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Ciencia en el aula

Gabriel Gellon
Expedicin Ciencia

De caracoles y berilio
Tensiones entre datos y teoras
Un caracol inslito y la hallazgo en una cantera vecina del fsil de
un caracol tropical, quiz queriendo im-
caso as, es ms sensato descartar el dato.
Darwin debi advertir esa noche que mu-
ingenuidad del alumno presionar a Sedgewick. Pero este solo ri cho le restaba por aprender sobre cmo
y explic que si se tomara en serio el ha- opera la ciencia.

A
un los genios deben aprender a llazgo habra que descartar todo lo sabido
pensar cientficamente. No solo sobre la estructura geolgica de la regin.
Lo ms probable, sugiri, es que alguien
a realizar observaciones sagaces
y experimentos ingeniosos sino, tambin, hubiese dejado caer all ese fsil. Orden: un fin deseable
muy especialmente, a interpretar los resul- La leccin implcita en la ancdota para la enseanza y la
era clara: las teoras son slidas estructu-
tados que obtienen con esos experimen-
tos y observaciones. Los datos solo tienen ras que permiten encontrar sentido a una investigacin
sentido en el contexto de las ideas, es multiplicidad de datos y observaciones;
por ello, el hecho de que una sola obser- Como muchos estudiantes jvenes, ese
decir, de teoras, pero existe una tensin
vacin no coincida con lo que predice la da Darwin fue al mismo tiempo ingenuo y
no siempre sencilla de disipar entre lo que
teora correspondiente no es motivo su- osado. La osada, sin embargo, no es atribu-
vemos y lo que inferimos, entre el dato y
ficiente para descartar esa teora. En un to exclusivo de los estudiantes. El qumico
la teora. Charles Darwin (1809-1882) se
tropez por primera vez con esa dura rea-
lidad de la ciencia una noche de agosto Casa paterna de Charles Darwin en Shrewsbury, en el oeste de la regin inglesa de los Midlands, cerca
de 1831, cuando el gelogo Adam Sed- de la frontera con Gales.
gewick (1785-1873), una figura importan-
te de los inicios la geologa moderna, lo
contradijo frente a su familia paterna.
Darwin tena entonces veintids aos y
era estudiante en la Universidad de Cam-
bridge. No era un alumno muy aplicado:
dedicaba la mayor parte de su tiempo a
cabalgar, cazar y salir de parranda. El bo-
tnico John Henslow (1796-1861), un des-
tacado profesor de quien era amigo, pidi
en una ocasin a Sedgewick que llevara al
joven Charles en una de sus expediciones
geolgicas por el oeste de Inglaterra.
La excursin iba a durar unos siete das
y partira de Shrewsbury, localidad cerca-
na de la frontera con Gales, donde estaba
la casa paterna de Darwin. Charles invit al
gelogo a pasar en ella la noche anterior a
la partida y, durante la cena con su padre
y hermanos, mencion con entusiasmo el

De qu se trata?

Las historias de Darwin y Mendeleiev ilustran acerca de la relacin entre teora y datos en la investigacin
cientfica, y revelan aspectos que a veces no se tienen presentes de la ndole de esta.

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Ciencia en el aula

Dimitri Mendeleiev (1834-1907) cometi Un experimento muy simple


sus actos de osada acadmica cuando ya

I
no era alumno sino maestro. Como profe- maginemos que realizamos en el aula una medicin sencillsima con una masa de
sor de la Universidad de San Petersburgo,
agua fra que se calienta lentamente por contacto con su entorno ms caliente, el cual
hacia fines de la dcada de 1860, procu-
acta como una fuente constante de calor. Con cierta frecuencia, digamos cada minuto,
raba transmitir a sus estudiantes una can-
medimos la temperatura del agua. Queremos saber si aumenta de manera regular, es
tidad descomunal de informacin sobre
miles de sustancias qumicas. Buscando
decir, a velocidad constante. Obtenemos los datos y los registramos en un grfico de
orden en el caos de datos, decidi estudiar temperatura en funcin del tiempo. Qu hacer con esto?
las propiedades fundamentales de los ele- Los puntos nos dan cierta idea, pero
mentos qumicos que componen esas sus- mejor sera saber qu pasa con nuestra Temperatura versus tiempo
tancias y not determinadas regularidades muestra de agua en todo momento, a pesar 20
que le permitieron confeccionar la primera de que no hemos medido la temperatura 19
versin de lo que hoy llamamos la tabla pe- 18

Temperatura en grados C
sino cada minuto. Es probable que la primera
ridica. Ms concretamente, percibi que 17
reaccin de los alumnos sea unir los puntos
16
si ordenaba los elementos por peso atmi- con segmentos de recta, pero un poco de 15
co creciente, ciertas propiedades parecan
reflexin indica que esto no sera una buena 14
repetirse en forma peridica. Sobre esa
descripcin de la realidad, porque parece 13
base construy una tabla con ocho colum- 12
extrao que la tasa de calentamiento cambie
nas que agrupan elementos de propieda- 11
des qumicas parecidas.
bruscamente cada vez que a nosotros se nos
10
Hoy la tabla se ensea en escuelas y ocurre tomar una medicin (como puede 0 2 4 6 8 10
verse por los cambios de pendiente en cada Tiempo en minutos
universidades de todo el mundo; es sin-
ttica y engaosamente sencilla, pero a segmento del grfico). Sin duda la mejor
Mendeleiev no le result fcil armarla, con- aproximacin a la realidad del fenmeno
vencerse de su validez y persuadir a sus Temperatura versus tiempo
es la curva que mejor acomode los datos,
20
colegas. La verdad es que si en ese mo- la cual puede obtenerse a simple ojo,
19
mento se ordenaban todos los elementos o matemticamente evaluando diferentes 18

Temperatura en grados C
qumicos conocidos como Mendeleiev lo funciones por el mtodo de los cuadrados 17
sugera, no se advertan las regularidades 16
mnimos (este elige la curva conocida para
que este haba imaginado. Pero osada- 15
la cual la suma de los alejamientos de cada
mente cambi algunas cosas y forz otras; 14
punto sea mnima). Por uno u otro camino
si los datos no encajaban a primera vista, 13
sigui mirando sin amedrentarse. Como
seguramente llegaremos a una recta inclinada 12
bien poda suceder que no todos los ele- como indica el tercer grfico. 11
Si queremos saber la temperatura del agua 10
mentos hubiesen sido descubiertos, dej 0 2 4 6 8 10
casilleros vacos en su tabla inicial. Pero entre dos de nuestras mediciones, la curva Tiempo en minutos
aun as, haba elementos que no encaja- sin duda nos dar una buena respuesta. Pero
ban bien, como es el caso del berilio. si nos preguntamos cul era la temperatura a
los 2 minutos de empezada la medicin, nos Temperatura versus tiempo
encontramos ante dos respuestas divergentes: 20

Un metal misterioso y el dato que efectivamente medimos (13 19


18
Temperatura en grados C

el ingenio del maestro grados) y el nmero que nos devuelve la


curva que mejor refleja el conjunto de todos
17
16
los datos (12,6 grados). En qu confiar: en el 15
El berilio es un elemento relativamen-
te escaso, tanto en la Tierra como en otros
dato tomado por nosotros o en el que resulta 14
de la curva? Cul es ms real? 13
cuerpos celestes. En estado puro o ele-
12
mental, en el que no es encontrado en la La curva es una entidad terica,
11
corteza terrestre, es un metal plateado y li- una visin hipottica y si se quiere 10
viano, reminiscente del aluminio. Se extrae aventurada de la realidad, basada en datos 0 2 4 6 8 10
del mineral berilo, un silicato de berilio y observables y en ciertas suposiciones, como Tiempo en minutos
aluminio [Be3Al2(SiO3)6] algunas de cuyas la de que los fenmenos naturales tienen
formas se consideran piedras preciosas cierta regularidad. Sin embargo, como acomoda muchos datos, y no solamente uno,
(como la esmeralda) o semipreciosas. En para sacar conclusiones generales podemos confiar ms en ella que en cualquiera
la poca de Mendeleiev se asignaba al be-
de las observaciones individuales, que pudieron haber sufrido la influencia de
rilio un peso atmico de 14,6, que lo pona
innumerables circunstancias inadvertidas, incluso errores en el procedimiento o los
muy cerca del nitrgeno y del oxgeno, en
instrumentos de medicin.
la parte derecha de la tabla peridica, don-
de se alojan los no metales. Sin embargo,

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Charles Darwin Dimitri Mendeleiev

el peso atmico asignado al berilio sugera El tiempo le dio la razn. Adems se entre, por un lado, aquello que vemos y
que deba ser menos metlico que el nitr- comprob que la ley de Dulong y Petit se medimos, que da origen a los datos con
geno, lo cual no tena sentido. Mendeleiev cumple mejor a altas temperaturas, y en que trabajamos, y por otro lado el con-
concluy entonces que el peso atmico ese caso el peso atmico del berilio s se junto de ideas que elaboramos para dar
del berilio deba estar mal determinado. ajustaba a lo sugerido por Mendeleiev. sentido a esos datos y observaciones, es
Su conclusin no fue desatinada. Los Algo parecido sucedi con el uranio, decir, las teoras.
mtodos para determinar sin ambigeda- cuyo peso atmico aceptado era de 120, Las teoras ordenan mentalmente y
des los pesos atmicos de los elementos lo que lo pona en un lugar ya ocupado de dan sentido a la realidad mediante esque-
eran entonces bastante recientes. El mejor la tabla. Primero Mendeleiev pens que mas racionales de ideas. Pero hacen mu-
de ellos, derivado del trabajo del qumico esto se deba a un ligero error y sugiri cho ms: ofrecen una visin de la realidad
siciliano Stanislao Cannizzaro (1826-1910) un peso atmico de 116, pero ms tarde, que trasciende los detalles y accidentes
solo serva para elementos que forma- tras realizar varios experimentos, concluy observables y revela sus causas. En esas
ran numerosos compuestos gaseosos. que el peso atmico del uranio era el do- circunstancias, qu debe primar: la con-
Para los metales se usaba la ley definida ble, 240, valor vigente hoy. tundencia de un dato concreto que efec-
en 1819 por los fsicos franceses Pierre Estos no fueron los nicos casos en tivamente se observa y registra mediante
Dulong y Alexis Petit, que hoy lleva sus que Mendeleiev revis, dud, cuestion los sentidos y los instrumentos, o una idea
nombres, segn la cual el producto de la y replante datos aceptados para aco- abstracta sobre cmo debe ser la realidad,
capacidad calorfica y el peso atmico es modarlos al orden que demandaba su algo no observable pero racionalmente
aproximadamente constante. Era una ley concepcin de la tabla, es decir, a la teora fundado? O dicho de otra manera: a qu
derivada de observaciones, sin el apoyo que estaba elaborando. debe asignarse ms peso: a la observa-
de una teora, por lo que Mendeleiev se cin primaria y concreta, o a las de ideas
sinti autorizado a ponerla en tela de jui- que ordenan y proporcionan sentido a un
cio. Not que el berilio se pareca en algo Teora y datos conjunto grande de datos?
a los metales alcalinotrreos, como el cal- Las dos historias relatadas muestran
cio y el magnesio, y sugiri que su peso Al comparar estas dos historias la que la buena ciencia consiste en evaluar
atmico deba ser de alrededor de 9, con del joven alumno Darwin y la del vete- crticamente los datos empricos en fun-
lo que ocupara el cuarto puesto en la ta- rano maestro Mendeleiev advertimos la cin de las ideas tericas que los ponen
bla peridica, despus del litio y antes del presencia de una de las complejidades en contexto. Un fsil individual de caracol
boro, y encabezara la columna de dichos ms interesantes que suelen aparecer en difcilmente pueda poner en cuestin una
metales alcalinotrreos. la ciencia y en su enseanza: una tensin compleja construccin de ideas acerca

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Ciencia en el aula

LA TABLA PERIDICA

L a tabla peridica de los elementos es el


smbolo universal de la disciplina qumica. Su
principal funcin es ordenar, clasificar y organizar
entre ellos. Esto motiv un inters natural en
clasificarlos y ordenarlos. Un avance notable
en ese esfuerzo organizativo fue la clasificacin
en el orden de su peso atmico creciente, y
el agrupamiento de aquellos de propiedades
similares. La versin moderna de la tabla que
la gran variedad elementos qumicos segn sus primaria de los elementos en metales y no aqu presentamos, algo distinta de la definida
propiedades. El anlisis de su historia muestra metales, inicialmente sugerida por Antoine inicialmente por Mendeleiev, permite apreciar la
que no surgi en forma espontnea, ni fue el Lavoisier (1743-1794). forma que toma ese agrupamiento, sin entrar en
producto de la imaginacin de los qumicos, Y en tercer lugar, la medicin, si bien detalles que llevaran tcnicamente muy lejos.
sino que constituy la culminacin de un largo inicialmente imprecisa, de los pesos atmicos Un ao despus, el qumico alemn Lothar
proceso. De este, por lo menos tres aspectos de los elementos, una propiedad clave para Meyer (1830-1895) public una tabla anloga,
constituyen los hitos salientes en el camino de la ordenarlos. Las imprecisiones de los experimentos apoyada en principios similares. Un gran
construccin de la tabla peridica. por los que se establecan esos pesos dieron mrito de Mendeleiev consisti en pronosticar
En primer lugar, el descubrimiento de los lugar a polmicas y condujeron a sucesivas la existencia de nuevos elementos, cuyas
propios elementos, que proveen el material modificaciones de la tabla, como describe el texto casillas haban quedado inicialmente vacas en
bsico del que est compuesta la tabla. Los para el caso del elemento berilio. su tabla; incluso se aventur a pronosticar sus
antiguos solo conocan unos pocos, pero para Como en otras ocasiones en la historia de la propiedades. Esos elementos se descubrieron
la poca en que se construy la tabla ese ciencia, sucedi que el importante descubrimiento con el correr de los aos, y se constat
conocimiento se haba extendido a ms de de la tabla peridica acaeci casi simultneamente experimentalmente que sus propiedades
sesenta, gracias a los descubrimientos de la en ms de un lugar del mundo, seal clara de coincidieron con las vaticinadas por Mendeliev.
qumica y la fsica de los siglos XVIII y XIX. que las condiciones estaban maduras para su Este hecho, sumado a su precedencia en publicar
En segundo lugar, el conocimiento de las alumbramiento. En 1869, Dimitri Mendeleiev la tabla, llev a que los qumicos, en forma
propiedades de esos elementos, el cual revel public una primera versin de ella, basada en unnime, lo consideren el padre de la tabla
que existan ciertas semejanzas y regularidades dos premisas: la ubicacin de los elementos peridica.

Los nmeros atmicos entre corchetes son estimados. Los nombres completos de los elementos se pueden encontrar en http://www.lenntech.es/periodica/nombre/alfabeticamente.htm

Alejandro C Olivieri
Universidad Nacional de Rosario

Grupo 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18
Perodo
H He
1 1,008 4,003
Li Be B C N O F Ne
2 6,941 9,012 10,81 12,01 14,01 16,00 19,00 20,18
Na Mg Al Si P S Cl Ar
3 22,99 24,31 26,98 28,09 30,97 32,07 35,45 39,95
K Ca Sc Ti V Cr Mn Fe Co Ni Cu Zn Ga Ge As Se Br Kr
4 39,10 40,08 44,96 47,87 50,94 52,00 54,94 55,84 58,93 58,69 63,55 65,39 69,72 72,63 74,92 78,96 79,90 83,80
Rb Sr Y Zr Nb Mo Tc Ru Rh Pd Ag Cd In Sn Sb Te I Xe
5 85,47 87,62 88,91 91,22 92,91 95,94 [98] 101,07 102,91 106,42 107,87 112,41 114,82 118,71 121,76 127,60 126,90 131,29
Cs Ba Hf Ta W Re Os Ir Pt Au Hg Tl Pb Bi Po At Rn
6 132,91 137,33
*
178,49 180,95 183,84 186,21 190,23 192,22 195,08 196,97 200,59 204,38 207,2 208,98 [209] [210] [222]
Fr Ra Rf Db Sg Bh Hs Mt Ds Rg Cn Uut Fl Uup Lv Uus Uuo
7 [223] [226]
**
[267] [268] [269] [270] [269] [278] [281] [281] [285] [286] [289] [289] [293] [294] [294]

La Ce Pr Nd Pm Sm Eu Gd Tb Dy Ho Er Tm Yb Lu
* Lantnidos 138,91 140,12 140,91 144,24 [145] 150,36 151,96 157,25 158,93 162,50 164,93 167,26 168,93 173,04 174,97
Ac Th Pa U Np Pu Am Cm Bk Cf Es Fm Md No Lr
** Actnidos [227] 232,04 231,04 238,03 [237] [244] [243] [247] [247] [251] [252] [257] [258] [259] [262]

Clave de los colores


Metales Elementos no metlicos
Propiedades
Metales Metales Metales internos de transicin Metales de Metales post- Metaloides Otros no Gases qumicas
Halgenos desconocidas
alcalinos alcalino-trreos Lantnidos Actnidos transicin transicionales metlicos nobles

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de la estratigrafa y el pasado geolgico qu el registro fsil, tan fragmentado, nota. Algunos podrn hacer excursiones
probable de una regin, a pesar de que debe ser tomado con cautela a la hora de por la llanura pampeana, la Patagonia o
su estructura conceptual contenga partes analizar las fortalezas y debilidades de su los Andes centrales, por donde tambin
oscuras o imperfectas. Lo mismo se puede teora. No solo un caracol tropical en una anduvo Darwin con la leccin aprendida
decir acerca del metal dscolo. De hecho cantera inglesa: el registro fsil en su to- de Sedgewick. Pero todos pueden ganar
sucedi que, por ms cuidado que se ha- talidad deba ser puesto en tela de juicio. en comprensin de la tarea cientfica va-
ba puesto, la observacin (o, como dira La transformacin era para entonces com- lindose del anlisis de algunos cuerpos
un cientfico, el dato experimental) estaba pleta: haba aprendido la fuerza de los de teora y su gnesis, con la precaucin
mal, porque las tcnicas de medicin no marcos tericos. El alumno se haba con- de destacar al hacerlo las caractersticas
eran adecuadas o porque hubiese sido vertido en maestro. que hemos puntualizado.
necesario tomar la capacidad calorfica a En otras palabras, aunque no se recu-
altas temperaturas. rra a palabras difciles, es necesario tener
Una de las bellezas de los cuerpos
de teora es que ayudan a decidir en qu
En el aula claro el criterio epistemolgico implcito en
lo que se desea ensear. En nuestra con-
datos confiar y cules revisar. Pero es una cepcin de la naturaleza de la ciencia y de
Sedgewick y Mendeleiev conocan
belleza no exenta de peligros, porque as las caractersticas de las teoras cientficas,
perfectamente los complejos caminos por
como una teora puede revelar lo que era debemos incluir la no siempre fcil relacin
los que opera la ciencia. Como Darwin en
invisible, puede llevarnos a ignorar algu- entre las observaciones, los datos que ob-
su juventud, los alumnos de ciencias tie-
na faceta de la realidad que asoma bajo tenemos de ellas y las ideas tericas que
nen dificultades en apreciar esa caracte-
nuestras mismas narices. nos permiten entenderlos. Los alumnos,
rstica de la investigacin cientfica. No es
infrecuente que piensen que los datos son idealmente, deberan poder enfrentarse
siempre confiables y que deben acumu- con datos divergentes y resolver las dudas
De alumno a maestro larse hasta que su sentido resulte obvio. O y los temores que generan. Tambin debe-
que crean que una simple observacin bri- ran ser conducidos a observar cmo los
La humillacin de Darwin no cay en llante puede hace desmoronar de un solo cientficos han lidiado con esas cuestiones.
saco roto. En su viaje de estudio por las golpe el castillo de una teora cientfica. Es parte de la madurez cientfica de un
colinas de los Midlands ingleses y de Ga- Como sucedi con Darwin, la visin estudiante apreciar que (aun en un caso
les, Sedgewick no se cans de demostrar ingenua del proceder cientfico debe ser tan simple como el de la curva presentada
cmo opera la ciencia geolgica: cami- reemplazada por otra ms real, producto en el recuadro Un experimento muy sim-
nando, haciendo innumerables observa- del trabajo educativo. Cmo puede ha- ple) es ms razonable aceptar como ver-
ciones en el campo, obteniendo numero- cerse? La historia relatada sugiere que una dadero aquello que dedujimos con mu-
sos datos y tratando de acomodar lo que excelente manera es salir a caminar por chos datos, aunque entre en cierto conflic-
se observa en el marco de lo que se sabe y las colinas del oeste de Inglaterra con el to con cada uno de los datos individuales
se cree, en un cuidadoso proceso de mo- mejor gelogo del momento, para hacer que registramos. Las teoras amplias nos
dificacin de las ideas y de calibracin de ciencia con l. Pero esto difcilmente resul- indican el orden general de las cosas y nos
lo que se mira y se busca. tar posible para los docentes y alumnos dicen qu hacer o no hacer con moluscos
En pocos das, el maestro y el alumno a quienes ms probablemente llegue esta dscolos y metales desconcertantes.
reelaboraron la concepcin vigente sobre
la geologa de esa regin particular de las
islas britnicas y el segundo aprendi una
leccin profunda. En poco tiempo zarp en
su histrico viaje a bordo del Beagle, du-
rante el cual aplic y hasta super lo apren-
dido de Sedgewick. Llev consigo un libro leCturas sugeriDas
que le estaba proporcionando un nuevo y
BARLOW N (ed.), 1958 [1887], The Autobiography of Charles Darwin 18091882, John
ambicioso marco terico a la geologa, es-
crito por Charles Lyell (1797-1875). Murray, Londres. En castellano se puede consultar: Charles Darwin, Autobiografa, en http://
Darwin aprendi a leer la naturaleza fierasysabandijas.galeon.com/enlaces/libros/darwauto.pdf.
en el espejo de ese nuevo marco general, BROWNE J, 1995, Charles Darwin. Voyaging, Princeton University Press.
que le result no solo ordenador sino tam- SCERRI ER, 2007, The Periodic Table. Its History and Significance, Oxford University Press.
bin altamente inspirador, dos atributos
centrales de las teoras cientficas. Al final
de su viaje, poco quedaba del estudiante
avergonzado por Sedgewick. En pocos
aos ms public su notablemente pode- Gabriel Gellon
roso marco terico: la teora de la evolu- Doctor en ciencias biolgicas (PhD), Universidad de Yale.
cin por seleccin natural. Presidente, Asociacin Civil Expedicin Ciencia.
En El origen de las especies Darwin
dedic dos captulos a argumentar por

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