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El arte de la pintura de Jan Vermeer1


Sandra Accatino S.

Yet why not say what happened? / Prey for the grace of accuracy /
Vermeer gave to the suns illumination / stealing like tide across a map /
to his girl solid with yearning.
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Robert Lowell, Epilogue

El espectador que se encuentra frente a El arte de la pintura de Vermeer, percibe una


descripcin minuciosa y detallada de los objetos, a pesar de que stos han sido representados
a la mitad de su escala real. Slo si ponemos atencin en esa descripcin podemos entender el
sentido alegrico del cuadro, reconstruir, casi literalmente, la historia aludida a travs de la
representacin.
La pesada cortina anuncia, en los dibujos florales que la componen, el motivo de la hoja
de laurel presente en la tela que pinta el pintor y en la corona que cie la frente de la modelo.
Est compuesta, adems, por los colores que se despliegan en el resto del cuadro: caf
herrumbroso, matices de azul y de verde, blanco, gris y algo de rojo. La silla sostiene la cortina,
cuyo respaldo y asiento han sido tapizados con cuero marrn rojizo fijado con clavos de latn.
En un plano intermedio, se observan los objetos depositados sobre la mesa: en el canto
delantero, telas satinadas, un libro en posicin vertical, un molde de yeso vaciado de una cara,
un trozo de cuero, un cuaderno de bocetos o grabados. Atrs, colgando en la pared de la
habitacin, reproducido ntegramente, un gran mapa de los Pases Bajos guarnecido a ambos
lados con vistas de ciudades. Los objetos del primer plano, la silla y la alfombra, los objetos
dispuestos sobre la mesa y el mapa en la pared, corresponden a una representacin alegrica
de las artes y de los oficios vinculados a la pintura en el gremio de San Lucas3: los tejedores de

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El arte de la pintura es un cuadro firmado, sin fecha, que mide 120 por 100 cm. Actualmente se
encuentra en el Museo de Arte Histrico de Viena. Con este nombre se lo menciona en las dos actas
notariales vinculadas a la sucesin de las obras del pintor, inmediatamente despus de su muerte en
1675. Se suele fechar entre 1660 y 1670. Para anlisis ms detallados y distintos puntos de vista, cfr. S.
ALPERS, El arte de describir: el arte holands del siglo XVII, Madrid, H. Blume, 1987; H. U. ASEMISSEN,
El arte de pintar. Jan Vermeer, Siglo XXI editores, Mxico, 1994; V.I. STOICHITA, La invencin del
cuadro: arte, artfices y artificios en los orgenes de la pintura europea, Barcelona, Ed. del Serbal, 2000.
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El extracto del poema hace referencia al cuadro Mujer de azul leyendo una carta.
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Aparentemente, Vermeer habra pintado El arte de la pintura para el gremio de San Lucas, al que
perteneca desde 1653. Entre 1660 y 1670, cuando Vermeer pintaba el cuadro, fue elegido dos veces
presidente (hofdmans) de la corporacin, cargo que desempeaba al fallecer.
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alfombras, los bordadores, los grabadores de cobre, los escultores, los talabarteros4, los
impresores artsticos, los libreros, los comerciantes de pinturas e impresiones5. El mapa, en
este sentido, es fundamental: representa no slo la impresin grfica y el comercio del arte, sino
la reunin de distintas tcnicas ligadas a la pintura: el dibujo, el aguafuerte, la coloracin
realizada por el pintor. Este sentido simblico se nos esconde precisamente por la manera
sencilla y verosmil con que han sido representados los objetos en relacin a los usos y
costumbres de la poca: la cortina es un separador de espacios, el mapa es un adorno
equivalente a un cuadro, las cosas que estn sobre la mesa son accesorios del taller.
Frente al mapa y pegada a la pared, posa de pie una mujer vestida de azul plateado y
coronada, tal como se dijo, con unas ramas de laurel. Sostiene un gran libro amarillo con la
mano izquierda y una trompeta alargada en la mano derecha. Estos son los atributos que, de
acuerdo a la Iconologia de Cesare Ripa, deba tener Clo, la musa de la Historia6. A diferencia
de otros cuadros contemporneos al de Vermeer, la musa no pierde nunca, al igual que los
objetos que aludan a la pintura, su cotidianidad: no es un ser extraordinario, no inspira al
pintor, es, ms bien, una modelo que posa con un vestido, una trompeta, un libro, un tocado de
laurel.
Tal como stos elementos significan la historia, tambin el mapa nos habla de la historia
geogrfica (en la parte central, ocupada por el mapa propiamente tal), de la historia social (en la
franja inferior, no legible en el cuadro pero s, de haberse conservado, en el original), de la
historia econmica (al orientar el mapa hacia el oeste y no hacia el norte, poniendo en relieve la
relacin econmica y estratgica con el mar, la pesca y la navegacin, el comercio martimo y
las posesiones de ultramar, una orientacin, por lo dems, usual en la poca) y, finalmente, de
la historia poltica, al mostrar, a travs de la demarcacin introducida por el pliegue ubicado casi
al centro del cuadro, continuando imaginariamente el borde izquierdo del cuadro que pinta el
pintor, el lmite territorial de la provincia de Holanda, ubicando a la ciudad de Delft justo sobre la

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Los talabarderos (scheemaeckers) hacan artculos de cuero decorado.
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De acuerdo a lo sealado por H. U. Asemissen, las sillas que estn en el primer plano y en el fondo
tambin participan en el sentido alegrico del cuadro: En el libro maestro del gremio, y no en los
estatutos, se menciona repetidamente a los stoelverwers, quienes se registraban con una considerable
reduccin de la tarifa. Hacan sillas y a travs de una membreca limitada en el gremio de San Lucas
adquiran el derecho a pintar su produccin. La posicin de las dos sillas en el cuadro correspondera a
su categora de asociados al gremio y a su posicin marginal. H. U. ASEMISSEN, El arte de pintar. Jan
Vermeer, pg. 22.
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Represntese a Clo en figura de doncella y coronada de laurel, sujetando una trompa con la diestra y
con la siniestra un libro, sobre el cual estar escrito claramente: Tucdides. C. RIPA, Iconologa, Akal,
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tomo II, Madrid, 1996 , pg. 110.
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cabeza del pintor. Este nfasis en la historia poltica de los Pases Bajos, se repite en las veinte
vistas de distintas ciudades representadas en los extremos del mapa. En los bordes inferiores, a
la derecha, la capital de Brabante, residencia del gobernador espaol de las provincias del sur y
a la izquierda, junto a los atributos de Clo, La Haya, sede de los liberados Pases Bajos del
Norte. En la parte superior del mapa figura una franja negra con el ttulo del mapa7, en la que
aparece la palabra descriptio, una palabra utilizada para designar la actividad cartogrfica y
que, al menos en parte, servira para referirse al nfasis que ponan los pintores holandeses en
fijar sobre una superficie el mayor nmero posible de conocimiento e informacin sobre el
mundo visible.
Justo sobre esta franja negra, cuelga una lmpara dorada compuesta y decorada por un
guila bicfala, el smbolo imperial de armas de los Habsburgo, familia ligada a la historia en
ese entonces reciente de los Pases Bajos: en 1477 Maximiliano de Austria se cas con Mara
de Borgoa; durante el reinado de Carlos V, nieto de Maximiliano, los Pases Bajos, antes
borgoeses evolucionaron hacia su existencia territorial y hacia su identidad nacional, justo
antes de ser dominados por los Habsburgos espaoles, contra quienes lucharon por su
independencia. El guila bicfala alude, en este sentido, a la historia, al igual que el mapa y la
presencia de Clio en el taller.
De esta forma, El arte de la pintura, un cuadro alegrico que muestra al pintor en su
taller, habla de la historia reciente de Holanda y de la historia de la pintura sin recurrir al modelo
de pintura que las academias y la teora del arte propiciaban como el ms distinguido, el cuadro
histrico. Lo hace, en cambio, utilizando los modelos pictricos afines a la prctica habitual y al
gusto de los pases del norte, el paisaje y la naturaleza muerta, considerados tradicionalmente
como gneros menores.
A diferencia de Las meninas, que Velzquez pint diez aos antes, El arte de la pintura
no nos deja ver el rostro del pintor, mostrndonos, en cambio, la pintura en la que trabaja. La
tela muestra, al interior del cuadro, algunos trazos blancos sobre un fondo pardo y las hojas de
laurel, ya lo decamos al principio, en las que el pintor se afana. Para Cesare Ripa, la corona
siempre-verde de Clo era el smbolo de la supervivencia de las cosas del pasado y del
presente en la historia. Pintndola tres veces (en la frente de la modelo, en la tela del pintor, en

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NOVA XVII PROVINCIARUM GERMANIA E INFERIORIS DESCRIPTIO / ET ACCURATA EARUNDEM
DE NOVO EMENDATA RECTISSIME EDITA PER NICOLAUM PISCATOREM (Nueva descripcin
de las 17 provincias de los Pases Bajos / y de su precisamente mejorada de nuevo del modo ms
cuidadoso editada por Nicolaes Visscher). Existe, en la Biblioteca Nacional de Pars, un ejemplar del
mapa que sirvi a Vermeer de modelo, editado por Claes Jansz. Visscher (Piscator), aludido en el ttulo.
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la cortina del primer plano), es posible que Vermeer nos hable del carcter al mismo tiempo
duradero y preservador de la pintura.
Cuando vemos el cuadro, sabemos que la luz clara y difana que ilumina con
tonos suaves y clidos la habitacin, hace aparecer el espacio y las cosas distintas de lo
cotidiano. La luz disminuye los contrastes y atena la diferencia jerrquica de los objetos,
haciendo participar lo simple y lo trivial de lo valioso y lo significativo. Todo est detenido y en
silencio. El tiempo, en su levedad y densidad, estn de este otro lado, en la sala del museo, en
el espacio del que mira. En la habitacin del cuadro, donde nos comportamos como intrusos, el
tiempo, en cambio, no tiene seoro.