridge, donde su silla de
ruedas suele verse circulando a toda velocidad, superando con creces la
velocidad mxima para trasladarse con seguridad. Su fsica es en muchos
aspectos como su conduccin de la silla de ruedas: atrevida, aventurera, audaz
al mximo. Como Evel Knievel, ha tenido sus accidentes.
Hace tres aos, Stephen cumpli los sesenta. La fiesta fue como ninguna otra
celebracin del sexagsimo cumpleaos de un fsico. Seminarios y
conferencias de fsica por supuesto, muchas de ellas pero tambin msica,
bailarinas de cancn, una famosa estrella de rock de U2, una imitadora de
Marilyn Monroe y fsicos cantando. Fue un estupendo suceso meditico.
Para darle una idea de la relacin que hemos mantenido Stephen y yo
durante aos, dar una cita de la charla de cumpleaos que di en la
celebracin:
Stephen, como todos sabemos, es con mucho la persona ms terca y
exasperante del universo. Creo que en nuestra relacin cientfica podemos
calificamos de contrincantes. Hemos discrepado profundamente sobre
cuestiones relativas a agujeros negros, informacin y todo este tipo de
cosas. A veces ha hecho que me tirara de los pelos por frustracin ... y a la
vista est el resultado. Les aseguro que cuando empezamos a discutir
hace ms de dos dcadas, yo tena la cabeza cubierta de pelo.
En ese momento pude ver a Stephen en la parte de atrs del auditorio con su
picara y malvola sonrisa. Continu:
Tambin puedo decir que, de todos los fsicos que he conocido, l ha
tenido la mayor influencia sobre m y mi pensamiento. Casi todo lo que he
pensado desde 1980 aproximadamente ha sido de una manera u otra una
respuesta a su intuitiva y profunda pregunta sobre el destino de la
informacin que cae dentro de un agujero negro. Aunque creo firmemente
que su respuesta era errnea, la pregunta y su insistencia en una
respuesta convincente nos ha obligado a replantear los fundamentos de la
fsica. El resultado es un paradigma totalmente nuevo que ahora esta
tomando forma. Estoy profundamente orgulloso de estar aqu para

90
Motorista estadounidense famoso por sus espectaculares saltos y sus no menos
espectaculares accidentes. (TV. del t.)
celebrar las monumentales contribuciones de Stephen y especialmente su
magnfica terquedad.
Eso fue hace tres aos. Entonces Stephen an crea que l tena razn y que
'T Hooft y yo estbamos equivocados.
En los primeros das de la guerra haba muchos chaqueteros que trataban de
colocarse en el bando vencedor, cualquiera que fuera. Pero Stephen, para su
crdito imperecedero, se mantuvo en sus trece hasta que ya no era posible
seguir resistiendo. Entonces se rindi corts e incondicionalmente. De hecho, si
Hawking hubiera combatido con menos conviccin, probablemente hubiramos
sabido mucho menos de lo que hoy sabemos.
El punto de vista de Stephen era simple y directo. El horizonte de un agujero
negro es un punto de no retorno. Cualquier cosa que cruce el horizonte queda
atrapada. Para cruzarlo hacia atrs sera necesario superar la velocidad de la
luz: una imposibilidad total segn Einstein. Personas, tomos, fotones,
cualquier tipo de seal que pueda portar un mensajero est limitada por la
velocidad lmite de Einstein. Ningn objeto o seal puede cruzar desde detrs
del horizonte al mundo exterior. El horizonte del agujero negro es el muro de
una prisin perfecta. Los observadores que, fuera de la prisin, aguardan un
informe procedente del interior esperaran una eternidad para obtener siquiera
un solo bit de informacin de dentro. Al menos sa era la visin de Hawking.
Para tener una buena idea de cmo funcionan los agujeros negros sin entrar
en las difciles matemticas de la relatividad general, necesitamos una
analoga. Por fortuna tenemos una muy buena que es familiar y fcil de
entender. No estoy seguro de quin fue el primero que la utiliz, pero yo la
aprend o, al menos, una similar, del fsico canadiense Bill Unruh. Volvamos al
lago infinito y poco profundo que utilizamos en el captulo anterior para ilustrar
un universo que se infla. Pero ahora no necesitamos las tuberas de
alimentacin que inyectan agua nueva en el lago. En su lugar introducimos un
desage en el centro. El desage es un agujero en el fondo del lago que
permite que el agua escape, quiz vacindose en algn lecho rocoso que hay
debajo. Introduzcamos tambin algunas barcas con observadores en el lago.
Los observadores deben obedecer dos reglas. La primera es que slo pueden
comunicarse por medio de ondas de superficie, es decir, rizos en la superficie
del lago. Pueden agitar sus dedos en el agua para irradiar ondas. La segunda
regla es respetar una velocidad lmite en el lago. A ninguna barca, bajo
ninguna circunstancia, se le permite moverse a travs del agua a ms
velocidad que la de estas ondas.
Empecemos con observadores alejados del centro, donde el agua apenas
est perturbada por el desage. No est completamente quieta: migra muy
lentamente hacia el centro aunque de forma casi imperceptible. Pero conforme
nos movemos hacia el desage, el flujo toma velocidad, y muy cerca del
desage la velocidad hacia el mismo se hace mayor que la velocidad de los
rizos superficiales. Las ondas emitidas desde esta regin son arrastradas hacia
el desage incluso si estaban dirigidas hacia fuera. Obviamente, cualquier
barca que sin saberlo se acercara tanto est condenada a ser arrastrada a su
destruccin. De hecho hay una frontera concreta donde la velocidad del agua
iguala la velocidad de las ondas de superficie. Ese lugar es el punto de no
retorno. Una vez cruzado no hay vuelta atrs. Ni siquiera puede enviarse un
mensaje al exterior. Ese punto de no retorno es como el horizonte de un
agujero negro, excepto que en el caso del agujero negro el espacio est siendo
arrastrado hacia adentro con la velocidad de la luz. Ninguna seal puede
escapar desde detrs del horizonte sin superar la velocidad lmite final de
Einstein. Ahora debera estar claro por qu Stephen estaban seguro de que la
informacin que cruza el horizonte de un agujero negro se pierde
irremediablemente para el exterior.
El propio Stephen fue responsable del arma que se volvi contra l.
Basndose en la gran obra de Jacob Bekenstein a principios de los aos
setenta, Stephen haba demostrado que los agujeros negros tienen energa
trmica: calor. No son glidamente fros como los fsicos haban supuesto. Es
cierto que cuanto ms grande es el agujero negro, menor es su temperatura,
pero por grande que sea siempre hay un calor trmico residual. En el caso del
tipo de agujero negro que resultara del colapso final de una estrella, la
temperatura de Hawking sera slo de aproximadamente una diezmillonsima
de grado sobre el cero absoluto. Pero no es cero.
Hawking argument que un agujero negro, como cualquier otro objeto con
contenido trmico, radiara energa. Un atizador caliente que ha sido dejado al
fuego irradia luz de color naranja o rojo. Los objetos ms fros irradian
radiacin infrarroja invisible a simple vista. Por fro que est, siempre que no
est en el cero absoluto, un objeto irradiar energa en forma de radiacin
electromagntica. En el caso de un agujero negro, se llama radiacin de
Hawking. Ese fue el gran descubrimiento de Hawking.
Cualquier cosa que irradie perder energa. Pero masa y energa son dos
lados de la misma moneda, segn Einstein. De modo que, con el tiempo, los
agujeros negros pierden su masa y, al perder masa, se contraen hasta que se
evaporan por completo, dejando slo los fotones de la radiacin de Hawking en
su lugar. Curiosamente, entonces, la masa de cualquier objeto que cae dentro
de un agujero negro es inevitablemente radiada de nuevo como radiacin de
Hawking. La energa del valeroso viajero estelar que se atrevi a cruzar el
horizonte reaparece eventualmente como pura luz y radiacin.
Pero, deca Hawking, puesto que ninguna seal puede superar la velocidad
de la luz, ninguna informacin del interior puede salir del horizonte junto con la
radiacin de Hawking. Tal informacin est atrapada en una bola que se
contrae, hasta desaparecer, simplemente desaparece cuando lo ha hecho el
agujero negro.
La primera vez que yo o esto fue en 1980, cuando Stephen, Gerard 't Hooft y
yo asistimos a una pequea conferencia en San Francisco. Gerard y yo
quedamos perturbados por la conclusin de Stephen y estbamos seguros de
que era errnea. Pero ninguno de nosotros poda ver exactamente qu haba
incorrecto en el razonamiento. Yo tena una sensacin de profunda
incomodidad. Una paradoja de gran magnitud haba sido anunciada por
Hawking: el tipo de paradoja que podra finalmente abrir la puerta a una
comprensin ms profunda de la escurridiza conexin entre gravedad y
mecnica cuntica.
El problema era que la conclusin de Hawking violaba uno de los lemas
centrales de la fsica. Por supuesto Hawking lo saba. Por eso encontr tan
excitante la idea de la prdida de informacin en la evaporacin del agujero
negro. Pero T Hooft y yo pensbamos que la conservacin de la informacin
estaba demasiado arraigada en los fundamentos lgicos de la fsica para
descartarla, incluso en presencia de un objeto tan extrao como un agujero
negro. Si estbamos en lo cierto, entonces los bits de informacin que caen en
el horizonte de un agujero negro son de algn modo radiados de vuelta con la
radiacin de Hawking, abriendo as la va para que la informacin prisionera
sea enviada al exterior.
No habra que sacar la idea de que la informacin sale del agujero negro en
una forma fcilmente accesible. Sale en una forma tan revuelta que en
trminos prcticos sera imposible de desenredar. Pero el debate no trataba de
cuestiones prcticas. Trataba de las leyes de la Naturaleza y los principios de la
fsica.
Qu, exactamente, constituye informacin, especialmente si est enredada
ms all de cualquier reconocimiento? Para entender las ideas implicadas,
continuemos la analoga con una prisin. Un capo de la mafia en la gran casa
quiere enviar un mensaje a uno de sus lugartenientes en el exterior. Primero
escribe su mensaje: Di a los hermanos Piraa que apuesten diez mil al Kid.
Para ponrselo difcil a los censores, l aade, al final, un mensaje falso mucho
ms largo, digamos el texto de la Encyclopaedia Britannica. A continuacin, la
mente criminal coloca el mensaje en una serie de tarjetas, una letra por
tarjeta. El orden de las tarjetas retiene el mensaje original, incluyendo la parte
interesante y el aadido falso al final. Ahora revuelve el mensaje. El capo tiene
un cdigo para hacerlo. Toma el mensaje entero y baraja las letras, no en
forma aleatoria sino segn una regla. A continuacin baraja el resultado, de
nuevo con la misma regla. Hace esto una y otra vez diez millones de veces. El
mensaje es entonces transmitido al lugarteniente.
Las tarjetas son los equivalentes a los fotones de Hawking que son radiados
desde el agujero negro.
Qu hace el lugarteniente con ello? Si l no sabe la regla de barajado, no
tiene nada sino una secuencia aleatoria y sin sentido de letras que no
transmiten ninguna informacin. Pero en cualquier caso la informacin est all.
Dada la regla del barajar, el lugarteniente puede desenredar el mensaje
barajando a la inversa diez millones de veces. El mensaje reaparece encima de
la mesa y el lugarteniente escoge fcilmente la parte relevante. La informacin
estaba all incluso si estaba revuelta. Incluso si el lugarteniente no tuviera la
regla del barajar quiz la perdi, la informacin estaba de todas formas en
las tarjetas.
Comparemos eso con una situacin diferente. Esta vez el censor de la prisin
intercepta el mensaje cuando sale y lo baraja, pero lo hace de acuerdo con una
regla que tiene una aleatoriedad intrnseca incorporada. Baraja una vez, dos
veces, diez millones de veces. Ahora, incluso si el lugarteniente sabe que las
letras fueron revueltas aleatoriamente, no hay manera de recuperar el
mensaje. La informacin est realmente perdida. La aleatoriedad del barajar no
slo revolvi el mensaje sino que tambin destruy la informacin que
contena.
La controversia real por la que Hawking, T Hooft y yo estbamos en guerra
no tena nada que ver con las cuestiones prcticas de reconstruir realmente los
mensajes procedentes del interior de un agujero negro. Tena que ver con la
existencia de reglas y los tipos de reglas que utiliza la Naturaleza. Gerard y yo
afirmbamos que la Naturaleza revuelve la informacin pero nunca la
destruye. Stephen afirmaba que los agujeros negros crean una forma de
aleatoriedad un tipo de ruido en el sistema que degrada cualquier
informacin antes de que la radiacin de Hawking escape del entorno
inmediato del agujero negro. Una vez ms no se trataba de una cuestin de
tecnologa, sino que ms bien tena que ver con la naturaleza de las leyes de la
fsica futuras, cuando mecnica cuntica y gravedad sean ambas importantes.
El lector puede encontrar una cosa confusa, incluso perturbadora. No
introduce la mecnica cuntica un elemento de aleatoriedad en las leyes de la
Naturaleza? No destruyen informacin las agitaciones cunticas? La razn no
es simple, pero la respuesta es no. La informacin cuntica no es tan detallada
como la informacin en una secuencia clsica de smbolos. Pero la
aleatoriedad de la mecnica cuntica es de un tipo muy especial y controlado.
Hawking estaba afirmando un grado de aleatoriedad por encima del tipo
permitido por las reglas estndar de la mecnica cuntica: un nuevo tipo de
aleatoriedad que estaba catalizada por la presencia de un agujero negro.
Sigamos un poco ms con la analoga de la prisin. Imaginemos que el
lugarteniente envi un mensaje a la prisin con alguna informacin
irreemplazable. De hecho, podemos imaginar incluso un flujo continuo de
informacin que fluye hacia adentro. La prisin tiene sus lmites. No puede
seguir absorbiendo trozos de papel indefinidamente. En algn momento tendr
que arrojarlos a la basura. Segn Hawking, los mensajes entran, la basura sale,
pero dentro de la prisin la informacin que haba en el mensaje queda
destruida por este nuevo tipo de aleatoriedad. PeroT Hooft y yo decamos que
no: el mensaje est en la basura. Es indestructible. Argumentbamos que los
bits cunticos que caen en el agujero negro estn siempre all para poder ser
recuperados, pero slo si uno conoce el cdigo.91
La posicin que mantenamos 'T Hooft y yo no careca de problemas.
Nosotros insistamos en que la informacin escapa del horizonte, pero cmo
poda hacerlo si eso requiere superar la velocidad de la luz? Cul es el
mecanismo? La respuesta deba ser que nunca entra.
Enviemos un mensaje al interior de un agujero negro con el viajero estelar.
Segn las reglas usuales de la teora de la relatividad general, el mensaje junto
con el viajero deberan cruzar el horizonte. Por el contrario, 'T Hooft y yo, para
salvar los principios bsicos de la mecnica cuntica, estbamos afirmando
que los bits de informacin en el mensaje seran transferidos a la radiacin de
Hawking saliente inmediatamente antes de cruzar el horizonte y seran
radiados fuera. Era como si el mensaje fuera arrancado de las manos de su
mensajero y puesto en la basura saliente inmediatamente antes de atravesar
el punto de no retorno.
Este conflicto de principios cre un dilema muy serio. La relatividad general
deca que los bits entran en el horizonte y continan su camino hacia el interior
profundo del agujero negro. Pero las reglas de la mecnica cuntica prohben
que la informacin se pierda para el mundo exterior. Una posibilidad podra
resolver el dilema. Volvamos a la analoga de la prisin. Supongamos que a la
entrada de la prisin hubiera un guardia estacionado con una fotocopiadora y
que cada mensaje entrante fuera fotocopiado: una copia entra en la prisin y
otra es enviada de vuelta despus de un barajado no aleatorio. Eso satisfara a
todo el mundo. Dentro de la prisin veran que el mensaje entraba como si no

Un bit es un trmino tcnico para una unidad indivisible de informacin, una respuesta s o
91

no a una pregunta.
fuera perturbado en su camino. Fuera, los observadores encontraran que la
informacin no se perda nunca. Todo el mundo tena razn.
Aqu el problema cobra inters. Un principio muy bsico de la mecnica
cuntica dice que una fotocopiadora cuntica es imposible. La informacin
cuntica no puede ser copiada fielmente. Por muy bien que la mquina copie
algunos tipos de informacin, siempre fracasar lamentablemente con otros
tipos. Yo llamo a esto el principio de imposibilidad de fotocopia cuntica. Los
expertos en informacin cuntica le llaman teorema de imposibilidad de
clonacin. Lo que afirma es que ningn sistema fsico puede replicar con total
fidelidad informacin en un mundo cuntico.
He aqu una manera de entender el principio de imposibilidad de fotocopia
cuntica. Empecemos con un nico electrn. El principio de incertidumbre de
Heisenberg nos dice que nunca es posible conocer a la vez la posicin de un
electrn y su velocidad. Pero supongamos ahora que pudiramos hacer una
fotocopia cuntica del electrn en su estado original exacto. Entonces
podramos medir la posicin de una copia y la velocidad de la otra, obteniendo
con ello el conocimiento prohibido.
De modo que ste es el nuevo dilema: la relatividad general nos dice que la
informacin debera atravesar directamente el horizonte hacia el interior
profundo del agujero negro. Por otra parte, los principios de la mecnica
cuntica nos dicen que la misma informacin debe quedar fuera del agujero
negro. Y el teorema de imposibilidad de clonacin nos dice que slo es posible
una copia de cada bit. Esa es la situacin confusa en la que nos
encontrbamos Hawking,T Hooft y yo. A principios de los aos noventa la
situacin haba llegado a una crisis: quin tiene razn? El observador en el
exterior que espera que se respeten las reglas de la mecnica cuntica? Para
l los bits de informacin deberan estar localizados justo por encima del
horizonte, donde son revueltos y luego reenviados fuera por la radiacin de
Hawking. O tiene razn el observador que cae a travs del horizonte en es-
perar que los bits le acompaen hasta el corazn del agujero negro?
La solucin a la paradoja fue proporcionada finalmente por dos nuevos
principios de la fsica que 'T Hooft y yo introdujimos a comienzos de los aos
noventa. Ambos son muy extraos, mucho ms extraos que la idea de
Hawking de que la informacin puede perderse; tan extraos que, de hecho,
nadie ms, aparte de T Hooft y yo, los crey al principio. Pero como Sherlock
Holmes le dijo en cierta ocasin a Watson, Cuando has eliminado todo lo que
es imposible, lo que queda debe ser la verdad, por improbable que sea.
Complementariedad de agujero negro

Con la posible excepcin de Einstein, Niels Bohr fue el ms filosfico de los


padres de la fsica moderna. Para Bohr, la revolucin filosfica que acompa
al descubrimiento de la mecnica cuntica era la complementariedad. Esta
complementariedad de la mecnica cuntica se manifestaba de muchas
maneras, pero el ejemplo favorito de Bohr era la dualidad onda-partcula que
haba sido impuesta en la fsica por el fotn de Einstein. Es la luz una
partcula? O es una onda? Las dos son tan diferentes que parecen totalmente
irreconciliables.
De todas formas, la luz es a la vez una onda y una partcula. O ms
exactamente, en ciertos tipos de experimentos la luz se comporta como una
partcula. Un haz de luz muy dbil que incide en una placa fotogrfica deja
minsculos puntos negros: evidencia discreta de la naturaleza de partcula
indivisible del fotn. Por otra parte, dichos puntos se sumarn finalmente para
dar una figura de interferencia ondulatoria, un fenmeno que slo tiene sentido
para ondas. Todo depende de cmo se observe la luz y qu experimentos se
hagan. Las dos descripciones son complementarias, no contradictorias.
Otro ejemplo de complementariedad tiene que ver con el principio de
incertidumbre de Heisenberg. En la fsica clsica el estado de movimiento de
una partcula incluye a la vez su posicin y su momento. Pero en mecnica
cuntica se describe una partcula por su posicin o por su momento, nunca
ambos. La sentencia Una partcula tiene una posicin Y un momento, debe
reemplazarse por Una partcula tiene una posicin O un momento.
Anlogamente, la luz es partculas. O la luz es ondas. El que se utilice una
descripcin u otra depende del experimento.
La complementariedad del agujero negro es el nuevo tipo de com-
plementariedad que resulta de combinar la mecnica cuntica con la teora de
la gravedad. No hay una nica respuesta a la pregunta Quin tiene razn: el
observador que permanece fuera del agujero negro y ve que toda la
informacin se irradia desde por encima del horizonte, o el observador que lo
cruza con los bits que se dirigen hacia el centro del agujero negro?. Cada uno
tiene razn en su propia contexto: son descripciones complementarias de dos
experimentos diferentes. En el primero, el experimentador se queda fuera del
agujero negro. Puede arrojar cosas dentro, recoger fotones cuando salen, dejar
caer sondas hasta justo por encima del horizonte, observar los efectos sobre
las trayectorias de la partculas que pasan cerca del agujero negro y as
sucesivamente.
Pero en el segundo tipo de experimento, el fsico prepara un experimento en
su laboratorio. Luego, con laboratorio y todo, salta dentro del agujero negro,
cruzando el horizonte mientras realiza el experimento.
Las descripciones complementarias de los dos experimentos son tan
radicalmente diferentes que difcilmente parece creble que ambas pudieran
ser correctas. El observador externo ve que la materia cae hacia el horizonte,
se frena y queda suspendida exactamente por encima del mismo.92 La
92
Se est utilizando la palabra ver en el sentido del fsico. Significa reconstruir los sucesos a
partir del resultado en este caso, la radiacin de Hawking. Tal reconstruccin sera
increblemente compleja, pero en principio, es tan posible como ver el mundo corriente a
temperatura inmediatamente por encima del horizonte es elevada y reduce
toda la materia a partculas, que finalmente son radiadas hacia fuera. De
hecho el observador externo, que controla al observador en cada, lo ve
vaporizado y reemitido como radiacin de Hawking.
Pero esto no se parece en nada a lo que experimenta el observador en cada
libre. En su lugar, l atraviesa a salvo el horizonte sin siquiera notarlo. Ningn
bache o sacudida, ninguna alta temperatura, ninguna advertencia de ningn
tipo seala el hecho de que ha cruzado el punto de no retorno. Si el agujero
negro es suficientemente grande, digamos de algunos millones de aos luz de
radio, viajara durante otro milln de aos sin ninguna incomodidad. Mejor
dicho, ninguna incomodidad hasta que llega al corazn del agujero negro,
donde las fuerzas de marea las fuerzas distorsionadoras de la gravedad se
hacen finalmente tan fuertes que... dejmoslo, es demasiado terrible.
Dos descripciones tan diferentes suenan contradictorias. Pero lo que hemos
aprendido de Bohr, Heisenberg y otros que les siguieron es que las paradojas
aparentes de este tipo sealan contradicciones genuinas slo cuando llevan a
expectativas en conflicto para un nico experimento. Ahora no hay peligro de
resultados experimentales incompatibles porque el observador en cada libre
nunca puede comunicar al exterior que ha pasado sin problemas. Una vez que
ha cruzado a salvo el horizonte, est permanentemente fuera de contacto con
todos los observadores que permanecen fuera del agujero negro. La
complementariedad es extraa pero cierta.
La otra revolucin importante de principios del siglo XX fue la teora de la
relatividad de Einstein. Algunas cosas son relativas al estado de movimiento
del observador. Dos observadores diferentes que se cruzan rpidamente
discreparn acerca de si dos sucesos ocurrieron al mismo tiempo. Un
observador podra ver dos destellos de flash exactamente al mismo tiempo. El
otro vera que un destello tiene lugar antes que el otro.
El principio de complementariedad del agujero negro es tambin un principio
de relatividad nuevo y ms fuerte. Una vez ms, la descripcin de los sucesos
depende del estado de movimiento del observador. Permaneciendo en reposo
fuera del agujero negro se ve una cosa. Cayendo en cada libre hacia el interior
del agujero negro se ven los mismos sucesos de forma completamente
diferente.
Complementariedad y relatividad los productos de las grandes mentes de
los principios del siglo XX se estn ahora unificando en una visin
radicalmente nueva del espacio, el tiempo y la informacin.

El principio hologrfico

Quiz el error que cometi Hawking es pensar que un bit de informacin


tiene una localizacin definida en el espacio. Un ejemplo sencillo de un bit
cuntico es la polarizacin de un fotn. Cada fotn tiene un sentido de giro.
Imagine el campo elctrico de un fotn cuando se mueve. La punta del campo
elctrico se mueve con un movimiento helicoidal, un movimiento de tipo
sacacorchos. Piense que usted mismo va tras el rayo de luz. El movimiento de

travs de la luz emitida y reflejada por objetos.


sacacorchos puede ser o en el sentido de la agujas del reloj o en sentido
contrario. En el primer caso, los fotones que constituyen el haz se llaman
fotones dextrgiros; en el segundo caso, son levgiros. Es el sentido en el que
usted tendra que girar un destornillador para introducir un tornillo en la pared
que tiene delante. Los tornillos corrientes son dextrgiros, pero ninguna ley de
la Naturaleza prohbe tornillos levgiros. Los fotones se dan en ambos tipos. La
diferencia se denomina polarizacin circular del fotn.
La polarizacin de un nico fotn est compuesta de un nico bit cuntico de
informacin. Pueden enviarse mensajes de cdigo Morse en forma de una
secuencia de fotones: en lugar de una secuencia de puntos y rayas, la
codificacin consiste en la secuencia de polarizaciones.
Qu pasa con la localizacin de ese bit de informacin? En mecnica
cuntica la localizacin de un fotn puede no estar definida. Despus de todo,
no se puede especificar a la vez la localizacin y el momento del fotn. No
significa eso que el bit de informacin no est en un lugar definido?
Usted quiz no sepa exactamente dnde est el fotn, pero puede medir su
localizacin si decide hacerlo. Lo que no puede es medir a la vez su posicin y
su momento. Y una vez que mide la localizacin del fotn, sabe exactamente
dnde est ese bit de informacin. Adems, en la mecnica cuntica
convencional y en la relatividad, cualquier otro observador coincidir en eso.
En ese sentido el bit cuntico de informacin tiene una localizacin definida. Al
menos as es como siempre se pens que era.
Pero el principio de complementariedad del agujero negro dice que la
localizacin de la informacin no est definida, ni siquiera en ese sentido. Un
observador encuentra que los bits que constituyen su propio cuerpo estn en
algn lugar detrs del horizonte. El otro ve esos mismos bits radiados hacia
afuera desde una regin justo fuera del horizonte. De modo que parece que la
idea de que la informacin tiene una localizacin definida en el espacio es
errnea.
Hay una manera alternativa de considerarlo. En esta visin los bits tienen
una localizacin, pero no estn en absoluto en donde uno piensa que estn.
sta es la visin hologrfica de la Naturaleza que surgi de la reflexin sobre
los agujeros negros. Cmo funcionan los hologramas?
Una imagen, una fotografa o una pintura no son el mundo real que
representan. Son planas, no tienen la profundidad tridimensional del objeto
real. Mirmoslas desde un lado, casi de perfil. No se parecen nada a la escena
real vista desde un ngulo. En resumen, son bidimensionales, mientras que el
mundo es tridimensional. El artista, utilizando su destreza perceptual, nos ha
engaado para que generemos una imagen tridimensional en nuestro cerebro,
pero la informacin no est all para formar un modelo tridimensional de la
escena. No hay manera de decir si esa figura es un gigante lejano o un enano
prximo. No hay manera de decir si la figura est hecha de plastilina o es de
carne y hueso. El cerebro est ofreciendo informacin que no est realmente
presente en las pinceladas en el lienzo o en los granos oscurecidos de plata en
la superficie fotogrfica.
La pantalla de un ordenador es una superficie bidimensional llena de pxeles.
Los datos reales almacenados en una nica imagen estn en forma de
informacin digital sobre color e intensidad, una coleccin de bits por cada
pxel. Como la pintura o la foto, es en realidad una representacin muy pobre
de la escena tridimensional.
Qu tendramos que hacer para almacenar fielmente todos los datos
tridimensionales, incluyendo informacin profunda, as como los datos de
carne-y-hueso sobre el interior de los objetos? La respuesta es obvia: en
lugar de una coleccin de pxeles que llenan dos dimensiones, necesitaramos
una coleccin de vxeles que llenen el espacio, minsculos elementos que
llenan el volumen del espacio.
Llenar el espacio con vxeles es mucho ms costoso que llenar una
superficie con pxeles. Por ejemplo, si la pantalla de su ordenador es de mil
pxeles de lado, el nmero total de pxeles es mil al cuadrado, o un milln. Pero
si queremos llenar un volumen del mismo tamao con vxeles, el nmero
requerido sera de mil al cubo, o mil millones.
Eso es lo que hace a los hologramas tan sorprendentes. Un holograma es una
imagen bidimensional una imagen en un trozo de pelcula que le permite
reconstruir sin ambigedad imgenes tridimensionales. Usted puede caminar
alrededor de la imagen hologrfica reconstruida y verla desde todos los lados.
Sus poderes de percepcin de profundidad le permiten determinar qu objeto
en un holograma est ms cercano o ms lejano. De hecho, si usted se mueve,
el objeto ms lejano puede convertirse en el objeto ms cercano. Un
holograma es una imagen bidimensional, pero una imagen que tiene la
informacin plena de una escena tridimensional. Sin embargo, si miramos real-
mente muy de cerca la pelcula bidimensional que contiene la informacin, no
vemos absolutamente nada reconocible. La imagen est completamente
revuelta.
La informacin en un holograma, aunque revuelta, puede estar localizada en
pxeles. Por supuesto, nada es gratis. Para describir el volumen de espacio de
mil pxeles de lado, el holograma tendra que estar compuesto de mil millones
de pxeles, no de un milln.
Uno de los descubrimientos ms extraos de la fsica moderna es que el
mundo es una especie de imagen hologrfica. Pero aun ms sorprendente, el
nmero de pxeles que comprende el holograma es proporcional solamente al
rea de la regin que se est describiendo, no al volumen. Es como si el
contenido tridimensional completo de una regin, de mil millones de vxeles
de volumen, pudiera describirse en una pantalla de ordenador que slo
contiene un milln de pxeles. Imagnese en una habitacin limitada por
paredes, un techo y un suelo.
Mejor an, piense que est en un gran espacio esfrico. Segn el principio
hologrfico, esa mosca que tiene delante de su nariz es en realidad una
especie de imagen hologrfica de datos almacenados en la frontera
bidimensional de la habitacin. De hecho, usted y todo lo dems en la
habitacin son imgenes de datos almacenados en un holograma cuntico
localizado en la frontera. El holograma es una matriz bidimensional de
minsculos pxeles no vxeles cada uno de ellos del tamao de una
longitud de Planck. Por supuesto, la naturaleza del holograma cuntico y la
manera en que codifica datos tridimensionales es muy diferente de la manera
en que trabajan los hologramas ordinarios. Pero tienen en comn que el mundo
tridimensional esta completamente revuelto.
Qu tiene que ver esto con los agujeros negros? Coloquemos un agujero
negro en nuestra gran habitacin esfrica. Todo agujero negro, viajero
espacial, nave nodriza est almacenado como informacin en las paredes
hologrficas del espacio. Las dos imgenes diferentes que trata de reconciliar
la complementariedad del agujero negro son simplemente dos
reconstrucciones diferentes del mismo holograma por dos algoritmos de
reconstruccin diferentes!
El principio hologrfico no fue generalmente aceptado cuando *T Hooft y yo
lo propusimos a comienzos de los noventa. Yo pensaba que era correcto pero
que pasaran muchas dcadas antes de que supiramos lo suficiente sobre la
mecnica cuntica y la gravedad para confirmarlo de una forma precisa. Pero
slo tres aos ms tarde, en 1997, todo eso cambi cuando un joven fsico
terico Juan Maldacena electriz el mundo de la fsica con un artculo
titulado El lmite a gran N de las teoras de campos superconformes y de la
gravedad. No importa lo que significan esas palabras. Maldacena, utilizando
inteligentemente la teora de cuerdas y las D-branas de Polchinski, haba
descubierto una descripcin hologrfica completamente explcita de, si no
nuestro mundo, s un mundo suficientemente parecido para hacer un
argumento convincente a favor del principio hologrfico. Poco despus Ed
Witten puso su sello de aprobacin en el principio hologrfico con una
continuacin del artculo de Maldacena titulada Espacio anti de Sitter y
holografa. Desde entonces el principio hologrfico ha madurado para
convertirse en una de las piedras angulares de la fsica terica moderna. Se ha
utilizado de muchas maneras para iluminar problemas que, aparentemente, no
tienen nada que ver con agujeros negros.
Qu tiene que ver el principio hologrfco con la complementariedad de
agujero negro? La respuesta es que tiene todo que ver. Los hologramas son
increbles revoltijos de datos que hay que decodificar. Eso puede hacerse
mediante un algoritmo matemtico o iluminando el holograma con un lser. La
luz lser implementa el algoritmo matemtico.
Imaginemos una escena que contiene un gran agujero negro y otras cosas
que podran caer en el agujero negro as como la radiacin saliente. Toda la
escena puede describirse por un holograma cuntico localizado muy lejos en
alguna frontera distante del espacio. Pero ahora hay dos maneras posibles
dos algoritmos para decodificar el holograma. La primera reconstruye la
escena tal como se ve desde el exterior del agujero negro, en la que la
radiacin de Hawking se lleva todos los bits que caen dentro. Pero la segunda
reconstruccin muestra la escena tal como la vera alguien que cae dentro del
agujero negro. Hay un holograma, pero dos maneras de reconstruir su
contenido.

Burbujas a nuestro alrededor

Probablemente es demasiado decir que el mundo tridimensional es una


completa ilusin. Pero la idea de que la localizacin de un bit de informacin no
est necesariamente donde cabra esperar que est es ahora un hecho
ampliamente aceptado. Cules son sus implicaciones para el universo burbuja
del captulo 11? Djeme recordarle dnde nos quedamos al final de ese
captulo.
En el captulo anterior he explicado las dos visiones de la historia, una serial
y otra paralela. Segn la visin serial, cada observador ve a lo sumo una
pequea porcin del megaverso entero. Nunca ver el resto porque se est
alejando tan rpidamente que la luz no puede salvar la distancia. La frontera
entre lo que puede y no puede verse es el horizonte. Por desgracia, el resto del
megaverso de universos de bolsillo est en esta tierra de nunca jams ms all
del horizonte. Segn los principios clsicos de la relatividad general podemos
preguntar todo lo que queramos sobre la existencia y realidad de estos otros
mundos, pero nunca podemos conocerlos. Son irrelevantes. Carecen de signifi-
cado en el sentido cientfico. Son metafsica, no fsica.
Pero exactamente la misma conclusin fue extrada incorrectamente acerca
del horizonte de los agujeros negros. De hecho, el horizonte de sucesos
csmico de un universo que se infla eternamente es matemticamente muy
similar al horizonte de un agujero negro. Volvamos al lago infinito Heno de
barcas y observadores. El agujero negro era muy parecido al peligroso
desage, siendo el horizonte el punto de no retorno. Comparemos esa
situacin con el lago que se infla eternamente, es decir, el lago alimentado por
tuberas de modo que todos los observadores flotantes se separan de acuerdo
con la ley de Hubble. Si el lago est alimentado a un ritmo constante,
proporciona una analoga precisa para la inflacin eterna.
Cualquier barca concreta estar rodeada por una frontera similar al punto de
no retorno que rodeaba al desage. Imaginemos un bote que se mantiene
alrededor de su buque nodriza. Si, ya sea por accidente o a propsito, llega
ms all del punto de no retorno, simplemente no puede volver o siquiera
comunicarse con el buque nodriza. La nica diferencia entre la frontera de un
agujero negro y el horizonte csmico del espacio que se infla es que en un caso
nosotros estamos en el exterior mirando adentro, y en el otro caso, estamos en
el interior mirando afuera. Pero en todo lo dems, el agujero negro y los
horizontes csmicos son iguales.
Para alguien en el exterior de un agujero negro, los sucesos en la vida del
explorador transhorizonte estn detrs del horizonte. Pero estos sucesos son
fsica, no metafsica. Son telegrafiados al exterior en un cdigo hologrfico
revuelto en forma de radiacin de Hawking. Como suceda en el mensaje del
prisionero, no importa que se haya perdido el cdigo, ni siquiera si lo hubo
alguna vez. El mensaje est en las tarjetas.
Hay tambin tarjetas procedentes de detrs del horizonte csmico con
mensajes de miles de millones de universos de bolsillo? Los horizontes
csmicos no se entienden tan bien como los agujeros negros. Pero si la
similitud obvia entre ellos sirve de gua, los horizontes csmicos ofrecen tales
tarjetas y son muy similares a los fotones que componen la radiacin de
Hawking. Quiz ahora usted haya conjeturado que son los fotones de la
radiacin de fondo csmico de micro-ondas que nos baan desde todas
direcciones y en todo instante. Mensajeros del horizonte csmico, son tambin
mensajes codificados del universo.
George Smoot,93 uno de los lderes en la deteccin de microondas csmicas,
en un momento de entusiasmo compar un mapa de microondas csmicas del
93
Smoot recibi el premio Nobel de Fsica de 2006. (N. del t.)
cielo con el rostro de Dios. Creo que para las mentes curiosas que se
preguntan sobre el mundo, un holograma revuelto de una infinidad de
universos de bolsillo es una imagen mucho ms interesante y aproximada.

13
Resumiendo

Eslganes

Un tema ha sido el hilo conductor en nuestro largo y sinuoso viaje desde los
diagramas de Feynman hasta los universos burbujeantes: nuestro universo es
un lugar extraordinario que parece estar fantsticamente bien diseado para
nuestra propia existencia. Este carcter especial no es algo que podamos
atribuir a un feliz accidente, lo que es demasiado improbable. Las
coincidencias aparentes piden a gritos una explicacin.
Una historia muy popular, no solo entre el gran pblico sino tambin entre
muchos cientficos, es que un superarquitecto benevolente dise el
universo con un propsito.94 Los abogados de esta idea, el diseo inteligente,
dicen que es completamente cientfica y encaja perfectamente los hechos de la
cosmologa tanto como los de la biologa. El diseador inteligente no slo
escogi leyes de la fsica excelentes sino que tambin gui la evolucin
biolgica a lo largo de su cadena improbable, desde las bacterias al Homo
sapiens. Pero, aunque emocionalmente reconfortante, est es una explicacin
intelectual-mente insatisfactoria. Quedan sin responder: quin diseo al
diseador, mediante qu mecanismo interviene el diseador para guiar la
evolucin, si el diseador viola las leyes de la fsica para conseguir sus
objetivos y si el diseador est sometido a las leyes de la mecnica cuntica.
Hace ciento cincuenta aos, Charles Darwin propuso una respuesta para las
ciencias de la vida que se ha convertido en clave de la biologa moderna: un
mecanismo que no necesita diseador ni propsito. Las mutaciones aleatorias,
combinadas con competicin en la reproduccin, explican la proliferacin de
especies que finalmente llenan cada nicho, incluyendo criaturas que
sobreviven gracias a su ingenio. Pero la fsica, la astronoma y la astronoma se
quedaron rezagadas. El darwinismo puede explicar el cerebro humano, pero el
carcter especial de las leyes de la fsica ha seguido siendo un rompecabezas.
Dicho rompecabezas quiz est dando, finalmente, teoras fsicas que igualan a
la teora biolgica de Darwin.
Los mecanismos fsicos que he explicado en este libro comparten dos
ingredientes claves con la teora de Darwin. El primero es un enorme paisaje
de posibilidades, un espacio enormemente rico de diseos posibles.95 Hay ms
de diez mil especies de aves, trescientas mil especies de escarabajos y
millones de especies de bacterias. El nmero total de especies posibles es sin
duda inmensamente mayor.
Es el nmero de diseos biolgicos tan grande como el nmero de diseos
de universos? Eso depende de lo que entendamos exactamente por un diseo
biolgico. Una manera de listar todas las posibilidades biolgicas es enumerar
las maneras de asignar los pares de bases en una larga molcula de ADN. Una
hebra de ADN humano tiene unos mil millones de pares de bases, y hay cuatro
posibilidades para cada una. El nmero total de posibilidades es el nmero
ridiculamente grande 41000000000(o 1000000000). Esto es mucho mayor que los 10500
(obtenidos de modo similar contando el nmero de maneras de asignar flujos
enteros) que los tericos de cuerdas conjeturan para el nmero de valles del
paisaje, pero por supuesto casi ninguno de ellos corresponde a formas de vida
viables. Por otra parte, la mayora de los 10500 vacos son tambin vas

94
Vase, por ejemplo, el libro de 1983 de Paul Davies, God and the New Physics (Simn and
Schuster, Nueva York).
95
Mucho tiempo despus de que hubiera escrito este captulo, mientras El paisaje csmico
estaba en las ltimas fases de edicin, le por casualidad un ensayo de Richard Dawkins
titulado Darwin Triumphant (reimpreso en A Devil's Chaplain: Reflections on Hope, Lies,
Science, and Love, Houghton Mifflin, Nueva York, 2003) en el que Dawkins utiliza el trmino
paisaje exactamente en el mismo sentido en que yo lo estoy utilizando aqu. Algunos de los
conceptos son tan similares a los de este libro que inicialmente pens que Dawkins haba
tenido acceso a los ficheros de mi ordenador. Pero para plagiar mi obra tena que haber
resuelto el problema del viaje en el tiempo. Darwin Triumphant fue escrito en 1991 y
publicado ese ao en Man and Beasts Revisited, ed. M. H. Robinson and L. Tiger (Smthsonian
Institution Press, Washington D. C.).
muertas. En cualquier caso, ambos nmeros son tan grandes que estn mucho
ms all de nuestros poderes de visualizacin.
El segundo ingrediente clave es un mecanismo superprolfico para convertir
los planos en enormes nmeros de entidades reales. El mecanismo de Darwin
inclua replicacin, competencia y montones y montones de carbono, oxgeno e
hidrgeno sobre los que operan estos mecanismos. La inflacin eterna implica
tambin replicacin exponencial, pero de volmenes de espacio.
Como discut en el captulo 11, el proceso de poblacin del paisaje tiene sus
similitudes con la evolucin biolgica, pero tambin tiene al menos dos
grandes diferencias. La primera fue discutida en el captulo 11. La evolucin
biolgica a lo largo de una lnea de descendencia dada procede a travs de
cambios minsculos e indetectables de una generacin a otra. Pero la
descendencia a travs de una serie de nucleaciones de burbujas incluye, en
cada etapa, grandes cambios de la energa de vaco, las masas de las
partculas y el resto de las leyes de la fsica. Desde la perspectiva biolgica, si
slo fueran posibles esos cambios grandes la evolucin darwiniana sera
imposible. Los mutantes monstruosos tendran una desventaja tan grande con
respecto a la descendencia normal que su supervivencia en un mundo com-
petitivo sera imposible.
Cmo, entonces, llega a poblarse el megaverso con diversidad si la
evolucin biolgica, en las mismas condiciones, se estancara? La respuesta
reside en la segunda gran diferencia entre los dos tipos de evolucin: no hay
competencia por los recursos entre universos de bolsillo. Es interesante
contemplar un mundo imaginario en el que la evolucin biolgica tiene lugar
en un ambiente donde los recursos son tan ilimitados que no hay necesidad de
competicin. Evolucionara la vida inteligente en un mundo semejante? En la
mayora de las descripciones de la evolucin darwiniana, la competencia es un
ingrediente clave. Qu sucedera sin ella? Tomemos un caso concreto, el paso
final en la evolucin de nuestra propia especie. Hace unos cien mil aos los
hombres de Cro Magnon estaban en lucha por la supervivencia con los
neandertales. Los cromaones ganaron porque eran ms inteligentes, ms
grandes, ms fuertes o con ms potencia sexual. As, el acervo gentico medio
de la raza humana mejor. Pero supongamos que los recursos fueran ilimitados
y que el sexo fuera innecesario para la reproduccin. Habra menos
cromaones? En absoluto. Cualquiera de los que sobrevivi habra sobrevivido
ms fcilmente sin competencia. Y muchos de los que no sobrevivieron
tambin lo habra hecho. Pero tambin habra ms neandertales. De hecho,
habra ms de ambos. Todas las poblaciones aumentaran exponencialmente.
En un mundo de recursos ilimitados, la ausencia de competicin no habra
frenado la evolucin de las criaturas ms inteligentes, pero habra hecho
muchas ms criaturas estpidas.
Hay un tercer contexto, despus de la fsica y la biologa, donde los dos
mismos ingredientes un paisaje y un megaverso son esenciales para
nuestra existencia. Los planetas y otros cuerpos astronmicos se dan en un
nmero muy grande de diseos posibles. Estrellas calientes, asteroides fros,
nubes de polvo gigantes, son slo unos pocos. Una vez ms, el paisaje de
posibilidades es extraordinariamente rico. Solo la variacin en distancia a la
estrella madre ya da gran diversidad a los planetas. En cuanto a los
mecanismos que convierten posibilidades en realidades, el big bang, y la
aglomeracin posterior por medio de la gravedad crearon 1022 planetas dentro
de la parte observable de nuestro universo solamente.
En cada uno de los casos las respuestas a las preguntas de nuestra
existencia son las mismas. Hay muchas criaturas/planetas/universos de bolsillo
y muchos diseos posibles. Los nmeros son tan grandes que,
estadsticamente, algunos de ellos sern inteligentes o proclives a la vida
inteligente. La mayora de las criaturas/universos/astros son vas muertas
desde este punto de vista. Nosotros somos de los pocos afortunados. ste es el
significado del principio antrpico. No hay magia, no hay diseador
sobrenatural: solo las leyes de los muy grandes nmeros.
A mi amigo Steve Shenker, que es uno de los fsicos ms sabios que conozco,
le gusta reducir las cosas a eslganes. Piensa que a menos que una idea
importante pueda ser resumida en una o dos frases cortas, su esencia no ha
sido realmente captada. Creo que tiene razn. He aqu algunos ejemplos del
pasado.
De la mecnica newtoniana
El espacio y el tiempo son
absolutos
Einstein y la relatividad especial:
El espacio y el tiempo son
relativos
y
La velocidad de la luz es una
constante absoluta
De Einstein y la relatividad general
El principio de equivalencia: la
gravedad es indistinguible de la
aceleracin
De la mecnica cuntica:
El principio de incertidumbre de
Heinsenberg: no se pueden
determinar simultneamente la
posicin y la velocidad
De la cosmologa:
El big
bang
Los mejores eslganes cientficos que conozco no proceden de la fsica o la
cosmologa sino de la teora de la evolucin:
Su pervivencia de los ms
aptos, seleccin natural, el
gen egosta.

Si este libro tuviera que reducirse a una simple idea, sa sera que el gran
principio organizador de la biologa y la cosmologa es:
Un paisaje de posibilidades
poblado por megaverso de
realidades
Hay una diferencia frustrante entre el mecanismo biolgico o planetario y la
inflacin eterna que puebla el paisaje. En los dos primeros casos, podemos
observar directamente los resultados del prolfico mecanismo de creacin.
Vemos la diversidad de bioformas a nuestro alrededor. Los objetos
astronmicos son algo ms difciles de observar, pero incluso sin telescopios
podemos ver planetas, lunas y estrellas. Pero el enorme mar de universos de
bolsillo creados por la inflacin eterna est oculto tras nuestro horizonte de
sucesos csmico. El problema es, por supuesto, la velocidad lmite de Einstein.
Si pudiramos superar la velocidad de la luz, no habra ningn problema en
viajar a universos de bolsillo lejanos y volver. Podramos navegar por el
megaverso entero. Pero, ay!, perforar un agujero de gusano a travs del
espacio hasta un universo de bolsillo lejano es una fantasa que viola principios
fundamentales de la fsica. La existencia de otros universos de bolsillo sigue y
seguir siendo una conjetura, pero una conjetura con poder explicativo.

Consenso?

Si las ideas que he expuesto resultan correctas, nuestra visin del mundo va
a expandirse mucho ms all de las actuales fronteras provincianas hasta algo
mucho ms imponente: mayor en el espacio, mayor en el tiempo y mayor en
posibilidades. Si esto es correcto, cunto har falta para el cambio de
paradigma? Aunque el terreno est cambiado, las cosas son a menudo
demasiado confusas, las aguas demasiado turbias para ver claramente,
siquiera a pocos aos vista. Durante ese tiempo es casi imposible que los
ajenos al tema sepan qu ideas son serias y cules son especulaciones
marginales. Incluso para los iniciados es difcil saberlo. Mi objetivo principal al
escribir este libro no es el de convencer al lector de mi propio punto de vista;
las discusiones cientficas se hacen mejor en las pginas de las revistas tc-
nicas y las pizarras de las aulas de seminarios. Mi objetivo es exponer la batalla
de ideas que va a tener un lugar central en la corriente principal de la ciencia,
de modo que los lectores normales puedan seguir las ideas conforme se
desarrollen y experimenten as el drama y la emocin que yo siento.
Siempre me ha fascinado la historia de las ideas cientficas. Cmo llegaron
los grandes maestros a sus ideas me interesa tanto como las propias ideas.
Pero no todos los grandes maestros estn muertos. El presente exactamente
ahora es un tiempo maravilloso para observar a los Weinbergs, Wittens, 'T
Hoofts, Polchinskis, Maldacenas, Lindes, Vilenkins... mientras luchan por un
nuevo paradigma. Por lo que puedo deducir, esto es lo que piensan mis colegas
ms distinguidos. Abordar primero a los fsicos y luego a los cosmlogos.
Steven Weinberg, ms que cualquier otro fsico, es responsable del
descubrimiento del modelo estndar de la fsica de partculas. Steve no es una
persona imprudente y es probable que sopese la evidencia al menos con tanto
cuidado como cualquiera. Sus escritos y conferencias dan a entender
claramente que para l la prueba, si no definitiva, s sugiere con fuerza que
alguna versin del principio antrpico puede desempear un papel en
determinar las leyes de la fsica. Pero sus propios escritos expresan pesar,
pesar por un paradigma perdido. En su libro de 1992, El sueo de una teora
final, escribe:
Por consiguiente, si tal constante cosmolgica es confirmada por la ob-
servacin, ser razonable inferir que nuestra propia existencia desempea
un papel importante en la explicacin de por qu el universo es como es.
Por si sirve de algo... me gustara vernos capaces de hacer predicciones
precisas, no afirmaciones vagas de que ciertas constantes tienen que
estar en un intervalo que es ms o menos favorable para la vida. Espero
que la teora de cuerdas nos proporcione realmente una base para una
teora final y que esta teora resultar tener suficiente poder predictivo
para que podamos ser capaces de asignar valores a todas las constantes
de la naturaleza, incluida la constante cosmolgica. Veremos.
Weinberg escriba estas palabras durante la resaca de los descubrimientos
de la teora de cuerdas hetertica y la compactificacin de Calabi Yau. Pero l
sabe ahora que la teora de cuerdas no ser la esperada alternativa al principio
antrpico.
Ed Witten es uno de los ms grandes matemticos del mundo y un pitagrico
de corazn. Ha hecho su carrera en torno a las elegantes y bellas matemticas
que salieron de la teora de cuerdas. Su capacidad para sondear las
profundidades matemticas de la disciplina es impresionante. No es
sorprendente que sea uno de los ms reacios de mis colegas a abandonar la
bsqueda de una mgica bala de plata matemtica, una bala que seleccionara
un nico conjunto consistente de leyes fsicas para las partculas elementales.
Si existe esa bala, Witten tiene la profundidad y potencia para encontrarla.
Pero ha estado buscando durante mucho tiempo sin xito. Aunque ha hecho
ms que cualquiera por crear las herramientas necesarias para explorar el pai-
saje, no creo que se sienta nada feliz con la direccin que la teora est
tomando en la actualidad.
Si Witten es la fuerza impulsora tras las herramientas matemticas de la
teora de cuerdas, Joe Polchinski ha sido la fuente primaria de piezas para la
gran mquina. Joe, junto con el brillante y joven fsico de Stanford Raphael
Bousso,96 hizo el primer uso de estas piezas para construir un modelo del
paisaje con un enorme discretuum de vacos. En muchas conversaciones Joe ha
expresado una creencia en que no hay alternativa al punto de vista del paisaje
poblado.
Mi viejo camarada de armas Gerard't Hooft siempre ha sido escptico
respecto a la pretensin de la teora de cuerdas de acercarse a una teora de
todo y recientemente lo expuso en un mensaje por correo electrnico:
Nadie ha podido explicarme realmente lo que quiere decir que la teora
de cuerdas tiene 10100 estados de vaco. Antes de que se pueda decir una
cosa semejante, hay que dar primero una definicin rigurosa de lo que es
la teora de cuerdas, y no hemos obtenido dicha definicin. O eran 10300
vacua, o 101000000000? En tanto que estos detalles estn todava en el aire,
me siento extraordinariamente incmodo con el argumento antrpico. Sin
embargo, no puedo descartar alguna forma de principio antrpico.
Despus de todo, vivimos en la Tierra, no en Marte, Venus o Jpiter, por

96
Actualmente, Bousso es profesor de fsica en la Universidad de California en Berkeley.
razones antrpicas. Eso, sin embargo, me hace distinguir el principio
antrpico discreto del principio antrpico continuo. Discreto significa algo
como: la constante de estructura fina es el recproco de un nmero entero,
resulta ser 1/137, al que hay que sumar correcciones de orden superior.
Continuo significa que esta constante es
1/137,01894569345982349763978634913498724082734 y as
sucesivamente, estando determinadas todas estas cifras decimales por el
princ. antrop [sic]. Encuentro esto inaceptable. La teora de cuerdas pa-
rece estar diciendo que los quinientos primeros decimales son antrpi-cos,
y el resto, matemticos. Creo que es demasiado pronto para hacer tales
especulaciones.
Traducido aproximadamente, lo que 'T Hooft entiende por el principio
antrpico discreto es nv.e ei paisaje no debera contener tantos vacos como
para que puedan encontrarse todos los valores de las constantes de la
naturaleza. En otras palabras, sera ms feliz con el razonamiento antrpico si
el nmero de posibilidades diferentes fuera finito en oposicin a infinito.
Lo que creo que es digno de mencin es que, escptico o no, Gerard no
descarta nuestras explicaciones antrpicas ni ofrece una explicacin
alternativa para el increble ajuste fino de la constante cosmolgica. Pero
respecto a su actitud escptica hacia una teora de todo final, pienso que
probablemente tiene razn.
Tom Banks es otro escptico. Tom es uno de los pensadores ms profundos
en fsica y uno de los ms abiertos. Su escepticismo, como el de 'T Hooft, no es
tanto por el razonamiento antrpico sino ms bien por la determinacin del
paisaje a partir de la teora de cuerdas. El propio Tom ha hecho numerosas
contribuciones importantes a la teora de cuerdas. Pero su opinin es que el
paisaje de vacos metaestables puede ser ilusorio. l argumenta que la teora
de cuerdas y la inflacin eterna no estn suficientemente bien entendidas
como para estar seguros de que el paisaje es una realidad matemtica. Si la
certeza es el criterio, entonces estoy de acuerdo con l. Pero Banks cree que
las matemticas no son slo incompletas sino que quiz sean en realidad
errneas. Hasta ahora sus argumentos no han sido convincentes, pero
plantean serias preocupaciones.
Qu piensan los fsicos jvenes de hoy? En general, no tienen prejuicios.
Juan Maldacena, que tiene poco ms de treinta aos, ha tenido ms impacto en
la fsica terica que cualquiera de su generacin. Fue bsicamente su trabajo el
que convirti el principio hologrfico en ciencia til. Como Witten, ha aportado
nuevas e importantes ideas matemticas y, como Polchinski, ha tenido un
profundo impacto en la interpretacin de las matemticas. Respecto al paisaje
coment: Espero que no sea verdad. l, como Witten, confiaba en la
unicidad, tanto en las leyes de la fsica como en la historia del universo. De to-
das formas, cuando yo le pregunt si vea alguna esperanza en que el paisaje
pudiera no existir, respondi, No, me temo que no.
En la Universidad de Stanford mi casa, hay casi unanimidad sobre el
tema, al menos entre los fsicos tericos: el paisaje existe. Tenemos que
hacernos exploradores y aprender a navegar y cartografas. Shamit Kachru y
Eva Silverstein, ambos de poco ms de treinta aos, son dos de los lderes
jvenes en el mundo. Ambos estn ocupados construyendo las montaas,
valles y terrazas del paisaje. De hecho, si tuviera que atribuir a alguien el ttulo
de Rube Goldberg Moderno, sera a Shamit. No me malinterprete; no quiero
decir que haga malas mquinas. Por el contrario, Shamit ha utilizado mejor que
nadie las complicadas piezas de la teora de cuerdas mejor para disear mode-
los del paisaje. Y el principio antrpico? Va implcito. Es parte de la hiptesis
de trabajo de todos mis colegas cercanos en Stanford, jvenes y viejos.
En el otro extremo del pas, Nueva Jersey es la sede de dos de los mayores
centros de fsica terica del mundo. El primero y ms importante es Princeton,
con el departamento de fsica de su universidad y el Instituto para Estudios
Avanzados; pero a treinta kilmetros al norte, en New Brunswick, hay otra
central: la Universidad Rutgers. Michael Douglas es una de las estrellas de
Rutgers. Como Witten, es a la vez un fsico brillante y un gran matemtico.
Pero, ms importante para esta historia, es un audaz explorador del paisaje.
Douglas se ha impuesto la tarea de estudiar la estadstica del paisaje antes
que las propiedades detalladas de los valles individuales. Utiliza las leyes de
los grandes nmeros la estadstica para estimar qu propiedades son ms
comunes, qu porcentaje de valles hay a las diferentes altitudes y cul es la
probabilidad de que un valle que puede soportar vida manifieste una
supersimetra aproximada. Aunque l prefiere utilizar el trmino aproximacin
estadstica en lugar de principio antrpico, probablemente es justo decir que
Douglas est en el lado antrpico de la divisoria.
Los cosmlogos tambin estn divididos sobre la cuestin. Jim Peebies de la
Universidad de Princeton es el gran anciano de la cosmologa
estadounidense. Peebies ha sido un pionero en todos los aspectos de la
disciplina. De hecho, a finales de los aos noventa fue una de las primeras
personas en sospechar que los datos cosmolgicos indicaban la presencia de
algo parecido a una constante cosmolgica. Discutiendo con l los problemas
de la cosmologa qued sorprendido por su aceptacin casi automtica de que
muchas caractersticas del universo solo podran explicarse por algn tipo de
razonamiento antrpico.
Sir Martin Rees, el astrnomo real britnico, es un entusiasta total del
paisaje, el megaverso y el principio antrpico. Martin es un cosmlogo y
astrofsico destacado de Europa. Muchos argumentos detallados que he
utilizado para motivar el principio antrpico los aprend de l y del cosmlogo
estadounidense Max Tegmark.
Usted ya ha conocido a Andrei Linde y Alexander Vilenkin. Como Rees y
Tegmark, estn firmemente en el bando del paisaje antrpico. Linde ha
expresado su opinin: Quienes rechazan el principio antrpico estn
simplemente a la negativa. ste principio no es un arma universal, sino una
herramienta til que nos permite concentrarnos en los problemas
fundamentales de la fsica separndolos de los problemas puramente
ambientales, que pueden tener una solucin antrpica. Uno puede amar u
odiar el principio antrpico, pero apuesto a que con el tiempo todos van a
utilizarlo.
Stephen Hawking es colega de Martin Rees en la Universidad de Cambridge,
pero no tengo duda de que sus ideas son muy personales. He aqu una cita de
una conferencia que imparti Stephen en 1999: Voy a describir lo que veo
como el marco para la cosmologa cuntica, sobre la base de la teora M.
Adoptar la propuesta de ausencia de frontera, y argumentar que el principio
antrpico es esencial si hay que escoger una solucin que represente nuestro
universo de entre todo el zoo de soluciones permitidas por la teora M.
As que parece que finalmente Stephen y yo coincidimos en algo.
Pero no todos los cosmlogos estn de acuerdo. Entre los estadounidenses
mejor conocidos en el campo, Paul Steinhardt y David Spergel son enemigos
vehementes de todo lo que huela vagamente antrpico. Steinhardt, cuyas
ideas son ms o menos representativas, dice que l odia el paisaje y espera
que desaparezca. Pero, como Maldacena, no puede encontrar ninguna manera
de deshacerse de l. De los escritos de Stein-hardt (en The Edge Annual
Question-2005, en www.edge.org): Espero que dentro de unas dcadas los
fsicos estarn persiguiendo de nuevo sus sueos de una teora final
verdaderamente cientfica, y retrospectivamente vern la mana antrpica
actual como una locura del milenio.
Alan Guth, el padre de la inflacin, ve las cosas desde la barrera. Alan es un
firme creyente en el paisaje poblado. De hecho fue el quien acu el trmino
universo de bolsillo. Pero al no ser un terico de cuerdas, adopta una actitud
de esperar y ver respecto al discretuum, en otras palabras, est menos
comprometido con la afirmacin de que el nmero de posibles entornos vacos
es exponencialmente grande. En cuanto al principio antrpico, sospecho que
Alan es un creyente no confeso. Cada vez que le veo digo: Bien, Alan,
todava no has "salido"?. Invariablemente responde: Todava no.97
He dejado para el final a mi viejo amigo David Gross. David y yo hemos sido
buenos amigos durante cuarenta aos. Durante ese tiempo hemos luchado y
discutido sin cesar, a veces violentamente, pero siempre con gran respeto por
las opiniones del otro. Mi conjetura es que nos convertiremos en dos viejos
cascarrabias irritables, combatiendo hasta el final. Quiz ya lo somos.
David es, sin duda, uno de los ms grandes fsicos vivos. Es mejor conocido
como uno de los principales arquitectos de la Cromodinmica Cuntica, es
decir, la dinmica de los hadrones.98 Pero, ms importante para esta historia,
ha sido desde hace tiempo uno de los generales ms veteranos en el ejrcito
de la teora de cuerdas. A mediados de los aos ochenta, mientras era profesor
en Princeton, David y sus colaboradores Jeff Harvey, Emil Martinec y Ryan
Rohm causaron sensacin cuando descubrieron la teora de cuerdas hetertica.
Esta nueva versin de la teora de cuerdas se pareca mucho ms al mundo
real de las partculas elementales que cualquier versin anterior. Adems, casi
al mismo tiempo Ed Witten (tambin en Princeton) estaba ocupado con sus
colaboradores Andy Strominger, Gary Horowitz y Philip Candelas ideando la
compactificacin de Calabi Yau. Cuando se unieron las dos, el mundo de la
fsica qued boquiabierto: los resultados se vean tan realistas que pareca slo

97
Nota: Precisamente cuando estaba a punto de terminar de escribir este libro, Guth escribi
un artculo (Alan Guth y David I. Kaiser, Inflationary Cosmology: Ex-ploring the Universe from
the Smallest to the Largest Scales, Science 307 [2005]: 884-890) en el que dice: Esta idea
que las leyes de la fsica que observamos estn determinadas no por leyes fundamentales, sino
ms bien por el requisito de que pueda existir vida inteligente para observarlas se suele
denominar principio antrpico. Aunque en algunos contextos este principio podra sonar
manifiestamente religioso, la combinacin de cosmologa inflacionaria y el paisaje de la teora
de cuerdas da al principio antrpico un marco viable. Ha abierto Alan la puerta del armario?
98
Estoy encantado de informar que, mientras estoy escribiendo este libro, se ha anunciado que
Gross, y otros dos colegas, han sido galardonados con el premio Nobel por sus trabajos sobre
QCD.
cuestin de meses el tener a mano una teora definitiva, final y nica de las
partculas elementales. El mundo contuvo la respiracin... y se puso azul.
El destino no fue amable. Cuanto ms tiempo pasa, ms claro se hace que el
entusiasmo de Princeton era, cuando menos, prematuro. Pero David no ha
abandonado nunca la esperanza de que la bala de plata aparecer y justificar
el entusiasmo anterior. Y yo? Sospecho que, al final, la teora hetertica
resultar ser un componente muy importante de la gran mquina de Rube. Su
parecido con el modelo estndar es impresionante. Pero tambin conjeturara
que no es el nico componente. Flujos, branas, singularidades y otras
caractersticas pueden expandir el paisaje hetertico mucho ms all de lo que
originalmente pensaban los autores de la teora.
Gross, como dije, es un formidable adversario intelectual, y es totalmente
contrario al principio antrpico. Aunque sus razones son ms ideolgicas que
cientficas, son importantes para discutir. Lo que le molesta es una analoga
con la religin. Quin sabe? Quiz Dios s hizo el mundo. Pero los cientficos
los cientficos reales se resisten a la tentacin de explicar los fenmenos
naturales, incluyendo la propia creacin, por intervencin divina. Por qu?
Porque como cientficos entendemos que hay una imperiosa necesidad
humana para creer la necesidad de ser reconfortados que fcilmente nubla
el juicio de las personas. Es demasiado fcil caer en la trampa seductora de un
cuento de hadas reconfortante. De modo que nos resistimos, hasta la muerte,
a todas las explicaciones del mundo basadas en algo que no sea las leyes de la
fsica, las matemticas y la probabilidad.
David, junto con muchos otros, expresa el temor a que el principio antrpico
sea como la religin: demasiado reconfortante, demasiado fcil. Teme que si
empezamos a abrir la puerta, siquiera una rendija, el principio antrpico nos
seducir con una falsa creencia y detendr a los jvenes fsicos futuros que
buscan la bala de plata. David cita elocuentemente la alocucin de Winston
Churchill en 1941 a los estudiantes en su propia escuela: No hay que
abandonar nunca jams, jams, jams, jams, jams, jams. No hay que
abandonar nunca. No hay que abandonar nunca. No hay que abandonar
nunca. Pero el campo de la fsica est lleno de cadveres de viejos test