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ALGUNOS CONCEPTOS SOBRE

EL CULTIVO DE MAIZ PARA ENSILAJE

Luis M. Bertoia
Laboratorio N.I.R.S. de Anlisis de Cereales y Forrajes
Ctedras de Cerealicultura y Manejo de Pasturas
Facultad de Ciencias Agrarias
Universidad Nacional de Lomas de Zamora.

INTRODUCCIN
El uso de maz para forraje, ya sea como planta en pi o ensilado es una prctica comn en todos
los pases de agricultura avanzada, ya que contribuye a resolver el problema que plantea la
estacionalidad de la produccin forrajera frente a requerimientos animales de relativa constancia.
Se adapta para la conservacin y posterior alimentacin del ganado debido a tres causas
principales:
a.- Alto volumen de produccin en un solo corte.
b.- Alto contenido de hidratos de carbono fcilmente aprovechables.
c.- Relativa amplitud del perodo de cosecha.
La planta completa de maz es un importante forraje para muchas actividades lecheras o crnicas.
El incremento de las demandas nutricionales para una respuesta animal ptima es un desafo para
los productores de maz, que deben seleccionar y manejar hbridos de gran produccin de
materia seca con caractersticas de calidad apropiadas. El forraje de maz es un alimento
excelente para los rumiantes debido al elevado contenido de energa que aporta el grano, a travs
del almidn. El silaje de maz se usa como fuente de energa y su bajo contenido proteico puede
ser corregido a travs de tortas de algodn, soja o girasol, o en parte con el agregado de urea a la
racin o durante el proceso de ensilaje. En el hemisferio norte interviene en los sistemas de
produccin como un eslabn fundamental en los esquemas nutricionales. Su destino en EE.UU.
est catalogado generalmente para grano; sin embargo, tiene una importancia sustancial como
forrajero en muchas reas meridionales donde es posible su cultivo. Se cosechan por ao, cerca
de 2,4 millones de ha de maz para silaje, siendo Wisconsin el estado con mayor superficie
cultivada (300.000 ha). En la Unin Europea es actualmente el cultivo forrajero ms importante
para el ganado lechero, ya que se pican para silaje mas de 3,3 millones de ha, muchas de ellas en
las reas del norte (Solamente el 20 % se siembra en las del sur). Como consecuencia, el
mejoramiento especfico para silaje se realiza en materiales con ciclo de muy a semi precoz.
En los primeros ideotipos de maz no se discriminaba de acuerdo a su destino. Se aceptaba que el
rendimiento y la calidad del silaje estn determinados por el rendimiento de grano y el % de
grano por encima del resto de los componentes del vegetal. Por lo tanto los mejoradores y
productores sostuvieron que los mejores maces granferos eran los ms adecuados para silaje;
as, el mejor hbrido granfero era considerado como el mejor forrajero. Como consecuencia, la
mejora se dirigi al desarrollo de germoplasma e hbridos para produccin de grano nicamente.
Tal tendencia estuvo sustentada en investigaciones realizadas en EE.UU. en las dcadas de 1930
y 1940. Este criterio es el que se aplica actualmente en muchas regiones del mundo y explica, en
parte, la escasa presencia de hbridos forrajeros en esos mercados. Otra de los justificativos para
seguir este enfoque es que programas de mejoramiento separados para silaje y para grano
necesitan mucha mayor cantidad de recursos. Como consecuencia, hasta no hace mucho tiempo,
los hbridos de maz seleccionados por alto rendimiento de grano se utilizaron para produccin
de silaje, asumiendo que el rendimiento de forraje y su calidad estaban determinados por la
relacin grano/(caa+hojas).
Muchos investigadores europeos y canadienses han cuestionado tal tendencia basados en que el
silaje se produce con la planta completa y no solamente con el grano. En la actualidad se conoce
perfectamente que esta relacin no es un carcter satisfactorio para predecir el valor alimenticio
en el mejoramiento del maz para ensilaje, y el nfasis debera estar dirigido a la digestibilidad de
la planta en su totalidad.
En la dcada de los 70 algunos investigadores ya consideraron que el maz para silaje es
principalmente un alimento energtico, y su valor nutritivo puede ser concebido en funcin de la
digestibilidad y de los factores que la afectan. Como consecuencia de esta propuesta han
sugerido como criterio de seleccin el uso de la variable "Materia Seca Digestible", obtenida a
partir del producto de la materia seca de planta completa por su digestibilidad in vitro.
La variacin gentica de la digestibilidad y del valor energtico ha sido demostrada claramente
en hbridos experimentales y comerciales. Autores holandeses, utilizando ovejas como medio de
evaluacin, encontraron que la digestibilidad de la materia orgnica de los silajes evaluados vari
desde 59,2 % hasta 72,7 %. Autores franceses comunican resultados similares, pero con un rango
de variacin ms estrecho. En estos ltimos estudios se incluyeron muestras de hbridos brown
mid rib (bmr3) con valores de digestibilidad de 4 puntos por arriba de los mejores normales.
En Europa, numerosas empresas dedicadas al mejoramiento y comercializacin de hbridos han
agregado a los criterios clsicos de mejoramiento granfero los objetivos de digestibilidad y/o
valor nutritivo de los nuevos hbridos.
Otro de los factores que afectan la aptitud de un forraje es el valor de ingesta o capacidad de
consumo a la que es inducido el animal. Esta respuesta es muy difcil de comprender y
complicado de evaluar. Depende de diferentes propiedades relacionadas con la calidad de la
parte no grano de la planta, tales como digestibilidad in vitro, tenor de celulosa, de lignina, de
glcidos, etc.
El estudio de los componentes del rendimiento en materia seca total muestra que el mismo
rendimiento puede realizarse a travs de morfologas muy diferentes. En el caso de maces para
silaje la proporcin de granos no juega un rol tan importante como en el caso de los hbridos
granferos. Se necesita un desarrollo armnico de todas las partes de la planta. Adems, no existe
necesariamente una contradiccin entre los componentes del rendimiento y el valor nutritivo.
Muchos trabajos muestran que es posible seleccionar un material forrajero con una mayor
capacidad nutricional que las variedades granferas actuales. As, se plantea que los esfuerzos
deben estar dirigidos hacia la calidad del componente vegetativo (Caa+hojas), conservando una
proporcin ptima de grano.
En el plano fisiolgico el antagonismo calidad de la caa+hojas vs. prorporcin de grano se
explica muy bien: Si existe fecundacin, los productos de la fotosntesis y de la proteosntesis se
acumulan en el grano, en caso contrario quedan en el tallo. El aumento de la densidad en el
cultivo se traduce en una cada de la proporcin de grano, pero no en una cada de la
digestibilidad de la planta entera. La variacin de la proporcin de grano por el efecto ambiental
(Clima, sequa, etc.) no produce una variacin importante de la digestibilidad de la planta
completa o de la cantidad consumida. La importancia de la parte no grano (Caa+hojas), tanto
para el rendimiento como para la calidad, depender de la posibilidad de concebir cultivares
mejor adaptados que los actuales a una utilizacin forrajera. Estos cultivares podran aportar un
progreso en el valor nutritivo de la materia orgnica (Digestibilidad, cantidad consumida) y/o
tenor en protenas, y/o rendimiento en materia seca. Hoy en da los aspectos de calidad son
considerados ms importantes que el rendimiento de materia seca.
La idea de los productores sobre el tipo de maz ms adecuado para silaje ha tenido un cambio
considerable en la ltima dcada. Un ideotipo puede ser definido tcnicamente como el genotipo
ideal de un cultivo, en el cual se combinan las caractersticas que maximizan la productividad y
calidad bajo las condiciones prevalecientes y las prcticas culturales recomendadas. Esta
definicin implica que cada ambiente debera tener un ideotipo. Existen muchas consideraciones
acerca de las caractersticas ms adecuadas que debera reunir un genotipo de maz para ser
considerado como apto para ensilar. De acuerdo con las necesidades del productor y las
exigencias del mercado tales caractersticas pueden cambiar. En general se puede afirmar que un
maz apto para ensilaje debe mostrar un rendimiento ptimo de materia orgnica digestible, ser
de fcil cosecha y preservacin, permitir una elevada ingesta y ser eficientemente utilizado por
los rumiantes.
El nfasis puesto durante muchos aos de mejora cientfica sobre el aumento de rendimiento,
contenido de espiga y contenido de materia seca puede haber causado, sin embargo, una cada
gradual en otras caractersticas condicionantes de la calidad, tales como la digestibilidad del
componente vegetativo.
Los aspectos ms destacados de la calidad son: % de materia seca de la planta completa, % de
espiga, % de digestibilidad y tasa de ingesta. El contenido de energa y la digestibilidad estn
afectados por el contenido de espiga y la digestibilidad de la caa+hojas. La digestibilidad de la
espiga es bastante constante a travs del tiempo y poco influenciada por la constitucin gentica
del hbrido. El rendimiento de espiga y la digestibilidad de la caa+hojas no son independientes.
El desarrollo de la espiga es frecuentemente ms rpido que el de la planta completa y parte de la
acumulacin de materia seca en los granos se realiza mediante la traslocacin de solutos
celulares completamente digestibles desde el tallo hacia la espiga. Cuando un elevado contenido
de espiga se logra a travs de una intensa traslocacin, la digestibilidad de la caa+hojas es baja.
La revisin de la literatura muestra que ciertas caractersticas (Tales como digestibilidad en el
caso de maz para silaje) son bastante constantes sobre un amplio rango de ambientes, donde
otras propiedades (Aptitud para rendimiento, por ejemplo) estn fuertemente influidas por el
clima, el suelo y las prcticas culturales. La interaccin genotipo x ambiente para digestibilidad
tambin parece ser bastante baja.
Un ideotipo de maz forrajero puede interpretarse como aquella planta capaz de generar altos
rendimientos de materia seca, y sta de excelente calidad. El alto rendimiento puede alcanzarse a
travs de plantas de gran envergadura, manteniendo densidades poblacionales similares o
menores a las utilizadas en los hbridos granferos modernos. A esta tendencia la consideraremos
como ideotipos de rendimiento vertical. Esta primera opcin es ms rpida de alcanzar, ya que la
utilizacin de materiales granferos seleccionados para zonas tropicales y subtropicales puede ser
una instancia inicial. En oposicin, el rendimiento puede alcanzarse a travs de la utilizacin de
plantas cercanas al ideotipo granfero, capaces de tolerar altas densidades. En este caso los
individuos son mucho ms bajos, con caa delgada y arquitectura particular que les permiten alta
tolerancia a la competencia intrapoblacional, sin resignar rendimiento ni calidad. A stos ltimos
los hemos considerado como ideotipos de rendimiento horizontal.
Algunos investigadores proponen que un hbrido forrajero debe poseer un perodo de crecimiento
prolongado para la zona considerada, alta insercin de la espiga, tallos y races fuertes, hojas
todava verdes al momento de madurez fisiolgica del grano, alto rendimiento de grano y
elevado valor nutritivo por unidad de peso del forraje. Hasta no hace muchos aos los
productores asuman que el hbrido con mayor rendimiento en grano era el ms apto para ensilar.
Se observ una relacin positiva entre el rendimiento en grano y el rendimiento de materia seca
de planta completa en hbridos desarrollados para produccin de grano. Esta relacin, sin
embargo, no mostr ser lo suficientemente alta como para justificar la seleccin de hbridos para
silaje basados nicamente en la produccin de grano. La relacin entre el % de espiga o
contenido de grano de la planta completa y la digestibilidad de la misma tambin ha sido
estudiada: No siempre se encontr una relacin importante entre % de espiga y digestibilidad de
la planta completa. La seleccin basada en la relacin espiga/(caa+hojas) puede no conducir a
lograr el mximo rendimiento de nutrientes digestibles por planta. Es evidente que existe una
estrecha relacin entre el contenido de grano y la digestibilidad de la planta completa (r = 0,80).
En otros estudios se hall una correlacin negativa entre la relacin espiga/(caa+hojas) y el
rendimiento de materia seca de la planta completa. Los hbridos de alta produccin para grano no
generan necesariamente el mayor rendimiento para silaje.
Existen resultados diversos en cuanto a la relacin de la produccin de materia seca total con la
produccin de espiga y caa+hojas. El rendimiento de materia seca total generalmente est ms
influido por la produccin de caa+hojas que por la de grano. El grano es altamente digestible y
puede componer una fraccin importante del forraje de la planta completa. Por lo tanto, como ya
hemos visto, en la mayora de los casos el rendimiento en grano tiene una asociacin muy fuerte
con la digestibilidad de la planta completa.
Es posible afirmar que a igual ciclo la parte vegetativa representa un papel, al menos, tan
importante como la parte grano para explicar las variaciones de rendimiento de materia seca
entre variedades al momento del picado. Tal variacin en el rendimiento potencial puede ser
explicada a travs de las diferencias existentes en la cantidad y eficiencia del uso de la radiacin
interceptada. Frecuentemente, la espiga y la caa+hojas realizan un aporte similar al rendimiento
de la planta al estado de cosecha para ensilaje, y es posible encontrar una variacin significativa
tanto para rendimiento de espiga como para caa+hojas. Esta respuesta est condicionada por el
tipo de hbrido evaluado. El rendimiento de materia seca del cultivo es funcin de numerosos
factores genticos y ambientales que interactan entre ellos. Las prcticas de manejo tienen
influencia sobre los efectos de la temperatura y/o el agua disponible en el suelo, sobre el ciclo del
hbrido, fecha y densidad de siembra, por lo tanto tendrn una accin directa sobre el ndice de
rea foliar y sobre el rendimiento de materia seca.
Esta ltima variable est influida por innumerables parmetros gentico ambientales. Uno de
los ms importantes es la densidad poblacional. Los estudios realizados muestran que la
competencia entre plantas de maz comienza en los primeros estados de crecimiento,
especialmente cuando existe una densidad alta en la poblacin de plantas. Las principales
limitaciones inducidas por la competencia entre plantas son el sombreado mutuo, la
disponibilidad de humedad y de dixido de carbono. La tolerancia excepcional de algunos
materiales a altas densidades puede deberse a la rapidez con que alcanzan los entrenudos su
elongacin mxima, cesando el crecimiento vegetativo y alcanzando rpida madurez. Con
respecto a la interaccin genotipo x densidad, para produccin de materia seca del tallo, algunos
hbridos se aproximan al mximo rendimiento con 5 pl/m, mientras que otros para llegar a ese
punto pueden necesitar de 10 a 15 pl/m. El mayor problema prctico consiste en conciliar estos
dos factores opuestos: alta produccin individual con alta produccin por unidad de superficie.
Existen evidencias de las modificaciones que sufre la estructura de la planta de maz por efecto
de la densidad. El incremento del nmero de plantas por unidad de superficie trae aparejado una
disminucin en el peso de la planta completa, dimetro del tallo, prolificidad, tamao de la
espiga, % de plantas erectas a la cosecha y peso de la espiga. Si bien se observa un
comportamiento comn en las evaluaciones realizadas, existe inmensa variabilidad en los
genotipos. Es normal encontrar una disminucin de la relacin espiga/caa+hojas por efecto de
la densidad. Puede interpretarse que esta caracterstica es negativa para lograr una buena calidad
del forraje producido a altas densidades, pero no se encuentra una gran influencia de la densidad
sobre la digestibilidad de la planta de maz. Generalmente no se producen alteraciones en la
composicin qumica de la misma por efectos de la densidad. Los aumentos de densidad afectan
bsicamente al % de granos y a partir de sta modificacin morfolgica se producirn las
variantes en la composicin qumica. Esto explica por qu la variedades con ndice de cosecha
normalmente bajo siempre resultarn menos afectadas por su limitado contenido en grano. No se
generan diferencias significativas entre las densidades evaluadas al considerar el % de materia
seca digestible, protena cruda, fibra detergente cida y cenizas.
La digestibilidad de la caa+hojas se correlaciona con la digestibilidad de la planta completa,
pero no tiene una relacin estrecha con el % de espiga o el rendimiento de grano. En forma
similar, parece no existir relacin entre la digestibilidad de la pared celular de la caa+hojas y el
% de espiga o rendimiento de grano. El ambiente de evaluacin, el llenado del grano y la
composicin de la pared celular, incluyendo el grado de lignificacin, son independientes. Por lo
tanto la digestibilidad de la planta completa est influenciada por dos factores no relacionados:
contenido de grano de la planta completa y digestibilidad de la caa+hojas.
Es esperable que los hidratos de carbono estructurales estn estrechamente correlacionados unos
con otros. La Fibra Detergente Neutro (FDN) est compuesta de hemicelulosa, celulosa y
lignina; la Fibra Detergente cido (FDA) incluye celulosa y lignina. La celulosa y hemicelulosa
de los forrajes son parcialmente digeribles, pero la lignina es casi indigerible e inhibe la digestin
de otros constituyentes orgnicos. Entonces podra esperarse que la digestibilidad sea afectada
por la variacin en la concentracin de lignina y por la asociacin de lignina con celulosa y
hemicelulosa. Se encuentra variacin gentica significativa entre genotipos de maz para FDA,
FDN y Protena Cruda (PC). Tambin, por efecto de la seleccin para grano los hbridos
granferos comerciales pueden poseer un mayor contenido de FDA, LDA y Constituyentes de la
Pared Celular (CPC), y menor Digestibilidad In Vitro de la Materia Seca (DIVMS) que las
variedades sin proceso de seleccin. Por lo tanto, se plantea la posibilidad de que la seleccin
para rendimiento de grano y resistencia a vuelco puede disminuir la calidad del forraje.
La capacidad de resistir en pi hasta el momento de cosecha depende de la dureza del tallo
(resistencia al quebrado), de la tolerancia al vuelco (podredumbre de la base del tallo y races) y
del rea foliar expuesta al viento. La dureza de la corteza muestra una correlacin positiva con el
contenido de lignina. Una elevada resistencia de la caa no sera deseable para hbridos
forrajeros. Consideramos que el aumento de rendimiento de grano en hbridos de maz durante
las ltimas dcadas se verific principalmente al mejorarse genticamente la resistencia de la
caa al quebrado, al vuelco y a la capacidad de mantener la prolificidad an en densidades
elevadas. Se obtuvieron coeficientes de correlacin positivos y significativos (r = 0,71**) entre
la dureza de los tallos y el contenido de lignina (LDA). Es evidente que si bien un elevado
contenido de lignina es contraproducente en materiales forrajeros, una baja concentracin
implicara prdidas importantes por vuelco o quebrado. La mayor parte de los materiales que no
han sido sometidos a un proceso de seleccin para produccin de grano poseen alta incidencia de
estos problemas. Generalmente, tampoco responden positivamente a un aumento de la densidad.
Tales desventajas tambin los hacen inadecuados para produccin de forraje, aunque la cosecha
se realice 40-50 das antes.
La digestibilidad de la planta completa vara entre hbridos. La interaccin genotipo x ao para
digestibilidad es comn pero de menor magnitud que la variacin gentica o ambiental Los
factores ambientales que afectan la calidad del forraje son principalmente temperatura,
irradiancia y agua en el suelo. El valor nutritivo del silaje de maz para rumiantes est limitado
por el bajo contenido de protena cruda en la planta en relacin a los requerimientos de los
rumiantes. El contenido de cidos libres puede presentarse como limitante del consumo
voluntario de animales jvenes. El contenido de pared celular y N no proteico tambin acta
como depresor de la ingesta. En maz se encontr variacin gentica significativa para Fibra
Detergente cido (FDA), Fibra Detergente Neutro (FDN) y Protena Cruda (PC). La
digestibilidad de la planta completa tambin vara entre hbridos. La interaccin Genotipo x
Ambiente es comn pero de menor magnitud que las variaciones encontradas para ambiente o
para genotipo. Los factores que tienen influencia sobre la calidad del forraje producido incluyen
temperatura, irradiancia y disponibilidad de agua en el suelo.
Una gran cantidad de estudios han mostrado que la asociacin de rendimiento en grano e ndice
de cosecha (IC: Rendimiento en grano/Rendimiento en planta completa) con rendimiento de
forraje y calidad del mismo no es suficientemente fuerte para seleccionar sobre la base de
rendimiento de grano solamente. En oposicin a estos conceptos, algunos autores enfatizan la
importancia de una gran proporcin de grano en la materia seca total, ya que la fraccin grano
contribuye a elevar el porcentaje de materia seca digestible de la planta completa. Estos
resultados tan divergentes pueden ser atribuidos a diferencias en intensidad lumnica,
temperatura y densidad de plantas.
Constantemente se introducen modificaciones en las tcnicas de cultivo debido, en gran parte, al
mejoramiento llevado a cabo por el hombre. Con la aparicin de nuevos hbridos en el mercado,
el manejo tiende a ser ms intensivo. Parmetros culturales como la densidad se van modificando
dcada tras dcada. Diversos autores han estudiado la diferencia en el rendimiento de grano entre
cultivares modernos y antiguos. Las mayores diferencias se producen en altas densidades. Sobre
todo por las ventajas de las hojas erectas en el estrato superior de los hbridos modernos para
lograr un mayor ndice de rea foliar, incrementando el rendimiento de materia seca. Es
importante la seleccin de hbridos con capacidad de germinar a bajas temperaturas para
sincronizar la mxima rea foliar con la mayor radiacin solar.
El contenido de materia seca afecta la respuesta animal y las prdidas debidas a respiracin en el
silo. En un trabajo que incluy un gran nmero de hbridos experimentales, autores franceses
informan la presencia de variabilidad gentica para caracteres de calidad y rendimiento de
materia seca en el estado ptimo para silaje. Sugirieron que la variacin en la ingesta fue mayor
que en digestibilidad. Para explicar dichas variaciones consideraron la calidad del tallo y la
proporcin de grano. Tambin encontraron que la proporcin de grano no estuvo correlacionado
con el rendimiento total de materia seca. La variabilidad y correlaciones en rasgos forrajeros
indicaron la posibilidad de seleccionar para caracteres de calidad tales como la digestibilidad y la
ingesta, manteniendo igual el rendimiento de materia seca, o seleccionando para dicho carcter
manteniendo igual la calidad. Destacaron la posibilidad de seleccionar para ambos caracteres
simultneamente. Observaron dificultades para mejorar el contenido de protena manteniendo
constante el rendimiento de materia seca, o para mejorar dicho carcter manteniendo constante el
contenido de protena. Concluyeron que los objetivos de seleccin para maz forrajero debern
incluir rendimiento de materia seca total, valor nutritivo, variedades doble propsito, precocidad
para el silaje y programas de mejora a largo plazo.
Si nuestro inters es generar nuevos hbridos de maz cuyo destino es el ensilaje de la planta
completa, el incremento del valor nutritivo debera figurar como principal objetivo. A su vez,
este proceso debera enfocarse en:
1) Incrementar la digestibilidad de la pared celular.
2) Reducir el contenido de pared celular en la planta.
3) Incrementar el contenido de protena cruda en la planta.
4) Mantener el rendimiento de grano y el ndice de Cosecha.
Las reducciones en el contenido de pared celular y de la fraccin lignina provocan una mejora
significativa en el valor nutritivo del maz para forraje, pero aumentan el riesgo de vuelco o de
secado demasiado rpido. La relacin entre la digestibilidad in vitro con FDA, FDN y LDA es
negativa y levemente significativa para forraje de maz. La lignina per se, debido a su baja
concentracin, es probablemente menos importante que sus complejos con celulosa, los cuales
afectan negativamente la digestibilidad.
La capacidad de resistir en pe hasta el momento de cosecha depende de la dureza del tallo
(Resistencia al quebrado), de la tolerancia al vuelco (Podredumbre de la base del tallo y races) y
del rea foliar expuesta al viento. La resistencia al vuelco y el rea foliar dependen
principalmente del genotipo. En la prctica los rumiantes, destinatarios del forraje producido, no
pueden digerir la lignina. Por lo tanto, es posible que una elevada resistencia de la caa no sera
deseable para hbridos forrajeros. Como en casos anteriores es posible encontrar opiniones
divergentes.
El cultivo de maz para silaje es ms complejo que el destinado a grano debido a tres factores
fundamentales:
a.- La utilizacin de la planta completa.
b.- La necesidad de lograr la mxima calidad del producto generado.
c.- Costo de la cosecha (Picado y ensilado).
La introduccin del concepto "calidad de la materia seca" genera un incremento importante en
los costos de investigacin y desarrollo, debido a la complejidad de los anlisis de laboratorio
que se deben realizar. A su vez el productor carece de herramientas tcnicas econmicas que le
permitan apreciar las diferencias de calidad entre hbridos. Por lo tanto, es funcin de las
instituciones publicas relacionadas con el agro, a las que se deben sumar las asociaciones de
productores y empresas privadas, favorecer la generacin de nuevos hbridos donde la aptitud
forrajera de la planta completa sea el objetivo prioritario.