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2017

Recopilacin sobre la
Metalurgia del Oro
[Au - Aurum]
El propsito de esta informacin, es dar a conocer las opciones de
procesamiento de ms uso en la industria aurfica basndose en las
caractersticas mineralgicas del material a tratar. Se presenta tambin
en el documento, informacin relevante sobre los distintos procesos
productivos de oro.

Antonio Ros
Dipl. Ing. Minas0
07/01/2017
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

La revolucin tecnolgica ha acaparado nuestros esfuerzos y nuestros recursos desde


principios de siglo mientras que nuestras ideas no han evolucionado lo bastante
deprisa para adaptarse a las nuevas tcnicas. A la revolucin tecnolgica habr que
oponer una especie de revolucin cultural para impedir que nuestras herramientas de
trabajo se tornen algn da ms poderosas que nosotros mismos

Aurelio Peccei

Simposium sobre energa y materias primas, junio de 1974 en Pars.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

INDICE
1. EL ORO

2. MINERALES AURFEROS

3. PROCESO METALRGICO

3.1 Desarrollo Histrico


3.2 Clasificacin de los Procesos Productivos de Oro

4. DESCRIPCIN DE LOS PROCESOS AURFEROS

4.1 Fragmentacin de los Slidos


4.2 Mtodos de Concentracin
4.3 Recuperacin Pirometalrgica
4.4 Tostacin de los Minerales
4.5 Amalgamacin
4.6 Procesos de Oxidacin Hidrometalrgica
4.7 Procesos de Disolucin o Lixiviacin
4.8 Recuperacin del Oro desde Soluciones
4.9 Refinacin del oro

5. OPCIONES DE TRATAMIENTO DE MINERALES CON ORO

5.1 Diagramas de flujo


5.2 Diagrama general de procesamiento

6. REFERENCIAS

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

1. EL ORO

La importancia del oro es casi paralela a la historia del hombre, ya que es un metal
conocido desde tiempos tan remotos como el Paleoltico (40.000 aos antes de J.C.), y
donde ya tena una determinada utilidad.

Seguramente el primer metal hallado haya sido el oro, y en su bsqueda se encontraron


minerales de cobre, de los que extrajo ese metal.

Los romanos lo llamaron metal amarillo aurum. Es por otra parte el primer elemento
mencionado en la Biblia, en donde aparece en ms de 400 ocasiones.

El inters suscitado por este elemento esta basado, en principio, en sus propiedades
como son: el color amarillo dorado, es el metal ms dctil y maleable, posee alta
conductividad elctrica y trmica, es el ms inerte de todos los elementos metlicos y
presenta gran estabilidad y resistencia a la corrosin.

Adems de estas caractersticas, este elemento siempre ha jugado un papel primordial


en el desarrollo de la Humanidad, puesto que ha sido un elemento determinante en casi
toda la evolucin econmica del hombre y de los pases a lo largo de la Historia.

Con todo ello se quiere sealar la importancia que ha tenido el oro desde tiempos muy
remotos, sin embargo, la extraccin de este metal empez a ser importante cuando
adquiri cierto valor en la industria como consecuencia de sus propiedades tanto fsicas
como qumicas que lo convierten en un elemento nico, as como por su apariencia y su
escasez.

El oro, de smbolo Au, cristaliza en el sistema cbico centrado en las caras con un
dimensin de clula de 4.0701 . Posee una dureza de 2.5 a 3 en la escala de Mohs y
densidad de 19.32 g/cm3. Su punto de fusin es a 1064.18 C y el de ebullicin a
2856.85 C.

No se oxida en el aire ni en el oxigeno a ninguna temperatura; de ah la expresin metal


noble que se le aplica.

Resiste completamente a los cidos clorhdrico, ntrico y sulfrico a las temperaturas


ordinarias y a 100 C, tambin resiste el ataque de los cidos bromhdrico, yodhdrico y
fluorhdrico.

El acido selnico ataca al oro por encima de 230 C. Una mezcla de acido clorhdrico y
ntrico (agua regia) lo disuelve fcilmente. El oro es atacado por el acido telrico
cuando est presente el acido sulfrico.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Todos los halgenos atacan al oro. El bromo es el ms activo, disuelve algo de metal
incluso a temperatura ordinaria. El cloro es algo menos activo cuando est seco; pero
cuando esta hmedo, o a temperatura elevada ataca fcilmente al metal.

Cualquier mezcla de sales halgenas y agentes oxidantes que desprenden un halgeno


disuelven al oro.

El oro no reacciona con el azufre y no se disuelve en el anhdrido sulfuroso, pero es


ligeramente atacado por sulfuros alcalinos.

El acido cianhdrico y los cianuros alcalinos reaccionan ligeramente, pero en presencia


de oxidantes.

El mercurio reacciona rpidamente con el oro para formar amalgama. Esta propiedad se
utiliza para recoger el metal finamente dividido de arena, gravas y minerales
pulverizados.

Como es un metal blando, son frecuentes las aleaciones con plata, cobre, paladio y otros
metales con el fin de proporcionarle dureza. La triple aleacin de oro, cobre y plata es
muy maleable y su color es muy semejante al del oro fino, las aleaciones que contienen
platino o paladio forman el oro blanco, a menudo usado con piedras preciosas, el oro
blanco es usualmente ms duro y ms durable que otras aleaciones de oro, el zinc y el
nquel son otros dos metales comnmente aleados con el oro para crear nuevas
caractersticas. La cantidad de oro en estas aleaciones se expresa generalmente en
quilates. El oro puro es de 24 quilates.

El oro y sus aleaciones se emplean en joyera y orfebrera por su excelente apariencia y


mnimo deterioro. Adems, por su buena conductividad trmica y elctrica, y alta
resistencia a la corrosin encuentra su uso en la industria electrnica, mdica y
mecnica; debido a que ejerce funciones crticas en ordenadores, comunicaciones, naves
espaciales, motores de aviones a reaccin, tambin se emplea como pintura dorada en
cermica. El oro coloidal (nanopartculas de oro) se ha desarrollado con fines mdicos y
biolgicos, as como su aplicacin en empastes dentales. Tambin es usado como activo
financiero.

En la actualidad, no hay metales o aleaciones que posean todas las caractersticas y


propiedades deseables del oro. En caso de dficit de este metal noble, podran usarse
algunos materiales como sustitutos de emergencia. El platino y el paladio reemplazan el
oro en joyera. En los componentes electrnicos, la plata es un sustituto y el aluminio
tiene un uso potencial para algunos fines. Los aceros nquel-cromo y cromo-cobalto
tienen su aplicacin en ortodoncia, en sustitucin de las aleaciones de oro labradas en
forma de alambre.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

2. MINERALES AURFEROS

El oro rara vez se encuentra en la naturaleza formando compuestos, a diferencia de otros


metales como cobre o zinc, siendo el teluro y posiblemente el selenio los nicos
elementos que se le combinan en la naturaleza. Sus presentaciones habituales son en
estado nativo o formando aleaciones, generalmente con plata (electrum). Aparece en la
naturaleza diseminado en pequeas cantidades y se halla corrientemente en filones que
tienen relacin gentica con rocas gneas de tipo silcico. La principal fuente de oro son
los llamados filones hidrotermales de cuarzo y oro, donde junto con la pirita y otros
sulfuros, el oro fue depositado por soluciones minerales ascendentes que lo contenan.
El oro est simplemente mezclado mecnicamente con los sulfuros y no en forma de
combinacin qumica alguna. En la superficie terrestre y cerca de ella, los sulfuros que
contienen oro normalmente estn oxidados, dejndolo libre y haciendo as su extraccin
muy fcil. En la mayora de los filones, el oro est finamente bien dividido y distribuido
de forma tan uniforme, que su presencia no puede ser detectada por simple inspeccin.
Los filones que contienen oro, sometidos a la accin del tiempo y meteorizados, liberan
el oro que, o bien queda en el manto del suelo, arenas fluviales, o es arrastrado a los
arroyos vecinos para formar placeres. Debido a su gran peso especfico, el oro se separa
mecnicamente de los materiales ms ligeros, de las arenas y lechos de la corriente
(James Dana, 1992). Tambin, el oro existe en el agua de mar, pero en tan grande
dilucin que no es comercialmente factible extraerlo.

Si bien existen distintas clasificaciones geolgicas, se pueden proponer siete grupos


(J.C. Yannopoulos, 1991): vetas de oro-cuarzo, depsitos epitermales, placeres jvenes,
placeres fsiles, depsitos con oro diseminado, oro en menas de metales no ferrosos y
oro en agua de mar.

Tambin se ha propuesto una clasificacin de las menas de oro orientada a la extraccin


del metal (M.S, Prasad et al., 1991):

1. Menas de oro nativo, en las cuales el metal precioso puede recogerse mediante
separacin por gravedad, amalgamacin y/o cianuracin.

2. Oro asociado con sulfuros, donde el oro se puede encontrar en forma de


partculas libres o diseminadas en los sulfuros.

3. Teluros de oro, generalmente aparecen junto con oro nativo y sulfuros.

4. Oro en otros minerales, con arsnico y/o antimonio, minerales de plomo y zinc y
con materiales carbonceos.

Aunque stas son algunas de las clasificaciones que se pueden encontrar, desde el punto
de vista de la extraccin de oro se pueden considerar dos grandes grupos de minerales
de oro, los no refractarios y los refractarios.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

En los minerales aurferos no refractarios, el oro se puede recuperar mediante un


proceso de cianuracin, sin dificultad aparente; mientras que los minerales refractarios
incluyen todos aquellos en los que el oro no puede ser recuperado, ms de un 80 %,
mediante un proceso de cianuracin convencional.

Los minerales de oro refractarios son menas no oxidadas o parcialmente oxidadas que
contienen principalmente materiales carbonceos, sulfuros y/o teluros (C. Casparini,
1983). Se puede distinguir entre una refractariedad qumica y fsica.

La refractariedad qumica es relativamente rara y se resume en tres condiciones:

1. Teluros de oro insolubles.

2. Componentes de la mena que pueden reaccionar o descomponer con cianuro.

3. Componentes que consumen oxgeno.

Fsicamente se distinguen cinco tipos de minerales refractarios:

1. Los que contienen oro unido o encapsulado a la matriz, siendo sta de carbn,
pirita, arsenopirita o silicatos.

2. Los que contienen aleaciones de oro con antimonio o plomo.

3. Los que tienen oro revestido de mineral; estas capas de mineral pueden ser
xidos de hierro, cloruro de plata, compuestos de manganeso, antimonio y
plomo. Dichas capas o pelculas se forman en el tratamiento de la mena.

4. Los que contienen materiales absorbentes, carbonatos y/o arcillas, los cuales
retienen al oro y no dejan que pase a la disolucin de lixiviacin.

5. Los que sufren descomposicin de la matriz:

a. Sulfuros que pueden descomponer y formar cianicidas.


b. Sulfuros, tiosulfatos, arseniuros y compuestos de hierro que pueden
consumir oxigeno.
c. Acido hmico que puede interaccionar con los complejos de oro.

Lo ms comn en estos minerales de oro es que el oro est ocluido o encapsulado en el


mineral. Algunos de los minerales ms comunes son: pirita, arsenopirita, calcocita,
galena, sulfuros-arseniuros de nquel, minerales de uranio, silicatos, carbonatos,
estibinita.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

3. PROCESO METALRGICO

El oro puede extraerse de los placeres recurriendo a la concentracin gravimtrica,


debido a la diferencia del peso especfico del oro de 19.3 gr/cm3 y de la ganga, que
flucta alrededor de 2.6 gr/cm3.

El oro que se encuentra en combinacin qumica o disperso en un grano ms fino en la


mena, no puede recuperarse con facilidad.

Las caractersticas mineralgicas de los depsitos minerales en que se encuentra el oro y


la forma de su asociacin con otros minerales, determinan los requerimientos
especficos de los procesos de extraccin metalrgica del mismo. De manera general, el
mineral pasa por los procesos de trituracin y molienda, lixiviacin con cianuro,
adsorcin en carbn activado, precipitacin del oro mediante electrlisis o cementacin
con zinc, fusin del precitado para la obtencin del dor y purificacin final hasta la
obtencin de un lingote de oro de pureza mayor o igual que 99,9 % de oro.

3.1 Desarrollo Histrico

Muchos de los mtodos usados en la actualidad para la extraccin de oro estn basados
en tcnicas que han sido conocidas o se han establecido durante siglos. Entre estas
tcnicas se puede citar la concentracin gravimtrica, la amalgamacin, la lixiviacin
cianurada, la clorinacin o cloruracin, la cementacin con zinc y la adsorcin con
carbn activo, siendo la combinacin de estas la base de los diagramas de los procesos
de recuperacin del oro.

El oro y el cobre fueron unos de los primeros metales usados por el hombre debido a su
existencia en estado nativo y a sus propiedades de maleabilidad y ductibilidad, que
permitieron que pudieran ser fcilmente trabajados con las herramientas primitivas.

Hasta la primera mitad del siglo XIX, los mtodos utilizados para la obtencin del oro
fueron principalmente la concentracin gravimtrica y la amalgamacin, sin embargo
estos mtodos eran inapropiados para la recuperacin del oro asociado con minerales
sulfurados, lo que dio lugar a la bsqueda de un proceso hidrometalrgico efectivo para
el tratamiento de estos materiales.

El cloro gaseoso fue descubierto en 1774 y pronto se volvi un producto comercial. En


1848 Plattner propuso un proceso, para el tratamiento de menas de oro, que consista en
pasar gas cloro por la mena molida para producir un cloruro de oro soluble que poda
ser disuelto en agua. El oro era entonces precipitado de la disolucin con sulfato de
hierro (II), cido sulfhdrico o carbn vegetal. La clorinacin se uso comercialmente por
primera vez para el tratamiento de las menas provenientes de Deecken (California) en
1858 (C. Schnabel, 1921).

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

En la mitad de los aos 1860 se utilizaron varios procesos de clorinacin en USA,


Amrica del Sur y Australia, a menudo complementando los circuitos de concentracin
por gravedad ya existentes o el tratamiento de los concentrados de sulfuro ricos en el
metal. Estos incluan rutas enteramente hidrometalrgicas en las cuales el cloro se
adicionaba a la fase acuosa.

La clorinacin se aplicaba muy raramente de forma directa a menas enteras, debido


principalmente al alto grado de aislamiento del oro, lo que produca un aumento en los
costes del tratamiento. Adems, las menas que contenan arseniuros, antimoniuros y
grandes cantidades de sulfuros tenan que ser oxidadas con anterioridad a la clorinacin,
lo que tambin ocurrira para el caso de la cianuracin en el siguiente siglo (C.
Schnabel, 1921).

En paralelo con el desarrollo del proceso de clorinacin Platter, se desarroll un


pretratamiento de tostacin oxidativa para los concentrados y algunas menas antes de la
lixiviacin.

Un proceso que poda ser efectivo aunque caro y peligroso fue el propuesto por
Molesworth en 1891 y que consista en que el oro poda ser extrado de la pirita por
tostacin a una temperatura relativamente baja con inyeccin de oxgeno, pudiendo
amalgamar el calcinado a continuacin, sin embargo se recomendaba utilizar agua regia
si se quera recuperar el oro con carbn activo (Anon, 1891).

Despus de los primeros mtodos hidrometalrgicos, ya citados, se empezaron a usar


mtodos pirometalrgicos mediante fusin directa de plomo o con fundentes de plomo.

Tanto la disolucin de oro de disoluciones cianuro aireadas, como el papel del oxgeno
en el mecanismo, fue investigado por Elsner en 1846.

El proceso de cianuracin tal y como se conoce en la actualidad fue patentado entre


1887 y 1888 por McArthur y los hermanos Forrest (R.S. Shoemaker et al., 1984-1989).

Los diagramas de flujo de las primeras plantas de oro en Sudfrica incluan tamizados,
trituracin, clasificacin del total de la roca, molienda, amalgamacin, lixiviacin
cianurada, separacin slido-lquido y recuperacin de oro por precipitacin con zinc.

Ms adelante se logr sustituir la amalgamacin directa por un sistema que


preconcentraba la alimentacin de forma que se reduca significativamente la cantidad
de mercurio necesaria en el proceso de amalgamacin.

La recuperacin de los metales preciosos a partir de la disolucin cianurada recibi


mucha atencin en el desarrollo de la cianuracin. Los mtodos iniciales de
recuperacin incluan cementacin con zinc (proceso McArthur) y las celdas
electrolticas (proceso Siemens-Halske y Tainton).

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Otros mtodos que aparecieron con posterioridad incluan la adsorcin con carbn
activo, que se consider en un principio como una posible alternativa al proceso de
cementacin con zinc, sin embargo la imposibilidad de neutralizacin del carbn junto
con las ventajas de la cementacin hicieron que la adsorcin con carbn fuera en
principio un proceso no competitivo con la cementacin.

En 1950 se desarroll una tcnica que consista en la recuperacin del oro del carbn
activo mediante una elucin; se consigui as una disolucin concentrada de oro que
podra ser tratada posteriormente mediante electroobtencin. Entre las disoluciones
usadas para la elucin se utilizaron sulfuro sdico custico, el cual no consegua
recuperar la plata, y posteriormente una disolucin de cianuro sdico e hidrxido
sdico. De esta forma mediante la combinacin de los procesos de adsorcin con carbn
activo y posterior elucin se consegua un proceso ms efectivo (S. Martinez, 1996).

La investigacin metalrgica y los trabajos de desarrollo en relacin con el oro, durante


el desarrollo econmico favorable de 1972-1990, fueron muy proliferos, con muchos
procesos alternativos y/o perfeccionando los ya conocidos (Perodo del desarrollo
qumico).

Los procesos utilizados durante esta poca en la industria fueron principalmente:

- Proceso CIP (carbon-in-pulp).


- Lixiviacin en montones de residuos de menas de baja ley.
- Electroobtencin y replatinado.
- Oxidacin a presin de sulfuros.
- Cianuracin.

Aparecieron adems otras tcnicas que incluan:

- Oxidacin a presin con varios oxidantes.


- Sistemas de lixiviacin de oro mediante otros reactivos.
- Oxidacin con cido ntrico.

Durante este periodo los mayores esfuerzos se dirigieron al tratamiento de las llamadas
menas refractarias que eran aquellas de las que la cianuracin directa no consegua una
gran efectividad en la recuperacin del oro (no ms de un 80 %).

Anteriormente, la mayora de las menas refractarias y los concentrados, como


materiales sulfurados, carbonatados, teluros o una combinacin de estos, haban sido
tostadas hasta la oxidacin completa de la parte refractaria de la mena, pudiendo a
continuacin lixiviar el oro con buenos rendimientos.

Posteriormente se aplicaron tratamientos de clorinacin, oxidacin a presin, llegando


incluso a aplicar la oxidacin mediante bacterias, de las menas refractarias, con el fin de
mejorar los rendimientos en las siguientes etapas.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Desde fines del siglo XX hasta ahora, las mineralizaciones de oro se caracterizan por
tener bajas leyes de oro -generalmente menores a 3 g/t-, y por tanto, requieren el
tratamiento de grandes volmenes de mineral para poder obtener cantidades econmicas
de oro. El problema asociado a la necesidad de aumentar el ritmo de tratamiento,
corresponde a que se requieren equipos ms grandes o mayor cantidad de equipos. Esto
ha influido en que los costos asociados al desarrollo de proyectos de oro aumenten
considerablemente. El tener costos altos y mineralizaciones de baja ley, obliga a obtener
la mxima recuperacin posible en el circuito productivo, lo que demanda mayores
esfuerzos en el diseo de los procesos.

En la actualidad, entre las reas que estn recibiendo una atencin especial se
encuentran:

1. Procesos de bio-oxidacin, a escala comercial, de menas de oro, especialmente


sulfuradas.
2. Mejoras en el tratamiento hidrometalrgico de las menas sulfuradas.
3. Reemplazamiento de los procesos CIP (carbon-in-pulp) por los procesos RIP
(resin-in-pulp).
4. Recuperacin de oro de fuentes secundarias.
5. Mejora en el control de efluentes.
6. Electroobtencin selectiva y directa de las disoluciones diluidas.
7. Extraccin con disolventes del oro a partir de disoluciones de lixiviacin.

No obstante, el cianuro ha sido y sigue siendo el reactivo utilizado por excelencia en la


lixiviacin de oro, por su alta aplicacin a gran variedad de menas y su bajo costo.
Adems el oxidante utilizado en la cianuracin es el oxigeno, que es suministrado por el
propio aire lo que hace a este proceso ms atractivo.

En contraste con estas ventajas, sabemos que el cianuro es txico para el ambiente, no
es selectivo, forma complejos con una gran variedad de iones metlicos, su cintica es
relativamente lenta y no puede ser aplicado en medios cidos.

En definitiva, los esfuerzos durante los ltimos aos se han concentrado en mejorar las
recuperaciones de oro, disminuir los costos y lograr procesos ms amenos con el medio
ambiente. De este modo se han estudiado nuevos agentes lixiviantes, pero al momento
ninguno ha podido mejorar el consumo, costo y selectividad por oro sobre otros metales
que presenta el cianuro (Flatman et al., 2006).

3.2 Clasificacin de los Procesos Productivos de Oro

A continuacin, se intenta presentar una clasificacin simplificada y no exhaustiva de


los distintos procesos que se emplean o se han empleado en la obtencin del oro:

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Tratamientos mineralrgicos

Etapa de arranque
Trituracin
Molienda
Gravimetra
Separacin Magntica
Separacin Electrosttica
Flotacin
Sedimentacin

Procesos pirometalrgicos

Copelacin
Fusin directa en un bao de plomo
Fundicin directa con fundentes ricos en plomo
Fundicin con fundentes/refundicin con fundentes ricos --en plomo
Tostacin oxidativa
Tostacin clorurante

Procesos de extraccin y recuperacin del oro en disolucin

Amalgamacin
Oxidacin hidrometalrgica
Clorinacin o cloruracin
Lixiviacin cianurada
Lixiviacin con tiourea, bromo, iodo sulfocianuro
Precipitacin con zinc
Adsorcin en carbon activo
Intercambio inico
Electrlisis
Extraccin por solventes

Refinacin del oro

Purificacin del oro bruto


Refinacin por el cido ntrico
Refinacin por el cido sulfrico
Refinacin por el agua regia
Refinacin por el cido clorhdrico
Refinacin por el cloro
Refinacin por electrlisis

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

4. DESCRIPCIN DE LOS PROCESOS AURFEROS

El primer paso en la obtencin de un metal es descubrir el lugar donde exista uno de sus
minerales en cantidad adecuada, es decir un yacimiento.

La tecnologa actual nos provee de diversas herramientas para ubicar estos posibles
depsitos minerales mediante fotos areas, interpretacin de datos de satlites y la
prospeccin geoqumica y geofsica.

Una vez ubicado el yacimiento donde exista el mineral o mena metalfera se hace las
consideraciones necesarias para determinar su explotacin econmica.

La etapa del arranque se sita al comienzo de las operaciones, y tiene por objeto el
obtener, por medio de los explosivos y/o medios mecnicos, bloques generalmente
voluminosos.

Los fragmentos de roca procedentes de las operaciones de minado contienen dos


componentes principales:

i).- Componente valioso: el cual contiene compuestos metlicos o no metlicos de


inters econmico.

ii).- Componente no valioso o estril con muy poco o nada de compuestos de inters
econmico y al cual se denomina comnmente ganga.

Es decir, cuando el mineral es extrado de la mina, contiene grandes cantidades de


sustancias estriles (ganga), en la mayora de los casos se debe someter a un tratamiento
previo de separacin (por trituracin y molienda, gravimetra, flotacin, separacin
magntica, etc.). Estas operaciones previas por lo general no producen alteraciones en la
identidad del mineral.

El producto final de los tratamientos mineralrgicos es el concentrado de la especie


valiosa, mencionndose la especie de mayor importancia econmica.

La siguiente etapa son procesos qumicos que se efectan a altas temperaturas o bien se
utilizan soluciones acuosas o corriente elctrica, esto con la finalidad de eliminar la
mayor cantidad de impurezas.

Despus que los metales son refinados, se les somete a diferentes tratamientos fsicos y
qumicos para obtener de ellos determinadas cualidades, adaptndolas a las aplicaciones
que se les va a dar.

El presente apartado esta descrito en trminos tcnicos bastante sencillos, de tal modo
que puede constituirse como una referencia inicial muy prctica para cualquier persona
que tenga inters en conocer esta actividad industrial para la obtencin de oro.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

4.1 Fragmentacin de los Slidos

La fragmentacin de los slidos en el cuadro del enriquecimiento de los minerales


agrupa a un conjunto de tcnicas que tienen por finalidad el reducir, por accin
mecnica externa y a veces interna, un slido de volumen dado en elementos de
volumen ms pequeo. Tiene por objeto el liberar, en el material heterogneo que
constituye generalmente una roca, los elementos valorizables de los minerales de la
ganga, o de reducir una materia mineral determinada a unas dimensiones dictadas por la
utilizacin. Adems de estos objetivos primordiales, la fragmentacin puede tener por
objeto el reducir la materia a unas dimensiones que faciliten su manipulacin y su
acondicionamiento, o el permitir unas reacciones fsico-qumicas o qumicas cuya
cintica es funcin de la superficie de los cuerpos en presencia y, por consecuencia, del
estado de divisin en el cual se encuentran.

La operacin industrial comprende diversas etapas que permiten cada vez la eliminacin
de elementos cuyo grado de reduccin es suficiente:

a.- La etapa del machaqueo constituye una gama de accin muy extensa: a partir de los
bloques obtenidos en la fase precedente, el machaqueo primario proporciona unos
elementos de tamao inferior a los 100 mm. El machaqueo secundario vuelve a tomar
estos elementos para reducirlos en otros nuevos de tamao inferior a los 25 mm. Por fin,
el machaqueo o trituracin terciaria tiene por objeto, en la secuencia de las operaciones,
de proporcionar fragmentos de tamao inferior a los 10 mm.

b.- La etapa de la molienda consiste en reducir los productos suministrados por la


trituracin terciaria a granos de tamao comprendido entre 0.4-7 mm. Esta etapa,
generalmente, completada o forzada, sobre todo, en materias de minerales metlicos,
hasta una medida inferior a 0.4 mm, de manera que esta nueva etapa de reduccin,
llamada a veces de pulverizacin, se confunde con la etapa precedente.

Los equipos de fragmentacin que se utilizan en la preparacin mecnica del mineral


pueden clasificarse en diferentes categoras en funcin de la naturaleza de las fuerzas
que actan: Impacto, compresin, friccin o mixtos.

Lo que los caracteriza es el tipo de fragmentos que generan. Un aparato que acta por
compresin produce una menor cantidad de finos que otro que acta por impacto y ste,
a su vez, menor cantidad de material fino que los que acta por friccin.

En general, despus de la trituracin y molienda de la mena, se realiza el proceso de


clasificacin con objeto substraer los materiales excesivamente gruesos o finos,
aumentando el rendimiento de los equipos de fragmentacin.

En cuanto a la preparacin de la mena aurfera, depende casi enteramente de la


naturaleza de la misma y el estado de divisin del oro. En algunas menas el metal noble

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

se presenta en partculas gruesas fcilmente recuperables despus de una adecuada


molienda para la liberacin del oro de la ganga acompaante.

La mena, otras veces, es suficientemente porosa, lo que permite obtener una excelente
recuperacin mediante una molienda hasta un tamao de grano de 35 o 48 mallas. Con
otras menas, donde la ganga es densa e impermeable, o donde el oro est presente en
partculas muy finas, es necesario moler la mena hasta un tamao de grano menor de
200 mallas, para lograr una liberacin satisfactoria del oro de la mena.

4.2 Mtodos de Concentracin

Una vez que el material se ha triturado y clasificado de forma adecuada, est listo para
los siguientes procesos, para obtener el producto final. El material presenta tres tipos de
partculas:

- Con inters econmico (el mineral propiamente dicho).


- Sin inters econmico (estril).
- Partculas con parte de mineral y parte de estril (mixtos).

En general, el mineral est constituido en su mayor parte (en ocasiones hasta en un


99%) por estril, por lo que resulta imprescindible que el tratamiento metalrgico
posterior, as como el transporte hasta dicha industria metalrgica, se efecte
nicamente a los componentes que posean inters econmico.

Las tcnicas que se utilizan para la presente etapa de separacin del material con inters
econmico de su estril se relacionan directamente con las propiedades fisicoqumicas y
naturaleza de los minerales. Dejando al margen mtodos ya en desuso como el estro a
mano (seleccin de los componentes manualmente) u otros cuya aplicacin en el mbito
industrial est en fase de desarrollo (p.e. los tratamientos microbiolgicos), los mtodos
de enriquecimiento ms utilizadas en la industria son: procedimientos gravimtricos,
separacin magntica, separacin electrosttica, flotacin y sedimentacin.

1.- Los mtodos basados en la gravedad

Los mtodos de concentracin gravimtrica, separan minerales de diferente densidad


relativa por su movimiento relativo, respondiendo a la gravedad y a algunas fuerzas.
Frecuentemente son la ltima resistencia al movimiento que ofrece un fluido viscoso,
como el agua o el aire.

Efectivamente, los procedimientos de concentracin por gravedad utilizan el efecto


combinado de la masa, del volumen y de la forma de las partculas para obtener unas
trayectorias de partculas diferentes en un medio lquido, esttico o en movimiento. Tres
mtodos han sido puestos a punto industrialmente:

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

- Mtodo de la capa o manto pelicular fuerte.


- Mtodo de la aceleracin diferencial.
- Mtodo de medios densos.

Para una separacin efectiva es indispensable que exista una marcada diferencia de
densidad entre el mineral y la ganga. El oro puede extraerse de los placeres, como ya se
ha mencionado anteriormente, recurriendo a la concentracin gravimtrica, debido a la
diferencia del peso especfico del oro de 19.3 g/cm3 y de la ganga que flucta alrededor
de 2.6 g/cm3.

En la prctica, tambin es necesario el estrecho control del tamao de la alimentacin a


los mtodos gravimtricos para reducir el efecto del tamao y hacer que el movimiento
relativo de las partculas dependa de la densidad relativa.

Estos mtodos fueron perdiendo importancia debido al desarrollo del proceso de


flotacin, as como el desarrollo de otros procesos alternativos. Sin embargo; en los
ltimos aos muchas compaas han revaluado los sistemas gravimtricos debido al
incremento en los costos de los reactivos de flotacin, la relativa simplicidad de los
procesos gravimtricos y al hecho de que producen relativamente poca contaminacin
ambiental. Cada vez se usan ms las tcnicas gravimtricas que recuperan los minerales
pesados valiosos residuales de las colas de flotacin.

Los concentradores centrfugos constituyen la principal innovacin realizada a los


implementos de concentracin gravimtrica de oro. En un tiempo muy corto, ganaron
gran aceptacin para la recuperacin gravimtrica de oro en minas grandes;
frecuentemente en los circuitos de molienda para separar oro libre y evitar
sobremolienda y antes de plantas de cianuracin o flotacin para recuperar el oro
grueso. Tambin existen muchas aplicaciones en plantas industriales en la minera
aurfera aluvial. Otra aplicacin especial para los concentradores centrfugos es la
recuperacin del oro como un producto secundario, por ejemplo en canteras de grava.
Todos los concentradores centrfugos operan con el mismo principio: bsicamente, un
recipiente que rota efecta la separacin gravitacional de la carga en un campo
centrfugo.

2.- Los mtodos basados en el magnetismo

Las tcnicas de separacin magntica consisten en someter las partculas de mineral a


las fuerzas magnticas y mecnicas desarrolladas por un separador. Segn sus
propiedades magnticas las diferentes categoras mineralgicas poseen unas trayectorias
caractersticas de su naturaleza. Se obtiene, de esta forma, unas fracciones separables de
composicin qumica y bien particular. Las trayectorias de los granos resultan ante todo
de la interaccin de las fuerzas mecnicas y de las fuerzas magnticas. De una forma
general, es necesario que, para una fraccin mineralgica del mineral, las fuerzas

15
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

magnticas sean netamente superiores a las fuerzas mecnicas que se ejercen sobre los
granos que pertenecen a esta fraccin para esperar su separacin.

La propiedad de un material que determina su respuesta a un campo magntico es la


susceptibilidad magntica. Con base en esta propiedad, los materiales pueden dividirse
en dos grupos: materiales Paramagnticos, o sea los atrados por un campo magntico.
Entre los fuertemente atrados estn el hierro y la magnetita: entre los normales estn la
hematita, la ilmenita, la pirrotita y otros. Materiales Diamagnticos, son aquellos que
son repelidos por un campo magntico, como son el feldespato y el cuarzo.

El equipo para la separacin magntica se divide en dos categoras: separadores


magnticos de baja intensidad y de alta intensidad, usndose los primeros para
materiales paramagnticos de alta susceptibilidad magntica y los segundos para
minerales paramagnticos de baja susceptibilidad magntica. Ambas separaciones, de
baja y alta intensidad magntica, pueden llevarse a cabo en hmedo o en seco.

3.- Los mtodos basados en la electrosttica

La aplicacin de las fuerzas electrosttica en la separacin y la precipitacin


electrosttica necesita la presencia conjunta de dos fenmenos elctricos:

a).- Es necesario que exista un campo elctrico de intensidad suficiente para que sea
posible desviar una partcula cargada elctricamente.
b).- Las partculas deben de poseer una carga de electricidad o presentar una
polarizacin inducida que las permita el sufrir la influencia del campo electrosttico. En
fin, las fuerzas electrostticas pueden ser mucho ms importantes y mucho ms
controlables cuando una partcula ha adquirido una carga electrosttica que cuando
interviene una polarizacin inducida.

En definitiva, una partcula puede adquirir carga por friccin, por piro y piezo-
electricidad.

La facilidad con la cual los electrones ganan o dejan un slido polarizado, depende de la
resistencia ofrecida por la superficie de integracin del cuerpo y conductor. Esta
resistencia, llamada resistencia interfacial, es funcin a la vez de la diferencia de
potencial de los cuerpos y de los conductores en el punto de contacto, y de la naturaleza
fsico-qumica de las materias en contacto. Esta resistencia vara para las materias
cristalizadas segn los ejes cristalogrficos.

Hay sin embargo que considerar, que se pueden realizar, por mtodos electrostticos, no
solamente las separaciones slido-slido, sino tambin las separaciones slido-lquido,
slido-gas, lquido-lquido y lquido-gas (K. Sittel, 1960).

En la prctica, en materia de tratamiento de minerales, se utiliza el sistema de


electrificacin por conveccin con ms eficacia que los sistemas de electrizacin por

16
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

conduccin y por induccin, sobre todo utilizados para los lquidos que se desean
depositar electrostticamente sobre una superficie.

Se aplica como proceso de concentracin slo a un pequeo nmero de minerales; sin


embargo, cuando es aplicable, ha demostrado tener gran xito. Con frecuencia se le
combina con los dispositivos de separacin por gravedad y de separacin magntica
para separar los minerales no sulfurosos entre s. La separacin gravimtrica se emplea
para separar la slice y producir un concentrado global, y luego se aplica una
combinacin de separacin electrosttica y magntica para separar los minerales de
valor remanentes.

4.- Flotacin

El estudio de las interfases o intersuperficies constituye la base misma del estudio del
proceso de flotacin. En efecto, ste consiste en hacer hidrfobas las superficies de
ciertas especies minerales, mientras que a las superficies de otras especies se les hace
hidrfilas. Los minerales que presentan las superficies hidrfobas se fijan en la interfase
aire-lquido. Esta interfase se encuentra materializada, bien por la superficie libre de un
lquido (agua) o bien sea por la superficie de una burbuja de aire en el seno de la pulpa.
Por el contrario, los minerales que presentan caras o superficies hidrfilas, permanecen
dentro de la pulpa. Resulta de ello un transporte selectivo debido, por ejemplo, al
desplazamiento de una pelcula lquida (flotacin pelicular) o ms comnmente al
rebose de una espuma creada por la aglomeracin de burbujas mineralizadas,
transportando, a la superficie de la pulpa, los minerales que estas burbujas retienen
fijadas (flotacin por espuma). El proceso se aplica nicamente a partculas
relativamente finas (0.5 mm) ya que si son demasiado grandes, la adhesin entre la
partcula y la burbuja ser menor que el peso de la partcula, por lo tanto la burbuja deja
caer su carga (B.A. Wills, 1981).

La mayor parte de los minerales en estado natural no son repelentes al agua y por tanto
conviene agregar reactivos de flotacin a la pulpa. Los reactivos ms importantes son
los colectores, los cuales son adsorbidos sobre las superficies de los minerales y los
convierte en hidrofobitos (aeroflicos) facilitando su adhesin a la burbuja. Los
espumantes ayudan a mantener una espuma razonablemente estable. Los reguladores se
usan para controlar el proceso de flotacin, activando o deprimiendo la adherencia de
las partculas minerales a las burbujas de aire y tambin se utilizan para controlar el pH
del sistema.

La importancia de la flotacin reside en su relativa eficiencia y selectividad, su


aplicabilidad a la mayor parte de las especies minerales y a sus altas capacidades por
unidad de flotacin, lo que permite tratar menas con leyes muy bajas.

La flotacin del oro puede hacerse en el metal nativo, teluro o previamente al


tratamiento de un mineral refractario de oro, en los casos en que la refractariedad sea

17
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

debida a que el oro en forma de polvo muy fino est encapsulado en la pirita,
arsenopirita u otro sulfuro, es decir, forme una solucin slida con el mineral sulfurado.

La flotacin del oro libre requiere la extraccin preliminar de las fracciones de tamaos
mayores por concentracin gravimtrica (el oro mayor de 0.2 mm. debe extraerse antes
de la flotacin). El tamao lmite de las partculas a flotar depende de las formas de las
partculas y de sus superficies (B.A. Wills, 1981).

Generalmente se requiere una molienda muy fina para liberar al oro. Cuando la mena
est parcialmente oxidada se requieren agentes acondicionadores.

El pH de la pulpa se regula con NaOH en polvo, ya que el CaO acta como depresor del
oro libre e inhibe la flotacin de la pirita y de la arsenopirita. Para menas parcialmente
oxidadas se utiliza sulfuro sdico, pero con precaucin, ya que tambin acta como
depresor del oro libre.

Mediante este proceso se consigue una recuperacin de un 90-95 % del oro (R.S.
Pizarro et al., 1991).

5.- La clasificacin por sedimentacin o clasificacin indirecta

Existen unos procedimientos de clasificacin indirecta basados sobre los fenmenos


regidos por las leyes del movimiento de los slidos en los fluidos. En efecto, cuando un
cuerpo cae en el vaco, su velocidad es en todo instante proporcional al tiempo. En un
medio viscoso, por el contrario, la resistencia debida a la friccin se opone a las fuerzas
de la pesadez o gravedad, de forma que muy rpidamente el cuerpo alcanza una
velocidad lmite uniforme. La resistencia ofrecida por un fluido al desplazamiento de un
slido se utiliza para la clasificacin por sedimentacin. Esta clasificacin puede ser
realizada:

- por equivalencia (slidos equidescendentes);


- por densidad (clasificacin gravimtrica).

Hay que tener en cuenta que sobre la velocidad absoluta de cada influyen diversos
factores, que no pueden ser suficientemente explicados por la diferencia de
granulometra de los slidos, ya que se deben en parte a fenmenos de agregacin de
partculas, que adems son variables segn la procedencia del mineral.

Los factores principales que afectan a la sedimentacin son:

1. Forma y dimensiones de las partculas slidas.


2. Peso especfico de los slidos y del lquido.
3. Viscosidad de la pulpa.
4. Temperatura de la pulpa.
5. Presencia de electrolitos y floculantes.

18
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Otros autores tambin tienen en cuenta a:

a. Mtodo de aplicacin del floculante.


b. Caractersticas particulares del slido a ser mojado.
c. Sistemas de alimentacin.
d. Tipo de raederas y la velocidad de arrastre.
e. Existencia de corrientes de conveccin.
f. Trastornos por viento o lluvia.
g. Evaporacin.

Como la velocidad de sedimentacin depende de la forma y dimensin de la partcula y


del peso especfico de la misma, es por lo que la sedimentacin se aplica para separar
partculas de dimensiones diferentes o de peso especfico diferente, aunque tambin se
aplica para separar partculas de volmenes y pesos especficos idnticos, pero de
formas muy diferentes.

4.3 Recuperacin Pirometalrgica

Los procedimientos que consideraremos son: copelacin, fusin directa en un bao de


plomo, fundicin directa con fundentes ricos en plomo y fundicin con fundentes para
producir una pasta seguida por refundicin con fundentes ricos en plomo.

1.- Copelacin

La copelacin es un proceso de refinado en la metalurgia en el que las menas o metales


aleados se tratan a temperaturas muy altas y en operaciones controladas para separar los
metales nobles, como el oro y la plata, a partir de metales de base como plomo, cobre,
zinc, arsnico, antimonio o bismuto, presentes en el mineral (P. T. Craddock et al.,
1995-2003-2007). El proceso se basa en el principio de que los metales preciosos no se
oxidan o reaccionan qumicamente, a diferencia de los metales de base; as, cuando se
calientan a altas temperaturas, los metales preciosos se mantienen aparte y los otros
reaccionan formando escorias u otros compuestos.

El plomo se funde a 327 C, el xido de plomo a 888 C, la plata a 960 C y el oro a


1064 C. Para separar el oro y la plata, la mena o aleacin se funde a alta temperatura,
de 960 C a 1000 C, en un ambiente oxidante. El plomo se oxida para dar lugar al
monxido de plomo, entonces conocido como litargirio, que es lquido a la temperatura
a la que se forma. El xido de plomo lquido se elimina o se absorbe por la accin
capilar en los revestimientos del hogar. Esta reaccin qumica (P. T. Craddock et
al.,1995-1998-2008) puede considerarse como:

Ag(s) + 2Pb(s) + O2(g) 2PbO(absorbida) + Ag

19
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

La copelacin tambin elimina los metales comunes presentes en el metal; sus xidos se
disuelven en el xido de plomo.

Es preciso notar que es la gran diferencia de tensin superficial entre el plomo fundido y
los metales preciosos fundidos la que evita a aquellos que sean absorbidos por los
revestimientos del hogar.

En definitiva, la copelacin tiene como meta la eliminacin al estado de xidos, por


medio del plomo, de los metales comunes tales como el cobre, el hierro o el nquel, del
oro y de la plata ya que no son oxidables y se quedan al estado metlico.

2.- Recuperacin por fusin

Los primeros mtodos pirometalrgicos, ya mencionados, incluan:

a) Fusin directa en un bao de plomo.


b) Fundicin directa con fundentes ricos en plomo.
c) Fundicin con fundentes para producir una pasta seguida por refundicin con
fundentes ricos en plomo.

Estos procesos generaban aleaciones de plomo-oro-plata en una forma similar, en


principio, a la tcnica analtica de ensayo a la llama.

Los productos se fundan para eliminar el plomo, dejando una aleacin de metales
preciosos. Dichos metales preciosos se separaban por cuatro mtodos (C. Schnabel,
1921):

1. Disolucin de plata con cido ntrico dejando el oro como residuo.


2. Sulfurizando con sulfuros, pirita o sulfuro de antimonio, para producir sulfuro de
plata y una aleacin de oro-plata que poda ser purificada con un tratamiento
mediante cido ntrico.
3. Clorinacin (proceso Miller), para recuperar la plata como cloruro de plata
insoluble dejando el oro como cloruro de oro soluble.
4. Refinado electroltico en un bao de cianuro potsico.

En cuanto al procedimiento pirometalrgico convencional de fundicin de plomo,


implica una serie de procesos tales la como sinterizacin, la reduccin en hornos y el
refino. De este procedimiento se obtienen oro y plata como subproductos, pero el
procedimiento pirometalrgico debe controlarse muy bien debido a que genera muchos
contaminantes.

En este campo, se propone un mtodo para producir plomo a partir de la pasta de plomo
(PbSO4-PbO-Pb) de las bateras "inservibles", y recuperar metales preciosos de
concentrados pirticos (H.P. Pietsch et al., 1983). En este procedimiento, la pasta de
plomo descargada de las bateras se mezcla con el concentrado, carbonato de sodio y

20
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

hierro metlico, y se funde a 950-1100 C, para producir un bullin de plomo y una


escoria rica en hierro y sulfato de sodio. El oro y la plata se recogen en el bullin y se
recuperan ms tarde en procesos de refinacin, tales como el proceso Parkes. En este
mtodo se aade zinc al bullin para separar los metales preciosos como una costra rica
en oro y plata. La costra se funde para producir una aleacin Au-Ag-Zn que pasa a un
proceso de descincado (en un destilador) en el que, finalmente, se obtiene metal dor o
aleacin Au-Ag.

En el proceso de recuperacin pirometalrgica, las emisiones de SO2 se reducen


mediante adicin de carbonato de sodio, ya que el dixido de azufre se incorpora en
forma estable a la escoria de sulfato de sodio. Por otro lado, el carbonato de sodio baja
el punto de fusin de la mezcla y reduce la viscosidad de la escoria, permitiendo
mejorar la transferencia de especies entre la mata y la escoria y, por tanto, mejora la
recuperacin de los metales preciosos en el plomo.

Adems, puede reaccionar con el sulfuro de plomo (del concentrado pirtico) de acuerdo
con las reacciones siguientes:

PbS + Na2CO3 = PbO + Na2S +SO2

7PbO + FeS2 + 2Na2CO3 = 7Pb + 2Na2SO4 + FeO + 2CO2

Las emisiones de partculas de plomo y de xido de plomo tambin se reducen; en


primer lugar, porque la capa de escoria de Na2SO4 formada sobre la mata evita la
vaporizacin de plomo y xido de plomo, y en segundo, porque este ltimo compuesto
se reduce con carbn, lo que permite recuperar, a su vez, plomo atrapado en la escoria:

2PbO + C = 2Pb + CO2

Los resultados experimentales muestran recuperaciones de hasta 97 % de Ag y 98 % de


Au, trabajando con una temperatura de fusin de 1100 C; Na2CO3, 3.5 %; chatarra de
hierro (como reductor), 18 % en peso; carbn, 1 %; concentrado pirtico, 26 %; pasta de
plomo, 51.5 %; tiempo de fusin, de 15 a 45 min. La variacin de este ltimo parmetro
depende del tipo de horno empleado, desde un horno elctrico de induccin, que
proporciona una intensa agitacin al bao y favorece la cintica de recuperacin de Au
y Ag, hasta un horno de piso con gas natural, donde la agitacin no es tan vigorosa, con
lo que se evita la emisin de gases a la atmsfera (J.R. Parga y H. Mercado, 1993).

4.4 Tostacin de los Minerales

A menudo, para ciertos minerales o concentrados, es necesario efectuar una tostacin


antes de la disolucin llamada lixiviacin.

21
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

La tostacin o tueste tiene por objeto el producir un sulfato, un xido, un producto


reducido, o un cloruro.

Como la tostacin es una operacin relativamente costosa, solo puede aplicarse a


materiales de alta ley que puedan justificar los altos costos de este tratamiento. Sin
embargo, puede obtenerse el efecto de una tostacin oxidante o sulfatizante de
minerales sulfurosos de baja ley, mediante su intemperizacin natural experimentada
durante un periodo prolongado de tiempo.

1.- Tostacin oxidante

Este proceso tiene como objeto liberar las partculas de oro ocluidas o unidas a los
sulfuros, arsenopiritas o carbn y destruir el material carbonceo y cualquier ciancida
potencial, obtenindose un calcinado oxidado y poroso, en el cual el oro est ms
liberado y por lo tanto ms fcilmente accesible para el agente de lixiviacin. Es uno de
los tratamientos ms utilizados, pues consigue eliminar As, S, Sb y otras sustancias
voltiles una vez oxidadas, tambin oxida teluros y metales bases.

En la tostacin se pueden producir muchas reacciones de oxidacin, dependiendo del


mineral matriz causante de la refractariedad, de la temperatura de la tostacin y del
exceso de aire.

Las principales reacciones, oxidacin de minerales pirticos y arsenopirticos, son


fuertemente exotrmicas, siendo las partculas que contienen al oro zonas de generacin
de calor, tenindose, por tanto, que controlar la temperatura para evitar la tostacin
sbita, la fusin de calcitas y la reoclusin del oro en microgranos.

La tostacin se puede realizar en una o dos etapas. El proceso en una etapa consiste en
la tostacin directa del material en una atmsfera oxidante.

Cuando el proceso se realiza en dos etapas, el primer paso, operando bajo condiciones
de reduccin, crea un producto intermedio poroso, a continuacin la segunda etapa de
tostacin se realiza en atmsfera oxidante para completar la oxidacin.

La tostacin puede realizarse con aditivos, siendo los ms utilizados el cloruro sdico,
el carbonato sdico en ausencia de aire o bien una mezcla de Na2CO3/NaHCO3 tambin
en ausencia de aire.

En la prctica se aplica una temperatura de 700 C para reducir el tiempo de tostacin


(tpicamente de 12 a 18 horas). Sobre los 600 C los metales de importancia tienen una
energa libre de formacin negativa, implicando que los xidos deben ser formados bajo
esas condiciones. Los productos tostados son luego lavados con cidos y remolidos para
as favorecer la eliminacin de compuestos de cobre y arsnico.

22
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Las condiciones que se aplica en la tostacin son generalmente las ms eficientes para
convertir los metales a xidos, la reaccin es usualmente limitada por el transporte de
masa del oxgeno a toda la superficie, por eso un suministro adecuado de aire es
necesario y la capa de precipitado debe ser no mayor de 40 a 80 mm.

El color del calcinado es un buen indicador de la calidad del producto, el grado de


conversin de metales bases a xidos, esto por supuesto depender de la composicin
inicial del material, pero idealmente debera mantener un color rojizo, comparando con
el negro o gris oscuro del no oxidado o pobremente oxidado. La calcinacin puede ser
un proceso continuo, dependiendo del tipo de equipo usado y la escala de operacin.

Los principales inconvenientes de la tostacin son (J.C. Yannopoulos, 1991):

- Polucin atmosfrica, debida a la emisin de SO2, Hg y As.


- Fusin del calcinado, debido al carcter exotrmico del proceso, que puede dar
lugar a una oclusin del oro e impedir la lixiviacin.
- La posterior recuperacin de los metales preciosos es muy sensible a la
presencia de contenidos de antimonio y de plomo en el concentrado, ya que
estos elementos reducen la permeabilidad de la calcina.
- Lavado de los calcinados para eliminar compuestos como sulfitos, arsenitos y
sulfuros que son solubles y aumentan el consumo del agente oxidante.
- Contenido de calcita, ya que la descomposicin de esta da lugar a un aumento de
la energa a aplicar en el proceso.

A pesar de esto, la tostacin no se considera una tecnologa obsoleta, pues es preferida


cuando se trabaja con minerales carbonceos. Debido a ello, este mtodo se ha estado
actualizando para disminuir sus desventajas. Ejemplos de ello son la tostacin
clorurante, reductora y la tostacin sulfurante, adems de una serie de nuevas tcnicas
aplicadas a la tostacin oxidante, que tienden a hornos de lecho fluidizado con
alimentacin de mineral molido seco o pulpas muy densas de concentrados de flotacin
(J.R. Parga, F.R. Carrillo et al., 1991-1995).

2.- Tostacin clorurante

La tostacin clorurante es un tipo de tostacin que puede ser utilizado para minerales
con contenidos elevados de sulfuros, en la cual se utiliza un agente activo (cloruro de
plata, cloruro de sodio, etc.), con el fin de promover la formacin de especies estables
con el azufre evitando as la produccin de grandes cantidades de bixido de azufre.
Esta tostacin es una modificacin del procedimiento Longmaid-Henderson utilizado
para la extraccin del cobre contenido en las cenizas de las piritas.

La eleccin final que realiza la industria para el agente clorurante a emplear, depende
enteramente de consideraciones econmicas, por ello en la tostacin clorurante
industrial se utiliza la sal comn. Para realizar esta tostacin es preciso que la mena se
mezcle con sal comn y la operacin se realice en presencia de aire.
23
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Si existe demasiado azufre en la mena, el exceso debe ser desprendido por una tostacin
oxidante preliminar; si la mena est completamente oxidada, se le aade azufre en
forma de pirita o de azufre nativo, en cantidad para completar la reaccin.

La reaccin de tostacin clorurante es la siguiente:

MeS + 2NaCl +2O2 = MeCl2 + Na2SO4

Esta misma ecuacin es la que se utiliza para los carbonatos siempre que exista un
calentamiento previo que descomponga al carbonato en xido.

Tambin los sulfatos y los silicatos se descomponen por la sal, por existir un
intercambio directo de los elementos metlicos y de los radicales, sin la adicin de
azufre.

La tostacin clorurante es utilizada en el tratamiento de las sales del cido telurhdrico


del oro.

Este proceso puede ser realizado en presencia de aire u oxgeno, a una temperatura de
aproximadamente 500 a 600 C. La cantidad de agente clorurante que se debe adicionar
es alrededor de 10 % en peso de la mena para un contenido de azufre de 2.5 - 3 %.

4.5 Amalgamacin

La amalgamacin era en principio el tratamiento del oro, plata y aleaciones de oro y


plata, de superficies limpias con mercurio lquido, para formar una aleacin que por
tener propiedades similares a la de este metal, se denomina amalgama. El mercurio
reviste superficialmente al oro y a la plata cuando forma la aleacin.

El proceso de amalgamacin, conocido desde el siglo XV, es en cierto modo una


lixiviacin en la que los valores de oro y plata se disuelven en mercurio metlico, pero
con la variable de que la amalgama no queda en fase lquida sino slida.

La amalgama se forma por el contacto entre mercurio y oro en una pulpa con agua. El
mercurio puede estar presente en forma de "perlas" dispersas en la pulpa o extendido
sobre una superficie (planchas amalgamadoras). De esta forma, las partculas
amalgamadas se renen unas con otras para dar una masa mayor, con el resultado de
que se absorben en una masa plstica que es la amalgama.

Si la superficie no est limpia, o recubierta de grasa, o con xidos de hierro, teluros o


sulfuros, es preciso eliminarlos bien `por raspado, desengrase o ataque con cido para
que sea posible la amalgamacin.

24
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

En el caso de las amalgamas, la reaccin es cuantitativa y transcurre a gran velocidad,


por ello puede ser de gran utilidad en el beneficio de soluciones metlicas complejas ya
que permiten una separacin rpida y selectiva de cada uno de los metales que las
forman.

La recuperacin del metal de la amalgama puede realizarse siguiendo dos caminos


distintos:

a) Por destilacin de la amalgama, aprovechando el bajo punto de ebullicin y


relativamente bajo calor de vaporizacin del mercurio, con lo que se obtiene el
metal ms noble y se recupera el mercurio por condensacin; la forma de
realizarlo es una volatilizacin sin modificacin qumica.

b) Por electrlisis de nodos, formando nodos con la amalgama del metal ms


noble que por electrlisis se produce la disolucin andica del metal noble de la
amalgama y su deposicin en el ctodo.

En la actualidad, la amalgamacin puede estar exclusivamente limitada a la


recuperacin del oro libre, cuando la mineralizacin es gruesa (tamao de grano entre
20-50 mm y 1-2 mm). Se trata entonces del tratamiento final de los concentrados
obtenidos en las mesas vibrantes, de sacudidas y sobre cajas o jigs. A menudo, el
procedimiento va acoplado con un proceso de cianuracin o de flotacin.

La recuperacin de oro en la amalgamacin sobrepasa el 95% cuando est presente en


grano grueso y no tiene la superficie enmohecida o cubierta por pelculas de materias
extraas.

La utilizacin bruta del procedimiento sobre el material todo uno es ya hoy da


prcticamente inexistente; principalmente consecuencia de las prdidas de amalgama
inherente a la tecnologa empleada (fijacin de amalgama sobre las paredes del molino
o mortero), riesgo de envenenamiento del personal por el mercurio y dado que el
mineral bruto puede contener ciertos minerales acompaantes y/o impurezas con efectos
negativos para el proceso de amalgamacin. Algunos de tales problemas se describen a
continuacin:

- Los sulfuros de arsnico, antimonio y bismuto reaccionan con el mercurio,


produciendo una prdida significativa del mineral precioso y mercurio.
- Los silicatos hidratados de magnesio y aluminio podran interrumpir el proceso e
incrementar las prdidas de oro y mercurio.
- Los lubricantes y las grasas, se fijan al mercurio y tienden a atrapar sulfuros,
talco, arcillas y otros minerales; causando la flotacin del oro, alejndolo del
contacto con el mercurio.

25
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

- El aluminio o el cobre metlico de los detonadores o cables elctricos, como el


plomo metlico y el zinc metlico de bateras se pueden amalgamar, consumir y
ensuciar el mercurio.

En definitiva, la amalgamacin tiene un inconveniente prctico, para su utilizacin


actual, que es el alto coste debido a las prdidas de mercurio y el precio de este metal,
sin olvidar su alta toxicidad.

4.6 Procesos de Oxidacin Hidrometalrgica

La mayora de los desarrollos en el tratamiento de minerales de oro y plata refractarios


se han dado en procesos de oxidacin hidrometalrgica, bsicamente en tres reas: en la
oxidacin hidroqumica u oxidacin atmosfrica en medio cido o alcalino, en la
oxidacin biolgica o bioqumica y, la que ha tenido mayor futuro, en la oxidacin a
presin con temperaturas altas, tambin en medio cido o alcalino (J.R. Parga y F.R.
Carrillo, 1995).

1.- Oxidacin qumica

Existen varios mtodos de oxidacin qumica o hidroqumica. Uno de los principales


para los minerales refractarios es la cloracin, empleada ms para minerales
carbonceos que para minerales pirticos, ya que estos requieren condiciones de
oxidacin fuertes o severas (V.G. Papangelakis et al., 1989).

Esta tcnica de oxidacin a presin ambiental se ha aplicado comercialmente para la


oxidacin de menas sulfuradas carbonceas, mediante oxidacin en medio acuoso de
pulpas (M.S, Prasad et al., 1987-1990-1991). El principal propsito del proceso es
oxidar el material carbonceo y el cido hmico, utilizando el cloro como agente
oxidante, y descomponer el azufre pirtico para liberar el oro ocluido en l, para,
posteriormente, ser tratado con cianuro en el proceso de lixiviacin.

Este proceso puede emplear cloro gas directamente o hipoclorito sdico generado in situ
mediante electrlisis de la salmuera contenida en la pulpa.

Se puede lograr una mejora del proceso mediante una preoxidacin. Este proceso
incluye una doble oxidacin de la pirita antes de la clorinacin, para disminuir el
consumo de cloro, es decir, se realiza una etapa de aireacin seguida de otra de
clorinacin (W.J. Guay et al., 1973-1991).

Primero se hace pasar aire en tanques agitados que contienen la pulpa (40-45 % de
slido), con un tamao de grano fino en una solucin de Na2CO3 a un pH aproximado
de 6, a 80-86 C, reaccionando el oxgeno y el sodio con la pirita y algunos materiales
carbonceos; reaccin que produce la oxidacin de stos. Posteriormente, y despus de
enfriar a unos 50 C, se alimenta la pulpa a unos tanques donde se realiza la clorinacin,

26
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

aadindose cloro gas, el cual reacciona con el CaO formando hipoclorito clcico, El
CaO se aade para mantener el pH = 11.

La reaccin entre el cloro y la pirita es muy rpida y est controlada por la velocidad de
disolucin del cloro gas en la disolucin. Un exceso de hipoclorito sdico es perjudicial
en el circuito de cianuracin, ya que reacciona en ste; por ello se controla la adicin de
cloro en funcin de la concentracin de hipoclorito sdico. Tambin se puede controlar
el exceso del mismo, aadiendo bisulfato sdico.

Un exceso de cloruros solubles en la disolucin cianurada de lixiviacin produce un


aumento del consumo de zinc en la etapa de precipitacin o cementacin, obtenindose
adems precipitados poco cuantiosos y con alto grado de impurezas.

Los ltimos desarrollos en el rea de la oxidacin qumica en menas de oro incluye la


clorinacin sbita, en la cual se acelera la disolucin del cloro gas en la disolucin
mediante una agitacin enrgica, lo que produce un aumento de la eficacia del proceso y
una disminucin del tamao del reactor; y el proceso Nitrox que propone la
utilizacin de cido ntrico para oxidar los minerales sulfurados y arsenosulfurados. Se
supone que el NO se recoge y reoxida a HNO3, aunque es un proceso muy corrosivo y
difcil de poner en prctica (R, Mensah-Biney et al., 1991).

2.- Oxidacin a presin

Los minerales sulfurados pueden ser descompuestos rpidamente en medio cido a


temperaturas y presin elevadas, usando oxgeno como principal oxidante. Es por ello
por lo que esta tcnica se aplica a minerales o concentrados de minerales de oro
altamente refractarios, consiguindose aumentos del rendimiento de extraccin de oro
en la etapa de lixiviacin de hasta el 99.5 % (J.C. Yannopoulos, 1991).

El proceso de oxidacin a presin se realiza en autoclaves, emplendose presiones de


oxigeno entre 15-20 atm y temperaturas entre 180-225 C, tanto en medio cido como
alcalino; como consecuencia de la misma se produce la oxidacin completa de la matriz
pirtica, arsenopirtica y carbonatos y se libera el oro de las mismas, con tiempos de
residencia comprendidos entre 1 y 3 horas, el cual se recupera en un proceso posterior
de lixiviacin con cianuro.

Los requisitos ms importantes para que la oxidacin sea efectiva, en materiales con
matriz sulfurada, son:

- Que haya la suficiente acidez en el medio como para lograr unos niveles de
hierro que ayuden a la oxidacin.
- Tener unas condiciones de operacin que minimicen la formacin de azufre
elemental.

27
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Esta tcnica de pretratamiento ha tenido un elevado grado de desarrollo en los ltimos


aos y se ha implantado en numerosas plantas de recuperacin de oro.

El proceso de oxidacin a presin en medio alcalino ha tenido, hasta la fecha, una


menor implantacin en los procesos de recuperacin de oro; en este medio, el sulfato
formado en el proceso de oxidacin de los sulfuros se neutraliza mediante adicin de
agentes custicos o de componentes de la ganga, como calcita o dolomita.

3.- Oxidacin biolgica

La oxidacin biolgica es un proceso por el cual se degradan mediante


microorganismos los minerales sulfurados y se libera el oro encapsulado facilitando la
lixiviacin.

Esta tcnica resulta ser una alternativa atractiva comparada con la tostacin y la
oxidacin a presin, debido a los bajos costes y al bajo impacto medioambiental, para el
tratamiento de algunas menas refractarias (J.C. Yannopoulos, 1991).

Hay muchos tipos de bacterias capaces de catalizar las reacciones de oxidacin del
mineral, sin embargo la ms utilizada es la Thiobacillus ferroxidans que se puede
desarrollar fcilmente en menas pirticas y arsenopirticas a temperaturas moderadas,
menores de 40 C (A. Ballester et al., 1988).

Esta bacteria obtiene la energa que necesita por la oxidacin del sulfuro y tambin da
lugar a la oxidacin del hierro (II) a hierro (III).

El proceso de oxidacin bacterial consiste en aplicar bacterias sobre la pulpa mineral,


esta bacteria oxida el sulfuro presente liberando al oro que era inicialmente refractario,
debido a esto se puede recuperar luego hasta un 85 % del oro por cianuracin del
producto bioxidado.

Los requerimientos bsicos para los microorganismos incluyen: sustrato, aire/oxgeno,


agua, acidez, nutrientes; siendo factores claves a la hora de controlar el proceso
biolgico.

El proceso de bio-oxidacin original utilizaba reactores de lecho fijo, como montones y


eras; pero trabajos ms recientes (A. Bruymesteyn, 1984), indican que los reactores
agitados dan mejores resultados. El empleo de estos reactores ha estado restringido, no
obstante, debido a la necesidad de tiempos de residencia largos, baja densidad de pulpa ,
altos costes de energa para la agitacin y sistemas de eliminacin de calor del sistema.
Ms recientemente algunas de estas restricciones han sido eliminadas (R. Mensah-Biney
et al., 1991).

28
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Otras bacterias empleadas son las Thiooxidans y las Sulfolobus acidocaldarius que
actan a mayores temperaturas que la citada anteriormente, 50-80 C. Estas bacterias se
encuentran en las minas y manantiales de aguas termales.

4.7 Procesos de Disolucin o Lixiviacin

La disolucin o lixiviacin es el proceso mediante el cual se elimina por aplicacin de


un disolvente un componente de una mena que es soluble en l y posteriormente se
separa de la parte no disuelta de la mena.

Los problemas de la lixiviacin son las condiciones mecnicas, qumicas y econmicas


que permitan obtener una disolucin con el componente deseado de la mena y con un
buen rendimiento. La separacin de la disolucin no es ms que la eliminacin del
estril por recuperacin del metal til en la disolucin. Esta separacin puede ser desde
lavar y secar hasta tcnicas como la decantacin o la filtracin.

Para que un mineral metlico sea econmico obtenido por el proceso de lixiviacin, es
necesario que haya un solvente econmico que tenga la caracterstica de que sea
selectivo, es decir que disuelva de una manera particular al metal o metales que se
pretende recuperar y no se combine qumicamente con la ganga o parte no valiosa de la
roca mineral.

La mena puede ser una mezcla heterognea u homognea de varios constituyentes que
se presentan en una diversidad de formas fsicas y qumicas que a menudo precisan una
desintegracin a fin de conseguir una gran superficie de contacto con el disolvente, para
que se pueda originar una reaccin qumica con el constituyente del mineral.

Actualmente el proceso de lixiviacin es muy usado y tiene tendencia de mayores


aplicaciones, por ser ms econmico, y en general, menos contaminante que en los
casos que tiene que usarse la fundicin.

Dentro de los procesos hidrometalrgicos de disolucin ms utilizados para


recuperacin de oro fino, se encuentra la cianuracin, que consiste en la disolucin de
metales preciosos como el oro y la plata en una solucin alcalina, este proceso requiere
bsicamente, de un agente complejante que en este caso es el NaCN y un agente
oxidante que es el oxgeno suministrado por el aire.

Existen otros agentes para disolver oro, como el cloruro, el bromuro o el tiosulfato, pero
los complejos que se obtienen resultan menos estables, por ello se necesitan condiciones
y oxidantes ms fuertes que estos. Adems estos reactivos son costosos, peligrosos para
la salud y el medio ambiente.

La lixiviacin de las menas no refractarias de oro puede realizarse directamente


obtenindose buenos rendimientos; sin embargo cuando se tratan menas refractarias es

29
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

necesario realizar un pretratamiento, en la mayora de los casos oxidativo, de dichas


menas con el fin de oxidar, entre otros, los sulfuros, teluros y los materiales carbonceos
presentes en dichas menas antes de proceder a la lixiviacin.

En cuanto a la prctica industrial, la lixiviacin de Au presenta diferentes sistemas de


operacin que se seleccionan de acuerdo a factores tcnicos y econmicos en el anlisis
de un proyecto, algunos de los cuales son: ley de la especie de inters a recuperar,
reservas de mineral, caracterizacin mineralgica y geolgica, comportamiento
metalrgico, capacidad de procesamiento, costos de operacin y de capital y
rentabilidad econmica. Las formas de lixiviacin ms conocidas son:

- In situ - Pilas

- In place - Bateas

- En botaderos - Reactores agitados: a presin


ambiente y/o en autoclaves

1.- Clorinacin o cloruracin

La clorinacin se aplic ampliamente durante los aos 1800, antes de la introduccin de


la cianuracin, para el tratamiento de menas conteniendo oro y sulfuros de oro, los
cuales no eran tratables por concentracin gravimtrica ni por amalgamacin.

La clorinacin tambin se aplic a procesos de electroplatinado desde principios del


siglo XIX, y fue utilizada para el tratamiento de menas refractarias o semi-refractarias
como una alternativa a la cianuracin (proceso Plattner 1848).

En general, el proceso de cloruracin que est basado sobre la solubilidad del oro en
agua de cloro, ofrece un medio disponible para la extraccin de oro de algunas clases de
menas aurferas que no son aptas para la amalgamacin o tratamiento econmico por
cianuracin, lixiviacin o fundicin. Con algunas menas el proceso de cloruracin
puede dar mejores resultados que el tratamiento por cianuracin. Como una norma, es
mejor el proceso de cianuracin para tratamiento de menas de baja ley, mientras que
para el tratamiento de muchas menas refractarias de alta ley, la cloruracin da mejores
resultados.

El tratamiento de tales materiales por cloruracin involucra la tostacin de la mena que


es la parte ms costosa de la operacin.

El objeto de la calcinacin es la liberacin del oro y la conversin de todos los metales


presentes, excepto el oro y la plata en xidos, los cuales son poco atacados por el cloro.
El arsnico, el antimonio y el azufre deben ser eliminados completamente en la

30
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

calcinacin; las sales solubles, tales como el sulfato ferroso o el cloruro, no deberan
dejarse en la mena calcinada, porque precipitaran el oro de la solucin de su cloruro.

La mena calcinada se clorura para obtener el cloruro urico (AuCl3) soluble en agua.

El cloro empleado en la cloruracin se obtiene ya sea de dixido de manganeso, cloruro


de sodio y cido sulfrico o de hipoclorito de calcio (polvo de blanqueo) y cido
sulfrico. En el primer caso el cloro se produce en generadores especiales y en el
segundo, en el interior de la misma cuba de cloruracin.

La velocidad de disolucin del oro en las disoluciones acuosas de cloruro es mucho


mayor que la que se alcanza en las disoluciones acuosas de cianuro (G.L. Putman,
1944). La razn de esta mayor velocidad es la alta solubilidad del cloro en agua
comparada con la del oxigeno, que es el oxidante usado en la cianuracin.

Tambin se ha observado que la presencia de NaCl (3 %) en la disolucin de cloro,


acelera considerablemente la reaccin debido a que los iones cloruro retrasan la
disociacin del cloro (G.L. Putman, 1944).

Otro de los factores que pueden afectar a la disolucin de oro, mediante disoluciones
acuosas de cloro, es la presencia de otros iones metlicos. La plata y el plomo
reaccionan formando cloruros insolubles en las disoluciones cloro-cloruro. Estos
cloruros insolubles pueden reducir la solubilidad del oro debido a la formacin de una
capa de pasivacin que de lugar a una baja recuperacin del metal.

El cobre, el zinc y la mayora de metales de transicin forman complejos con el cloruro


que son relativamente inestables. De particular importancia son las grandes diferencias
que existen entre las constantes de estabilidad de los complejos de cobre en cianuro o
cloruro y los complejos de oro en ambos medios; as para una mena en particular, el
cobre se disolver mucho menos en medio cloruro que en medio cianuro lo que ser una
ventaja en el tratamiento de estas menas oro-cobre. De esta forma se puede conseguir la
separacin del oro de algunos de los metales mediante lixiviacin con cloro en vez de
con cianuro, lo cual facilita tratamientos posteriores para la recuperacin del metal
precioso.

A pesar de todo ello la clorinacin presenta una serie de inconvenientes frente a la


cianuracin:

a) El medio es altamente corrosivo y requiere materiales especiales en la


construccin de los equipos.
b) El cloro gas debe ser controlado para evitar cualquier riesgo de escape.
c) El empleo de cloro gas aumenta los costes del proceso en comparacin con la
cianuracin que utiliza el oxgeno del aire.

31
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Debido a todos estos condicionamientos, el empleo de la clorinacin se restringe a


sistemas agitados donde puedan ser usados tanque cerrados y se puedan controlar los
residuos vertidos al medioambiente. Este proceso se realiza a un pH entre 2.0 y 2.5. La
velocidad de absorcin de cloro gas se aumenta al disminuir el pH, pero la disolucin se
vuelve ms difcil de manejar.

2.- Lixiviacin cianurada

La cianuracin es el proceso ms usado para la recuperacin de oro, en especial del oro


procedente de las menas no refractarias, pudiendo aplicarse tambin a minerales de
plata.

Como ya se ha indicado, el cianuro sdico es el agente de lixiviacin ms utilizado para


el oro debido a su gran capacidad para extraer a dicho metal de una gran variedad de
menas y a sus costes bajos. Adems el oxidante ms comnmente utilizado en la
lixiviacin cianurada es el oxgeno, que es suministrado por el propio aire lo que hace a
este proceso ms atractivo.

En un sistema relativamente simple de este tipo, el oro se disuelve con facilidad y las
nicas condiciones que se requieren son: que el oro est libre y limpio; que la solucin
de cianuro, no contenga impurezas que puedan inhibir la reaccin y que se mantenga un
adecuado abastecimiento de oxgeno a la solucin durante todo el proceso de la
reaccin. Muchos minerales de oro, en la prctica, se comportan adecuadamente a este
proceso y los problemas que presenta la extraccin del oro son ms mecnicas que
qumicas. Muchos otros, sin embargo, presentan un variado conjunto de problemas
qumicos, que dependen de los numerosos constituyentes que tiene la mena, tales como
el cuarzo, minerales silceos carbonatos de metales alcalinos que son relativamente
inertes a las soluciones de cianuro.

Para explicar la disolucin de oro en la disolucin cianurada existen varias teoras (J.C.
Yannopoulos, 1991), pudindose escribir la reaccin global como:

4Au + 8NaCN + O2 + 2H2O 4NaAu(CN)2 + 4NaOH

El proceso de disolucin del oro en cianuro implica reacciones heterogneas slido-


liquido, siendo la secuencia de estas reacciones:

1. Absorcin de oxgeno en la disolucin.


2. Transpone de oxgeno y cianuro hasta la interfase slido-liquido.
3. Adsorcin de oxgeno y cianuro en la superficie del slido.
4. Reaccin electroqumica.
5. Desorcin de los complejos cianurados solubles de oro y otros productos de
reaccin de la superficie slida.
6. Transporte de los productos desorbidos hasta el seno de la disolucin.

32
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Estas etapas dependen entre otras de las siguientes variables:

- Concentracin de oxgeno, que depende de la temperatura, altitud, fuerza inica


del medio, tipo e intensidad. En concentraciones diluidas de cianuro la presin
de oxgeno no afecta a la dilucin, sin embargo en disoluciones ms
concentradas el efecto es importante.
- Concentracin de cianuro, que influye cuando la disolucin no se realiza a
presin atmosfrica ya que en tal caso la reaccin esta controlada por la presin
de oxgeno.
- pH, que al ser mayor de 9 durante la cianuracin impide que se forme HCN.
- Presencia de lcalis, ya que entre otras misiones previenen la prdida de cianuro
y neutralizan los compuestos cidos del proceso.
- Presencia de otros metales, los cuales pueden consumir oxgeno y/o cianuro
afectando a la velocidad de extraccin del oro.

Asimismo, el empleo de altas presiones durante la cianuracin hace que se consigan


altas extracciones de oro en menas complejas que contienen sulfuros, teluro, selenio,
arsnico, antimonio y bismuto. El bajo consumo de oxigeno indica una oxidacin
limitada de los sulfuros y otros contaminantes, y puede decirse que la cianuracin se
favorece por el aumento de la solubilidad del oxgeno en la disolucin.

El tiempo de operacin del proceso a altas presiones es de 3-4 horas para cantidades de
mineral de 2.0-2.5 Tm, e incluye tiempos de autoclave de 1.5 horas, siendo, por tanto,
un proceso muy costoso (J.C. Yannopoulos, 1991).

Con todo, como ya se ha indicado anteriormente, el mtodo ms comn para la


extraccin de menas no refractarias sigue siendo la disolucin del oro mediante
cianuracin alcalina, aunque algunas menas, especialmente las refractarias, no se
comporten bien frente al proceso de cianuracin convencional, caracterizndose por
recuperaciones de oro bajas y un alto consumo de cianuro, por lo cual es necesario
realizar un tipo de pretratamiento oxidativo, proponindose diversos, como pueden ser:
la tostacin, oxidacin qumica, oxidacin a presin, oxidacin biolgica, todos ellos
procesos previos a la cianuracin, y que pretenden hacer que la mena aurfera sea
fcilmente atacada mediante una lixiviacin cianurante.

Mediante la lixiviacin cianurada se consigue recuperar un 75-90 % de oro de las menas


tostadas y un 85-95 % de los concentrados.

A pesar de su gran xito, la cianuracin actualmente enfrenta serios problemas de


carcter no cientfico ocasionadas por la alta toxicidad del cianuro. Una de las reas ms
activas de la investigacin en el campo de la metalurgia est encaminada a la sustitucin
del cianuro por lixiviantes menos txicos y ms seguros desde un punto de vista
medioambiental. Entre ellos han sido propuestos, la tiourea, el tiosulfato, el bromo, el
iodo y el sulfocianuro.

33
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Adems, hay que considerar que la lixiviacin de oro por agentes cidos no cianurados
puede ser ventajosa en el tratamiento de menas y concentrados de sulfuros oxidados o
parcialmente oxidados, los cuales son cidos ellos mismos (R, Mensah-Biney et al.,
1991).

An as, la lixiviacin con cianuro seguir ocupando e1 puesto nmero uno por muchos
aos, entre otros procesos hidrometalrgicos orientados a la explotacin de metales
preciosos.

3.- Tiourea

La tiourea es un reactivo orgnico de formula (NH2CSNH2). El proceso con tiourea fue


patentado por dos investigadores rusos I.N. Palskin y M.A. Kozukhova en los aos 40
del pasado siglo, quienes posteriormente en la dcada de los 60, avanzaron en el uso de
la tiourea en la disolucin del oro (L. Fabregas et al., 1991).

El empleo de la tiourea se ha propuesto como alternativa a la cianuracin para el


tratamiento de menas de oro sulfuradas o para su uso en situaciones donde los
condicionamientos medioambientales dificulten el empleo de cianuro (V.P. Kazalcov et
al., 1964-1995).

El oro es capaz de disolverse en soluciones cidas de tiourea formando un complejo


catinico. Se ha descrito la reaccin de disolucin de oro de la siguiente manera (A.I.
Lapshin et al., 1964):

Au + 2CS(NH2)2 Au[CS(NH2)]2+ + e-

Algunos autores han estudiado el empleo de disoluciones de tiourea como lixiviante del
oro y la plata (J.B. Hiskey et al., 1984), indicando que el alto consumo de tiourea y la
baja velocidad de disolucin observadas se atribuyen a un efecto inhibidor producido
por el azufre, en la superficie de las partculas de oro formadas, debido a la degradacin
de la tiourea.

Se ha indicado (R.G. Schulze, 1985), como puede reducirse el consumo de tiourea


mediante agentes estabilizantes, el procedimiento implica la adicin de SO2 a la
solucin de lixiviacin, controlando as el par redox entre la tiourea y su primer
producto de descomposicin, el sulfuro de formamidina, y conservando la formacin de
azufre en un mnimo.

Algunos de los parmetros crticos de la lixiviacin con tiourea son pH = 1.4, ajustado
mediante cido sulfrico; potencial redox, entre 150 mV y 250 mV; concentracin de
tiourea, 1 %.

34
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Se ha observado que por encima de 250 mV el consumo de tiourea aumenta mucho, y


por debajo de 150 mV el oro no se lixivia. La fuerza electromotriz de la disolucin se
contraa dosificando MnO2 con perxido de manganeso.

4.- Tiosulfato

Dentro de los lixiviantes alternativos al cianuro se encuentra el tiosulfato, que presenta


un comportamiento muy favorable para minerales que contienen cobre y cierta cantidad
de materias carbonceas, adems de ser una alternativa no contaminante, en
comparacin con la alta toxicidad del cianuro.

La utilizacin de este reactivo se conoce desde 1880, habindose introducido mejoras en


el proceso tales como la adicin de iones cobre y la estabilizacin del tiosulfato por la
adicin de SO2 H2SO3 (D.M. Liddell et al., 1945-1995). Se tiene conocimiento de su
aplicacin in situ, pero no a escala comercial.

Aunque en un principio se utiliz tiosulfato de sodio, la disolucin de oro en una


solucin de tiosulfato de amonio es una reaccin que puede ser catalizada directamente
por la presencia de in cprico. En el rea andica el oro es acomplejado
simultneamente tanto por el tiosulfato como por el amoniaco formando un
aurotiosulfato Au(S2O3)23- y una amina de oro Au(NH3)2+ respectivamente, siendo el
complejo con tiosulfato el ms estable termodinmicamente a pH cercano a 10 (D.
Zipperian et al., 1988-1995-1999). El agente oxidante del oro metlico aparece en la
solucin como in cprico, a la forma de cuprotetramina Cu(NH3)42+.

Sin embargo, uno de los problemas asociados al uso del tiosulfato es la recuperacin del
oro desde las disoluciones obtenidas, ya sea por falta de conocimiento al respecto o por
la dificultad del proceso mismo (P. Navarro et al., 2006).

5.- Bromo

Desde hace muchos aos se conoce que el bromo es un poderoso extractante del oro,
pero slo recientemente se ha aplicado para su recuperacin. La lixiviacin del oro con
bromo se realiza utilizando un producto comercial, el DMH, que suministra el bromo
(R.G. Sergent et al., 1988-1989).

La reaccin global se puede representar por:

2Au + 3Br2(DMH) + 10NaBr + 6H2O 4Na(AuBr4) + 6NaOH + 3H2(DMH)

Las ventajas de la utilizacin del bromo son la rpida extraccin, la no toxicidad y


adaptabilidad en un amplio margen de valores de pH.

Los resultados obtenidos por este mtodo son similares a los obtenidos con la
cianuracin convencional en menas refractarias (A. Dadgar et al., 1989). Por tanto, la

35
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

alta velocidad de disolucin y los bajos costes de recuperacin del proceso hacen
esperar una definitiva ventaja econmica sobre la cianuracin.

Las desventajas que presenta el empleo de bromo son el alto consumo de reactivo y la
interferencia en las tcnicas de absorcin atmica y cromatogrficas (ICP).

6.- Iodo

El iodo forma con el oro el complejo ms estable de todos los halgenos, es capaz de
lixiviarlo de su mena en bajas concentraciones y puede penetrar las rocas. Se ha
indicado que el iodo no se absorbe en gangas minerales, lo que permite la buena
recuperacin del agente, reduciendo el coste del proceso (R. Jacobson et al., 1987).

La aplicacin de la lixiviacin de oro con iodo es un proceso patentado (K.J. McGraw et


al., 1979), en la que se describen algunos aspectos del empleo de iodo en la lixiviacin
in situ, usando un complejo triiodado para oxidar al oro. Tambin han demostrado que
el iodo puede ser regenerado electrolticamente en una celda diafragma.

Las principales razones de que este proceso no compita con el cianuro son el excesivo
consumo de reactivo y el alto coste del mismo.

7.- Sulfocianuro

En los ltimos tiempos, se ha empleado sulfocianuro como agente lixiviante,


recuperndose despus el metal de la disolucin mediante electrlisis (A.J. Monhemius
et al., 1974-1989-1992). Es menos txico que el cianuro lo que es una ventaja frente al
empleo de ste.

4.8 Recuperacin del Oro desde Soluciones

Una vez realizada la lixiviacin el oro puede ser recuperado de la disolucin acuosa en
la que se encuentra junto con otros metales que tambin hayan sido disueltos por el
agente de lixiviacin.

La precipitacin del oro en estado de cloruro, se puede hacer empleando diversos


reactivos, tales como el carbn vegetal, el sulfato ferroso (FeSO4), el hidrgeno
sulfurado (H2S), el sulfuro de cobre (CuS) recientemente precipitado, el sulfuro de
hierro fundido o precipitado y otros sulfuros metlicos. Otros precipitantes que no han
tenido aplicacin en gran escala son: el plomo, zinc, estao, arsnico, bismuto,
antimonio, aluminio, nquel, cadmio, mercurio, plata, hidrgeno, cloruro estaoso, cido
oxlico, solucin alcalina de sacarina, azcar y ter.

En cuanto a la precipitacin de oro y plata de soluciones de cianuro, se han usado cinco


mtodos a saber: zinc, aluminio, carbn vegetal, sulfuro de sodio y electrlisis.

36
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Tambin se pueden considerar los procesos de resinas de cambio inico y extraccin


con disolventes.

En cualquier caso, la clarificacin perfecta de la disolucin acuosa es probablemente el


factor ms importante para la obtencin de un precipitado limpio o realizar
adecuadamente la electrlisis. Se debe eliminar todos los slidos en suspensin de la
solucin rica, aun aquellas suspensiones coloidales prcticamente invisibles a la vista.

1.- Precipitacin del oro con sulfato ferroso con cido sulfhdrico

El sulfato ferroso reacciona con el cloruro urico segn la frmula siguiente:

2AuCl3 + 6FeSO4 2Au + 2FeCl3 + 2Fe2(SO4)3

El sulfato de hierro es uno de los ms antiguos precipitantes del oro. Se prepara


disolviendo el hierro en cido sulfrico.

La precipitacin del oro con cido sulfhdrico se efecta de acuerdo a la siguiente


reaccin:

2AuCl3 + 3H2S Au2S3 + 6HCl

La precipitacin es rpida y el precipitado (Au2S3) se separa de la solucin por medio de


filtros prensa y, finalmente, se somete a fusin. La recuperacin por este mtodo es del
95 %.

2.- Cementacin

La cementacin es el trmino usado en hidrometalurgia para describir la precipitacin


de un metal de la disolucin de sus sales por otro metal que es ms electropositivo.

En general la cementacin o precipitacin puede escribirse:

nMm+ + mN = nM + mNn+

Esta reaccin est gobernada por las leyes de las reacciones monomoleculares y est
controlada electroqumicamente.

Actualmente al proceso de recuperacin de metales preciosos de soluciones ricas


desoxigenadas mediante cementacin con polvo de zinc se le conoce como Merril-
Crowe, y es el mtodo ms utilizado en el mundo para este fin.

El zinc ha sido utilizado desde el inicio del proceso de cianuracin para la recuperacin
de oro en solucin, debido a su reactividad con el cianuro junto con su capacidad de
llevar a cabo reacciones de sustitucin, puede ser utilizado para recuperar oro tras un
proceso de adsorcin con carbn activado, o directamente tras la filtracin de la
37
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

solucin cargada con oro, llamada solucin lixiviada, dependiendo de las condiciones
del material y de la escala de la industria, actualmente entre el 25 y 30% del oro del
mundo sigue siendo recuperado mediante tratamiento directo con zinc.

La cementacin con zinc fue inicialmente realizado en cajas llenas con virutas atadas de
zinc. La solucin con oro fue filtrada a travs de filtros de arena para remover los
slidos suspendidos. Luego las virutas de zinc fueron recubiertas, esencialmente
pasivadas con hidrxidos insolubles de zinc, por lo cual el consumo de zinc era alto.
Para aliviar este efecto, se realizaron tres mejoras importantes:

La primera, fue el uso de una sal de plomo; esto fue mejorado por sumergir los grupos
de virutas en acetato de plomo.

La segunda, fue la sustitucin por el polvo de zinc en lugar del uso de virutas de zinc
(C.W. Merrill).

La tercera, fue la introduccin de la de-aeracin de la solucin a travs del uso de una


torre de vaco (T.B. Crowe).

Estos tres cambios se iniciaron en los aos 20 del pasado siglo, desde entonces los
principales avances para el proceso Merrill-Crowe han sido relacionados a los equipos.
Con el inicio de un pequeo cambio con la introduccin de Filtros Stellar, han
simplificado la operacin, reduciendo los costos de operacin e incremento en el
tamao de las plantas.

El uso del proceso bsico ha sido expandido para incluir la recuperacin del oro
proveniente de la elucin del carbn y soluciones originadas de una lixiviacin
intensiva.

La recuperacin de oro mediante un proceso de cementacin con zinc se aplica de forma


muy extensa cuando dicho metal se encuentra en disoluciones cianuradas, sin embargo,
es imposible la utilizacin del zinc para la cementacin cuando el oro se encuentra en
disoluciones en medio cloro-clorhdrico ya que el zinc es altamente soluble en medio
cido, producindose grandes cantidades de hidrgeno y dando lugar a un gran consumo
de metal.

Entre los metales que pueden ser utilizados para la precipitacin del oro en medio
cloruro en el lugar del zinc se encuentra el aluminio, sin embargo los productos
obtenidos son generalmente pobres en el metal y necesitan procesos de refinado que
resultan altamente costosos.

Es importante mencionar que la cementacin con zinc sigue siendo la mejor opcin bajo
ciertas condiciones de operacin, como minerales con alto contenido de plata,
materiales muy arcillosos, o una escala de produccin no muy alta que justifique la
inversin en implementacin de procesos con carbn activado.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

3.- Adsorcin de metales en carbn activo

El empleo del carbn activo para la adsorcin de oro y plata de disoluciones acuosas ha
tenido en los ltimos tiempos una mayor aceptacin que el procedimiento convencional
de precipitacin con zinc, debido a una mayor eficacia y tener un menor coste de capital
y operacin (G.J. MacDougall et al., 1981-1985-1988-1990-1995).

El carbn activo posee la capacidad de adsorber metales preciosos, debido a su gran


rea superficial de 500 - 1500 m2/gr y por su gran porosidad debido a su estructura
carbonosa que pone a disposicin del sistema una superficie enorme para adsorber
diversas especies. El oro unido a dos cianuros en el complejo en presencia de carbn,
forma otra unin qumica. Un electrn del carbn es compartido por el oro que lo
acomoda en un nivel bajo de energa, lo que requiere que el carbn disponga de un
electrn con alto nivel energtico. Los tomos de carbn estn situados en los bordes de
los planos basales, tipo grafito, que deben ser grandes para tener electrones de alta
energa. El tamao de los planos basales depende de la materia prima utilizada para
obtener el carbn. En el carbn activo los bordes con electrones apropiados se
encuentran en las paredes de los mesoporos (2 - 50 nm). Al estar los iones aurocianuro
cargados negativamente, se precisan cationes, como el Ca+, que son coadsorbidos
asegurando as la neutralidad. La presencia de calcio tiene un efecto adverso, ya que el
cianuro se oxida a carbonato sobre la superficie del carbn, con lo que se produce la
precipitacin del carbonato clcico que bloquea al carbn activo al tapizarlo. Para evitar
esto, de vez en cuando, se lava el carbn con cido (HCl), que no afecta al oro.

Las diversas tcnicas de la adsorcin en carbn estn en uso en la industria de los


metales preciosos en la mayora de las nuevas plantas.

Estas tcnicas son:

a.- Carbn en Pulpa (Carbon-in-Pulp, CIP): El carbn activado se mezcla directamente


con la pulpa lixiviada y se adsorbe el oro de la solucin.

Se usa generalmente para tratar menas de baja ley, alimentadas con carbn granular (6-
28 mallas) en contracorriente con la pulpa cianurada (R.J. Davidson, 1974).

El carbn cargado se eluye, y el oro y la plata en el eluido se recuperan por


precipitacin con zinc o por electrlisis, con ctodos de acero, utilizando 2,5-3,5 voltios
por celda y una eficacia de corriente de 30-40 Amperios.

Davy Mckee Corporation desarroll una nueva tcnica del proceso de carbn en pulpa,
basado en un nuevo diseo de los aparatos para poner en contacto la pulpa y el carbn
(D. Naden et al., 1986). Consiste en un nuevo intercambiador, que permite manejar
concentraciones altas de carbn activo. El aumento de la concentracin de carbn, desde
un 5 % para el mtodo convencional hasta un 25 % para el mtodo Davy Mckee, reduce

39
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

el volumen de etapa en un 80 %. Este nuevo diseo disminuy el coste de capital de la


planta de adsorcin en un 20-45 % del coste total de la planta.

b.- Carbn en lixiviacin (Carbon-In-Leach, CIL): El carbn activado se aade a la


pulpa de la mena en los estanques de lixiviacin y adsorbe el oro de la solucin a
medida que el proceso de cianuracin toma lugar.

La lixiviacin carbn in leaching (CIL) o carbn en lixiviacin, consiste en


adsorber el oro en carbn activado al mismo tiempo que se disuelve el oro desde el
mineral mediante la aplicacin de iones de CN, llevndose a cabo la lixiviacin y
absorcin de los iones de oro al mismo tiempo, dentro los mismos estanques agitados.
El carbn se mueve en contra corriente a la pulpa de mineral que avanza en una serie de
estanques agitados.

Una vez terminado el ciclo de cianuracin la pulpa es descartada. El carbn cargado con
oro y plata se extrae desde los primeros estanques, se lava de restos de pulpa y se enva
al proceso de elusin.

La lixiviacin y adsorcin en carbn simultnea con oxgeno es otro nuevo proceso


desarrollado por Hazen Research Inc. (M.S. Prasad et al,. 1991). El proceso consiste en
la utilizacin de oxgeno en lugar de aire. Los ensayos realizados con diferentes menas
indican que la velocidad de lixiviacin puede aumentar significativamente unas 4.8
veces, cuando se emplea oxgeno en el proceso. Contrariamente a lo esperado, el
consumo de cianuro es menor que en el ensayo comparativo con aire.

La principal ventaja de este proceso es la reduccin del tiempo de retencin; de este


modo, tanto la lixiviacin como la adsorcin de oro se puede llevar a cabo en el mismo
nmero y tamao de los tanques que en el proceso con aire, y puede ser utilizado para
reducir el capital y costes de operacin, o para aumentar la produccin o mejorar la
recuperacin de oro en las plantas existentes.

El proceso de carbn en pulpa (CIL) posee importantes ventajas comparativas sobre el


de lixiviacin agitada y cementacin de oro con zinc (proceso Merrill Crowe), dentro de
las cuales se pueden destacar:

La facilidad que posee el carbn activado para adsorber el complejo aurocianuro


([Au(CN)2]-) no se ve tan seriamente afectada por la presencia de algunos elementos en
disolucin, como complejos de cobre y nquel, los cuales desfavorecen la precipitacin
de oro con zinc. Las partculas de carbn se agregan directamente a la pulpa de
lixiviacin, lo que evita los procesos de filtracin y clarificacin que se requieren con la
cementacin.

Las prdidas de oro son significativamente menores que en una planta tradicional de
cementacin, por lo que el proceso CIL ofrece ventajas econmicas, tanto por lograr

40
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

mayores recuperaciones como en trminos comparativos de costos de capital y


operacin.

Como desventaja se puede indicar que una alta concentracin de plata en el relave o
mineral a tratar por CIL tendr efectos negativos en la adsorcin de oro, es decir, se
necesitaran muchas etapas de adsorcin para alcanzar la conversin deseada, lo que lo
hace muchas veces econmicamente inviable. Otro inconveniente del proceso CIL es el
elevado grado de molienda que se requiere para que la reaccin de disolucin de oro se
logre rpidamente.

c.- Carbn en columnas (Carbon-In-Column, CIC): Las columnas se rellenan con


carbn activado granular y se adsorbe oro desde soluciones clarificadas a medida que
esta percola a travs de la columna. Se emplea para adsorber oro desde soluciones
efluentes de pilas de lixiviacin.

El mtodo de lixiviacin en pila y adsorcin en carbn activado CIC, es ms apropiado


para minerales que slo tienen oro y bajo contenido de plata; esto se debe al eventual
aumento de la concentracin de iones de plata y con ello aumento el tamao de planta
para adsorber eficientemente los complejos de Au y Ag.

Por otra parte, la recuperacin de oro de disoluciones no cianuradas mediante estas


aplicaciones es importante para el desarrollo de los posibles sistemas alternativos de
lixiviacin de oro como son la lixiviacin con cloro, tiourea o tiosulfato.

Finalmente, la desorcin del oro del carbn activado, se ha realizado generalmente


utilizando los procesos de elucin ZADRA o AARL (P.R. Bailey, 1987). Ambas
tcnicas utilizan un eluyente acuoso de baja fuerza inica, que produce eluidos pobres
que requieren tcnicas de electrodeposicin para recuperar al oro.

Se ha desarrollado una nueva tcnica de desorcin, basada en el empleo de un alcohol,


generalmente metanol, denominado proceso Micron. Este proceso opera como una
destilacin a reflujo con carbn activo como un medio fraccionante. La principal
ventaja del proceso Micron es la produccin de volmenes pequeos de eluidos de oro
con concentraciones entre 5000-15000 ppm de oro, recuperndose el oro por
electrodeposicin en una hoja de aluminio (M.S. Prasad et al., 1991).

El procedimiento Zadra, el procedimiento Zadra a presin y el procedimiento Zadra con


empleo de disolventes orgnicos operan por elucin directa, y los procedimientos
AARL Y Micron Research hacen uso de preimpregnacin antes de la elucin.

4.- Electrlisis

Las reacciones electroqumicas son reacciones qumicas heterogneas que ocurren


mediante la transferencia de carga entre un electrodo y un electrolito. Los componentes
mnimos que se requieren para una reaccin electroqumica son: un nodo, un ctodo, y

41
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

un contacto inico entre los electrodos (mediante un electrolito), y un circuito elctrico


externo.

Los electrodos son usualmente buenos conductores de electrones. Normalmente los


electrodos son construidos con slidos metlicos o carbn, aunque otros materiales
pueden ser utilizados como son los materiales cermicos o polmeros.

El electrolito es generalmente un conductor inico efectivo, el cual se encuentra en una


solucin acuosa de una sal, un cido o un lcali.

El circuito elctrico en una celda electroqumica que se divide en dos partes. En la parte
externa del circuito elctrico, la corriente fluye en una direccin, del nodo al ctodo
como un flujo de electrones. Dentro de la celda, la corriente fluye electrnicamente en
el interior de la estructura del electrodo y inicamente en el electrolito, entre ellos. En el
electrolito, la corriente de flujo es mediante la migracin de iones, aniones hacia el
nodo y cationes hacia el ctodo.

El ctodo es el electrodo en el cual la reduccin de las especies ocurre por la ganancia


de electrones del electrodo. El nodo es el electrodo en el cual la oxidacin de las
especies ocurre mediante la prdida de electrones para el electrodo.

Para efectuar el balance de carga que existe a travs de una celda electroqumica es
importante tener en cuenta que la corriente total para la reduccin en el ctodo es igual
que para la oxidacin en el nodo, y la transferencia de carga ocurre debido a la
reaccin electroqumica.

Como una forma de recuperar los metales en soluciones lixiviadas se encuentra el


mtodo electroqumico, est refinacin electroltica en el proceso, representa la etapa
final.

En esta etapa el material es depositado en substrato inerte o del mismo tipo de metal que
se va a recuperar, mediante bloque metlicos que permiten la transferencia de los iones
de la solucin.

La recuperacin electroltica de oro a partir de disoluciones en medio cloruro se aplica


comercialmente para el refinado del oro.

El cloro se produce en el nodo, esto es una ventaja, ya que puede ser reutilizado para la
lixiviacin, sin embargo es necesario tener cuidado ya que el cloro liberado no puede
ser almacenado en un sistema cerrado por el peligro que ello conlleva y debido a la
corrosin del equipo.

En la dcada de los 80 del pasado siglo, se investig la electrlisis directa del oro a
partir de disoluciones cianuradas de oro diluidas, entre 1 y 10 ppm, procedentes de
procesos de lixiviacin en montones (R.L. Paul et al., 1982).

42
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

5.- Resinas de cambio inico

El proceso esta basado en la utilizacin de resinas de cambio inico empleando


columnas. El diagrama de flujo es similar al de las plantas de carbn activo en
columnas, pero con la diferencia de que no requiere ni presin ni altas temperaturas para
eliminar o reextraer el oro de las resinas cargadas, que pueden ser resinas dbil o
fuertemente bsicas (A.J. Gilmore et al., 1967-1984-1986-1990).

En general, la reextraccin del oro y la plata cargados en la resina es algo difcil. Las
resinas base-dbiles pueden ser eluidas por disoluciones diluidas de hidrxido sdico a
temperatura ambiente. Las resinas base-fuerte requieren disoluciones concentradas de
NH4SCN Zn(CN)42- (A.D. Filmer et al., 1982), en este ltimo caso la resina debe ser
regenerada usando cido para romper el complejo cianurado de zinc produciendo HCN
gas, el cual debe ser recolectado y readsorbido en sosa custica para reciclarlo.

6.- Extraccin por solventes

Despus de realizarse la lixiviacin se puede utilizar el mtodo de extraccin por


solventes para purificar y concentrar los iones metlicos.

El proceso de extraccin por solventes (o extraccin lquido-lquido) es una tcnica de


separacin, la cual involucra transferencia de masa entre dos fases inmiscibles. El metal
es transferido de una fase acuosa a una orgnica o viceversa. Este tipo de tcnica se
aplica ampliamente en procesos metalrgicos de cobre, debido su bajo costo y reducido
impacto ambiental.

Bsicamente, el proceso de extraccin por solventes se usa para purificar y concentrar


metales. Solo se requiere que el metal especfico sea transferido selectivamente desde
una fase acuosa a una orgnica. Puede definirse por la ecuacin:

M(ac) + E(org) ME(org)

donde:

el extractante esta denotado por E,

y el ion metlico se denota por M.

La ecuacin representa la siguiente situacin: el ion metlico M, que se encuentra


inicialmente en la fase acuosa, se pone en contacto con una fase orgnica que contiene
al extractante E. La transferencia de M ocurre a travs de la interfase, produciendo una
nueva especie ME, la cual es soluble nicamente en la fase orgnica.

Este fenmeno se conoce como extraccin, y el objetivo es separar el metal, en este


caso M, de otros metales o componentes que estn presentes en el sistema acuoso. En

43
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

procesos metalrgicos, se requiere un segundo proceso con el fin de transferir el metal


de la fase orgnica a una nueva fase acuosa. Esto, que se llama el proceso de
reextraccin, es lo contrario del proceso de extraccin, y requiere que el equilibrio en la
ecuacin se desplace a la izquierda.

Como se puede observar, la separacin y recuperacin de un metal puede, al menos en


teora, logrndose a travs de dos operaciones bsicas de transferencia de masa que
involucran dos fases lquidas. Por razones econmicas estas deben tener una solubilidad
mutua mnima.

Cuando una fase acuosa que contiene metales se mezcla con una fase orgnica,
constituido por un extractante selectivo, el metal se distribuir entre las dos fases. Esta
distribucin es, en el caso de iones metales, de acuerdo con su naturaleza qumica y la
afinidad. El proceso bsico de extraccin depende esencialmente de un cambio de
posicin del equilibrio qumico del sistema de dos fases.

Las reacciones qumicas ocurren entre las especies metlicas presentes en la fase acuosa
con uno o ms componentes de la fase orgnica, llamado solvente. Cuando existe un ion
metlico en una solucin acuosa como ion hidratado, la tendencia a transferirse a la fase
orgnica es muy pequea

Para lograr la transferencia requerida se debe modificar de alguna manera al ion. Para
convertir el ion metlico a una especie extractable es necesario neutralizar su carga y
reemplazar una parte o toda su agua de hidratacin por alguna otra molcula o ion. Para
lograr esto se puede:

- Forma una especie neutra (complejando el metal inico con un ion de carga
opuesta) y al mismo tiempo remplazando una parte o toda el agua del metal.
- Obtener complejos que provienen de la formacin de especies neutras con un
extractante.
- Reemplaza el agua de hidratacin del metal ion con molculas del solvente.

El proceso completo convierte un ion metlico hidroflico en una especie hidrofbica.

En los sistemas de extraccin de metales es de fundamental importancia la naturaleza de


las especies metlicas. Se clasifica los sistemas de extraccin de la siguiente manera:

- Aquellos relacionados con formacin de compuestos.


- Aquellos relacionados con la asociacin de iones.
- Los relacionados con la solvatacin del metal ion.

Algunos extractantes pueden pertenecer a ms de una clase, dependiendo en gran


medida de las condiciones del proceso.

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

En la industria de metales preciosos la extraccin por solvente puede llevarse a cabo en


un proceso continuo, cuyas ventajas son las siguientes:

1. Habilidad de manejar pequeas cantidades de solucin.


2. Buen control de inventario.
3. Operacin automatizada y menos intervencin del operador.
4. Multi-etapas y contra corriente de extracciones y separaciones.
5. Permite el uso de extractantes con lenta extraccin.
6. Inventarios reducidos de metales preciosos y orgnicos en el circuito.

Una vez que se obtiene los iones metlicos deseados purificados y concentrados en la
solucin cida de reextraccin, se puede recuperar los metales en forma slida por
electrodepositacin o precipitacin reductiva.

Por otra parte, las cinticas de la extraccin con disolventes son ms rpidas,
normalmente, que las de los procesos de adsorcin con carbn y de cambio inico y
pueden alcanzarse altos valores de extraccin en pocos minutos. Esto se atribuye a las
mejores propiedades de transporte de materia del sistema lquido-lquido. Sin embargo
las cinticas de reextraccin suelen ser algo ms lentas.

Es decir, los agentes de extraccin lquidos ofrecen algunas ventajas, frente al carbn
activo y a las resinas de cambio inico, como son: rpidas cinticas de extraccin y altas
cargas de oro en la fase orgnica. Estos factores reducen los requerimientos de los
equipos del proceso y simplifican los requerimientos de refinado del producto.

Entre los distintos tipos de agentes de extraccin que pueden ser empleados para la
recuperacin de oro se pueden citar:

- Reactivos rgano-fosforados neutros como el TBP, o el TOPO (M.B. Mooiman


et al., 1970-1971-1990-1991).
- Reactivos de solvatacin oxigenados como son los teres, steres, cetonas y
alcoholes, que se pueden usar en distintos medios como cloruro, bromuro,
cianuro, nitrato, sulfato (S. Amer, 1983).
- Aminas y sales de amonio cuaternario (F.G. Seeley et al., 1971-1983-1988-
1990).
- Agentes de extraccin cidos como son los cidos carboxlicos y los derivados
del cido fosfrico (S. Facon, 1993).
- Otros reactivos menos usados son los xidos de amina, compuestos derivados
del petrleo, compuestos que contienen azufre tales como sulfuros, sulfxidos
de dialquilo, cidos dialquiltiofosfricos y dialquilditiofosfricos (G.N. Shivrin
et al., 1966-1974-1977-1983).

Aunque se ha estudiado la aplicacin de estos agentes en casi todos los medios acuosos,
los medios cloruro y cianuro son los que mayor inters tienen en la recuperacin del
oro.
45
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

En los ltimos aos se han introducido en el mercado nuevos agentes de extraccin, que
abren nuevas posibilidades en la aplicacin de esta tcnica en la recuperacin de los
metales, pero de los que en muchos casos se desconocen todava los mecanismos
qumicos responsables de la extraccin de los metales.

Sin embargo su uso para la purificacin y concentracin de oro de disoluciones de


lixiviacin diluidas aunque ha sido propuesto, no se ha aplicado comercialmente de una
forma muy amplia, hecho que puede ser debido a que es una tcnica novedosa, si se
compara con otras (cementacin), y evidentemente a que en muchos casos no existe un
conocimiento profundo de la qumica de los agentes de extraccin en relacin con este
metal. Esta tcnica tiene una amplia aplicacin industrial en la recuperacin de otros
metales, especialmente el cobre y el uranio.

No obstante, la extraccin con disolventes ha sido aplicada industrialmente para la


separacin de oro, de los metales del grupo del platino y de los metales base durante el
refinado de los metales preciosos (J. Banes et al., 1982), compitiendo favorablemente en
este campo con la tcnica de electrorefinado.

4.9 Refinacin del Oro

Es sabido que el oro obtenido por cualquiera de los procedimientos conocidos puede
contener varios metales que lo impurifican. Entre estos figuran el cobre, arsnico,
antimonio, bismuto, plomo, zinc, selenio, teluro, mercurio, etc., sin contar la plata que
siempre est aleada con oro.

Los primeros mtodos que refinaban este metal eran procedimientos pirometalrgicos,
como la copelacin, que aunque podan eliminar los metales menos valiosos, por
ejemplo los metales base, no eran capaces de recuperar o eliminar a los otros metales
preciosos, en particular la plata, por lo que el oro que se obtena no presentaba una
elevada pureza, valor que poda variar entre 65 a 90 % de oro

Pese a todo, estos procesos considerados como clsicos se han venido utilizando con
frecuencia por los principales pases productores de este metal, y no es hasta este ltimo
cuarto del siglo XX cuando se ha desarrollado nuevos procesos, estos han pretendido
cambiar completamente la tecnologa y los procedimientos para la recuperacin de este
metal precioso y estimado.

Generalmente, se asume que los procesos de refino de este metal empiezan cuando ya se
tiene un material en el que el contenido de oro empieza a ser importante, normalmente,
y antes del proceso de refino, no existe un control muy estricto respecto a las impurezas
que acompaan al oro, y estas restricciones solo conciernen al cobre y a los materiales
carbonceos, que consumen al agente de lixiviacin, cianuracin, y contribuyen a la
propia destruccin del agente de lixiviacin en exceso.

46
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Por lo tanto, las restricciones en cuanto al control y eliminacin de las impurezas solo se
empiezan a considerar cuando comienza el proceso de refino del metal.

La refinacin del oro consiste en hacer dos operaciones para obtener el oro fino: La
primera, llamada tambin Purificacin del oro bruto tiene por objeto la eliminacin de
todos los metales menos la plata, y la segunda, el refino propiamente dicho, que consiste
en la separacin de estos dos metales para obtener el oro en su mxima ley de pureza
(99.9% de oro).

Consecuentemente, las materias primas que alimentan estas plantas de refino pueden
proceden entonces de:

- Operaciones de minera-metalurgia propias del metal.


- Lodos andicos procedentes de la recuperacin de otros metales.

En este apartado se describen principalmente los procesos conocidos para la refinacin


del oro procedente de la metalurgia de este metal, considerando algunos procesos
especficos para el refino de los lodos andicos de otras metalurgias.

Los procesos empleados en la llamada purificacin del oro bruto son:

1.- Destilacin y condensacin del mercurio

Dependiendo del tipo de mineral a procesar (mineraloga) algunos contienen


significativas concentraciones de mercurio (> 0.1 - 0.5 %) y deben ser tratados para
removerlos antes de la fundicin del precipitado. Este tratamiento debe ser realizado
para minimizar la emanacin de gases txicos de mercurio a la atmsfera durante las
siguientes etapas del proceso.

Por su alta presin de vapor relativa (1.3 x 10-3 mmHg a 20 C) comparada con otros
metales (Au = 10-10, Ag = 10-22 y Pt < 10-22 mmHg), el mercurio puede ser separado
eficientemente de otros metales preciosos o bases por una simple destilacin. El
mercurio es removido por Retortas, hornos especialmente diseados para este fin. El
punto de ebullicin de Hg es de 357 C, las temperaturas tpicas aplicadas son de 600 -
700 C para vaporizar todo el contenido de mercurio. Estas temperaturas son similares a
las aplicadas para la tostacin o calcinacin y otras reacciones que ocurren bajo estas
condiciones tambin son aplicadas durante la Retorta.

La temperatura de la retorta es incrementada lentamente para secarlo completamente


antes de vaporizar el mercurio y para dar tiempo a que el mercurio migre hacia la
superficie. El sistema es mantenido a mxima temperatura durante dos a tres horas para
asegurarse la total volatilizacin del mercurio. Remociones sobre el 99% son fcilmente
obtenidas en las refineras.

47
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Las retortas son operadas bajo una ligera presin negativa y el vapor del mercurio es
usualmente recuperado dentro de un sistema de condensacin por agua. El vapor es
rpidamente enfriado a menos del punto de ebullicin (357 C) y el mercurio lquido es
colectado bajo agua para evitar la reevaporacin.

2.- Proceso de fundicin

El Proceso de fundicin consiste en obtener el metal dor a partir del precipitado


proveniente del proceso de eliminacin del mercurio. El propsito de la fundicin es
retirar metales y otras impurezas del alto grado que se concentran, para producir un
lingote de oro-plata que contiene tpicamente los metales preciosos del 95%. El
producto fundido, llamado lingote de dor, es conveniente para la venta directa y/o para
la refinacin adicional.

La fundicin, o el proceso fusin, es llevado a cabo calentando el material en presencia


de la escoria de modo que forma flujos a temperaturas por sobre el punto de fusin de
todos los componentes de la carga, tpicamente entre 1200 C y 1400 C. El oro y plata
fundidos en una aleacin es ms pesada que la escoria y se depositan en el fondo del
recipiente de la fundicin. El tiempo que se demora en fundir completamente la carga
no solo depende de la calidad de la escoria que se forma sino tambin de la composicin
qumica de la aleacin Oro-Plata.

Si el Cobre no es eficientemente oxidado y removido en la escoria, permanece en estado


metlico y puede formar parte del Dor, alterando su punto de fusin. Se forma
entonces una aleacin ternaria Ag-Au-Cu.

Los fundentes tradicionalmente utilizados en el proceso son: La slice y la adicin de los


xidos del sodio y del boro. Por lo tanto, las mezclas del borato de slice-sodio se
utilizan comnmente como flux. Otros productos qumicos se pueden agregar al flux
son: Fluoruro de calcio, Carbonato de sodio y otros agentes oxidantes, tales como
nitrato de sodio y dixido del manganeso. Las composiciones del flux se seleccionan
para optimizar calidad de la escoria y para maximizar el tiempo de uso del crisol o del
horno.

En cuanto a los procesos empleados para el refino propiamente dicho, consideraremos


los siguientes:

1.- Proceso con cido ntrico

El cido ntrico es un eficiente reactivo para abordar la disolucin de los metales base y
la plata que puedan acompaar al oro; sin embargo, el oro contenido en el material de
partida no debe exceder el 30 % para no perder eficiencia del proceso (R.M. Nadkarni et
al., 1990).

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Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

El ataque se realiza hasta conseguir la total disolucin del cobre y la plata; esta reaccin
produce desprendimiento de vapores nitrosos, cuyo cese indica la culminacin de la
reaccin por agotamiento del cido ntrico o por saturacin de la solucin con iones
metlicos. El residuo marrn oscuro que permanece en el fondo del recipiente es el
precipitado de oro o cemento de oro. Este cemento de oro, dependiendo de su pureza,
directamente puede ser lavado, secado y fundido, o de lo contrario es disuelto con agua
regia para lograr la completa purificacin. Cabe anotar que el cido ntrico, adems del
oro, no logra disolver el platino, el rodio, ni el iridio.

De la disolucin resultante, la plata se recupera mediante precipitacin como cloruro de


plata, seguido de una etapa de cementacin del residuo clorurado con zinc o hierro. La
plata que queda como residuo igualmente se lava, se exprime, se seca y se funde en
lingotes.

La disolucin o disgregacin de metales preciosos se lleva a cabo en lugares


convenientemente dotado de un sistema de evacuacin de los vapores txicos y estufas
de calentamiento con control trmico.

Algunas desventajas que posee este proceso son:

- La formacin de compuestos del tipo NOx, que es necesario recuperarlos y


reciclarlos.
- La aleacin de la plata con el oro si el contenido de este ltimo es superior al
30%.
- La presencia de ciertas impurezas que como el arsnico, antimonio y estao no
se eliminan fcilmente con el cido ntrico.

La ventaja de este sistema reside en que el oro no abandona nunca su estado slido y
por lo tanto cualquier error podr dar lugar a que la eliminacin de las impurezas o de
los metales no deseables no sea completa y que, el resultado final, sea un oro con el
titulo ms bajo de lo deseable pero lo que no puede suceder, es que se tengan perdidas
por no hacer lo correcto y que precipite un metal disuelto con anterioridad. Con este
procedimiento, en caso de error, basta con volver a comenzar y las nicas prdidas
posibles son las debidas a un descuido en los lavados y que se vaya el oro junto con las
aguas procedentes de los mismos, lo cual se puede evitar fcilmente por medio de un
filtrado.

Insistiendo sobre lo dicho con anterioridad, antes de proceder al afinaje, si se desea


evitar problemas, ser necesario un anlisis para determinar el titulo del metal que se
pretende afinar, tanto para estar seguro de lo que va a salir como para saber qu es lo
que habr de aadir para estar dentro de unos lmites ptimos de trabajo. El lingote
resultante ser oro fino de 99.0 a 99.8 % de pureza. Tanto ms puro cuanto ms cuidado
se haya dedicado a cada una de las operaciones.

49
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

2.- Proceso con cido sulfrico

Este reactivo no ataca al oro aunque est concentrado y caliente, razn por la cual se usa
tambin para la separacin del oro y de la plata (A. Leigh et al., 1981-1986).

Como en el caso del cido ntrico, este procedimiento necesita de la aleacin con plata
del material aurfero para rebajar el contenido neto de este metal precioso y permitir la
lixiviacin con cido sulfrico, que en el caso de la plata, la relacin ptima est
comprendida entre 2-5 Ag /1 Au.

La cantidad de metales comunes presente en la solucin debe ser estrictamente


controlada, pues sus sulfatos, especialmente el de cobre y el de plomo son poco solubles
en el cido sulfrico concentrado; en consecuencia, impregnaran la aleacin,
impidiendo su disolucin.

La operacin dura varias horas, por tanto es imprescindible remover los granos
valindose de una varilla de hierro, con objeto de que se desprendan los sulfatos que
hayan podido formarse, dejando libre a la aleacin para que pueda someterse a la accin
del cido sin dificultad.

La plata puede ser precipitada de la solucin de sulfato con cobre, hierro o sulfato de
hierro. El precipitado de plata es lavado con agua hirviendo, prensado, secado y
fundido, siendo la pureza de 99.8 a 99.9 %.

Si se ha utilizado cobre, ste se recupera por electrlisis o por evaporacin y


cristalizacin.

La precipitacin por hierro tiene la ventaja de economizar el combustible y el vapor


para calentar la solucin, adems de que el hierro es un precipitante muy barato y puede
ser recirculado al proceso como sulfato ferroso para precipitar cantidades frescas de
sulfato de plata.

El residuo insoluble que queda cuando la aleacin se trat por el cido sulfrico,
contiene oro y algn remanente de plata, motivo por el cual tiene que tratarse varias
veces por este reactivo; separando los sulfatos que se forman por medio de lavados.

Para completar la refinacin, pues siempre queda alguna plata, a pesar de repetirse estas
operaciones, se calcina el oro aadindole su mitad en peso de bisulfato de potasio, con
lo cual parte de la plata adicional se convierte en sulfato. La masa fundida es hervida
con cido sulfrico y lavada otra vez, y despus se funde con salitre y cenizas de
huesos. La ley de oro por este mtodo de refinacin alcanza 99.9 % de pureza.

En los tiempos de definicin del proceso, una de las principales ventajas del mismo era
la produccin de sulfato de cobre, que por entonces era un valor econmico para la
industria. En cambio, la desventaja del proceso era que produca SO2 y que el material

50
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

de partida que contuviera plomo no se poda tratar debido a la formacin del sulfato de
plomo que acompaaba al oro en el resto del proceso.

3.- Proceso con agua regia

El agua regia descubierta en el siglo VIII por parte de Jabir Ibn Hayyan (720-813), fue
la primera solucin capaz de disolver el oro, y de igual forma fue el primer medio cido
utilizado para extraer dicho metal.

Esta solucin altamente corrosiva y de color amarillo, est compuesta por la mezcla de
cido ntrico concentrado y cido clorhdrico concentrado, generalmente en la
proporcin de uno a tres. El agua regia no es muy estable, por lo que debe ser preparada
antes de ser utilizada.

Aunque el agua regia disuelve el oro, ninguno de sus cidos constituyentes puede
hacerlo por s solo. El cido ntrico es un potente oxidante, que puede disolver una
cantidad minscula (prcticamente indetectable) de oro, formando iones de oro. El
cido clorhdrico, por su parte, proporciona iones cloruro, que reaccionan con los iones
de oro, sacndolo de la disolucin. Esto permite que el oro siga oxidndose, hasta que
acaba disolvindose.

Hasta hoy el agua regia es usada para la refinacin del oro, aprovechando su alta
capacidad disolvente basada en el cloro libre producido. La ecuacin qumica que
representa la disolucin de oro en agua regia es la siguiente:

2Au + 2HNO3 + 6HCl 2AuCl3 + 2NO + 4H2O

El uso de agua regia est estrictamente limitado al bullin de muy alto grado, donde la
plata no ascienda a ms de 5 % cuando el bullin contenga suficiente cobre para
exponerlo al ataque a pesar del exceso de plata. La presencia de este metal no es
recomendable debido a la tendencia del AgCl a formar, sobre el material, capas densas
que no permitieran el posterior ataque.

El proceso difiere de los dos anteriores porque el oro pasa junto a los metales base a la
disolucin acuosa, mientras que la plata permanece en el residuo, del que se recupera
mediante cementacin.

La disolucin acuosa que contiene el oro se evapora a sequedad con el fin de eliminar
los nitratos que interfieran en las etapas posteriores y el residuo se disuelve otra vez en
cido clorhdrico.

El oro se puede recuperar por varios procedimientos en los que se utilizan medios como
SO2, FeCl2, FeSO4, cido oxlico, bisulfito de sodio y perxido de hidrogeno (E. Stern
et al., 1980-1983-1986). Se obtiene un metal de 99.90 % de pureza.

51
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Las mayores desventajas del procedimiento son el elevado coste de los cidos, el alto
costo del equipo que se necesita, la produccin de vapores de NOx y que slo se pueden
tratar materiales de partida muy determinados. La mayor ventaja, y por eso es un
proceso que se utiliza hoy en da, es que pueden tratarse materiales con un contenido
importante de metales del grupo del platino.

4.- Proceso Wohlwill

El proceso electroltico ahora generalmente conocido como la celda de Wohlwill se


describi en 1863 por Charles Wall de Sidney. En 1878, E. Wohlwill instal el sistema
en Hamburgo. Este fue independizado en los Estados Unidos de Amrica y usado en
Filadelfia en 1902.

La disolucin electroltica de un nodo de oro en un electrolito de cido clorhdrico y la


deposicin del oro puro en el ctodo es la base del mtodo. Los detalles del proceso son
controlados, los metales diferentes al oro permanecen en la solucin o se asientan fuera
como un limo. El mtodo es capaz de separar la plata y los metales del grupo del platino
del oro para obtener oro de muy alta pureza.

Es decir, este proceso utiliza la electrlisis para el refino del oro (E.M. Wise, 1964). El
metal impuro se moldea en nodos mientras que los ctodos se preparan de titanio o de
oro muy fino. El electrolito es una disolucin acuosa de cido tetracloroarico (J.C.
Yannopoulos, 1991).

La aplicacin del proceso se ve restringida a materiales con un contenido de plata


inferior al 10 %. El principal problema se debe a la polarizacin que da lugar a la
presencia de plata y la obtencin de ctodos cada vez ms impuros, debido a la
contaminacin fsica por este metal contenido en el material de partida.

La polarizacin andica se puede evitar:

- Introduciendo un componente de corriente alterna en el suministro de corriente


continua.
- Sustituyendo parte del cido clorhdrico por cloruro de sodio.
- Trabajando a elevadas temperaturas.

La impureza del ctodo se reduce mediante agitacin con aire y utilizando sistemas que
recojan al cloruro de plata que se forma en el proceso. Algunas de las impurezas como
el cobre, el zinc, el platino y el paladio, tienden a disolverse, por lo que se acumulan en
el electrolito, siendo necesario realizar peridicamente un tratamiento del mismo. En el
caso de impurezas insolubles (otros metales del grupo del platino y de la plata) que se
forman en el fondo de la celda electroltica, se hace necesario eliminaras
peridicamente, junto al oro tambin precipitado, para un reciclado o eventual
tratamiento. Pese a todo, es difcil, mediante este procedimiento obtener de forma
continua un oro con una pureza superior al 99.99 %.

52
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

La cara inversin de oro en la solucin y en el ctodo y nodo hace a este un proceso


algo indeseable.

Una variacin de la celda de Wohlwill llamada generalmente celda de Fizzer se puede


usar para producir este cloruro de oro. Es semejante a la celda de Wohlwill en su
mayora. Sin embargo, el ctodo se separa del nodo por un contenedor cermico
semiporoso o una barrera semejante que mantiene el cloruro de oro en la seccin del
nodo y lejos del ctodo.

5.- Proceso Miller

El proceso del cloruro de Miller ideado por F. B. Miller en 1867 es usado extensamente.
En trminos generales las barras fundidas de oro o plata son inyectadas con gas de cloro
y es formado cloruro de plata que es removido como escoria. La escoria se trata para la
recuperacin de plata y alguna cantidad pequea de oro atrapado y trazas de cloruro de
oro (J.G. Clark et al., 1990-1992).

Desde principios de este siglo, el proceso Miller se ha usado, junto a la electrlisis, para
el tratamiento de materiales que contienen oro.

El proceso se basa en el hecho de que el oro no forma rpidamente ningn cloruro


voltil, mientras que la mayora de las impurezas que le acompaan si lo hacen, por lo
que se pueden eliminar mediante burbujeo de cloro gas en el oro fundido. El punto final
de la operacin depende en gran medida del operario, ya que est marcado por la
aparicin de un color marrn al final de la punta del tubo de burbujeo; este color indica
que se est empezando a formar el correspondiente compuesto clorurado de oro.

El cobre y la plata se recogern en la escoria y los otros metales se volatilizaran. Tal


como indican las energas libres, se volatilizan primero el zinc, hierro, plomo y luego el
cobre y la plata. En el proceso de cloracin, la presencia de hierro, plomo y zinc tienen
una influencia en la velocidad y eficiencia de la eliminacin de las impurezas. Aunque
termodinmicamente no esta favorecida, se observa en la prctica que se elimina el
hierro en primer lugar antes que el zinc y el plomo se volatilicen. Adems, si no hay
hierro, estos dos metales no forman fcilmente los correspondientes compuestos
clorurados, lo que no deja de ser un comportamiento anmalo y restara eficiencia al
proceso.

Como el exceso de cloro es pequeo, se forman los cloruros cuproso y ferroso y poco de
los de mayor nivel de oxidacin.

La temperatura del proceso de cloracin del oro tambin ha sido objeto de estudio.
Generalmente, dicha temperatura de trabajo es de 1150 C.

Un problema es que no se separan los metales del grupo de platino los cuales se recogen
con el oro.

53
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Se puede decir, de forma general, que con este mtodo se obtiene un oro de 99.5 % de
pureza que necesita una posterior operacin de purificacin.

La electrlisis en el proceso Miller, que no es sino una aplicacin del proceso Wohlwill,
aunque da lugar a la obtencin de un producto puro, tambin presenta problemas, siendo
el proceso electroltico ms complejo de lo que pudiera parecer. Se observa que la
disolucin andica del oro es en la forma de Au(III), pero en la prctica una parte de
este metal pasa a la disolucin como Au(I), lo que da lugar a la obtencin de malos
depsitos catdicos y a la formacin de finos de oro en la celda electroltica. Los finos
se pueden eliminar si se emplea una densidad de corriente alta y un ctodo
proporcionalmente ms pequeo que el nodo. Para que se forme un oro de la ms larga
pureza es mejor que el ctodo sea rugoso.

6.- Proceso de base clorhdrico

El oro se puede disolver en cido clorhdrico en presencia de un oxidante. La plata


precipita en este medio y se puede aprovechar si se separa. El oro, posteriormente, se
precipita con cido oxlico. Aunque una sola precipitacin suele ser insuficiente, el
paladio puede precipitar con el oro. Los metales bsicos, como el cobre, se pueden
precipitar con SO2. Las precipitaciones se deben repetir varias veces para conseguir
metales puros. Este mtodo tiene ventajas ya que es barato en equipo, es rpido y, por lo
tanto, recomendable para cantidades pequeas de metal.

7.- Proceso INCO

En este proceso, originalmente se trataban, mediante una lixiviacin con agua regia, los
concentrados que contenan a los metales preciosos. La disolucin resultante contena
de 4 a 5 g/l Au, 25 g/l Pd, 25 g/l Pt y otros 20 g/l de elementos considerados como
contaminantes (J.E. Barnes et al., 1982-1989).

Estos primeros resultados hicieron que el mtodo de lixiviacin se cambiara por un


sistema de HCl/Cl2, de forma que todos los metales nobles permanecieran en la
disolucin y se pudiera emplear un circuito de extraccin con disolventes para la
recuperacin de todos ellos. En el caso del oro, el cambio de sistema de lixiviacin no
influye en el proceso de extraccin con disolventes, siempre que la acidez de la
disolucin final de lixiviacin se mantenga entre 105 y 145 g/l HCl.

A la vez que se cambio el sistema de lixiviacin, el circuito de extraccin con


disolventes tambin sufri un cambio. Inicialmente, la extraccin trabajaba en una etapa
en discontinuo, cargndose la fase orgnica con 20-25 G7K Au y obtenindose un
refinado con ms de 0.01 g/l del metal. Esta ltima concentracin de oro, aunque
aceptable es un proceso de refino clsico, no lo es en el caso de las operaciones de
refino de los metales del grupo del platino, especialmente en el caso del paladio. La
razn es que en la extraccin con disolventes del paladio se emplean sulfuros de
dialquilo como agentes de extraccin que tambin extraen el oro, de forma que ambos

54
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

metales se extraen conjuntamente. Adems, y puesto que la etapa de reextraccin se


lleva a cabo en medio amoniacal, existe la posibilidad de que el oro coextraido forme
fulminatos de oro, compuestos muy inestables y con el riesgo potencial de producir
explosiones. Se hace necesario mantener la concentracin de oro en el refinado debajo
de 0.001 g/l para evitar estas situaciones.

En el caso de la plata, las mezclas de este metal con amonaco tambin tienen estas
caractersticas, pero puesto que la plata no se extrae con estos sulfuros de alquilo, no
existe la misma necesidad de eliminar este metal de las disoluciones acuosas.

Para mantener la concentracin de oro en el orden de concentracin mencionado


anteriormente, se cambio el sistema de extraccin a una operacin en dos etapas en
contracorriente. De esta forma, y dependiendo de la concentracin de oro en el material
inicial, se pueden conseguir fases orgnicas cargadas con hasta 30 g/l del metal. A
continuacin, el sistema opera con un lavado en tres etapas en contracorriente; como
disolucin acuosa se emplea HCl 1.5 M, esta etapa de lavado elimina las impurezas que
se puedan coextraer o arrastrar junto al oro. Este metal se recupera mediante una
reextraccin con cido oxlico en caliente. Se ensayaron otros agentes reductores, pero
el cido oxlico es el que da lugar al producto de mayor pureza y ms fcilmente
manipulable.

La reaccin de reduccin es lenta, sobre 3 h, y se realiza a unos 90 C. El oro


precipitado se filtra, se lava y se funde para su posterior comercializacin.

La mayor desventaja de este proceso es la gran solubilidad del dibutilcarbitol en las


disoluciones acuosas, por lo que se ha incorporado al proceso una etapa de reextraccin
en fase vapor con el fin de recuperar el agente de reextraccin.

8.- Proceso Outokumpu

Este proceso trata lodos andicos de modo que se facilite el procesado posterior de los
metales del grupo del platino y a la vez que disminuya el contenido de oro en los
circuitos electrolticos, tal y como ocurre en el proceso Wohlwill (L. Lindroos et al.,
1984).

Este proceso todava emplea la lixiviacin del residuo aurfero que se forma en las
celdas de procesado de plata. El agente de lixiviacin que se utiliza es cido sulfrico
concentrado. Sin embargo, el oro fino que se obtiene no se funde en nodos, sino que se
vuelve a tratar, esta vez con agua regia, de forma que se disuelve el oro, metal que se
precipita de forma selectiva con sulfito sdico, bajo condiciones de estricto control del
potencial redox. El platino y el paladio contenidos en la disolucin de lixiviacin se
recuperan mediante cementacin con hierro.

En el Proceso Outokumpu (modificado), la primera lixiviacin se realiza con cido


ntrico, y luego de efectuar los ataques correspondientes, el residuo y la solucin son

55
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

separados por decantacin; para la solucin se realiza una cementacin para obtener la
plata, para el residuo se le hace una segunda lixiviacin con agua regia, despus a la
nueva solucin que contiene oro diluido, se le hace una reduccin con bisulfito de
sodio, hasta obtener el cemento de oro, para luego fundirlo con sus respectivos
fundentes y as tener al oro con una buena ley.

9.- Proceso Sumitomo

Los lodos andicos de las refineras de cobre se tratan, en primer lugar, para eliminar el
cobre y el selenio por copelacin, despus el producto resultante se digiere con cido
sulfrico con el fin de eliminar la plata. Los slidos que resultan de esta operacin se
lixivian con cloro gaseoso, disolvindose el oro, el platino y el paladio (T. Iio et al.,
1984).

Se recupera el oro precipitndolo con perxido de hidrgeno, consumindose cantidades


que oscilan de 10 a 15 veces la concentracin estequiomtrica del reductor. El oro as
precipitado necesita an de una posterior lixiviacin con cido ntrico con el fin de
conseguir la pureza necesaria para su comercializacin. El platino y el paladio se
recuperan mediante precipitacin con cido frmico en forma de un concentrado mixto.
Tambin se pueden separar por extraccin con disolventes orgnicos.

10.- Proceso INER

En este proceso se pretende el tratamiento global de los lodos que se producen en las
plantas de electrorrefino de cobre. En primer lugar, se separan el cobre, el plomo, la
plata y el selenio mediante una lixiviacin selectiva; a continuacin, y tambin en forma
selectiva, el oro se recupera de la disolucin de lixiviacin mediante extraccin con
disolventes. Como agente de extraccin se emplea el dibutilcarbitol. La fase orgnica
cargada con el metal se lava dos veces con cido clorhdrico diluido, recuperndose el
oro, como una arena fina, mediante una disolucin de cido oxlico a 85 C (Y. Hoh et
al., 1983).

11.- Proceso Noranda

Durante cerca de cincuenta aos ha sido empleado, para el refino de metales preciosos,
un proceso Noranda que presentaba una serie de deficiencias que se podan resumir en
que:

- Se trataban lodos andicos de los procesos de refino de plata. Era necesario un


buen lavado de los lodos para eliminar totalmente el nitrato de los mismos.
- En el proceso de electrorrefino del oro, tanto el paladio como el platino tenan
una tendencia a disolverse. La concentracin de estos en el electrolito aumentaba
a la vez que disminua el oro.
- El mal funcionamiento del proceso electroltico conllevaba a un aumento del oro
en el circuito con el consiguiente incremento en el coste de produccin. Adems,

56
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

en algunas refineras, la concentracin de oro que se recirculaba poda ser muy


considerable teniendo en cuenta que el oro en el electrolito debe presentar una
concentracin.

Todas estas consideraciones hicieron que Noranda desarrollara un nuevo proceso (G.B.
Harris et al., 1986). En resumen, las etapas del, mismo son:

1. Lixiviacin del material aurfero con agua regia.


2. Cementacin de la plata con hierro (se obtiene una plata que se puede refinar).
3. Precipitacin del oro, a 95 C, con SO2 y en dos etapas. En la primera etapa se
obtiene un oro con una pureza mayor del 99,99 %. En la segunda se obtiene un
oro impuro que se recicla a la etapa de lixiviacin.
4. Precipitacin de un concentrado paladio platino, a 95 C. Como agente
precipitante se emplea formiato sdico a un pH de 3.5 - 4.
5. Neutralizacin de los efluentes producidos en la cementacin de la plata y la
precipitacin del platino-paladio reciclando la pulpa para su posterior
tratamiento.

57
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

5. OPCIONES DE TRATAMIENTO DE MINERALES CON ORO

Como ya hemos indicado, el oro puede presenta la caracterstica que ocurrir de variadas
formas y con distintos minerales en la naturaleza. Esto ha impedido definir la mejor ruta
de procesamiento para minerales con oro, contrariamente a lo que pasa con otros
metales como cobre o zinc, donde la mineralizacin de estos metales es bien conocida y
ha permitido que sus procesos productivos sean relativamente estndares. Debido a esto,
la definicin de un buen programa de pruebas metalrgicas permitir reducir el riesgo y
la incertidumbre intrnseca de los proyectos de procesamiento de oro.

Es decir, la caracterizacin mineralgica de un depsito mineral determina entre otras


cosas los mtodos mineros, el mtodo de procesamiento y en particular, el rendimiento
de todos los procesos qumicos involucrados en la extraccin de oro. Es primordial
entender que cada mineraloga es nica, y ser consecuencia de (Marsden & House,
2006):

Minerales con los que se presenta el oro.


Distribucin de tamaos de granos del oro.
Mineraloga de la ganga y roca husped.
Distribucin de tamaos de granos de la ganga y roca caja.
Asociaciones minerales.
Alteraciones minerales.
Variaciones de las anteriores dentro del depsito o en el tiempo.

Sin embargo, la mineraloga no es el nico agente que influye en la definicin del


proceso. A continuacin se presentan otros factores importantes a considerar en el
desarrollo de un proyecto:

Geolgicos
Mineralgicos
Metalrgicos
Medioambientales
Geogrficos
Econmicos y Polticos

Los factores geolgicos, medioambientales, geogrficos, econmicos y polticos tienen


un efecto indirecto en el desarrollo del proceso, los cuales variarn en funcin de las
condiciones especficas y requisitos del proyecto. Sin embargo, los factores
mineralgicos y metalrgicos tienen un impacto directo en la extraccin y la seleccin
del proceso debido a que determinan la respuesta del mineral al tratamiento qumico.

A partir de los factores mineralgicos y metalrgicos, se determina el abanico de


posibilidades de procesamiento para el mineral. Luego, al considerar las caractersticas

58
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

polticas, econmicas, medioambientales y sociales de cada regin, ser posible definir


la ruta de procesamiento del mineral.

5.1 Diagramas de Flujo

Una gran cantidad de diagramas de flujo (flowsheets) para la recuperacin de oro se han
desarrollado alrededor del mundo. No existe un nico proceso de tratamiento para el
oro, cada flowsheet debe ser especfico segn las diferentes clasificaciones
mineralgicas revisadas en el captulo 2.

Para los efectos de este informe, los factores considerados para la seleccin del proceso
son un conjunto de particularidades provenientes de los factores principales. En la
siguiente lista, se presentan los factores que estn dentro del alcance de esta exposicin
para la definicin de procesos:

- Mineraloga
- Ley de Au, Ag y Cu
- Contenidos de otros elementos o compuestos de inters
- Tamao y distribucin de oro por malla
- Forma en la que est el oro (asociacin)

A continuacin se realiza un anlisis de opciones de tratamiento en funcin de la


manera en que se presente el oro:

TIPO DE MENA AURFERA PROCESOS


1. Oro libre
- Aluviones, eluviones, fluviones * Concentracin gravimtrica- aglomeracin-
cianuracin de residuos (oro fino).

- Otras menas * Concentracin gravimtrica- aglomeracin-


cianuracin de residuos (oro fino).

* Concentracin gravimtrica-flotacin-cianuracin
de residuos (oro fino).

2. Oro combinado
- Teluros * Flotacin-oxidacin (tostacin) concentrados-
cianuracin. Cianuracin residuos.

* Cianuracin Directa. Tratamiento de residuos con


SO2.

* Flotacin-tostacin concentrados-cianuracin.

* Flotacin-cianuracin concentrados-tostacin
residuos cianuracin.

59
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

3. Oro Asociado
- Pirita y marcasita * Concentracin gravimtrica (del oro y/o sulfuros
si estn liberados).

* Flotacin-fusin de concentrados (oro en


sulfuros).

* Flotacin-cianuracin residuos (oro en ganga).

* Flotacin- cianuracin concentrados con o sin


tostacin, cianuracin en residuos (oro en sulfuros
y ganga).

* Flotacin-concentracin aurferos (para venta).


Cianuracin de residuos.

* Cianuracin-flotacin residuos-recianuracin
concentrado con o sin tostacin.

- Pirrotita * Cianuracin (pre-aireacin y baja alcalinidad).

* Cianuracin-flotacin residuos-recianuracin
concentrado con o sin tostacin.

- Arsenopirita * Flotacin-tostacin concentrados-cianuracin.


Cianuracin residuos flotacin.

* Flotacin-concentracin aurferos (para venta).


Cianuracin. Cianuracin residuos Flotacin.

* Tostacin-cianuracin.

* Cianuracin directa.

- Minerales complejos de cobre (principalmente * Flotacin-fusin concentrados de cobre (oro en


con calcopirita). lodos electrolticos).

* Flotacin diferencial Cu-Mo cianuracin


concentrado Mo.

* Flotacin-fusin concentrado de cobre (oro en


sulfuros).

* Cianuracin de residuos de flotacin (oro en


ganga).

- Minerales Complejos Plomo-Zinc (igual a * Gravimetra-amalgamacin (si el oro se libera por


minerales complejos de cobre). conminucin).

- xidos de Hierro *Conminucin-cianuracin directa.

- Minerales de Uranio * Flotacin-lixiviacin cida, concentrado


(extraccin de Uranio) -tostacin del concentrado-
cianuracin.

60
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

- Minerales carbonceos y grafticos * Calcinacin-cianuracin.

* Oxidacin qumica- cianuracin.

* Pasivacin superficie material carbonceo


(reactivos especficos)-cianuracin.

* Flotacin-oxidacin concentrado-cianuracin (si


el oro esta solo en material carbonceo).

* Flotacin carbn-cianuracin residuo (si el oro no


est en material carbonceo).

- Silicatos, carbonatos (minerales sedimentarios * Conminucin-cianuracin.


con oro fino y pocos sulfuros).

Fuente: Procesos hidrometalrgicos en la minera de oro, plata. Cobre y uranio. Pg. 49-51. Disponible en:
http://tesis.uson.mx/digital/tesis/docs/20422/Capitulo7.pdf

5.2 Diagrama General de Procesamiento

El desarrollo de un diagrama general de procesamiento debe considerar las distintas


opciones de tratamiento de minerales con oro, lo cual no significa que el mineral ser
procesado en todas las operaciones unitarias que lo integran, sino que slo en las que
sean las ms adecuadas para cada tipo de mena aurfera.

Resumiendo, la gran mayora de las rutas utilizadas actualmente en la industria para


procesar oro se pueden presentar simplificadamente en los siguientes grupos (D.A.
Hernndez, 2012):

Conminucin:
- Trituracin
- Molienda
- Espesado de producto de molienda
- Flotacin Flash

Flotacin:
- Flotacin
- Remolienda (Previo a flotacin cleaner)
- Filtro de concentrado

Oxidacin:
- Acidificacin
- Neutralizacin
- Oxidacin
- SX-EW

61
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

Cianuracin:
- Cianuracin intensiva y convencional
- EW
- Merrill Crowe
- Fundicin
- Destruccin de cianuro

Cianuracin y adsorcin con carbn desde pulpas (CIP / CIL):


- CIL/CIP
- Elucin a baja temperatura
- Elucin a alta temperatura
- EW
- Fundicin
- Destruccin de cianuro

Adsorcin con carbn desde soluciones (CIC):


- SART (PLS, Barren y Elucin)
- Elucin a baja temperatura
- Elucin a alta temperatura
- EW
- Fundicin
- Destruccin de cianuro

Es importante destacar, que estas secciones pueden ser complementarias segn la ruta
de procesamiento elegida y que las operaciones unitarias que no se utilizan
industrialmente, no han sido consideradas en este diagrama.

En definitiva, para definir la ruta de procesamiento del mineral es necesario seleccionar


las operaciones unitarias a partir del diagrama general, y por lo tanto, las secciones que
intervendrn en dicho procesamiento. Se debe tener en consideracin que hay
operaciones unitarias dependientes, es decir, que su producto requiere de algn proceso
fsico o qumico posterior para continuar la ruta de procesos (ej. Cianuracin
Separacin slido-lquido o Adsorcin con carbn Elucin de carbn).

62
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

6. REFERENCIAS

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63
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

M.A. Ponce, 2005: "Investigacin Comparativa de los Mtodos Clsicos de


Refinacin de Oro en Eficiencia y Costos, Proceso Agua Regia, Proceso cido
Ntrico, Proceso Agua Regia sin Encuarte, Proceso Outokumpu Modificado,
para pequeas Refineras de Oro", UNI (Per).
O. Barbosa et al., 1988: "Thermovhemistry of Thiocyanate systems for leaching
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Y.K. Bueno et al., 2011: "Estudio Cintico de la Tostacin Clorurante de un
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PATENTES

AR-012948_A1 AR-014722_A1 AR-039330_A1


AR-042187_A1 AR-045566_A1 AR-046413_A1
AR-053616_A2 AR-058245_A1 AR-059262_A1
AR-060674_A1 AR-066558_A1 AR-068472_A1
AR-068473_A1 AR-069446_A1 AR-088009_A1
AR-091785_A1 AR-092144_A1 AR-092718_A1
AR-096356_A1 AR-096488_A1 AR-197472_A1
AR-206828_A1 AR-242939_A1 AR-247594_A1
CO-4440444_A1 CO-4520149_A1 CO-5580847_A2
CU-21815_A1 CU-22128_A1 CU-22258_A1
CU-22283_A1 CU-22322_A3 CU-23361_A3
CU-23424_A3 CU-23456_A3 CU-23489_A3
CU-20140092_A7 DO-P2003000746_A DO-P2003000763_A
EC-SP900621_A EC-SP900674_A EC-SP951373_A

64
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

EC-SP951413_A EC-SP951626_A EC-SP982502_A


ES-0033310_U ES-0170932_A3 ES-0199126_A1
ES-0204143_A1 ES-0207302_A3 ES-0260402_A1
ES-0264015_A1 ES-0276905_A1 ES-0293806_A2
ES-0333287_A1 ES-0382607_A1 ES-0388291_A1
ES-0388292_A1 ES-0388293_A1 ES-0405513_A1
ES-0438529_A1 ES-0445883_A1 ES-0463309_A1
ES-0464397_A1 ES-0464869_A1 ES-0472902_A1
ES-0476055_A1 ES-0477505_A1 ES-0485980_A1
ES-0487789_A1 ES-2001111_A6 ES-2001981_A6
ES-2004956_A6 ES-2005483_A6 ES-2008044_B3
ES-2008416_A6 ES-2013491_A6 ES-2026910_T3
ES-2027674_T3 ES-2030109_T3 ES-2039310_B1
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ES-2193959_T3 ES-2207864_T3 ES-2215602_T3
ES-2215757_T3 ES-2219519_T3 ES-2221802_B1
ES-2227106_T3 ES-2250092_T3 ES-2263289_T3
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ES-2321320_T3 ES-2327202_B1 ES-2329922_T3
ES-2343871_T3 ES-2366589_T3 ES-2397878_T3
ES-8106763_A1 ES-8202368_A1 ES-8205435_A1
ES-8206647_A1 ES-8206648_A1 ES-8206649_A1
ES-8301283_A3 ES-8302107_A3 ES-8305839_A1
ES-8401779_A1 ES-8403974_A1 ES-8407115_A1
ES-8500333_A1 ES-8502171_A1 ES-8504955_A1
ES-8504956_A1 ES-8505212_A1 ES-8506355_A1
ES-8600791_A1 ES-8606511_A1 ES-8606512_A1
ES-8606513_A1 ES-8609494_A3 ES-8609495_A1
ES-8704551_A1 ES-8800852_A3 MX-160495_A
MX-250894_B MX-9503073_A MX-9603252_A
MX-9603324_A MX-9603325_A MX-9604046_A
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MX-2008003602_A MX-2008008671_A MX-2008013754_A
MX-2009007628_A MX-2009012225_A MX-2010003279_A
MX-2010005599_A MX-2010009709_A MX-2010011482_A
MX-2010013510_A MX-2010013717_A MX-2011011195_A
MX-2011011617_A MX-2012000745_A MX-2012010546_A
MX-2012012429_A MX-2012014316_A MX-2013006124_A
MX-2014000812_A MX-2014005604_A MX-2014006162_A

65
Recopilacin sobre la Metalurgia del Oro

MX-2014011286_A MX-2014016019_A MX-2015009881_A


MX-2015011181_A MX-2015014993_A MX-2015016139_A
MX-PA01010441_A MX-PA01012407_A MX-PA01013099_A
MX-PA02001467_A MX-PA03000745_A MX-PA03006955_A
MX-PA04000750_A MX-PA04001529_A MX-PA04010238_A
PE-00222004_A1 PE-00462005_A1 PE-01432001_A1
PE-02252006_A1 PE-02262006_A1 PE-03732003_A1
PE-06172001_A1 PE-06292004_A1 PE-06362006_A1
PE-06532007_A1 PE-07462005_A1 PE-07512006_A1
PE-08192004_A1 PE-08742001_A1 PE-10712002_A1
UY-32794_A WO2009130345A1 WO2012078019A4

Cartagena
2017
66
CURRICULUM VITAE

Nombre: Antonio Ros Moreno


Fecha de nacimiento: 05 de mayo de 1961
Direccin: C/
Cartagena (Murcia)
Telf.:
E-mail: rosegea61@gmail.com

Desde 1984 que se inicia mi carrera profesional hasta la fecha, me he dedicado a la


gestin de procesos mineros-metalrgicos y mantenimiento de los mismos, as como a
la consecucin de determinados logros en el campo de la I+D+i.

TITULACIN:

Ingeniero Tcnico de Minas; Especialidad en Mineralurgia y Metalurgia.


Tcnico Superior en Prevencin de Riesgos Laborales (Seguridad).
Estudios de Administracin y Direccin de Empresas.

EXPERIENCIA PROFESIONAL:

Actual: Bsqueda de trabajo, desarrollo de Patente de Invencin Nm.


201231557 otorgada por la Oficina Espaola de Patentes y Marcas, redaccin y
publicacin de manuales tcnicos, asesoramiento y promocin de proyectos.
20032010 (Cierre Empresa): Jefe de Produccin Hidrometalrgica y
Control de Procesos en Espaola del Zinc, S.A.
Direccin, planificacin, gestin y control de la produccin, mantenimiento,
subcontratacin, aprovisionamiento, calidad, seguridad y eficiencia de las
instalaciones a mi cargo, as como el control, coordinacin y logstica de todas
las reas productivas y de distribucin de la empresa.
19872003: Jefe de Produccin y Mantenimiento Hidrometalrgico en
Espaola del Zinc, S.A.
Direccin, planificacin, gestin y control de la produccin, mantenimiento,
subcontratacin, aprovisionamiento, calidad, seguridad y eficiencia de las
instalaciones a mi cargo, as como el asesoramiento en nuevas inversiones y
cooperacin activa con el departamento de I+D+i.
19841987: Jefe de Turno de Lixiviacin en Espaola del Zinc, S.A.
Responsable de la consecucin de resultados de produccin definidos por la
direccin del departamento de produccin, gestin del equipo de operarios de
produccin bajo mi responsabilidad, asegurando el correcto funcionamiento del
proceso productivo y los niveles de produccin establecidos.

i
ACTIVIDADES:

Entre las principales actividades desarrolladas en empresa metalrgica-qumica con un


equipo humano de unas 300 personas (180 bajo mi responsabilidad directa), he de
destacar:

Planificacin integral de todas las operaciones productivas en coordinacin con


otros departamentos afectados, implementacin, seguimiento y control de los
procedimientos de fabricacin y las productividades asociadas.
Gestin de los recursos asignados a fabricacin segn las directrices marcadas,
asegurando la optimizacin de las materias primas, de los recursos humanos, de
los equipos y, as, de los niveles de calidad requeridos.
Gestin y control de presupuestos.
Logstica de suministros, almacn y distribucin.
Participacin en el diseo e implementacin de la Mejora Continua.
Implementacin de la poltica de personal (seleccin, formacin, etc.) de
acuerdo a las directrices de la Direccin de Operaciones.

EXPERIENCIA EN PROCESOS PRODUCTIVOS:

Los principales procesos industriales en los que he trabajado en su planificacin, gestin


y control son: (1).- Calcinacin de mineral en Horno de Fluidificacin (260 t/da). (2).-
Produccin de vapor en Caldera de 42 bar. (12 t/h). (3).- Produccin de cido sulfrico
(254,4 t/da). (4).- Tratamiento de aguas residuales (1.000 m3/da). (5).- Lixiviacin y
purificacin de calcinas (1.500 m3/da). (6).- Extraccin con solventes orgnicos de
metales (20.000 t/ao). (7).- Electrolisis de sulfatos (50.000 t/ao). (8).- Fusin en
Hornos de induccin y moldeo de aleaciones (50.000 t/ao).

Destacando el conocimiento de la dinmica y clculo de los principales parmetros de


los distintos procesos: (a).- Operaciones fsicas unitarias (sedimentacin, flotacin,
filtracin, centrifugacin, evaporacin, adsorcin, aireacin, etc.). (b).- Procesos
qumicos unitarios (neutralizacin, precipitacin, coagulacin y floculacin, oxidacin-
reduccin, procesos electroqumicos, extraccin con disolventes, intercambio inico,
desinfeccin, etc.). (c).- Procesos biolgicos unitarios (tratamientos aerobios,
anaerobios y anxicos). (d).- Incineracin de residuos y su problemtica
medioambiental. (e).- Vertido y almacenamiento controlado de residuos (especialmente
como jarofix). (f).- Auditorias de residuos (propsito y ventajas, alcance, elementos
esenciales, metodologa y gestin).

ii
EXPERIENCIA EN MANTENIMIENTO Y PROGRAMACIN DE PARADAS:

(1).- Planificacin y coordinacin de las labores de mantenimiento mecnico, elctrico e


instrumentacin (tanto preventivo, predictivo, correctivo como legal), dirigiendo y
coordinando el equipo de profesionales a mi cargo, responsabilizndome tambin de la
gestin del almacn y de los servicios generales de la planta. (2).- Implementacin del
Plan de Mantenimiento basado en RCM y TPM. (3).- Implantacin GMAO y
conocimiento de SAP (integrado sistema ERP). (4).- Auditoras Tcnicas y de Gestin
de Mantenimiento. (5).- Organizacin, planificacin y optimizacin de paradas
mensuales, cuatrimestrales y anuales.

Matizando la utilizacin de las siguientes tcnicas especficas de mantenimiento: (a).-


Anlisis de Fiabilidad de Equipos. (b).- Alineacin de Ejes. (c).- Equilibrado de
Rotores. (d).- Diagnstico de Fallos en Equipos. (e).- Mecanismos de Desgaste y
Tcnicas de Proteccin. (f).- Anlisis de Averas. (g).- Tcnicas de Mantenimiento
Predictivo. (h).- Anlisis de la degradacin y contaminacin del aceite. (i).- Anlisis de
Vibraciones. (j).- Planificacin de tareas.

PATENTE:

Procedimiento integrado para la recuperacin de zinc y otros metales a


partir de polvo de acera o similares (ES-201231557): Se trata de un proceso
novedoso para la valoracin y recuperacin de productos a partir de xidos
secundarios, consiguiendo de esta manera una gran flexibilidad en cuanto a la
calidad de la materia prima, un ahorro importante de costes econmicos, mejoras
medioambientales destacables y la unificacin de procedimientos hasta ahora
conocidos.

PROYECTOS:

Planta de Carbonato Sdico (Documento Inicial): Presupuesto 283 MM . El


objetivo de este proyecto es el de disear una planta de produccin de Carbonato
Sdico a partir del Carbonato de Calcio y el Cloruro Sdico, mediante el proceso
Solvay. El proceso adems de ser viable tcnicamente tiene que satisfacer todas
las normativas y las legislaciones vigentes.
Ampliacin Planta de Zinc: Presupuesto: 40 MM . Localizacin: Norte de
frica. Propuesta para la ampliacin de la produccin y recuperacin de
residuos metlicos en Planta de zinc electroltico.
Ciudad del Zinc: Presupuesto: 100 MM . Localizacin: Cartagena (Murcia).
Planta de fabricacin de zinc electroltico de alta pureza, mediante la
valorizacin de residuos, basada en la extraccin por solventes orgnicos.

iii
Ulexita Boliviana: Presupuesto: 5 MM . Localizacin: Salar de Uyuni
(Bolivia). Concentracin y purificacin de mineral de ulexita para aumentar su
valor agregado.
Purificacin en mltiples etapas: Presupuesto: 300.000 . Localizacin;
Cartagena (Murcia). Desarrollo de la purificacin en mltiples etapas del
electrolito de zinc para obtencin de un cemento rico en cobre y otros cementos
de cadmio, cobalto y nquel.
Tratamiento de aguas residuales de una planta mineralrgica de sulfuros
complejos: Presupuesto: 500.000 . Localizacin: Sur de Espaa. Definicin y
diseo de tratamiento de aguas residuales con el menor coste, de inversin y
operacin, y plenas garantas en su funcionamiento.
LAF: Presupuesto: 500.000 . Localizacin: Cartagena (Murcia). Modificacin
del proceso jarosita para la recuperacin de cementos ricos en plomo-plata de los
residuos de la lixiviacin neutra de blenda.
EXCINRES: Presupuesto: 10 MM . Localizacin: Cartagena (Murcia). Puesta
en marcha de la planta de lavado y extraccin de zinc a partir de residuos de
jarosita.

ACTIVIDADES COMPLEMENTARIAS: - Profesor en Cursos de Operador de


Planta Qumica y Mantenimiento en Instalaciones Industriales. - Desarrollo de
programas para el Control de Procesos. - Participacin redaccin Estudio de Impacto
Territorial (Modificacin n 130 PGC).

PUBLICACIONES: Publicacin de varios artculos con certificado ISSN en Emagister


& Scribd: - Aprovechamiento de los Sulfuros Complejos de la Faja Pirtica Ibrica:
Descripcin del proceso de concentracin de sulfuros polimetlicos. - Reciclado de
Polvos de Aceras (xidos de Zinc): Principales procesos empleados en la
recuperacin de metales a partir de polvos de acera (EAFD). - cido Sulfrico
(Tostacin de Blenda/Esfalerita): Principales caractersticas del cido sulfrico y su
produccin a partir de minerales de zinc (blenda). - El Agua: Estudio de las principales
caractersticas del agua y los diferentes mtodos empleados para su tratamiento. -
Extraccin con Disolventes en la Separacin y Recuperacin de Metales:
Aplicacin terica y prctica de la extraccin con disolventes en la metalurgia. -
Mantenimiento Industrial: Gestin, tcnicas y ejecucin del mantenimiento. - Boro.
Menas bricas e industria boratera: Estudio sobre el boro, sus generalidades, los
yacimientos de menas bricas, procesos de refinado y el panorama de la industria
boratera. - Metalurgia del Antimonio: Principales caractersticas de la metalurgia del
antimonio.

FORMACCIN ADICIONAL: - Ingls a nivel de traduccin. - Mantenimiento


Productivo Total (TPM). - Mantenimiento Centrado en Fiabilidad/Confiabilidad
(RCM). - Trabajo en Equipo. - Tcnicas de Reuniones. - Metrologa y Calibracin. -
Sistemas de Gestin de la Calidad y Auditora. - Ofimtica. - Microsoft Project (o
MSP). - Ingeniera Medio Ambiental e Hidrometalrgica. - Tratamiento de Aguas
Residuales. - Primeros Auxilios. - Lucha contra Incendios. - Plan de Emergencia
Interior y Riesgos Laborales en Minera. - Operacin de Calderas.
Antonio Ros Moreno

iv
2017

Recopilacin sobre la
Metalurgia del Oro
[Los romanos lo llamaron metal amarillo aurum. Es por otra parte el
primer elemento mencionado en la Biblia, en donde aparece en ms de
400 ocasiones.]

La importancia del oro es casi paralela a la historia del hombre, ya que es


un metal conocido desde tiempos tan remotos como el Paleoltico
(40.000 aos antes de J.C.), y donde ya tena una determinada utilidad.

El inters suscitado por este elemento esta basado, en principio, en sus


propiedades como son: el color amarillo dorado, es el metal ms dctil y
maleable, posee alta conductividad elctrica y trmica, es el ms inerte
de todos los elementos metlicos y presenta gran estabilidad y
resistencia a la corrosin.

El oro y sus aleaciones se emplean en joyera y orfebrera por su


excelente apariencia y mnimo deterioro. Adems, por su buena
conductividad trmica y elctrica, y alta resistencia a la corrosin
encuentra su uso en la industria electrnica, mdica y mecnica; debido
a que ejerce funciones crticas en ordenadores, comunicaciones, naves
espaciales, motores de aviones a reaccin, tambin se emplea como
pintura dorada en cermica. El oro coloidal (nanopartculas de oro) se ha
desarrollado con fines mdicos y biolgicos, as como su aplicacin en
empastes dentales. Tambin es usado como activo financiero.

En la actualidad, no hay metales o aleaciones que posean todas las


caractersticas y propiedades deseables del oro. En caso de dficit de
este metal noble, podran usarse algunos materiales como sustitutos de
emergencia. El platino y el paladio reemplazan el oro en joyera. En los
componentes electrnicos, la plata es un sustituto y el aluminio tiene un
uso potencial para algunos fines. Los aceros nquel-cromo y cromo-
cobalto tienen su aplicacin en ortodoncia, en sustitucin de las
aleaciones de oro labradas en forma de alambre.

Antonio Ros Moreno


rosegea61@gmail.com0
07/01/2017

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