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EL LITIO

GENERALIDADES Y POLTICA PBLICA

Programa Legislativo
Instituto de Ciencias Alejandro Lipschutz
2012
Estimado Diputado

Lautaro Carmona

Presente

La presente asesora consiste en un informe estilo ensayo de investigacin que posee un


carcter propositivo, al menos en su parte final. El objetivo del mismo, se enmarca en la
perspectiva de defender el litio como recurso natural a disposicin de los chilenos y de una
activa poltica pblica y estatal que permita beneficiar al pas y su desarrollo.

Para ello, consta de dos partes: La primera es una panormica general a la situacin del litio y la
segunda intenta aproximarse al tema con una mirada propositiva desde una evaluacin general
comparada. EL objetivo de esto es comenzar a sentar las bases para una poltica pblica
nacional y poner a su disposicin algunas ideas conducentes a ello. Por cierto que este trabajo
debe entenderse como una continuacin de lo que nos solicit el ao 2011.

Saludos atentamente,

Carlos Arrue

Programa Legislativo

Instituto de Ciencias Alejandro Lipschutz

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Avda. Ricardo Cumming 350, Santiago (02) 698 5844
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EL LITIO, SU PRECIO Y DEMANDA, ACTUAL Y FUTURA

ERIKA MARTINEZ
Ingeniera Civil Industrial
ICAL

Desde la dictadura y durante la transicin, hemos sido testigos de cmo las empresas
trasnacionales lucran con los recursos minerales que posee nuestro suelo, extrayndolo por
unos pocos pesos y llenndose los bolsillos con su venta.

El litio es el uno de los elementos minerales industriales ms interesantes: posee propiedades


especiales en la conduccin del calor y la electricidad y es uno de los elementos ms livianos
que existen dentro de la naturaleza. Su alto grado de reactividad conlleva a que nunca se le
encuentre en estado puro, sino que contenido en salmueras o minerales altamente estables.
Comnmente escucharemos hablar de cloruro de litio o carbonato de litio, siendo estos dos
compuestos qumicos los que Chile exporta en la actualidad.

Las aleaciones de litio son utilizadas mundialmente para producir desde frmacos, hasta para
almacenar energa y ejemplos de sus usos ms comunes podran ser: sistemas de aire
acondicionado, vidrios pticos, esmaltes, barnices, cermicos, combustibles para cohetes,
proteccin contra la radiacin, purificacin de aire, frmacos anticoagulantes, frmacos para
tratamientos psiquitricos, entre muchos otros.

Sin embargo, con la irrupcin de la era digital y al mismo tiempo con la necesidad que ha
experimentado el mundo de conseguir nuevas alternativas energticas, el litio se ha convertio
un bien altamente preciado por su utilizacin del litio en bateras recargables (bateras de iones
de litio) para un conjunto de aplicaciones, entre los que se encuentran los autos elctricos, los
cuales segn las proyecciones mundiales deberan aumentar su produccin en los prximos
aos, esperando mas de dos millones de vehculos de este tipo disponibles para este aos.

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Paralelo a que la demanda de litio mundial aumenta considerablemente, tambin se abre la
discusin sobre el mercado actual, la estimacin real de las reservas de este mineral a nivel
mundial y la capacidad de proveer la demanda futura.

Segn datos entregados por la Comisin Chilena del Cobre, COCHILCO, durante el ao 2009,
Chile se ubicaba en el primer lugar en reservas de litio a nivel mundial, (ver Cuadro 1).

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Es interesante notar que nuestro pas, mediante el Salar de Atacama; Bolivia, con el Salar de
Uyuni; y Argentina, a travs del Salar del Hombre Muerto, Rincn y Olaroz, concentran cerca del
85% de las reservas de litio en salmueras, y 50% de las reservas totales de litio. Este triangulo
del litio que se concentra en las zonas fronterizas de los tres pases, ha dado paso a que Forbes
Magazine se refiera a la regin como la Arabia Saudita del Litio.

La produccin mundial de litio se concentra fundamentalmente en cuatro pases: Chile, que


lidera el mercado con una participacin del 44% de la produccin (mediante salmueras); le
siguen Australia, con una participacin del 25% (mediante espodumeno); China y Argentina, que
alcanzan un 13% y 12% respectivamente de participacin de la produccin mundial (tambin
mediante salmueras).

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La concentracin en pocas manos en cuanto a los pases que participan en la minera del litio, se
traduce tambin en las empresas que participan en esta industria. Slo tres empresas
concentran el 77% de la produccin mundial, en donde la mayor participacin la tiene SQM (ex
Soquimich) con un 30% del mercado, a partir de su produccin en las plantas del Salar de
Atacama; Chemetall, la segunda compaa en tamao, tiene una participacin de un 28% del
mercado, a partir de plantas en el Salar de Atacama y Silver Peak en Nevada, EE.UU. FMC
Corporation, con operaciones en el Salar del Hombre Muerto en Argentina, es la tercera
compaa en importancia a nivel mundial, y representa el 19% del mercado.

Tanto el boom tecnolgico mundial, como la necesidad de reducir las emisiones de CO2 para
hacer frente a los efectos del calentamiento global y el propio desarrollo de otras aplicaciones
para el litio, han producido que la demanda mundial de este elemento no metlico se haya
disparado a gran escala, mostrando un crecimiento anual promedio del 7% en los ltimos 10
aos y haciendo que el precio del mismo aumente desde un promedio de US$1.760 por
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tonelada en 1999 a mas de US$6.000 dlares por tonelada en 2009. En otras palabras, el precio
de la tonelada de litio a aumentado casi en un 250% en los ltimos 10 aos con un promedio
anual del orden del 14% (ver grfico 4).

Se estima que la demanda mundial de este mineral para el 2018 alcanzar las 158.000 toneladas
de carbonato de litio, lo que se traduce en 29.700 toneladas de litio. En trminos de la
capacidad de produccin, no hay un conocimiento exacto y depender de la evolucin de los
proyectos de implementacin, en particular en China. No obstante, hay investigadores que
hacen una estimacin moderada de la capacidad actual de produccin y la fija en 104.000
toneladas de carbonato de litio equivalente. Lo anterior implicara un dficit de 54.000
toneladas para el 2018, el cul podra disminuir notablemente si se cumplen las metas de
produccin en China de 60.000 toneladas para el 2010. El dficit sera entonces en torno a las
14.000 toneladas (ver cuadro 2).

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CHILE Y LA POLTICA MINERA ACTUAL SOBRE EL LITIO

Desde principio de los aos 50s comienza a evidenciarse una preocupacin real por los
minerales radioactivos, no slo asociado a la temtica blica, sino a las potencialidades de
generacin elctrica por va de la fisin del tomo. En 1965 se crea la Comisin Chilena de
Energa Nuclear (CCHEN) cuya ley de formacin estableci que toda exploracin y/o explotacin
de material atmico natural, o que se utilizara para la produccin de energa nuclear u otros
fines, no podran ser objeto de ninguna clase de actos jurdicos sino cuando ellos se ejecuten o
celebren por la CCHEN, en conjunto con sta o con su autorizacin previa

Durante la dictadura militar, se promulgan en 1983, simultneamente, la Ley N18.097 Orgnica


Constitucional de Concesiones Mineras y el nuevo Cdigo de Minera, mediante los cuales se
mantuvo la reserva del Litio a favor del Estado y se ratific que ste no es susceptible de
concesin minera. Si bien el mineral queda reservado al Estado, se exceptan de esta
disposicin aquellos yacimientos de litio con concesiones mineras vlidamente constituidas en
fecha anterior a la declaracin de no concesibilidad, correspondiendo esta situacin a los
depsitos de litio existentes en el Salar de Atacama y Salar de Pedernales, que se encontraban
totalmente en poder del Estado (CORFO y CODELCO, respectivamente). En 1980, CORFO (45%) y
Foote Mineral Co. (55%) dan forma a la Sociedad Chilena del Litio (hoy Chementall), a la que se
le otorg derechos para extraer una cantidad limitada de litio del Salar de Atacama y cuya
produccin comenz en 1984. Posteriormente, SQM obtuvo derechos para extraer una cantidad
tambin limitada de litio del mismo Salar y comenz su explotacin en 1998.

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EL FUTURO DEL LITIO EN CHILE?

En los prrafos anteriores hemos analizado tanto la oferta como la demanda del litio a nivel
mundial, constatando la gran ventaja de nuestro pas en cuanto a exportacin y produccin de
este este mineral.

Por otra parte, durante las ltimas semanas hemos visto en la prensa nacional que existe un
inters declarado por parte del gobierno para entregar el litio a manos privadas para su
explotacin.

Cmo es posible que se entregue la exploracin y explotacin de litio a privados si segn la


propia Constitucin es un material estratgico? Veamos.

Esto es posible mediante la utilizacin de un artilugio legal llamado Contrato Especial de


Operacin del Litio (CEOL), que bsicamente es un contrato de caractersticas similares al
Contrato Especial de Operacin Petrolera. Estos contratos especiales fueron establecidos por el
gobierno anterior y permitieron traspasar areas de la regin de Magallanes a privados para la
explotacin de las reservas de hidrocarburos. Posee, adems, la ventaja de no requerir un
cambio de la Ley Orgnica Constitucional.

El 2009, COCHILCO realiza un estudio del cual se concluyen los siguientes problemas con
respecto a la explotacin del litio en Chile:

- Si bien el salar de Atacama se ha sondeado en profundidad, hay mucha menos


informacin sobre las reservas de los tres salares donde se ofreceran los denominados
Contratos Especiales de Operacin de Litio -Pedernales, Punta Negra y Maricunga-,
puesto que la mayor parte de los estudios que existen son bastante antiguos. Nace de
aqu la necesidad de contar con informacin actualizada de las reservas de litio en el pas
y respecto a ello, el rol que juega SERNAGEOMIN es fundamental y se debe fortalecer
tanto su marco legal, como tambin su disponibilidad presupuestaria, de manera tal que
se asegure contar con informacin geolgica bsica para apoyar la toma de decisiones.

- Pese a que actualmente la "prspera industria del litio" enfrenta perspectivas muy
positivas para su demanda futura, es imperativo el diseo de una estrategia econmica
para su desarrollo futuro. Para ello, es necesario avanzar con la mayor celeridad en

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fortalecer la informacin disponible a travs del desarrollo de inteligencia de mercados
asociada. De esta forma se podrn construir proyecciones de comportamiento del
mercado a futuro que permitan enfrentar con ms confianza los potenciales escenarios
que como nacin nos tocara enfrentar.

- Se requiere adems, mejorar los mecanismos que permitan al Estado conocer la forma
en que hoy se est explotando el mineral. Hay competencias fiscalizadoras que son
necesarias de precisar y ejercer de mejor forma, de manera que sea posible un
seguimiento a los procesos de extraccin y re-inyeccin de litio que hacen actualmente
las empresas que explotan el mineral bajo la modalidad de arriendo de pertenencias a
CORFO.

Si analizamos el tema del litio apuntando a que se resguarde el inters nacional por este
mineral, podemos decir que la propuesta del gobierno es bastante apurada y no mide
consecuencias. Cmo es posible plantear una concesin para la explotacin de un mineral del
cual ni siquiera el SERNAGEOMIN tiene informacin certera?

El Litio se extrae de los salares y los salares son reservas naturales de agua y poseen una flora y
fauna nativa y nica; si aumentamos la explotacin de litio y no tenemos una serie de estudios
de impacto ambientales que planifiquen esta explotacin en trminos sustentables, se corren
serios riesgos de eliminar a esa flora y fauna y dejar sin agua a las comunidades que habitan la
zona.

Chile solo exporta dos de los ms de 20 compuestos del litio que se usan en el mundo. Si
nuestro pas invirtiera los excedentes que ha dejado esta industria, podramos tener plantas que
produjeran todos los compuestos y venderlos al mundo, aumentando su valor y el desarrollo
cientfico y tecnolgico, otra de las reas en donde nos hemos ido quedando atrs y siendo
superados por otras naciones.

El llamado es a divulgar la informacin sobre el litio y a no permitir que al igual que lo que
sucede con el cobre, sea vendido a empresas transnacionales que no pagan nada por llevarse la
materia prima que posee nuestra tierra, transformndose en uno ms de los grandes robos que
nuestra nacin ha permitido que se perpetren en contra del patrimonio de todos los chilenos.

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SEGUNDA PARTE

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Poltica minera sobre el litio
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Durante la dictadura militar (1983) se promulgan, simultneamente, la Ley N18.097


Orgnica Constitucional de Concesiones Mineras y el nuevo Cdigo de Minera, mediante los
cuales se mantuvo la reserva del Litio a favor del Estado y se ratific que el Litio no es
susceptible de concesin minera. Si bien el litio queda reservado al Estado, se exceptan de esta
disposicin aquellos yacimientos de litio con concesiones mineras vlidamente constituidas en
fecha anterior a la declaracin de no concesibilidad, correspondiendo esta situacin a los
depsitos de litio existentes en el Salar de Atacama y Salar de Pedernales, que se encontraban
totalmente en poder del Estado (CORFO y CODELCO, respectivamente).

En 1980, CORFO (45%) y Foote Mineral Co. (55%) dan forma a la Sociedad Chilena del Litio
(hoy Chementall), a la que se le otorg derechos para extraer una cantidad limitada de litio del
Salar de Atacama. Esta extraccin comenz en 1984. Posteriormente, SQM obtuvo derechos
para extraer una cantidad tambin limitada de litio del Salar de Atacama y comenz su
explotacin en 1998.

La produccin mundial de litio se concentra fundamentalmente en cuatro pases: Chile,


que lidera el mercado con una participacin del 44% de la produccin (mediante salmueras), le
sigue Australia con una participacin del 25% (mediante espodumeno), en tercer y cuarto lugar,
China y Argentina alcanzan un 13% y 12% respectivamente de participacin de la produccin
mundial (mediante salmueras).

La alta concentracin de produccin en cuanto a los pases que participan en la minera


del litio, lo es tambin en cuanto a las empresas que participan en esta industria.

Slo tres empresas concentran el 77% de la produccin mundial de litio. La mayor


participacin la tiene SQM (ex Soquimich) con un 30% del mercado, a partir de su produccin en
las plantas del Salar de Atacama. Chemetall, la segunda compaa en tamao, tiene una
participacin de un 28% del mercado, a partir de plantas en el Salar de Atacama (SCL) y Silver
Peak en Nevada (EE.UU.). Por ltimo, FMC Corporation, con operaciones en el Salar del Hombre
Muerto en Argentina, es la tercera compaa en importancia a nivel mundial, y representa el
19% del mercado.

Es interesante notar que Chile, mediante el Salar de Atacama; Bolivia, con el Salar de
Uyuni; y Argentina, a travs del Salar del Hombre Muerto, Rincn y Olaroz, concentran cerca del
85% de las reservas de litio en salmueras, y 50% de las reservas totales de litio. Este triangulo
del litio que se concentra en las zonas fronterizas de los tres pases, ha dado paso a que Forbes
Magazine se refiera a la regin como la Arabia Saudita del Litio.
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Bolivia y el Litio
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El gobierno de Bolivia est convencido del valor presente y las perspectivas futuras que
posee el litio. Este se encuentra no solamente en el salar de Uyuni, si no que tambin en el
departamento de Potos y otros ms pequeos, en el departamento de Oruro. Este gobierno ha
dejado claro que no desea enajenarlos sin obtener importantes beneficios.

Es as como en el ao 2009, el gobierno de Bolivia decidi suspender las largas


negociaciones que, desde los aos noventa, se entablaron con la Lithium Corporation, quien
decidi invertir en el salar Hombre Muerto de Argentina para producir litio metlico (elemento
clave en el proceso de fusin nuclear, que controla y evita la radioactividad). Los bolivianos
comenzaron a explotar ulexita, brax y otros minerales no metlicos en el Salar de Uyuni.

Las autoridades bolivianas han confirmado adems el inters, no solamente de los


japoneses, si no de franceses y chinos en la explotacin del litio. Sin embargo, cualquier acuerdo
no est solamente en manos del Gobierno, puesto que, de acuerdo con la Constitucin Poltica
del Estado, sern los pueblos indgenas de la regin los que decidan si aceptan o no esta
explotacin y las condiciones econmicas que ms les beneficien.

El Gobierno del presidente Evo Morales, en el ao 2009, decidi impulsar la produccin de


carbonato de litio, con una pequea planta piloto instalada en las salmueras de Ro Grande. sta
cont con una inversin de seis millones de dlares y un ingreso estimado en 300.000 dlares
anuales; una pequea gran cantidad para los pobladores que viven alrededor del Salar de Uyuni,
en su mayora agricultores dedicados a la produccin de quinua, cra de camlidos y a la venta
de sal domstica.

El gobierno boliviano ha esbozado un plan general para las diversas fases de su ambicioso
proyecto del litio, pero muchos de los detalles de cmo se llevar a cabo an estn por definir.

Para entrar en el mundo tcnico y econmico del preciado metal, ya ha invertido $US 5,7
millones en la construccin de una planta piloto al borde del Salar de Uyuni. Se trata de que la
planta sirva para probar todos los pasos necesarios de la extraccin de litio de una costra
subterrnea ubicada en el Salar y separarla en partes especficas y comercializables. Con base en
la informacin obtenida de la experiencia adquirida en dicha planta, el gobierno tiene pensado
construir una planta a una escala industrial mucho mayor, capaz de producir anualmente entre
30.000 y 40.000 toneladas mtricas de carbonato de litio. A esto seguir una tercera fase para
producir compuestos de litio comercializables, que el gobierno tiene previsto realizar en
sociedad con inversores extranjeros.

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Para recibir ayuda y poder cumplir con los enormes desafos que enfrenta, el gobierno
boliviano ha creado un Comit Asesor Cientfico (Comit Cientfico de Investigacin para la
Industrializacin de los Recursos Evaporticos de Bolivia) integrado por expertos de
universidades, compaas privadas y gobiernos, que intercambian conocimientos libremente y
de mutuo beneficio. Entre los participantes se encuentran el Gobierno Chino, a travs de Citic
Guoan Group, junto con empresas de Japn, Francia, Corea del Sur y Australia. Pero no est
decidido si alguna empresa ser la socia para producir bateras de litio en el pas en un futuro,
segn han aclarado las autoridades.

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Argentina y el Litio
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En Argentina, la produccin de litio se encuentra principalmente en la provincia de Jujuy,


donde actualmente operan empresas de capitales canadienses como la Lithium America, cuyos
socios son la fbrica de autopartes Magna y la japonesa Mitsubishi, que inici los trabajos en
Cauchari (Susques), una poblacin del oeste de Jujuy, con Exar (subsidiaria). Al principio
estimaban una produccin de 5 millones de toneladas y velozmente trep a 8,1 millones de un
litio casi puro y listo para ser comercializado como materia prima; se calcula entonces que
Cauchari se convirti en el tercer yacimiento del mundo.

Tambin tienen en exploracin salares en Inca Huasi, Pocitos y Arizaro.

En la zona, que tiene 400.000 hectreas de salares con litio, existen al menos una docena
de empresas extranjeras -algunas asociadas con empresas nacionales- trabajando sobre los
salares de Jujuy, Salta y Catamarca, para determinar la factibilidad de extraccin, producto
principalmente del aumento del precios de mercado de este material.

Tambin est Toyota Tsusho Corp (que es propietaria en un 21,8% de la automotriz


japonesa) y la minera australiana Orocobre, que est operando a travs de Sales de Jujuy, en las
etapas de exploracin y estudios de factibilidad en el Salar de Olaroz, en las Salinas Grandes.
Toyota Tsusho, que ocupa el sexto lugar mundial entre las comercializadoras, se comprometi
adems a gestionar con el gobierno de Japn una lnea de financiamiento de bajo costo para
cubrir el 60% de la inversin en la Argentina. Orocobre, que retendr el 75% de las acciones,
estar a cargo de la operacin, cuyo inicio est previsto para este ao.

Otra es la minera Li3 Energy, de capitales estadounidenses, que invertira 20 millones de


pesos en exploracin en los salares de Centenario, Rincn y Las Pocitas, en las provincias de
Salta y Jujuy.

Tambin hay un proyecto en marcha en el Salar del Hombre Muerto, en Catamarca,


explotado por Minera del Altiplano (subsidiaria de FMC de EEUU).

Los chinos han manifestado inters en los recursos mineros, firmando un acuerdo entre el
gobierno provincial y la empresa San He Hopefull Grain & Oil Group, para la exploracin de
zonas con potencial minero (cobre, hierro y litio).

Entre las firmas ms asentadas en el proceso en la Puna Cordillerana (Jujuy, Salta y


Catamarca) se encuentran, Ady Resources (Australiana), Ekeko, South American Salars
(subsidiaria de Oro Cobre), Solitario Argentina, Latin American Salars, Rodinia, Lithium I
(Canadiense) y Bolera (Francesa).

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Las empresas mineras que extraen y exportan el material, por la ley minera del
menemismo del ao 1994, pagan slo tres por ciento de regalas sobre lo que deciden declarar y
gozan de privilegios impositivos.

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El litio y su impacto medioambiental
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En medio de la carrera que existe hoy por el Litio, surge preocupacin medioambiental
muy seria y real. En nombre de proveer coches ms limpios para los pases ricos, los Salares
podran terminar en tierra de desechos.

Uno de los principales problemas que la produccin de litio podra causar es una gran
crisis de agua. La mayora de las regiones donde existen reservas de Litio ya sufren de una seria
escasez del lquido.

Adems, la contaminacin del aire, agua y suelos es tambin otra trascendental


preocupacin. Se necesitarn grandes cantidades de qumicos txicos para procesar el material;
el escape de dichos qumicos es por medio de la lixiviacin, derramamiento o emisiones
atmosfricas que ponen en peligro a las comunidades y al ecosistema como un todo.

Informes sobre el Salar de Atacama en Chile, describen un paisaje marcado por montaas
de sal descartada y enormes canales llenos de agua azul contaminada con qumicos.

Y Chile?

Si bien el salar de Atacama se ha sondeado en profundidad, hay mucha menos


informacin sobre las reservas de los tres salares -Pedernales, Punta Negra y Maricunga- donde
se ofreceran los denominados Contratos Especiales de Operacin de Litio (CEOL). La mayor
parte de los estudios que existen son bastante antiguos.

Si analizamos el tema del litio apuntando a que se resguarde el inters nacional por este
mineral, podemos decir que la propuesta del gobierno es una propuesta bastante apurada y que
no mide consecuencias.

Chile solo exporta dos de los ms de 20 compuestos del litio que se usan en el mundo.

Si nuestro pas invirtiera los excedentes que ha dejado el litio, podramos tener plantas
que produjeran todos los compuestos, y venderlos al mundo aumentando su valor y el
desarrollo cientfico y tecnolgico.

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Conclusiones
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En funcin de lo estudiado, creemos que an debemos avanzar en:

1. Necesidad de contar con informacin actualizada de las reservas de litio en el pas.


pas

2. Fortalecer tanto el marco legal como tambin la disponibilidad presupuestaria de


SERNAGEOMIN, de tal forma que se asegure contar con informacin geolgica bsica,
para apoyar la toma de decisiones.

3. Generar una estrategia econmica para su desarrollo futuro.

4. Fortalecer la informacin disponible para poder construir proyecciones de


comportamiento del mercado a futuro, que permitan enfrentar con ms confianza los
potenciales escenarios futuros.

5. Mejorar
ar los mecanismos que permitan al Estado conocer la forma en que hoy se est
explotando el mineral.

6. Seguimiento a los procesos de extraccin y re


re-inyeccin
inyeccin del litio que hacen actualmente
las empresas que explotan el mineral bajo la modalidad de arriendo de pertenencias a
CORFO.

Por todo lo anterior, nuestra propuesta es que CODELCO cree una divisin de
extraccin de LITIO, y que entre al mercado internacional a competir con la venta de este
producto. A su vez, se deben generar, en conjunto con las univer
universidades
sidades estatales que estn
en la zona norte, proyectos de investigacin y desarrollo que tiendan a aumentar la
competitividad y cantidad de compuestos del litio que Chile pueda exportar.

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REPORTE

El estudio entregado signific un tiempo de dedicacin investigativa y una sesin de trabajo con
el diputado en periodo de vacaciones.

Por otra parte, signific reunirse con especialistas adicionales para efectos de consulta
bibliogrfica.

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