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ARBOR Ciencia, Pensamiento y Cultura

Vol. 191-775, septiembre-octubre 2015, a264 | ISSN-L: 0210-1963


doi: http://dx.doi.org/10.3989/arbor.2015.775n5003

HISTORIA DE LAS CONCEPCIONES CIENTFICAS SOBRE LA LUZ / HISTORY OF SCIENTIFIC IDEAS ABOUT LIGHT

TEORAS DE LA LUZ Y EL COLOR THEORIES OF THE LIGHT


EN LA POCA DE LAS LUCES. AND COLOR IN THE AGE OF
DE NEWTON A GOETHE ENLIGHTENMENT. FROM
NEWTON TO GOETHE
Juan Pimentel
Consejo Superior de Investigaciones Cientficas
juan.pimentel@cchs.csic.es

Cmo citar este artculo/Citation: Pimentel, J. (2015). Copyright: 2015 CSIC. Este es un artculo de acceso abierto
Teoras de la luz y el color en la poca de las Luces. De distribuido bajo los trminos de la licencia Creative Commons
Newton a Goethe. Arbor, 191 (775): a264. doi: http://dx.doi. Attribution-Non Commercial (by-nc) Spain 3.0.
org/10.3989/arbor.2015.775n5003

Recibido: 11 diciembre 2014. Aceptado: 6 marzo 2015.

RESUMEN: En este artculo comenzamos por revisar la teora de ABSTRACT: This article opens with a review of Isaac Newtons
la luz de Isaac Newton, centrndonos en el carcter controverti- theory of light, focusing on the controversial character of his
do del experimento crucial. Despus nos detenemos en algunos crucial experiment. It then proceeds to examine certain aspects
aspectos de su legado en un siglo quizs ms newtoniano que su of his legacy in a century that was perhaps more Newtonian than
propia ptica, analizando algunas metforas bajo las que fue en- his own optics. We analyse some of the metaphors connected
tendida la luz, as como el papel simblico de la luz, metfora del with light and the symbolic role of light as the metaphor for
conocimiento por excelencia. Finalmente repasamos la teora de knowledge. The article concludes with Goethes colour theory,
los colores de Goethe, su impugnacin de la ptica newtoniana y his challenge to Newtonian theory, and his reinstatement of
su empeo en recuperar al ser humano y la historia de la ciencia human beings and the history of science in order to achieve a
para entender mejor no slo qu son la luz, el ojo o los fenme- better understanding not only of light, the eye and chromatic
nos cromticos, sino la actividad cientfica en su conjunto. phenomena, but also of scientific activity as a whole.

PALABRAS CLAVE: Luz; filosofa experimental; newtonismo; KEYWORDS: Light; experimental philosophy; Newtonianism;
metforas; colores; historia cultural de la ciencia. metaphors; colours; cultural history of science.
INTRODUCCIN Figura 1. Grabado de 1879 con una recreacin retros-
pectiva del experimento crucial
A tal efecto dej mi cuarto en la oscuridad e hice
a264 un pequeo agujero en el postigo para que entrara
una adecuada cantidad de luz del sol. Coloqu mi
prisma junto al agujero para que la luz se refractara
Teoras de la luz y el color en la poca de las Luces. De Newton a Goethe

hacia la pared opuesta del cuarto. Al principio fue una


diversin muy agradable ver los colores vivos e inten-
sos as producidos. Pero despus de un rato me puse
a considerarlos de una manera ms prudente y me
asombr ver que tenan una forma oblonga, aunque
segn las leyes aceptadas de la refraccin esperaba
que fueran circulares.
Isaac Newton, Nueva teora de la luz y los colores
(Lafuente, Valverde y Pimentel, 2004, pp. 49-86).

As iniciaba su relato Isaac Newton en la famosa car-


ta a Henry Oldenburg, secretario de la Royal Society,
fechada el 6 de febrero de 1672 y publicada de inme-
diato en las Philosophical Transactions. Comunicaba en
ella su nueva teora de la luz y los colores a raz de un
experimento central en la historia de la ptica y en el
de la filosofa experimental, un episodio controverti-
do, recreado mil veces y finalmente idealizado por una
legin de pintores, poetas e historiadores que quisie-
ron ver en aquel descubrimiento y en aquel genio la
quintaesencia de la ciencia moderna. Un hombre que
se encierra en una habitacin oscura, fascinado al prin- La luz es y ha sido uno de los objetos cientficos
cipio como un nio, al poco recapacita y observa que ms apasionantes y debatidos a lo largo de la histo-
un determinado fenmeno (el alargamiento de un rayo ria. Su inters rebasa con mucho los desarrollos de
de luz) no se rige segn las leyes aceptadas. A partir la ptica. La geometra, la astronoma, la qumica, el
de ah, lejos de refutar la doctrina de la naturaleza ho- electromagnetismo o la fsica cuntica son algunos
mognea de la luz, establece algunas hiptesis capaces de los campos que se han ocupado de este fenme-
de predecir el espectro oblongo, pero descartndolas no natural. Pero hay ms. Asociada a la propia idea
todas, pasa a proponer un experimentum crucis, el ex- de conocimiento, la luz y sus misterios han encarna-
perimento crucial con el que dirimir la cuestin entre do la actividad cientfica de manera muy dominante
la citada doctrina de la naturaleza homognea de la en nuestra tradicin, hasta el punto de que msticos,
luz y la suya, sustentada en la idea de la luz solar como iluminados, pintores y filsofos le han dedicado sus
una mezcla heterognea de diferentes rayos, cada uno investigaciones y pensamientos desde tiempos inme-
con un grado diferente de refrangibilidad. Los dos ta- moriales. Dentro de esta larga y rica historia, la teora
bleros agujereados y los dos prismas estn preparados. newtoniana ocupa un lugar por derecho propio, pues
El primer prisma proyecta los colores sobre el primer al margen de su vigencia como paradigma, ms all
tablero, mientras que el segundo no logra descompo- de su dominio como explicacin en el mbito de la
ner los rayos aislados. Las refracciones posteriores no ptica, los trabajos de Newton con la luz nos hablan
alteran ni producen una nueva dispersin. Los colores de las vicisitudes del mtodo experimental y del po-
primarios son inalterables, sus rayos poseen diferentes deroso ascendente que gracias a estas prcticas ad-
grados de refrangibilidad, lo que por otra parte explica quirieron Newton y su filosofa natural en el periodo
la desviacin constante que produce la longitud de la que le sucede y que no en vano (aunque no por ello,
imagen oblonga. La luz blanca encierra todos los colo- ciertamente) llamamos poca de las Luces.
resTodava resuenan los versos bblicos que Pope hizo
grabar en su epitafio: Nature and Natures laws lay hid En este artculo nos ocuparemos primero de la teo-
in night: God said Let Newton be! and all was light. ra newtoniana de la luz. Despus repasaremos algu-
nas manifestaciones culturales del newtonismo y de

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las metforas de la luz en la Ilustracin y finalmente rracin cromtica caracterstica de las lentes propias
desembocaremos en un episodio igualmente conoci- de este tipo de telescopios (de refraccin). Haba que
do y significativo, la impugnacin de la ptica newto- incrementar la potencia sin aumentar la distancia fo-
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niana a finales de siglo por Goethe, el prncipe de las cal y corregir al tiempo la aberracin cromtica. Ja-
letras germnicas. La luz, al igual que la historia, es un mes Gregory ide el primer telescopio de reflexin en

Juan Pimentel
objeto susceptible de ser compuesto y descompuesto 1663, sustituyendo la lente del objetivo por un espejo
de muy diversas maneras, de ser entendido bajo di- parablico que a su vez proyectaba los rayos de luz
versas propuestas, metforas y narrativas. Los episo- sobre otro segundo espejo plano. Ahora bien, produ-
dios que figuran a continuacin, al menos, nos hablan cir espejos planos y sobre todo parablicos no estaba
del carcter controvertido de unas formas de producir al alcance de cualquier artesano. Consciente de ello,
conocimiento de la naturaleza que tampoco fueron Newton cre en 1671 su telescopio de reflexin con
jams homogneas. un espejo esfrico y con su peculiar ocular sobre el
espejo plano colocado oblicuamente en el interior del
LA PTICA NEWTONIANA Y LA VIDA SOCIAL DE LOS tubo. Lograba 38 aumentos con unas dimensiones
EXPERIMENTOS muy reducidas, 16 cm. Antes de la invencin de las
lentes acromticas, era el nico modelo que evitaba
La teora newtoniana de la luz se inscribe en el
la aberracin cromtica, aunque generaba aberracin
contexto de la ptica del siglo XVII, dominada por los
esfrica, pues Newton no pudo producir un espejo pa-
desarrollos del microscopio y el telescopio, la explora-
rablico. Pasado medio siglo, sin embargo, gracias a
cin de sus aberraciones y la bsqueda de leyes que
las mejoras en las tcnicas para pulir espejos y lentes
dieran cuenta de la refraccin (Darrigol, 2012, p. 78).
en la poca de Hadley, se iba a convertir en el ms
Haban destacado en este terreno Willebrod Snel y
popular de los telescopios y el de ms fcil manejo
Descartes, en cuya Diptrica (1637) haba deducido
(Lafuente, Valverde y Pimentel, 2004, pp. 30-35).
que la luz, entendida como un fenmeno ms dentro
del mecanicismo, se mova como una presin trans- Gracias a este telescopio reflector o de reflexin,
mitida a travs de la materia sutil hasta la retina y que presentado por su mentor Isaac Barrow a la Royal
lo haca ms rpidamente en medios ms densos. Society, Newton ingres en la academia londinense.
Fermat haba postulado la idea contraria, la relacin Lo haba diseado y fabricado en el contexto de las
inversa entre velocidad y densidad, pero en todo caso investigaciones que mantena desde mediados de la
y en trminos generales, lo interesante es apreciar dcada de 1660 sobre los problemas relacionados
cmo tras la impronta geomtrica que las investiga- con la refraccin de la luz y tratando de demostrar
ciones renacentistas (con Kepler a la cabeza) haban que la luz blanca, en contra de las tesis de Descartes,
asignado al estudio de la luz, ahora las innovaciones era resultado de la suma de los colores primarios. Fue
tecnolgicas estaban procurando un ensanchamiento entonces, en el annus mirabilis (segn reza la historia
considerable de los fenmenos observables y por lo oficial, pues coincidiendo con el ao de la peste y el
tanto nuevas aproximaciones a las dos preguntas bsi- gran incendio de Londres, Newton concentr en 1666
cas: cmo se comporta la luz? Qu es la luz? algunos de sus mayores logros en la ptica, las leyes
del movimiento y el clculo), cuando supuestamente
El holands Christian Huygens, objeto de otro ar-
tuvo lugar el famoso experimento de los prismas.
tculo en este monogrfico, tambin defendi que la
luz viajaba ms deprisa en medios menos densos, y Newton acababa de estudiar a fondo la Diptrica
ocupa un lugar destacado por su teora ondulatoria, cartesiana, en la que denunciaba la distincin esco-
segn la cual la luz se propagaba por impulsos irre- lstica entre colores enfticos o aparentes (los pro-
gulares (y no por oscilaciones regulares), unos mo- ducidos mediante los prismas o por el arco iris) y los
vimientos esfricos que se transmitan alcanzando reales (los propios de los cuerpos, desvelados pero no
una cierta autonoma desde la perturbacin inicial. producidos por la luz). Segn demostr Simon Scha-
Tambin Huygens se vio beneficiado por las mejoras ffer en un artculo ya clsico sobre este episodio del
del instrumental, que le llevaron a distinguir el anillo experimento crucial, el empleo de prismas era muy
de Saturno. El procedimiento al uso para mejorar el reciente (Schaffer, 2011). Hasta la fecha eran ms bien
telescopio galileiano era ampliar la distancia focal, lo unos instrumentos empleado por la magia natural,
que produjo la aparicin de los primeros telescopios tiles para provocar ilusiones pticas y entretenimien-
areos. Sin embargo, a la dificultades para manejarlos to, hasta el punto de que eran llamados parasos de
(el de Huygens meda 37,5 mts.) se sumaba la abe- los necios (fools paradises). Pero el hecho de que

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Descartes borrara esa distincin entre colores aparen- dio por sentada la teora que pretenda mostrar (la
tes y reales, hizo que experimentalistas como Boyle o divisin de la luz blanca en rayos a su vez inalterables
Hooke comenzaran a incluirlos en sus investigaciones. correspondientes a los colores simples), todo lo cual
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En todo caso, fue Newton quien, tras adquirir varios acab por generar ese crculo vicioso que la sociologa
de estos prismas en la feria de Stourbridge, llev a del conocimiento llama la regresin del experimen-
cabo una serie de ensayos y pruebas con diferentes tador (experimenters regress), all cuando la teora
Teoras de la luz y el color en la poca de las Luces. De Newton a Goethe

modelos de prismas, narrados con cierto detalle pri- que se pretende probar forma parte de los supues-
mero en su manuscrito Of Colours (1666) y luego en tos del experimento consagrado a probar dicha teora
su citada carta a Oldenburg publicada por las Philo- (Collins, 1985, p. 84; Schaffer, 2011, p. 79).
sophical Transactions bajo el ttulo de A new theory
Uno de sus primeros crticos fue Robert Hooke, el
about light and colours (1672), un texto mucho ms
encargado de experimentos de la Royal Society, un
elaborado, esto es, ms cocinado(Lafuente, Valverde
personaje conocido por sus observaciones microsc-
y Pimentel, pp. 49-86).
picas y su variado talento, hasta el punto de haber
En uno de estos experimentos logr proyectar a una sido calificado como el Leonardo ingls (Bennett et
distancia de unos 6,30 metros una luz que se mani- al., 2003). Aunque Hooke acept algunos de los he-
festaba ms oblonga que esfrica, lo que atribuy a la chos mostrados por Newton, no le asign al experi-
diferente refrangibilidad de los distintos rayos. Traba- mento su carcter crucial para probar la inmutabilidad
jando con un hilo bicolor, tambin se haba percatado de los rayos simples y pronto desarroll su propia teo-
de que el azul y el rojo se alejaban, lo que atribuy ra sobre la vibracin de la luz y el color, obteniendo
igualmente a su diferente refrangibilidad. En otra de mediante la difraccin colores sin necesidad de acu-
las pruebas incluy un segundo prisma que sometiese dir a la refraccin. Tambin se opusieron a las tesis
a los rayos a una segunda refraccin, la que mostraba de Newton un grupo de jesuitas ingleses afincados en
la inalterabilidad de los colores bsicos o primarios, Lieja (Francis Line, John Gascoine y Anthony Lucas),
un experimento que fue reelaborado hasta conver- quienes a mediados de los aos 70 replicaron repe-
tirse en el experimento crucial del texto de 1672 y tidas veces el experimento con resultados desiguales
posteriormente en su gran tratado de ptica de 1704. a los descritos por Newton. Otro tanto le ocurri a
Sin embargo, una vez que se intent replicar el expe- Edm Mariotte, un clebre experimentalista francs
rimento, tanto en Inglaterra como en el continente, y verdadero experto en ptica que reprodujo una va-
comenzaron las dificultades. En este sentido, si damos riacin sobre el experimento crucial en el que observ
por vlida la definicin de Harry Collins (la replica- cmo tras la segunda refraccin un rayo violeta pare-
bilidad, por decirlo de alguna manera, es la corte su- ca desprender tintes rojos y amarillos. En 1681 Ma-
prema del sistema cientfico) (Collins, 1985, p. 19), riotte public De la Nature des couleurs, obra que fue
habremos de reconocer que este experimento cont entendida en Francia como la refutacin definitiva de
con un buen nmero de objeciones, testigos contra- los experimentos newtonianos (Guerlac, 1981, p. 98).
rios a su causa y hasta fiscales encarnizados. Otro jesuita del Colegio de Clermont, Ignace Pardies,
tambin impugn la teora newtoniana. Y por supues-
Por de pronto, a Newton le ocurri algo semejante
to el propio Huygens, quien acept algunos aspectos
a lo que le haba ocurrido a Galileo con sus observa-
(la diferente refrangibilidad de los distintos rayos),
ciones astronmicas de principios de siglo, cuando
pero desech la explicacin general de la formacin
aquellas imgenes de la luna, el sol y los satlites de
de los colores. Como mucho, Newton haba descri-
Jpiter haban encontrado muchas resistencia pues ni
to satisfactoriamente un accidente del fenmeno de
siquiera el telescopio estaba legitimado como instru-
la luz, pero en absoluto la naturaleza de los colores.
mento para practicar filosofa natural (Biagioli, 1994).
En los aos inmediatos, Leibniz, el gran oponente de
Adems, los detalles que Newton dio sobre el tipo de
Newton en varios frentes, les iba a dar a muchos de
prismas empleados eran insuficientes, as como nu-
ellos la oportunidad de exponer sus objeciones y re-
merosos los vacos sobre varios de los procedimientos
paros en el Acta Eroditorum.
seguidos a la hora de colocarlos y disponer el expe-
rimento en su conjunto. La separacin limpia de los En el curso de estos debates, Newton primero
colores primitivos en la primera refraccin no result descalific los procedimientos y el instrumental em-
sencilla ms all de la habitacin de Newton, quien pleado, para despus optar por la clera y el silencio
lejos de establecer un relato pormenorizado y minu- hasta que public su gran tratado, ptica o Tratado
cioso de cmo lo haba realizado (al estilo de Boyle), de las reflexiones, refracciones, inflexiones y colores

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de la luz (Newton, 1704/1977).1 La edicin original la Iglesia catlica en materia de ciencia moderna y
fue en ingls, poco despus se tradujo al latn. El ao que podan ser vistos como enemigos potenciales
anterior Newton se haba hecho con la presidencia de quienes en Inglaterra vertebraban un sector muy
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de la Royal Society y tambin haba muerto Robert notable de la Iglesia anglicana. En Italia tambin tu-
Hooke, su rival domstico ms temible. En todo vieron lugar episodios semejantes, con partidarios

Juan Pimentel
caso, el ascendente que Newton estaba adquiriendo y defensores de Newton, como Francesco Algarot-
como sublime matemtico tras la publicacin de los ti, cuyo Newtonianismo per le dame (1737) le sita
Principia Mathematica (1687) contribuy a relanzar a la altura de Fontenelle o el propio Voltaire como
su programa experimental en el dominio de la luz y popularizador de las teoras newtonianas ms all
los colores, pues lo cierto es que hasta entonces su del mbito erudito; pero tambin con tenaces opo-
teora distaba mucho de ser hegemnica y el experi- sitores, como el veneciano Giovanni Rizzetti, quien
mento estaba lejos de alcanzar el estatus de crucial. trat de replicar sin xito el experimento crucial y
Durante esos primeros aos del siglo XVIII, la estra- mantuvo una agria polmica con Newton y sus par-
tegia seguida por Newton y sus partidarios consisti tidarios hasta la dcada de 1740 (Schaffer, 2011, pp.
en un programa sostenido de demostraciones pbli- 111-116). Resulta significativo que incluso en esta
cas en el que la Royal Society, algunas universidades ocasin el rival fuera descalificado por usar prismas
y hasta instituciones populares como determinados fabricados en Venecia (que no son de un vidrio tan
coffe-houses desempearon un papel destacado. puro como los nuestros, alegaron desde Londres).
Newton descalific los instrumentos empleados por Desconsolado, Rizzetti seal:
sus oponentes y afirm la autoridad incontestable
Sera una bonita situacin si en aquellos lugares
de sus prcticas experimentales, comenzando por
donde el experimento goza del favor de la ley, los pris-
sus propios prismas, que eran los idneos y que ga-
mas para llevarlo a cabo funcionan bien, mientras que
rantizaban la verdad de su doctrina. La historia de la
en lugares donde no ocurre esto, resulta que los pris-
aceptacin de dichas doctrinas es la historia de cmo
mas son defectuosos (cit. en Schaffer, 2011, p. 116).
esos prismas lograron ser contemplados como unos
objetos transparentes, algo que verdaderamente Como vemos, pues, las contingencias sociales y tec-
slo sucedi en Londres. nolgicas de la filosofa experimental, una forma no-
vedosa de practicar ciencia, marcaron la difusin de
En su libro sobre la recepcin de Newton en el
unas ideas que, por otra parte, sufrieron varias alte-
continente, Henry Guerlac le dedic un extenso ca-
raciones. Newton comenz por entender la luz bajo
ptulo a la tarda adopcin de su teora de los colores
el marco de las concepciones mecanicistas y corpus-
en Francia (Guerlac, 1981, pp. 78-163). Este proceso
culares de la materia para dejar luego la puerta abier-
estuvo marcado primero por los sucesivos intentos
ta a ciertas explicaciones relacionadas con la teora
fallidos de replicar el experimento crucial, despus
ondulatoria (para explicar la interferencia acudi a la
por la conversin al newtonismo de algunas figuras
nocin de vibracin interna o convulsin, asociando
significativas como Malebranche (un cartesiano de-
una longitud diferente de convulsin a cada ndice de
fensor de otra versin tenida por antecedente de
refraccin). Igualmente polmico fue su empleo en
las tesis ondulatorias) y sin duda por el inestimable
este campo de la nocin que quizs ms desconfian-
concurso de Jean Thophile Desaguliers, hijo de unos
za suscit entre sus crticos, la accin a distancia, un
hugonotes refugiados en Londres tras la Revocacin
concepto que daba cuenta de la atraccin pero que
del Edicto de Nantes, encargado de experimentos en
evocaba las fuerzas ocultas del lenguaje de la magia
la Royal Society y principal aliado de Newton en sus
natural. La accin a distancia tambin determinaba
campaas de demostraciones pblicas tanto en Lon-
la trayectoria de las partculas de la luz, aunque en
dres como en Pars.
otras ocasiones atribuy ese movimiento a los dife-
Las impugnaciones de la teora newtoniana y de rentes gradientes de densidad del ter. Ciertamente,
su controvertido experimento crucial como prueba el problema era que Newton entendi la ptica como
concluyente que mostraba la homogeneidad del co- un apndice o un caso experimental de su muy ambi-
lor (y no slo la refrangibilidad especfica) no tuvie- cioso programa de filosofa natural, una matematiza-
ron lugar slo en Francia, donde esta batalla forma- cin de una ciencia baconiana como seal Carlos
ba parte de la guerra que cartesianos y newtonianos Sols (Newton, 1704/1977, p. XLV) -, algo que le confi-
libraban en varios frentes, ni comprometieron slo ri una autoridad incuestionable pero que tambin le
a los jesuitas, que representaban la vanguardia de granje serias dificultades.

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LA LUZ Y LAS LUCES DEL SIGLO Sin duda, Newton mostr en este punto una gran
capacidad predictiva, pues dicho mtodo coloniz o
Es paradjico el contraste que hay entre el influjo
trat de colonizar reas del saber muy variadas, des-
a264 de la ptica newtoniana ms all de su campo y su
de la qumica hasta la mecnica de fluidos, pasando
desigual fortuna si pensamos en las teoras sobre la
por la astronoma, pero tambin la aritmtica poltica,
luz en el siglo XVIII. Mxime teniendo en cuenta que
la economa poltica o el estudio de los sentimientos
Teoras de la luz y el color en la poca de las Luces. De Newton a Goethe

el triunfo del newtonismo como fenmeno cultural,


y las pasiones humanas. Naca pues hasta un newto-
la percepcin de la Ilustracin como la edad de New-
nismo social, del que hay versiones clebres que re-
ton, se debi en mayor medida a la ptica que a los
corren todo el periodo: Locke, Montesquieu, Antonio
Principia, una obra esta mucho ms exigente, apta
Genovesi, Adam Smith, Condorcet e incluso Kant, to-
para muy pocos. An siendo un tratado que versaba
dos ellos fueron newtonianos de una manera u otra.
fundamentalmente sobre las propiedades y los movi-
Sin duda, al siglo no le faltaron voceros y convertidos
mientos de la luz, la ptica desempe un papel de-
al lenguaje y las imgenes newtonianas. Hemos men-
cisivo como estandarte de la filosofa experimental,
cionado a Algarotti, Voltaire o Fontenelle, pero po-
pero tambin de la gran tradicin matemtica que
dramos aadir algunos casos espaoles: Feijoo en su
Newton haba culminado con tanto xito. La famosa
versin ms popular; Jorge Juan o Mazarredo como
sntesis newtoniana se traslad a travs de su teora
exponentes de la introduccin de la fsica y la astro-
de la luz y los colores, y slo hace falta echarle un
noma newtonianas en un mbito ms acadmico; en
vistazo a las queries, las interrogaciones finales que
fin, el propio Alejandro Malaspina, el navegante que
cerraban el tratado, para percatarse de la voluntad
compuso una visin newtoniana del Imperio en la vs-
con que fueron redactadas. Las queries venan a ser
pera de la emancipacin (Pimentel, 1998).
una suerte de conjeturas finales que sustituan a
las hiptesis que tantos problemas le haban dado Es discutible que dicho mtodo fuera un mtodo
(Newton, 1704/1977, pp. 278-350). Eran intentos de homogneo y compacto, y mucho menos, como algu-
generalizar su mtodo y sus observaciones a otros nos han querido ver, que fuera el mtodo cientfico
campos. En ellas se preguntaba si los cuerpos no ac- por antonomasia, pues jams hubo uno tan hegem-
tuaban a distancia sobre la luz y cmo se doblaban nico que monopolizara las muchas formas de hacer
los rayos antes de llegar a los cuerpos, o por qu la ciencia (podemos hablar de mtodos, pero resulta
luz engendraba ms calor sobre los cuerpos negros muy simplificador hablar de un mtodo cientfico). De
que sobre los blancos, o qu haba en los lugares va- hecho, muchos historiadores han preferido hablar de
cos de materia, all donde el sol y los planetas gravi- estilo newtoniano. An as, lo cierto es que la influen-
taban unos hacia otros. Tambin se preguntaba por cia de Newton en todos los rdenes del pensamiento
la refraccin inusual del cristal de Islandia y por las ilustrado fue ms que notable (aunque con muy dife-
analogas y diferencias de las vibraciones de la luz y rentes significados en cada materia, en cada contexto,
el sonido. Newton, en fin, extenda sus observaciones en cada lugar). Su descubrimiento de la legalidad del
hacia campos como el calor, la astronoma, la electri- universo, la unificacin de la mecnica celeste con la
cidad y el magnetismo, para concluir extrapolando el dinmica galileiana, caus un impacto cultural que ha
procedimiento de las matemticas a toda la filosofa sido objeto de numerosos trabajos en historia de la
natural, donde al anlisis (los experimentos y las ob- ciencia. Es uno de los episodios finales del estudio cl-
servaciones) le deba seguir la induccin y a esta la sico de Alexandre Koyr sobre el trnsito del mundo
sntesis, el establecimiento de principios que explica- cerrado al universo infinito que retrataba la crisis de la
ran los fenmenos. Todo ello, en realidad, formaba conciencia europea (Koyr, 1979). A su vez, Margaret
parte de una enumeracin de asuntos sobre la luz y Jacob, otra destacada historiadora de la ciencia, estu-
sus efectos en la trama de la naturaleza que estaban di las implicaciones polticas y religiosas del newto-
por descubrir, sugiriendo diversas cosas al respecto nismo en el seno del sector latitudinario de la Iglesia
para que las examinaran y mejoraran los espritus anglicana, los fundamentos de una alianza y una pre-
inquisitivos con nuevos experimentos y observacio- sencia que se arrastran hasta la revolucin industrial
nes. (Newton, 1704/1977, p 350). Procediendo as:
en las islas (Jacob, 1976; Dobbs y Jacob, 1995). Otra
No slo la filosofa natural se perfeccionar en variante, en fin, sera la que explor Marjorie Hope
todas sus partes siguiendo este mtodo, sino que Nicolson, una historiadora de la ciencia que estudi el
tambin la filosofa moral ensanchar sus fronteras impacto de la ptica newtoniana, precisamente, en la
(Newton, 1704/1977, p. 350). poesa del siglo XVIII (Nicolson, 1979).

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En dicho trabajo Nicolson repasaba cmo las teo- mente dicha. Como antes apuntbamos, las citadas
ras de la luz y el color del amado de las musas ha- queries de las ltimas ediciones de su tratado haban
ban fecundado la imaginacin literaria de los Night explicado la reflexin y la refraccin de dos maneras
a264
Thoughts de Edward Young (unos pensamientos noc- alternativas, bien como fenmenos producidos por
turnos cuyo correlato espaol fueron las Noches l- diferentes densidades del ter, bien como efectos de-

Juan Pimentel
gubres de Cadalso); el poema didctico The Pleasures bidos a las fuerzas de atraccin y repulsin (Cantor,
of the Imagination de Mark Akenside; los cuatro poe- 1983, p. 10). Cul de las dos explicaciones era ms
mas que componen las Seasons de James Thomson; newtoniana? Ambas lo eran, lo que resta significado a
o la propia obra de Shelley, uno de los grandes del ro- la adscripcin, aunque da cuenta de la paradoja de la
manticismo ingls. consideracin genrica de un siglo XVIII newtoniano y
a la vez su rpido descarte por los herederos inmedia-
Todo lo cual, efectivamente, contrasta en cierto
tos de la Ilustracin.
sentido con lo ocurrido en el terreno concreto de la
ptica, donde el impacto de las ideas newtonianas fue Geoffrey Cantor describi cuatro formas de conce-
menos acusado, hasta el punto de que las primeras bir la luz en el siglo XVIII, cuatro analogas que enri-
historias de la ciencia, que nacieron precisamente en quecen la frmula entre teoras corpusculares y on-
la Ilustracin y en el periodo inmediato, caracteriza- dulatorias (Cantor, 1983, p. 16). La primera de estas
ron la ptica newtoniana como un saber inscrito en analogas entenda la luz como pequeas partculas
el paradigma corpuscular de la materia (a pesar de de materia o proyectiles, pues su comportamiento
los matices que el propio Newton haba introducido) obedeca a las leyes newtonianas del movimiento y
y por lo tanto como una disciplina obsoleta. La reha- las fuerzas. Esta fue la concepcin defendida por los
bilitacin de la interpretacin corpuscular de la luz, su newtonianos de primera generacin, como Martin
compatibilidad con la teora ondulatoria, no se dar Benjamin, John Keill o el propio Desaguliers, quienes
hasta la teora cuntica. Pero desde la perspectiva del quisieron hacer de la ptica una rama de la dinmica.
siglo XIX la ptica newtoniana representaba un pasa- Una segunda teora contemplaba la luz como un flui-
do superado. Es el caso de William Whewell, uno de do, una analoga que la acercaba al calor o la electrici-
los pioneros de la historia de la ciencia y de hecho el dad. Era esta una idea con resonancias neoplatnicas
creador del trmino cientfico en su acepcin actual que haba sido muy preeminente en el pasado y que
como profesional o persona dedicada a la actividad en el siglo XVIII ocup un lugar marginal en ciertos
cientfica. Su History of inductive sciences (1837) for- autores como el mdico holands Boerhaave o el
j un relato muy exitoso (Cantor, 1983, pp. 4-8). A su telogo britnico John Hutchinson. La tercera forma
juicio, la historia de la ptica del siglo anterior se ex- consisti en equiparar la luz a una serie de ondas o
plicaba en trminos de la pugna entre las ideas cor- pulsos que vibraban en el ter (ese medio que presi-
pusculares y las ondulatorias, siendo las segundas, di el pensamiento cientfico occidental desde la filo-
sobre toda en las versiones que recientemente haba sofa natural de Aristteles hasta el electromagnetis-
propuesto Augustin Fresnel y Thomas Young, las que mo de Maxwell). Cantor las denomin a estas ltimas
haban hecho ingresar a la disciplina en un estado de teoras ondulatorias-vibratorias y fueron defendidas
autntica madurez. Visto as, figuras como Huygens o por cientficos como Leonhard Euler (el matemtico
Euler pasaban a ser considerados como precursores, y fsico suizo que realiz la aportacin a la ptica qui-
y Newton, en cambio, vena ser el causante de que el zs ms destacada del siglo XVIII) o el citado Thomas
siglo XVIII, en su conjunto, hubiera sido un periodo de Young (recuperador de la teora ondulatoria a prin-
relativo estancamiento, de escasa innovacin. En las cipios del siglo XIX y padre putativo de la fisiologa
primeras dcadas del siglo XIX las teoras ondulato- ptica junto con Helmholtz). Finalmente, en cuarto
rias le haban dado una explicacin ms convincente lugar estaran las teoras ondulatorias propiamente
a los fenmenos de la difraccin, la interferencia y la dichas, las que se sustentaban sobre una base mate-
polarizacin. Una tesis doctoral sobre la ptica del si- mtica para explicar los modelos de propagacin de
glo XVIII realizada en una universidad americana en las ondas, cuyo mximo exponente fue el fsico fran-
los aos 60 llevaba un ttulo significativo: The Age of cs Agustine Fresnel, que vivi, como Young, a caba-
unenlightenment (Pay, 1964). llo entre los siglos XVIII y XIX.
El carcter polimrfico del newtonismo, esa ambi- As que en cierto sentido el siglo fue ms newtonia-
gedad o carcter difuso que explica su propio xito, no que su ptica y que la luz fue entendida mediante
es apreciable tambin en el seno de la ptica propia- determinadas analogas que trataban de ofrecer una

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descripcin plausible a su comportamiento, sus movi- truyeron sobre su figura y su papel en la historia de
mientos y sus cualidades. Recurriendo a las imgenes la ciencia no son ajenas a esta dimensin metafri-
de otros fenmenos naturales (el movimiento de los ca de la luz como trasunto del conocimiento. Slo
a264
proyectiles, el agua, el calor, el sonido), con la ayuda hace falta recordar los versos de Pope (let Newton
de la dinmica, la geometra y las matemticas, pero be! And all was light) o contemplar imgenes como
tambin gracias a los desarrollos tecnolgicos en la el leo del monumento alegrico a Newton de Gio-
Teoras de la luz y el color en la poca de las Luces. De Newton a Goethe

fabricacin de lentes e instrumentos de observacin, vanni Pittoni y los hermanos Domenico y Giusseppe
la luz fue concebida sucesivamente como un conjun- Valeriani, hoy da en el Fitzwilliam Museum, Cam-
to de partculas, unos pulsos, unas vibraciones o unas bridge. La descomposicin de la luz fue leda por
ondas en movimiento. Es decir, la luz fue descrita la Ilustracin como una conquista heroica, un acto
como otra cosa, bajo ciertas metforas, pues el co- liberador y lleno de significado para la humanidad.
nocimiento de la naturaleza como todo conocimien-
Adems, habida cuenta de su conocida pasin por
to- acta por analoga y comparacin, extrapolando
la alquimia y el trasfondo neoplatnico de su pensa-
y asociando ideas y objetos de unos campos a otros,
miento, los intereses de Newton por el fenmeno de
desplazndolos para poder examinarlos de otra ma-
la luz desbordan los mrgenes de una ptica concebi-
nera. La metfora es un tropo, una figura del discurso,
da retrospectivamente como una subdisciplina de la
pero su campo de accin es el de todo el pensamien-
fsica. La luz era y sigue siendo- ms que un simple
to. La ciencia, como cualquier actividad relacionada
fenmeno natural. Desde Prometeo a Franklin, des-
con la representacin, emplea el lenguaje y el pen-
cifrar su misterio siempre tuvo una dimensin simb-
samiento metafrico continuamente, siendo el caso
lica a la que nadie, y menos Newton, fueron ajenos.
de la luz uno de sus muchos ejemplos (Hesse, 1966;
Leatherdale, 1974; Coopmans et al., 2014). Hans Blumenberg, quizs el filsofo del siglo XX
que mejor explor la metfora y su legitimidad en el
Pero adems de haber sido entendida bajo cier-
pensamiento occidental, le dedic uno de sus tem-
tas metforas, la luz misma ha sido una metfora
pranos artculos a la luz como metfora de la verdad
recurrente, casi podra decirse la metfora por ex-
(Blumenberg, 1957/1993). All comentaba el pode-
celencia del conocimiento y la actividad cientfica,
roso carcter persuasivo de una metfora fecunda y
un hecho que no puede omitirse en un repaso de
verstil, pues la luz puede aparecer como un rayo o
las teoras de la luz, precisamente, en el Siglo de
como un faro en la oscuridad, como algo que destro-
las Luces. En las religiones (en el Cristianismo pero
na las tinieblas, pero tambin como una presencia
no slo), la luz ha desempeado la propia idea de
deslumbrante que ciega e impide la visin. En este
la divinidad y la verdad, ese contacto privilegiado
contexto de las alteraciones de las metforas de la
con Dios no en vano llamado iluminacin, una idea
luz, la Ilustracin asisti a un desplazamiento desde
que por otra parte siempre ha tenido en el plato-
la antigua verdad autoevidente a una verdad que
nismo y los sucesivos neoplatonismos su caldo de
haba de obtenerse mediante un trabajo orientado
cultivo ms frtil. El mito de la Caverna planteaba
al futuro. La verdad perda aquella facilidad natu-
ya los problemas de la verdad, la vida y el conoci-
ral con la que se afirmaba a s misma en el mundo
miento asociados indisolublemente a la visin y la
antiguo. Para la Ilustracin la verdad no se revela
luz. En la poca de la ciencia moderna, quizs por el
sola, ha de ser revelada. Su constitucin es dbil,
ensanchamiento del campo que contrajeron los des-
el hombre debe someterla a una terapia luminosa
cubrimientos geogrficos, astronmicos y microsc-
(Blumenberg, 1957/1993, p. 52). As aparece en el
picos, la visin tambin cop la imaginera del co-
Discurso preliminar de DAlembert en la Encylopdie:
nocimiento. As, Descartes, fascinado por la ptica y
el universo es una obra sumamente oscura que ha
la geometra, y priorizando la vista sobre el resto de
de ser ocasionalmente desvelada con la ayuda del
los sentidos, desplaz sobre la mente las operacio-
entendimiento (DAlambert, 1751/1984).Y as figura
nes visuales, aunque rebajando as las capacidades
en el frontispicio de la misma Encyclopdie, en esa
sensoriales. Los ojos engaan y generan ilusiones,
imagen dibujada por Cochin y grabada por Prvost
luego han de ser guiados por la razn y el mtodo:
en la que la Verdad, asistida por la Razn y la Filo-
este ser el fundamento del mtodo cartesiano, que
sofa, resplandece e ilumina el mundo, disipando las
entronizar a la Razn, cuya funcin slo es compa-
nubes, mientras abajo otras figuras femeninas re-
rable de nuevo- a la del astro sobre la vida: sola
presentan diversas artes y ciencias, entre las que se
solet ratio. La ptica newtoniana y la imagen que el
encuentran, naturalmente, la astronoma y la ptica.
propio Newton primero y luego la Ilustracin cons-

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Figura 2. Frontispicio de la Encylopdie, grabado de pedagoga emparentado con la palabra y el dilogo.
Bonaventure Louis Prvost, segn el dibujo de de Pero en todo caso, la metfora de la luz sigui impreg-
Charles-Nicolas Cochin nando y ha pervivido en la historia de la ciencia hasta
a264
fechas muy recientes, una disciplina que, en virtud
de ese legado ilustrado, se entendi durante mucho

Juan Pimentel
tiempo como el avance y difusin de las luces desde
unos puntos hacia otras regiones. La propagacin, la
iluminacin de las zonas sombras, el progreso y el
desvelamiento paulatino de la verdad son algunas de
las imgenes deudoras de esta metfora de la luz.

GOETHE Y LA TEORA DE LOS COLORES


No le faltaron crticos a esta visin de cmo se pro-
duce y circula el conocimiento. Tampoco le faltaron cr-
ticos a la teora de la luz y la composicin de los colo-
res de Newton, entre los cuales Goethe ocupa un lugar
distinguido, precisamente porque su crtica, situada a
finales de la Ilustracin, afecta doblemente a su ptica
pero tambin a su forma de concebir la ciencia.
Johann Wolfgang von Goethe (1749-1832), el gran
poeta y dramaturgo alemn, una figura que viene a
significar para las letras germnicas lo que Shakes-
peare o Cervantes para sus respectivos contextos
culturales, desarroll una actividad cientfica ms que
notable. En su Metamorfosis de las plantas (1790)
abord el tema del crecimiento y la transformacin
del ser vivo a travs del estudio del mundo vegetal
(Goethe, 1790/1997, p. 3-138) (Pimentel, 2005). En
su constante bsqueda de la unidad en la diversidad,
Goethe haba tratado de hallar la planta arquetpica o
primordial (Urpflanze), una forma ideal y original de la
que pensaba se derivaban y procedan los spalos, los
La luz, por tanto, posee un rol fundamental para estambres y el resto de los rganos de floracin y las
explicar la epistemologa de la poca (Hulme y Jor- hojas. Antes de la teora celular y tras la hegemona
danova, 1990, pp. 1-15). Era la metfora central del de la sistemtica linneana, Goethe quera recompo-
conocimiento y se apoyaba en la creencia de que todo ner lo que la taxonoma haba escindido, investigando
conocimiento provena de los sentidos, siendo la vista el mundo de las formas (Gestalt) y el crecimiento (Bil-
el principal y la observacin la actividad caracterstica dung). Realiz esta monografa tras su viaje a Italia,
del ser humano. De hecho, el ciego de Molyneux (la cuando frecuentaba los crculos de Weimar y Jena,
paradoja de si un hombre nacido ciego que recupera- entre los que figuraban Herder, Schiller, Schelling y
ra la vista sera capaz de reconocer las cosas que ha- otros naturforscher (investigadores de la naturaleza)
ba distinguido por el tacto) recorri todas las teoras del romanticismo, quienes perseguan tratar la fsica
del conocimiento, desde Locke a Diderot, pasando como un arte. Trataban de recuperar un viejo ideal
por Berkeley y Hume. La Ilustracin era un proceso de helnico, restaurar una alianza mediante la cual en
desvelamiento ms que un estado, y la observacin palabras de Schlegel- todo arte llegar a ser ciencia y
un acto ms colectivo que individual, pues no convie- toda ciencia se har arte; la poesa y la filosofa habrn
ne confundir como ha sealado Lorraine Daston- la de fundirse en la misma cosa (Richards, 2002).
luz interior del misticismo y el entusiasmo con la luz
social que a travs de las cartas, las memorias, los pe- Entre 1790 y 1810 Goethe trabaj intensamente
ridicos o los experimentos se generaba (Klein, 2001, en su teora de los colores, que cristaliz en la publi-
p. 149). Quizs entonces las luces del siglo se aseme- cacin de la primera versin de Zur Farbenlehre, un
jaran ms a una conversacin ilustrativa, un acto de trabajo que l mismo consider siempre como su

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aportacin ms valiosa a la humanidad (incluyendo su plstica y visual quien puede considerarse como el pe-
fecunda y exitosa obra literaria). Est compuesto por nltimo de los hombres universales (Arnaldo, 2008)
tres partes bien diferencias: la parte didctica, en la (Goethe, 1810/1992).2
a264
que expone el grueso de sus ideas; la parte polmica,
Segn otro de sus clebres aforismos, el ser huma-
donde impugna y desmonta la ptica newtoniana; y
no es el instrumento ms preciso y el ms exacto, as
la parte histrica, una muy extensa coleccin de do-
Teoras de la luz y el color en la poca de las Luces. De Newton a Goethe

como el actor y el destinatario de todo acto de cono-


cumentos y escritos sobre la luz y los colores desde la
cimiento, pues el hombre observa los objetos siem-
antigedad hasta sus das (Goethe, 1810/1992).
pre en referencia a l mismo, como dej escrito en
Goethe comenzaba la parte didctica indagando otro de sus textos cientficos de la dcada de 1790,
las relaciones entre la luz y los colores con una defi- el Experimento como mediador entre sujeto y objeto
nicin que se ha hecho clsica: los colores son actos (Goethe, 1790/1997, pp. 151-165). All se quejaba de
de la luz; actos y sufrimientos (Goethe, 1810/1992, que cuando se observan los objetos desde un punto
p. 57). A continuacin expona toda una serie de fe- de vista cientfico, les falta la medida del placer y del
nmenos, experiencias y particularidades de la luz displacer, de la atraccin y del rechazo, de lo til y de
con un nimo y un estilo bien diferentes a los de la lo perjudicial (Goethe, 1790/1997, p. 151). Su con-
filosofa experimental: nada de experimentos crucia- cepcin de lo que era un experimento difera radical-
les ni complejos dispositivos de improbable repro- mente de la de Newton, de ah que Fausto renegara
duccin, sino ms bien observaciones y fenmenos del saber obtenido a base de torturar la naturaleza
de alcance universal. Goethe divide los colores en con palancas, tornillos y herramientas. Para Goethe,
fisiolgicos, fsicos y qumicos, divisin con la que un experimento era una observacin puntual que de-
quera romper el absolutismo de una ptica enten- ba conectarse con otras y al tiempo una ocasin nica
dida como una disciplina de fenmenos objetivos para que se produjera un aperu, una suerte de visin/
susceptibles de ser reducidos a principios matem- intuicin: nada ms universal que el hecho concreto
ticos, una ciencia centrada en los colores fsicos. Por y nada ms singular que millones de observaciones,
el contrario, Goethe otorga la mxima importancia a segn reza otra de sus mximas. Todo acto de obser-
los colores fisiolgicos, los que comprometen al rga- vacin es en s un acto de teora, pues todo mirar se
no visual, aquellos que el ojo humano, ms que per- transforma en considerar, todo considerar en meditar,
cibir, genera, pues la retina produce determinados todo meditar en relacionar (Goethe, 1810/1992, p.
fenmenos y efectos cromticos, como cuando tras 58). En velada alusin a Newton, adverta de los peli-
cerrar los ojos distinguimos destellos de colores auxi- gros de sacar conclusiones precipitadas de determina-
liares de los recin vistos. Ciertamente, no haba sido dos experimentos:
el primero en distinguirlos. Boyle los haba llamado
() ya que en el paso de la experiencia al juicio, del
colores advenedizos; el propio Rizzetti imaginarios o
conocimiento a la aplicacin, es donde, como en un
fantsticos; Buffon, colores accidentales; Scherffer,
desfiladero, todos los enemigos interiores del hombre
aparentes; otros se referan a ellos como ilusiones
estn al acecho: la imaginacin (), la impaciencia, la
pticas o espectros oculares. Pero dada su fugacidad,
precipitacin, la autocomplacencia, la testarudez, la
se los haba confinado al reino de los fantasmas
mentalidad, las opiniones preconcebidas, la pereza, la
(Goethe, 1810/1992, p. 69).
ligereza, la volubilidad (Goethe, 1790/1997, p. 157).
En cierto sentido, antes que Young, Helmholtz o
Luego estaban los colores fsicos, poco estables y
Maxwell, Goethe estaba sealando el fundamento
producidos por medios transparentes, translcidos u
organicista y biolgico de los colores y la luz, aunque
opacos, aquellos colores generados por la luz cuando
desde otros principios. Para Goethe el ojo era hijo de
atraviesa un medio de diferente densidad, como el
la luz y afn al sol (Goethe, 1810/1992, p. 64), pues
agua, el vidrio o los propios prismas. Entre ellos, los
entenda la correspondencia entre el rgano y la prin-
ms importantes eran los colores diptricos, entre los
cipal fuente de luminosidad como la base de la posi-
cuales figuraban los que aparecan bajo determina-
bilidad de conocimiento, una idea de resonancias pla-
dos fenmenos atmosfricos, como las luces a travs
tnicas e incluso presocrticas. Goethe atribua al ojo
de las neblinas, los vahos, las tonalidades de las ms
(y en general a los sentidos) un papel activo y no pa-
altas cumbres de los cielos, las primeras o las ltimas
sivo. Habl de ello en numerosos pasajes de Poesa y
luces del da. Son esos colores que interesaron a una
Verdad, pero quizs ningn testimonio mejor que sus
legin de pintores, entre los que resulta tpico pero
propios paisajes y dibujos, donde encauz su vocacin
imprescindible citar a William Turner, el pintor de la

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luz, que rindi tributo explcito a Goethe en sus leos a Priestley), los colores minerales tenan una corres-
sobre el diluvio (Hamilton, 1998).Pero tambin en pondencia con su alcalinidad o acidez. Goethe desa-
este apartado se encontraban los colores diptricos rroll los principios del mencionado crculo cromtico
a264
producidos por medios transparentes, como era el a partir de las nociones de polaridad, exaltacin, cul-
caso de la refraccin en los prismas, el caballo de ba- minacin y modificacin. Como en tantos aspectos de

Juan Pimentel
talla en su diatriba antinewtoniana. Goethe neg que su pensamiento, la polaridad o complementariedad
los colores formaran parte de la luz, ms bien eran jug un papel destacado en su teora del color: pues
gradaciones del contacto de la luz con la oscuridad, an sin proponrselo, cada uno desea lo opuesto de
siendo el amarillo la primera variacin y el azul la l- s mismo para tener el todo haba asegurado en la
tima, la ms cercana a la sombra. Lo tradujo en su Metamorfosis de las plantas (Goethe, 1790/1997, p.
clebre crculo cromtico, que refleja la disposicin 79). Tambin aqu el rgano visual tiende, esencial-
binaria de dicha oposicin inicial (amarillo/azul) cuya mente, a la totalidad y contiene en s toda la gama
intensificacin, a su vez, genera el anaranjado y el de colores (Goethe, 1810/1992, p. 81). En lugar de
violeta respectivamente hasta llegar al mximo, don- los siete colores bsicos de Newton, dej los cinco
de aparece el prpura, opuesto en el crculo al verde, mencionados, un asunto y un dispositivo este de los
la mezcla de los dos primeros. crculos o discos cromticos que ms adelante perfec-
cionarn muchos otros, hasta que Maxwell redujera
Figura 3. Crculo cromtico de Goethe a tres los colores a partir de los cuales se obtienen
(casi) todos los dems. En realidad, las gradaciones
cromticas, la taxonoma del color, era un tema del
que se haban ocupado a lo largo de los siglos pinto-
res, mdicos y filsofos de la naturaleza (Ball, 2003).
Ahora, a finales de la Ilustracin, el problema ocupa-
ba incluso a los botnicos, como es el caso de Tadeo
Haencke, uno de los naturalistas de la Expedicin Ma-
laspina, quien viaj por Amrica Latina con una Carta
de Colores hoy conservada en el Jardn Botnico de
Madrid (Mabberley y San Po, 2012).
En la parte polmica de la Farbenlehre, su autor
impugna directamente la ptica newtoniana, que
haba suscitado una confianza ciega, como si fue-
ra portadora de una verdad indiscutible. All relata
cmo Newton haba abusado a la hora de pasar de
las experiencias a los principios y de los principios a
las experiencias (Goethe, 1810/1992, p. 266); de su
desorden en la presentacin de experimentos, mul-
tiplicados y superpuestos; de sus continuas elipsis.
El experimento crucial no muestra que la luz blanca
est formada por la suma de los colores, sino que en
esas circunstancias, bajo esas condiciones, la luz, en
efecto, se comporta as. Pero el fenmeno de la re-
fraccin prismtica no prueba la teora newtoniana,
un vetusto castillo que, levantado por el constructor
con precipitacin juvenil, tuvo que ser ampliado y rea-
condicionado gradualmente por l de acuerdo con las
necesidades de la poca y las circunstancias, a la vez
que fortificado cada vez ms para hacer frente a los
Finalmente, estaran los colores qumicos, llama- enemigos (Goethe, 1810/1992, p. 59).
dos tambin corporales, materiales o permanentes,
aquellos que se podan originar, fijar, quitar y comuni- Tal vez la ptica de Goethe carezca de relevancia
car a otros objetos de manera persistente. Tal y como para algunos cientficos (aunque otros muchos lo ha-
haban apuntado diversos autores (desde Paracelso yan rescatado o salvado parcialmente, como es el caso

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de Ewald Hering o el propio Heisenberg). Su impug- tal y como despleg Denis Sepper en su detallado es-
nacin de la tradicin heredada es sin embargo una tudio monogrfico (Sepper, 1988, pp. 5-21).
actitud clsicamente cientfica. As, Goethe denuncia
a264 Esta demarcacin hace que la teora de Goethe
que parezca un crimen perturbar la fe beata de la es-
despierte cierto escepticismo, pues efectivamente
cuela newtoniana y aun la confianza ciega que todo el
nos encontramos ante una relacin donde se mez-
mundo semiculto tiene depositada en dicha escuela
Teoras de la luz y el color en la poca de las Luces. De Newton a Goethe

clan sin solucin de continuidad agudas observacio-


(Goethe, 1810/1992, p. 273), lo que introduce un ele-
nes, reflexiones variadas, intuiciones felices e mani-
mento fundamental para comprender cmo se cons-
fiestas incorrecciones. Pero esto ya forma parte de
truyen las tradiciones, dando cuenta, en definitiva,
una manera de entender la historia de la ciencia a
del carcter histrico y social (esto es, negociado, dis-
la manera que inaugur precisamente la Ilustracin,
putado y construido) de nuestros conocimientos, de
como una sucesin de conquistas y alumbramien-
todo conocimiento. Esto explica la voluminosa tercera
tos progresivos juzgados a posteriori en funcin de
parte dedicada a los materiales histricos. Goethe se
nuestra posicin respecto a dichas tradiciones. Como
sabe instalado en una antiqusima y riqusima tradi-
es obvio, no es la lectura que nosotros defendemos,
cin de la que quiere ofrecer sus hilos, una tradicin
aunque siga siendo la ms extendida. En realidad,
que no se comporta de manera uniforme y rectilnea,
no se trata de rebajar la importancia de la ptica
sino ms bien de forma sinuosa y no siempre ntida.
newtoniana ni de menospreciar las aportaciones de
Su denuncia de la teora newtoniana, pues, se diri- Goethe, sino de aprender de una controversia que,
ge a la generalizacin abusiva del mtodo, al imperio como suele ocurrir, pone a flote los argumentos y las
de las matemticas y la geometra sobre una serie de estrategias de sus contrincantes. Los conflictos son
fenmenos, ocultando as el carcter orgnico de la ocasiones privilegiadas para acceder al corazn de
visin, priorizando formas artificiales y alienantes de la actividad cientfica. No se trata de tomar partido
obtencin de conocimiento, desplazando en definitiva por las ideas y prcticas del pasado, sino de enten-
al hombre. Sin duda, son muchas las deudas que la der que la historia de la ciencia es la ciencia misma,
posteridad encuentra en la teora de Goethe en lo que como expres el propio Goethe (Naydler, 2002, p.
hace a las dimensiones psicolgicas, sensibles y mora- 13). Al menos, en este punto, habremos de admitir
les del color, y cuyas huellas pueden rastrearse en la que Goethe nos sigue iluminando. Javier Arnaldo co-
experimentacin fisiolgica, en la Gestalt, en la pro- mentaba en su edicin de la Farbenlehre que la pro-
pia historia de la pintura, desde Delacroix a Kandinsky pia aspiracin de Goethe al conocimiento visual, que
o Delaunay, en fin, en el propio Heisenberg, el autor delata la relacin del deseo de saber con el amor a la
del principio de incertidumbre y uno de los padres de visualidad, proverbial desde la filosofa clsica, es una
la mecnica cuntica, quien manifest mucho inters invitacin a la ciencia a comprometerse en el acto
por la Farbenlehre. de mirar (Goethe, 1810/1992, p. 41). Bien podemos
aadir aqu que tambin es una llamada a la historia,
Pero antes que Heisenberg, fue Helmholtz, el mdi-
guiada por ese mismo deseo escpico y comprometi-
co y fsico alemn del siglo XIX, maestro de Hertz y Max
da con esa prctica que tiene tanto de contemplacin
Planck, quin postul una lectura de dicha polmica
como de bsqueda.
que perdura hasta nuestros das, segn la cual Newton
ocupa el espacio de la ciencia, mientras que Goethe
representa el acercamiento de un poeta. Este es el ar- AGRADECIMIENTOS
gumento clsico de las dos culturas, que ha presidido Proyecto Nacional HAR 2014-52157-P.
buena parte de las interpretaciones de la controversia,

NOTAS
1 Hemos manejado la extraordinaria edi- catlogo y tambin de la Teora de
cin en castellano que hizo y prolog los colores en castellano que hemos
Carlos Sols. manejado. A su estudio introductorio
remitimos al lector interesado en am-
2 En Madrid tuvimos ocasin de apreciar pliar conocimientos sobre la teora de
estos dibujos y acuarelas gracias a la los colores de Goethe.
exposicin del Crculo de Bellas Artes
en 2008, una muestra comisariada por
Javier Arnaldo, editor del esplndido

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