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Barfield, T. 2007. Sistemas mdicos. En Diccionario de Antropologa (ed.) T. Barfield.

Mexico,
DF: Siglo XXI Editores. (Barfield 2007)

SISTEMAS MDICOS

Estn compuestos por componentes tanto cognoscitivos como de conducta; se los encuentra en
todas las culturas y se los estudia como parte de la antropologa mdica

El componente cognoscitivo de un sistema se centra en teoras de la etiologa la causa- de los


padecimientos, y por lo general involucra una taxonoma de categoras de enfermedad
agrupadas por su agente causal. El estudio del conocimiento cultural sobre el padecimiento y
sus vinculaciones con diagnsticos diferenciales y acciones curativas se denomina
etnomedicina. Los componentes de comportamiento de los sistemas mdicos tienen que ver con
las interacciones sociales de los curadores y sus pacientes en un contexto cultural y econmico.
Los mecanismos culturales por los que se adiestran los curadores, la divisin del trabajo entre
estos y la organizacin de las instituciones a travs de las cuales se administran servicios
mdicos a una poblacin son todas partes importantes de los sistemas mdicos.

En las sociedades tecnolgicamente simples, como bandas y tribus, que utilizan chamanes como
sus principales curadores, el sistema mdico est integrado a la religin local, y muchas veces es
indistinguible de ella. En contraste, en las sociedades complejas, desde el punto de vista
tecnolgico es ms probable que el sistema mdico primario sea secular y est caracterizado por
la existencia simultnea de mltiples sistemas o tradiciones mdicas, situacin que se conoce
como pluralismo mdico.

Desde el punto de vista cultural un sistema mdico es un conjunto organizado de ideas referidas
a una tradicin curativa determinada (por ejemplo china, ayurvdica, homeoptica o
biomdica). Los antroplogos mdicos aplican el trmino biomedicina para referirse a la
tradicin de mtodos de diagnsticos cientficos, de orientacin biolgica. La biomedicina es
una tradicin relativamente reciente, tecnolgicamente evolucionada y que muchas veces tiene
gran xito en las curaciones. El conocimiento y la tecnologa de la biomedicina, histricamente
conocida como alopata, han crecido con enorme velocidad, y con ellos tambin lo han hecho el
prestigio y la profesionalizacin de quienes la practican. El sistema mdico cientfico es
internacional, cosmopolita, dominante y hegemnico . No obstante, no est separado de la
cultura. Los supuestos culturales y epistemolgicos de la biomedicina han sido estudiados por
los antroplogos mdicos, como lo han sido tambin las diferencias nacionales y regionales,
significativas y fascinantes en la prctica de la biomedicina, especialmente entre los pases
europeos y Estados Unidos. Las diferencias documentadas incluyen la interpretacin de la
esquizofrenia o qu constituye la hipotensin, as como las tasas y estilos de ciruga que se
practican.

Desde el punto de vista del comportamiento, un sistema mdico puede verse como un anlogo
del orden socioeconmico. Una o ms tradiciones mdicas se usan para producir y distribuir
productos y servicios mdicos en una comunidad o regin determinada. Los que practican
medicina tienen que recibir formacin, los pacientes deben buscar sus servicios, los
comportamientos curativos tiene que llevarse a cabo de maneras particulares, y los curadores
deben ser compensados por su trabajo. Los lineamientos y las filosofas sociopolticas varan
entre las diversas naciones-estado contemporneas, y esto influye indudablemente sobre la
prctica de la medicina y el acceso a la atencin mdica.
Cuando se la ve como un sistema cultural, la biomedicina se convierte en una entre muchas
otras etnomedicinas, es decir, arraigada en suposiciones y valores culturales, asociada con reglas
de conducta e insertas en un contexto ms amplio. No hay mayor duda de que la fe del paciente
y su familia en el curador y en el poder de la medicina desempea un papel fundamental en el
proceso de cura. Todos los sistemas mdicos manipulan smbolos para invocar y reforzar la fe;
en este sentido, todos los sistemas mdicos involucran procesos simblicos de curacin
(denominados a veces efecto placebo).

Los antroplogos mdicos han intentado hacer una tipologa transcultural de los sistemas
mdicos. George Foster (1976) distingui por ejemplo entre los sistemas personalistas y los
sistemas naturalistas sobre la base de la teora predominante de las causas de la enfermedad.
En los sistemas personalistas el padecimiento es consecuencia de situaciones individuales
debidas a la hechicera o a la retribucin por parte de espritus. En los naturalistas el
padecimiento es resultado de algn desequilibrio en los procesos fisiolgicos normales, como
ocurre en un sistema humoral, en el que el exceso o la carencia de un fluido corporal causa los
sntomas de la enfermedad.

Un sistema mdico puede comprenderse como un sistema social que comprende roles
organizacionales en estructuras institucionales inmersas en un sistema social ms vasto. Los dos
roles ms importantes son los del curador y el paciente. Los chamanes, como curadores, suelen
ser independientes y peculiares; por lo general usan el trance para comunicarse con el mundo de
los espritus y llegar a un diagnstico. En sociedades ms complejas los roles mdicos suelen
estar especializados. Los sistemas biomdicos se caracterizan por altos niveles de
especializacin y una jerarqua de prestigio entre las especialidades. Los procesos sociopolticos
de profesionalizacin han sido un tema de estudio de los antroplogos mdicos.