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La velocidad de la luz en el vaco es por definicin una constante universal de

valor 299 792 458 m/s (aproximadamente 186 282,397 millas/s)2 3 (suele aproximarse a
3108 m/s), o lo que es lo mismo 9,461015 m/ao; la segunda cifra es la usada para definir la
unidad de longitud llamada ao luz.
Se simboliza con la letra c, proveniente del latn celrits (en espaol celeridad o rapidez).
El valor de la velocidad de la luz en el vaco fue incluido oficialmente en el Sistema
Internacional de Unidades como constante el 21 de octubre de 1983,4 pasando as el metro a
ser una unidad derivada de esta constante.
La rapidez a travs de un medio que no sea el "vaco" depende de su permitividad elctrica,
de su permeabilidad magntica, y otras caractersticas electromagnticas. En medios
materiales, esta velocidad es inferior a "c" y queda codificada en el ndice de refraccin. En
modificaciones del vaco ms sutiles, como espacios curvos, efecto Casimir, poblaciones
trmicas o presencia de campos externos, la velocidad de la luz depende de la densidad de
energa de ese vaco.[cita requerida]

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1Descripcin

2Definicin del metro

3Comunicaciones

4Fsica

o 4.1Velocidad constante para todos los marcos de referencia

o 4.2Velocidad fsica y velocidad coordenada de la luz


o 4.3Interaccin con materiales transparentes

o 4.4Ms rpida que la luz

o 4.5Experimentos para retardar la luz

5Historia

o 5.1Islam

o 5.2Hinduismo

o 5.3Europa

o 5.4Medicin de la velocidad de la luz

5.4.1Primeros intentos

5.4.2Primeras mediciones

5.4.3Medidas directas

o 5.5Relatividad

o 5.6Patrn de referencia

6Vase tambin

7Referencias

o 7.1Referencias histricas

o 7.2Referencias modernas

8Enlaces externos

Descripcin[editar]
De acuerdo con la fsica moderna toda radiacin electromagntica (incluida la luz visible) se
propaga o mueve a una velocidad constante en el vaco, conocida comn aunque
impropiamente[cita requerida] como "velocidad de la luz" (magnitud vectorial), en vez de "rapidez
de la luz" (magnitud escalar). Esta es una constante fsica denotada como c. La rapidez c es
tambin la rapidez de la propagacin de la gravedad en la teora general de la relatividad.
Una consecuencia en las leyes del electromagnetismo (tales como las ecuaciones de Maxwell)
es que la rapidez c de radiacin electromagntica no depende de la velocidad del objeto que
emite la radiacin. As, por ejemplo, la luz emitida de una fuente de luz que se mueve
rpidamente viajara a la misma velocidad que la luz proveniente de una fuente estacionaria
(aunque el color, la frecuencia, la energa y el momentum de la luz cambiarn; fenmeno que
se conoce como efecto Doppler).
Si se combina esta observacin con el principio de relatividad, se concluye que todos los
observadores medirn la velocidad de la luz en el vaco como una misma, sin importar
el marco de referencia del observador o la velocidad del objeto que emite la luz. Debido a
esto, se puede ver a c como una constante fsica fundamental. Este hecho, entonces, puede
ser usado como base en la teora de relatividad especial. La constante es la rapidez c, en vez
de la luz en s misma, lo cual es fundamental para la relatividad especial. De este modo, si la
luz es de alguna manera retardada para viajar a una velocidad menor a c, esto no afectar
directamente a la teora de relatividad especial.
Observadores que viajan a grandes velocidades encontrarn que las distancias y los tiempos
se distorsionan de acuerdo con la transformacin de Lorentz. Sin embargo, las
transformaciones distorsionan tiempos y distancias de manera que la velocidad de la luz
permanece constante. Una persona viajando a una velocidad cercana a c tambin encontrar
que los colores de la luz al frente se tornan azules y atrs se tornan rojos.
Si la informacin pudiese viajar ms rpido que c en un marco de referencia,
la causalidad sera violada: en otros marcos de referencia, la informacin sera recibida antes
de ser mandada; as, la causa podra ser observada despus del efecto. Debido a la dilatacin
del tiempo de la relatividad especial, el cociente del tiempo percibido entre un observador
externo y el tiempo percibido por un observador que se mueve cada vez ms cerca de la
velocidad de la luz se aproxima a cero. Si algo pudiera moverse ms rpidamente que la luz,
este cociente no sera un nmero real. Tal violacin de la causalidad nunca se ha observado.

Un cono de luz define la ubicacin que est en contacto causal y aquellas que no lo estn.
Para exponerlo de otro modo, la informacin se propaga de y hacia un punto de regiones
definidas por un cono de luz. El intervalo AB en el diagrama a la derecha es de "tipo tiempo"
(es decir, hay un marco de la referencia en qu acontecimiento A y B ocurren en la misma
ubicacin en el espacio, separados solamente por su ocurrencia en tiempos diferentes, y si A
precede B en ese marco entonces A precede B en todos marcos: no hay marco de referencia
en el cual el evento A y el evento B ocurren simultneamente). De este modo, es
hipotticamente posible para la materia (o la informacin) viajar de A hacia B, as que puede
haber una relacin causal (con A la causa y B el efecto).
Por otra parte, el intervalo AC es de "tipo espacio"[cita requerida] (es decir, existe un marco de
referencia donde el evento A y el evento C ocurren simultneamente). Sin embargo, tambin
existen marcos en los que A precede a C o en el que C precede a A. Confinando una manera
de viajar ms rpido que la luz, no ser posible para ninguna materia (o informacin) viajar de
A hacia C o de C hacia A. De este modo no hay conexin causal entre A y C.
De acuerdo a la definicin actual, adoptada en 1983, la rapidez de la luz es exactamente
299 792 458 m/s (aproximadamente 3 108 metros por segundo, 300 000 km/s o 300 m por
millonsima de s).
El valor de c define la permitividad elctrica del vaco () en unidades del SIU como:
La permeabilidad magntica del vaco () no es dependiente de c y es definida en unidades
del SIU como:
.
Estas constantes aparecen en las ecuaciones de Maxwell, que describen
el electromagnetismo y estn relacionadas por:
Las distancias astronmicas son normalmente medidas en aos luz (que es la
distancia que recorre la luz en un ao, aproximadamente 9.46 10 12 km
(9.46 billones de km).

Definicin del metro[editar]


Artculo principal: Metro

Histricamente, el metro ha sido definido como la diezmillonsima parte de la


longitud del arco de meridiano terrestre comprendido entre el polo norte y el
ecuador a travs de Pars, con referencia a la barra estndar, y con referencia a
una longitud de onda de una frecuencia particular de la luz. Desde 1983 el metro
ha sido definido en referencia al segundo y la velocidad de la luz.
En 1967 la XIII Conferencia General de Pesos y Medidas defini el segundo
del tiempo atmico como la duracin de 9192631 770perodos de radiacin
correspondiente a la transicin entre dos niveles hiperfinos del estado
fundamental del tomo cesio-133, que en la actualidad sigue siendo la definicin
del segundo.
En 1983 la Conferencia General de Pesos y Medidas defini el metro como la
longitud de la trayectoria viajada por la luz en absoluto vaco durante un intervalo
de tiempo de 1/299 792 458 de segundo, basndose en la constancia de la
rapidez de la luz para todos los observadores. Esto significa que al medir la
rapidez de la luz, al hallar cualquier diferencia medible de los valores definidos,
entonces la longitud de tiempo estndar es incorrecta, o est exhibiendo un
cambio desde el ltimo momento en que fue medida. Si tal cambio fuese real en
la fsica, y no un error adjudicable a una perturbacin (como un cambio de
temperatura o un choque mecnico), entonces se habra hecho un importante
descubrimiento.
La motivacin en el cambio de la definicin del metro, as como todos los cambios
en la definicin de unidades, fue proveer una definicin precisa de la unidad que
pudiese ser fcilmente usada para calibrar homogneamente dispositivos en todo
el mundo. La barra estndar no era prctica en este sentido, ya que no poda ser
sacada de su cmara o utilizada por dos cientficos al mismo tiempo. Tambin era
propensa a cambios masivos de longitud (comparados a la exactitud requerida)
debido a variaciones de temperatura, por lo que requiri un largo tiempo de
ajustes, desgaste de los extremos, oxidacin, etc., lo que se convirti en
importantes problemas en la bsqueda de la exactitud perfecta.
Comunicaciones[editar]

La rapidez de la luz es de gran importancia para las telecomunicaciones. Por


ejemplo, dado que el permetro de la Tierra es de 40 075 km (en la lnea
ecuatorial) y c es tericamente la velocidad ms rpida en la que un fragmento de
informacin puede viajar, el perodo ms corto de tiempo para llegar al otro
extremo del globo terrqueo sera 0.067 s.
En realidad, el tiempo de viaje es un poco ms largo, en parte debido a que la
velocidad de la luz es cerca de un 30% menor en una fibra ptica, y raramente
existen trayectorias rectas en las comunicaciones globales; adems se producen
retrasos cuando la seal pasa a travs de interruptores elctricos o generadores
de seales. En 2004, el retardo tpico de recepcin de seales
desde Australia o Japn hacia los EE.UU. era de 0.18 s. Adicionalmente, la
velocidad de la luz afecta al diseo de las comunicaciones inalmbricas.
La velocidad finita de la luz se hizo aparente a todo el mundo en el control de
comunicaciones entre el Control Terrestre de Houston y Neil Armstrong, cuando
este se convirti en el primer hombre que puso un pie sobre la Luna: despus de
cada pregunta, Houston tena que esperar cerca de 3 s para el regreso de una
respuesta aun cuando los astronautas respondan inmediatamente.
De manera similar, el control remoto instantneo de una nave interplanetaria es
imposible debido a que una nave suficientemente alejada de nuestro planeta
podra tardar algunas horas desde que enva informacin al centro de control
terrestre y recibe las instrucciones.
La velocidad de la luz tambin puede tener influencia en distancias cortas. En
los superordenadores la velocidad de la luz impone un lmite de rapidez a la que
pueden ser enviados los datos entre procesadores. Si un procesador opera a
1 GHz, la seal solo puede viajar a un mximo de 300 mm en un ciclo nico. Por
lo tanto, los procesadores deben ser colocados cerca uno de otro para minimizar
los retrasos de comunicacin. Si las frecuencias de un reloj continan
incrementndose, la rapidez de la luz finalmente se convertir en un factor lmite
para el diseo interno de chips individuales.

Fsica[editar]
Velocidad constante para todos los marcos de
referencia[editar]
Es importante observar que la velocidad de la luz no es un lmite de velocidad en
el sentido convencional. Un observador que persigue un rayo de luz lo medira al
moverse paralelamente l mismo viajando a la misma velocidad como si fuese un
observador estacionario. Esto se debe a que la velocidad medida por este
observador depende no solo de la diferencia de distancias recorridas por l y por
el rayo, sino tambin de su tiempo propio que se ralentiza con la velocidad del
observador. La ralentizacin del tiempo o dilatacin temporal para el observador
es tal que siempre percibir a un rayo de luz movindose a la misma velocidad.
La mayora de los individuos estn acostumbrados a la regla de la adicin de
velocidades: si dos coches se acercan desde direcciones opuestas, cada uno
viajando a una velocidad de 50 km/h, se esperara (con un alto grado de
precisin) que cada coche percibira al otro en una velocidad combinada de 50 +
50=100 km/h. Esto sera correcto en todos los casos si pudieramos ignorar que la
medida fsica del tiempo transcurrido es relativa segn el estado de movimiento
del observador.
Sin embargo, a velocidades cercanas a la de la luz, en resultados experimentales
se hace claro que esta regla no se puede aplicar por la dilatacin temporal. Dos
naves que se aproximen una a otra, cada una viajando al 90% de la velocidad de
la luz relativas a un tercer observador entre ellas, no se percibirn mutuamente a
un 90% + 90%=180% de la velocidad de la luz. En su lugar, cada una percibir a
la otra aproximndose a menos de un 99.5% de la velocidad de la luz. Este
resultado se da por la frmula de adicin de la velocidad de Einstein:
donde v y w son las velocidades de las naves observadas por un tercer
observador, y u es la velocidad de cualquiera de las dos naves observada por
la otra.
Contrariamente a la intuicin natural, sin importar la velocidad a la que un
observador se mueva relativamente hacia otro observador, ambos medirn la
velocidad de un rayo de luz que se avecina con el mismo valor constante, la
velocidad de la luz.
La ecuacin anterior fue derivada por Einstein de su teora de relatividad
especial, la cual toma el principio de relatividad como premisa principal. Este
principio (originalmente propuesto por Galileo Galilei) requiere que acten
leyes fsicas de la misma manera en todos los marcos de referencia.
Ya que las ecuaciones de Maxwell otorgan directamente una velocidad de la
luz, debera ser lo mismo para cada observador; una consecuencia que
sonaba obviamente equivocada para los fsicos del siglo XIX, quienes
asuman que la velocidad de la luz dada por la teora de Maxwell es vlida en
relacin al "ter lumnico".
Pero el experimento de Michelson y Morley, puede que el ms famoso y til
experimento en la historia de la fsica, no pudo encontrar este ter, sugiriendo
en su lugar que la velocidad de la luz es una constante en todos los marcos
de referencia.
Aunque no se sabe si Einstein conoca los resultados de los experimentos de
Michelson y Morley, l dio por hecho que la velocidad de la luz era constante,
lo entendi como una reafirmacin del principio de relatividad de Galileo, y
dedujo las consecuencias, ahora conocidas como la teora de la relatividad
especial, que incluyen la anterior frmula auto-intuitiva.

Velocidad fsica y velocidad coordenada de la


luz[editar]
Artculo principal: Velocidad coordenada de la luz

Debe tenerse presente, especialmente si se consideran sistemas de


referencia no inerciales, que la observacin experimental de constancia de la
luz se refiere a la velocidad fsica de la luz. La diferencia entre ambas
magnitudes ocasion ciertos malentendidos a los tericos de principios de
siglo XX. As Pauli lleg a escribir:
No se puede hablar ya del carcter universal de la constancia de la
velocidad de la luz en el vaco puesto que la velocidad de la luz es
constante solo en los sistemas de referencia de Galileo 5

Sin embargo, ese comentario es cierto predicado de la velocidad coordenada


de la luz (cuya definicin no involucra los coeficientes mtricos del tensor
mtrico), sin embargo, una definicin adecuada de velocidad fsica de la luz
involucrando las componentes del tensor mtrico de sistemas de referencia
no inerciales lleva a que la velocidad fsica s sea constante.

Interaccin con materiales transparentes[editar]

Refraccin de la luz.

El ndice de refraccin de un material indica cun lenta es la velocidad de la


luz en ese medio comparada con el vaco. La disminucin de la velocidad de
la luz en los materiales puede causar el fenmeno denominado refraccin,
como se puede observar en un prisma atravesado por un rayo de luz blanca
formando un espectro de colores y produciendo su dispersin.
Al pasar a travs de los materiales, la luz se propaga a una velocidad menor
que c, expresada por el cociente denominado ndice de refraccin del
material.
La rapidez de la luz en el aire es solo levemente menor que c. Medios ms
densos, como el agua y el vidrio, pueden disminuir ms la rapidez de la luz, a
fracciones como 3/4 y 2/3 de c. Esta disminucin de velocidad tambin es
responsable de doblar la luz (modificando su trayectoria segn un quiebro con
un ngulo dado) en una interfase entre dos materiales con ndices diferentes,
un fenmeno conocido como refraccin. Esto se debe a que dentro de los
medios transparentes, la luz en tanto que onda electromagntica interacciona
con la materia, que a su vez produce campos de respuesta, y la luz a travs
del medio es el resultado de la onda inicial y la respuesta de la materia. Esta
onda electromagntica que se propaga en el material tiene una velocidad de
propagacin menor que la luz en el vaco. El ndice de refraccin "n" de un
medio viene dado por la siguiente expresin, donde "v" es la velocidad de la
luz en ese medio (debido a que, como ya se ha sealado, la velocidad de la
luz en un medio es menor que la velocidad de la luz en el vaco):
Ya que la velocidad de la luz en los materiales depende del ndice de
refraccin, y el ndice de refraccin depende de la frecuencia de la luz, la
luz a diferentes frecuencias viaja a diferentes velocidades a travs del
mismo material. Esto puede causar distorsin en ondas
electromagnticas compuestas por mltiples frecuencias; un fenmeno
llamado dispersin.
Los ngulos de incidencia (i) y de refraccin (r) entre dos medios, y los
ndices de refraccin, estn relacionados por la Ley de Snell. Los ngulos
se miden con respecto al vector normal a la superficie entre los medios:
A escala microscpica, considerando la radiacin electromagntica como
una partcula, la refraccin es causada por una absorcin continua y re-
emisin de los fotones que componen la luz a travs de los tomos o
molculas por los que est atravesando. En cierto sentido, la luz por s
misma viaja solo a travs del vaco existente entre estos tomos, y es
obstaculizada por los tomos. Alternativamente, considerando la radiacin
electromagntica como una onda, las cargas de cada tomo
(primariamente electrones) interfieren con los campos elctricos y
electromagnticos de la radiacin, retardando su progreso.

Ms rpida que la luz[editar]


Vase tambin: Superlumnico

Una evidencia experimental reciente demuestra que es posible para


la velocidad de grupo de la luz exceder c. Un experimento hizo que la
velocidad de grupo de rayos lser viajara distancias extremadamente
cortas a travs de tomos de cesio a 300 veces c. Sin embargo, no es
posible usar esta tcnica para transferir informacin ms rpido que c: la
rapidez de la transferencia de informacin depende de la velocidad frontal
(la rapidez en la cual el primer incremento de un pulso sobre cero la
mueve adelante) y el producto de la velocidad agrupada y la velocidad
frontal es igual al cuadrado de la velocidad normal de la luz en el material.
El exceder la velocidad de grupo de la luz de esta manera, es comparable
a exceder la velocidad del sonido emplazando personas en una lnea
espaciada equidistantemente, y pidindoles a todos que griten una
palabra uno tras otro con intervalos cortos, cada uno midiendo el tiempo
al mirar su propio reloj para que no tengan que esperar a escuchar el grito
de la persona previa.
La rapidez de la luz tambin puede parecer superada en cierto fenmeno
que incluye ondas evanescentes, tales como tneles cunticos. Los
experimentos indican que la velocidad de fase de ondas evanescentes
pueden exceder a c; sin embargo, parecera que ni la velocidad agrupada
ni la velocidad frontal exceden c, as, de nuevo, no es posible que la
informacin sea transmitida ms rpido que c.
En algunas interpretaciones de la mecnica cuntica, los efectos
cunticos pueden ser retransmitidos a velocidades mayores que c (de
hecho, la accin a distancia se ha percibido largamente como un
problema con la mecnica cuntica: ver paradoja EPR). Por ejemplo,
los estados cunticos de dos partculas pueden estar enlazados, de
manera que el estado de una partcula condicione el estado de otra
partcula (expresndolo de otra manera, uno debe tener un espn de + y
el otro de -). Hasta que las partculas son observadas, estas existen en
una superposicin de dos estados cunticos (+, ) y (, +). Si las
partculas son separadas y una de ellas es observada para determinar su
estado cuntico, entonces el estado cuntico de la segunda partcula se
determina automticamente. Si, en algunas interpretaciones de mecnica
cuntica, se presume que la informacin acerca del estado cuntico es
local para una partcula, entonces se debe concluir que la segunda
partcula toma su estado cuntico instantneamente, tan pronto como la
primera observacin se lleva a cabo. Sin embargo, es imposible controlar
qu estado cuntico tomar la primera partcula cuando sea observada,
as que ninguna informacin puede ser transmitida de esta manera.
Las leyes de la Fsica tambin parecen prevenir que la informacin sea
transmitida a travs de maneras ms astutas, y esto ha llevado a la
formulacin de reglas tales como el teorema de no clonacin.
El llamado movimiento superluminar tambin es visto en ciertos objetos
astronmicos, tales como los jet de Galaxia activa, galaxias activas
y cusares. Sin embargo, estos jets no se mueven realmente a
velocidades excedentes a la de la luz: el movimiento aparente
superluminar es una proyeccin del efecto causado por objetos
movindose cerca de la velocidad de la luz en un ngulo pequeo del
horizonte de visin.
Aunque puede sonar paradjico, es posible que las ondas expansivas se
hayan formado con la radiacin electromagntica, ya que una partcula
cargada que viaja a travs de un medio insolado, interrumpe el campo
electromagntico local en el medio. Los electrones en los tomos del
medio son desplazados y polarizados por el campo de la partcula
cargada, y los fotones que son emitidos como electrones se restauran a
s mismos para mantener el equilibrio despus de que la interrupcin ha
pasado (en un conductor, la interrupcin puede ser restaurada sin emitir
un fotn).
En circunstancias normales, estos fotones interfieren destructivamente
unos con otros y no se detecta radiacin. Sin embargo, si la interrupcin
viaja ms rpida que los mismos fotones, los fotones interferirn
constructivamente e intensificarn la radiacin observada. El resultado
(anlogo a una explosin snica) es conocido como radiacin Cherenkov.
La habilidad de comunicarse o viajar ms rpido que la luz es un tema
popular en la ciencia ficcin. Se han propuesto partculas que viajan ms
rpido que la luz, taquiones, doblados[cita requerida] por la fsica de partculas,
aunque nunca se han observado.
Algunos fsicos (entre ellos Joo Magueijo y John Moffat) han propuesto
que en el pasado la luz viajaba mucho ms rpido que a la velocidad
actual. Esta teora se conoce como velocidad de la luz variable, y sus
proponentes afirman que este fenmeno tiene la habilidad de explicar
mejor muchos enigmas cosmolgicos que su teora rival, el modelo
inflacionario del universo. Sin embargo, esta teora no ha ganado
suficiente aceptacin.
En septiembre de 2011, en las instalaciones del CERN en Ginebra, del
laboratorio subterrneo de Gran Sasso (Italia), se observaron
unos neutrinos que aparentemente superaban la velocidad de la luz,
llegando (60.7 6.9 (stat.) 7.4 (sys.)) nanosegundos antes (que
corresponde a unos 18 metros en una distancia total de 732
kilmetros).6 Desde el primer momento, la comunidad cientfica se mostr
escptica ante la noticia, ya que varios aos antes, el proyecto Milos de
la Fermilab de Chicago haba obtenido resultados parecidos que fueron
descartados porque el margen de error era demasiado alto.7 Y,
efectivamente, en este caso tambin result ser un error de
medicin.8 9 En febrero de 2012, los cientficos del CERN anunciaron que
las mediciones haban sido errneas debido a una conexin defectuosa. 10

Experimentos para retardar la luz[editar]


Fenmenos refractivos tales como el arco iris tienden a retardar la
velocidad de la luz en un medio (como el agua, por ejemplo). En cierto
sentido, cualquier luz que viaja a travs de un medio diferente del vaco
viaja a una velocidad menor que c como resultado de la refraccin. Sin
embargo, ciertos materiales tienen un ndice de refraccin
excepcionalmente alto: en particular, la densidad ptica del condensado
de Bose-Einstein puede ser muy alta.
En 1999, un equipo de cientficos encabezados por Lene Hau pudo
disminuir la velocidad de un rayo de luz a cerca de 17 m/s, y
en 2001 pudieron detener momentneamente un rayo de luz.11
En 2003, Mijal Lukin, junto con cientficos de la Universidad Harvard y el
Instituto de Fsica Lbedev (de Mosc), tuvieron xito en detener
completamente la luz al dirigirla a una masa de gas rubidio caliente,
cuyos tomos, en palabras de Lukin, se comportaron como pequeos
espejos debido a los patrones de interferencia en dos rayos de control. 12

Historia[editar]
Historia de la medida de c (en km/s)

<1638 Galileo, seales con linternas no concluyente13 14 15

<1667 Accademia del Cimento, seales con linternas no concluyente16 15

1675 Rmer y Huygens, lnas de Jpiter 220 000 17 18

1729 James Bradley, aberracin de la luz 301 000 19

1849 Hippolyte Fizeau, rueda dentada 315 000 19

1862 Lon Foucault, espejo en rotacin 298 000 500 19

1907 Rosa y Dorsey, constantes electromagnticas 299 710 30 20 21

1926 Albert A. Michelson, espejo en rotacin 299 796 4 22

1950 Essen y Gordon-Smith, cavidad resonante 299 792,5 3,0 23


1958 K.D. Froome, radio interferometra 299 792,50 0,10 24

1972 Evenson y otros, interferometra lser 299 792,4562 0.0011 25

1983 17 CGPM, definicin del metro 299 792,458 (exacta) 26

Hasta tiempos relativamente recientes, la velocidad de la luz fue un tema


sujeto a grandes conjeturas. Empdocles crea que la luz era algo en
movimiento, y que por lo tanto en su viaje tena que transcurrir algn
tiempo.
Por el contrario, Aristteles crea que la luz est sujeta a la presencia de
algo, pero no es el movimiento. Adems, si la luz tiene una velocidad
finita, esta tena que ser inmensa. Aristteles afirm: La tensin sobre
nuestro poder de creencias es demasiado grande para creer esto.
[cita requerida]

Una de las teoras antiguas de la visin es que la luz es emitida por el ojo,
en lugar de ser generada por una fuente y reflejada en el ojo. En esta
teora, Hern de Alejandra adelant el argumento de que la velocidad de
la luz debera ser infinita, ya que cuando uno abre los ojos objetos
distantes como las estrellas aparecen inmediatamente.

Islam[editar]
Los filsofos islmicos Avicena y Alhacn crean que la luz tena una
velocidad finita, aunque en este punto otros filsofos convinieron con
Aristteles.[cita requerida]

Hinduismo[editar]
La escuela Ayran de filosofa en la antigua India tambin mantuvo que la
velocidad de la luz era finita.[cita requerida]

Europa[editar]
Johannes Kepler crea que la velocidad de la luz era finita ya que el
espacio vaco no representa un obstculo para ella. Francis
Bacon argument que la velocidad de la luz no es necesariamente finita,
ya que algo puede viajar tan rpido como para ser percibido.
Ren Descartes argument que si la velocidad de la luz era finita, el Sol,
la Tierra y la Luna estaran perceptiblemente fuera de alineacin durante
un eclipse lunar. Debido a que tal desalineacin no se ha observado,
Descartes concluy que la velocidad de la luz es infinita. De hecho,
Descartes estaba convencido de que si la velocidad de la luz era finita,
todo su sistema de filosofa sera refutado. [cita requerida]

Medicin de la velocidad de la luz[editar]


La historia de la medicin de la velocidad de la luz comienza en el siglo
XVII en los albores de la revolucin cientfica. Un estudio histrico relativo
a las mediciones de la velocidad de la luz seala una docena de mtodos
diferentes para determinar el valor de "c".27 La mayor parte de los
primeros experimentos para intentar medir la velocidad de la luz
fracasaron debido a su alto valor, y tan solo se pudieron obtener medidas
indirectas a partir de fenmenos astronmicos. En el siglo XIX se
pudieron realizar los primeros experimentos directos de medicin de la
velocidad de la luz confirmando su naturaleza electromagntica y
las ecuaciones de Maxwell.
Primeros intentos[editar]
En 1629 Isaac Beeckman, un amigo de Ren Descartes, propuso un
experimento en el que se pudiese observar el fogonazo de
un can reflejndose en un espejo ubicado a una milla (1.6 km) del
primero. En 1638, Galileo propuso un experimento para medir la
velocidad de la luz al observar la percepcin del retraso entre el lapso de
destapar una linterna a lo lejos. Ren Descartes critic este experimento
como algo superfluo, dado el hecho de que la observacin de eclipses,
los cuales tenan ms poder para detectar una rapidez finita, dio un
resultado negativo. En 1667, este experimento se llev a cabo por
la Accademia del Cimento de Florencia, con las linternas separadas una
milla entre s, sin observarse ningn retraso. Robert Hooke explic los
resultados negativos tal como Galileo haba hecho: precisando que tales
observaciones no estableceran la velocidad infinita de la luz, sino tan
solo que dicha velocidad deba ser muy grande.
Primeras mediciones[editar]
En 1676 Ole Rmer realiz la primera estimacin cuantitativa de la
velocidad de la luz estudiando el movimiento del satlite o de Jpiter con
un telescopio. Es posible medir el tiempo de la revolucin de o debido a
los movimientos de la sombra entrante/saliente de Jpiter en intervalos
regulares. Rmer observ que o gira alrededor de Jpiter cada 42.5 h
cuando la Tierra esta ms cerca de Jpiter. Tambin observ que, como
la Tierra y Jpiter se mueven separndose, la salida de o fuera de la
proyeccin de la sombra comenzara progresivamente ms tarde de lo
predicho. Las observaciones detalladas mostraban que estas seales de
salida necesitaban ms tiempo en llegar a la Tierra, ya que la Tierra y
Jpiter se separaban cada vez ms. De este modo el tiempo extra
utilizado por la luz para llegar a la Tierra poda utilizarse para deducir la
rapidez de esta. Seis meses despus, las entradas de o en la proyeccin
de la sombra ocurran con mayor frecuencia ya que la Tierra y Jpiter se
acercaban uno a otro. Con base a estas observaciones, Rmer estim
que la luz tardara 22 min en cruzar el dimetro de la rbita de la Tierra
(es decir, el doble de la unidad astronmica); las estimaciones modernas
se acercan ms a la cifra de 16 min y 40 s.
Alrededor de la misma poca, la unidad astronmica se estimaba en
cerca de 140 millones de km. La unidad astronmica y la estimacin del
tiempo de Rmer fueron combinados por Christian Huygens, quien
consider que la velocidad de la luz era cercana a 1000 dimetros de la
Tierra por minuto, es decir, unos 220 000 km/s, muy por debajo del valor
actualmente aceptado, pero mucho ms rpido que cualquier otro
fenmeno fsico entonces conocido.
Isaac Newton tambin acept el concepto de velocidad finita. En su
libro Opticks expone el valor ms preciso de 16 minutos por dimetro,
[cita requerida]
el cual parece l dedujo por s mismo (se desconoce si fue a
partir de los datos de Rmer o de alguna otra manera).
El mismo efecto fue subsecuentemente observado por Rmer en un
punto rotando con la superficie de Jpiter. Observaciones posteriores
tambin mostraron el mismo efecto con las otras tres lunas Galileanas,
donde era ms difcil de observar al estar estos satlites ms alejados de
Jpiter y proyectar sombras menores sobre el planeta.
Aunque por medio de estas observaciones la velocidad finita de la luz no
fue establecida para la satisfaccin de todos (notablemente Jean-
Dominique Cassini), despus de las observaciones de James
Bradley (1728), la hiptesis de velocidad infinita se consider totalmente
desacreditada. Bradley dedujo que la luz de las estrellas que llega sobre
la Tierra parecera provenir en un ngulo leve, que podra ser calculado al
comparar la velocidad de la Tierra en su rbita con la velocidad de la luz.
Se observ esta llamada aberracin de la luz, estimndose en 1/200 de
un grado.
Bradley calcul la velocidad de la luz en alrededor de 298 000 km/s. Esta
aproximacin es solamente un poco menor que el valor actualmente
aceptado. El efecto de aberracin fue estudiado extensivamente en los
siglos posteriores, notablemente por Friedrich Georg Wilhelm
Struve y Magnus Nyren.
Medidas directas[editar]

Diagrama del aparato de Fizeau-Foucault.

La segunda medida acertada de la velocidad de la luz, primera mediante


un aparato terrestre, fue realizada por Hippolyte Fizeau en 1849.
El experimento de Fizeau era conceptualmente similar a aquellos
propuestos por Beeckman y Galileo. Un rayo de luz se diriga a un espejo
a cientos de metros de distancia. En su trayecto desde la fuente hacia el
espejo, el rayo pasaba a travs de un engranaje rotatorio. A cierto nivel de
rotacin, el rayo pasara a travs de un orificio en su camino de salida y
en otro en su camino de regreso. Pero en niveles ligeramente menores, el
rayo se proyectara en uno de los dientes y no pasara a travs de la
rueda. Conociendo la distancia hasta el espejo, el nmero de dientes del
engranaje y el ndice de rotacin, se podra calcular la velocidad de la luz.
Fizeau report la velocidad de la luz como 313 000 km/s. El mtodo de
Fizeau fue refinado ms tarde por Marie Alfred Cornu (1872) y Joseph
Perrotin (1900), pero fue el fsico francs Lon Foucault quien ms
profundiz en la mejora del mtodo de Fizeau al reemplazar el engranaje
por un espejo rotatorio. El valor estimado por Foucault, publicado
en 1862, fue de 298 000 km/s. El mtodo de Foucault tambin fue usado
por Simon Newcomb y Albert Michelson, quien comenz su larga carrera
replicando y mejorando este mtodo.
En 1926, Michelson utiliz espejos rotatorios para medir el tiempo que
tardaba la luz en hacer un viaje de ida y vuelta entre la montaa Wilson y
la montaa San Antonio en California. De las mediciones cada vez ms
exactas, result una velocidad de 299 796 km/s.

Ondas electromagnticas estacionarias en una cavidad de resonancia.

Otra forma de obtener la velocidad de la luz es medir independientemente


la frecuencia y la longitud de onda de una onda electromagntica en el
vaco. El valor de c puede entonces ser calculado mediante el uso de la
relacin . Una opcin es medir la frecuencia de resonancia en
una cavidad de resonancia. Si se conocen con precisin sus
dimensiones, estas pueden ser utilizadas para determinar la longitud de
onda de un haz de luz. En 1946, Louis Essen y AC Gordon-Smith
utilizaron este mtodo (las dimensiones de la cavidad de resonancia se
establecieron con una precisin de alrededor de 0,8 micras utilizando
medidores calibrados por interferometra), obteniendo un resultado de
299 792 9 kilmetros/s, sustancialmente ms preciso que los valores
calculados usando tcnicas pticas. En 1950, las mediciones repetidas
establecieron un resultado de 299 792,5 3,0 kilmetros/s.

Determinacin interferomtrica de longitud. Izquierda: interferencia


constructiva; Derecha: Interferencia destructiva.

La interferometra es otro mtodo para encontrar la longitud de onda de la


radiacin electromagntica para determinar la velocidad de la luz. Un haz
de luz coherente (por ejemplo, un lser), con una frecuencia conocida , se
divide siguiendo dos recorridos distintos y luego se recombina. Mediante
el ajuste de la longitud del camino recorrido mientras se observa el patrn
de interferencia, midiendo cuidadosamente el cambio en la longitud de la
trayectoria, se puede determinar la longitud de onda de la luz .
La velocidad de la luz se calcula como en el caso anterior, utilizando la
ecuacin .
Antes de la llegada de la tecnologa lser, se utilizaron fuentes coherentes
de radio para las mediciones de interferometra de la velocidad de la luz.
Sin embargo el mtodo interferomtrico se vuelve menos preciso con
longitudes de onda reducidas, y los experimentos fueron por tanto
limitados a la precisin de la longitud de onda larga (~ 0,4 cm ) de las
ondas de radio. La precisin puede ser mejorada mediante el uso de luz
con una longitud de onda ms corta, pero a continuacin, se hace difcil
medir directamente su frecuencia. Una forma de evitar este problema es
comenzar con una seal de baja frecuencia (cuyo valor se puede medir
con precisin), y a partir de esta seal sintetizar progresivamente seales
de frecuencias superiores, cuya frecuencia puede entonces relacionarse
con la seal original. La frecuencia de un lser se puede fijar con notable
precisin, y su longitud de onda se puede determinar entonces utilizando
interferometra. Esta tcnica la desarroll un grupo del National Bureau of
Standards (NBS) (que ms tarde se convirti en el NIST). Se utiliz en
1972 para medir la velocidad de la luz en el vaco con una incertidumbre
fraccionaria de 3,5 10-9.

Relatividad[editar]
Con base en el trabajo de James Clerk Maxwell, se sabe que la velocidad
de la radiacin electromagntica es una constante definida por las
propiedades electromagnticas del vaco (constante
dielctrica y permeabilidad).
En 1887, los fsicos Albert Michelson y Edward Morley realizaron el
influyente experimento Michelson-Morley para medir la velocidad de la luz
relativa al movimiento de la Tierra. La meta era medir la velocidad de la
Tierra a travs del ter, el medio que se pensaba en ese entonces
necesario para la transmisin de la luz. Tal como se muestra en el
diagrama de interfermetro de Michelson, se utiliz un espejo con media
cara plateada para dividir un rayo de luz monocromtica en dos rayos que
viajaban en ngulos rectos uno respecto del otro. Despus de abandonar
la divisin, cada rayo era reflejado de ida y vuelta entre los espejos en
varias ocasiones (el mismo nmero para cada rayo para dar una longitud
de trayectoria larga pero igual; el experimento Michelson-Morley actual
usa ms espejos) entonces una vez recombinados producen un patrn
de interferencia constructiva y destructiva.
Cualquier cambio menor en la velocidad de la luz en cada brazo del
interfermetro cambiara la cantidad de tiempo utilizada en su trnsito,
que sera observado como un cambio en el patrn de interferencia. En el
acontecimiento, el experimento dio un resultado nulo.
Ernst Mach estuvo entre los primeros fsicos que sugirieron que el
resultado del experimento era una refutacin a la teora del ter. El
desarrollo en fsica terica haba comenzado a proveer una teora
alternativa, la contraccin de Lorentz, que explicaba el resultado nulo del
experimento.
Es incierto si Einstein conoca los resultados de los experimentos de
Michelson y Morley, pero su resultado nulo contribuy en gran medida a
la aceptacin de su teora de relatividad. La teora de Einstein no requiri
un elemento etrico sino que era completamente consistente con el
resultado nulo del experimento: el ter no existe y la velocidad de la luz
es la misma en cada direccin. La velocidad constante de la luz es uno de
los postulados fundamentales (junto con el principio de causalidad y
la equivalencia de los marcos de inercia) de la relatividad especial.

Patrn de referencia[editar]
En el ao 1983, el Bureau International des Poids et Mesures resolvi
modificar la definicin del metro como unidad de longitud del Sistema
Internacional, estableciendo su definicin a partir de la velocidad de la
luz:26
"The metre is the length of the path travelled by light in vacuum during
a time interval of 1/299 792 458 of a second."
(El metro es la longitud del trayecto recorrido por la luz en el vaco
durante un intervalo de tiempo de 1/299 792 458 de un segundo)

En consecuencia, el mnimo reajuste arbitrario efectuado en la definicin


del metro, permite que la velocidad de la luz, lgicamente, tenga un
valor exacto de 299792458 m/s cuando se expresa en metros/segundo.
Esta modificacin aprovecha de forma prctica una de las bases de la
teora de la relatividad de Einstein: la inmutabilidad de la velocidad de la
luz en el vaco, sea cual sea el sistema de referencia utilizado para
medirla, convirtiendo esta propiedad en uno de los patrones de los que se
deducen otras unidades.

Vase tambin[editar]
Velocidad de la luz variable

Velocidad de la luz en un medio material

Ms rpido que la luz

Anexo:Glosario de relatividad

Unidades de Planck

Referencias[editar]
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De acuerdo con Galileo, las linternas fueron usadas "a corta distancia,
menos de una milla." Asumiendo que la distancia no era muy inferior a
una milla, y que "aproximadamente un treintavo de segundo es el menor
intervalo de tiempo distinguible por el ojo sin otro tipo de ayudas", Boyer
concluye que el experimento de Galileo sirvi como se ha dicho para
establecer un lmite inferior de 60 millas por segundo para la velocidad
de la luz

15. Saltar a:a b Renato Foschi, Matteo Leone (2009). Galileo,


measurement of the velocity of light, and the reaction
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The account published in Journal des savans was based on a report
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RAYNAUD, D (2013), Les dterminations de la vitesse de la lumire


(1676-1983). Etude de sociologie