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CARLOS JAVIER ALONSO

HISTORIA BSICA
DE LA CIENCIA

EUNSA
EDICIONES UNIVERSIDAD DE NAVARRA, S.A.
PAMPLONA
P rim e r a e d ic i n : A b ril 2 0 0 1

2001. Carlos Javier Alonso


Ediciones Universidad de Navarra, S.A. (EUNSA)
Plaza de los Sauces, 1 y 2. 31010 Barain (Navarra) - Espaa
Telfono: (34) 948 25 68 50 - Fax: (34) 948 25 68 54
e-mail: eunsa@cin.es

ISBN: 84-313-1867-8
Depsito legal: NA 1.150-2001

Autor y editor agradecen el respeto a la propiedad intelectual.

Diseo de la cubierta:
Flix Torres

Composicin:
P retexto . Pamplona

Imprime:
N avaprint, S.L. Mutilva Baja (Navarra)

Printed in Spain - Impreso en Espaa


Serie: Ciencias
N o ta de ag rad ecim ien to

Deseo expresar mi mas profundo agradecimiento a Flix To


rres, ingeniero industrial, quien puso a mi disposicin con comple
ta generosidad una documentacin histrica y cientfica ingente y
muy valiosa. Es asimismo impagable la labor de Alfredo Marcos,
profesor de Filosofa y de Historia de la Ciencia, cuya colaboracin
y cuyas desinteresadas orientaciones han sido determinantes en la
composicin de esta obra. Si el resultado final contiene errores o
lagunas, habrn de achacarse, en todo caso, exclusivamente a la im
pericia del autor.
n d ic e

P r l o g o ................................................................................................. 13

1
LA CIENCIA ANTIGUA: MESOPOTAMIA Y EGIPTO
I n t r o d u c c i n ........................................................................................ 31
1.1. L a c i e n c ia e n M e s o p o t a m ia : c a r a c t e r s t i c a s g e n e r a l e s .... 38
1.1.1. Las matemticas ............................................................. 39
1.1.2. La astronom a................................................................. 42
1.1.3. La m edicina.................................................................... 45
1.2. L a c i e n c ia e n E g ip t o : c a r a c t e r s t i c a s g e n e r a l e s ................ 46
1.2.1. Las matemticas ............................................................. 50
1.2.2. La astronoma................................................................. 50
1.2.3. La m edicina.................................................................... 51
1.3. E s c u e l a y e s c r i t u r a ............................................................. ...... 54

2
LA CIENCIA ANTIGUA: GRECIA
I n t r o d u c c i n ....................................................................................... 59
2.1. L a a s t r o n o m a g r i e g a ............................................................... 64
2.1.1. La astronoma de los presocrticos .............................. 66
2,1.2. El sistema de Herclides Pntico ................................. 77
2.1.3. El problema de Platn ............................................... 79
2.1.4. Las esferas homocntricas de Eudoxo y C alipo........... 79
2.1.5. Las esferas retrgradas de Aristteles .......................... 81
2.1.6. El heliocentrismo de Aristarco ...................................... 82
2.1.7. Los epiciclos y excntricas de H iparco........................ 84
10 Historia bsica de la ciencia

2.1.8. La tradicin estoica y la astrofsica de Plutarco...... 86


2.1.9. La astronoma de Ptolom eo........................................... 87
2.2. L a b i o l o g a g r ie g a ..................................................................... 89
2.2.1. La biologa griega anterior a Aristteles ...................... 90
2.2.2. La obra biolgica de Aristteles.................................... 93
2.3. L a m e d i c in a h e l e n s t i c a ............................................................. 98
2.4. L a s m a t e m t i c a s g r ie g a s ......................................................... 99
2.4.1. La escuela pitagrica..................................................... 104
2.4.2. Euclides .......................................................................... 108
2.4.3. Arqumedes .................................................................... 111
2.4.4. Apolonio de Prgam o.................................................... 114

3
CIENCIA ANTIGUA: CHINA
In t r o d u c c i n ......................................................................................... 117
3.1. P o r q u n o h u b o c i e n c ia s t r ic t o s e n s u e n C h i n a .................. 122
a) Anlisis de las estructuras sociales....................................... 126
b) Anlisis de las factores ideolgico y jurdico-teolgicos .... 130
3.2. M a t e m t ic a s c h i n a s .................................................................. 138
3.3. A s t r o n o m a c h in a ..................................................................... 139
3.4. A l q u i m ia c h i n a ............................................................................ 140
3.5. M e d ic in a c h i n a .......................................................................... 141

4
CIENCIA Y SABER EN LA EUROPA MEDIEVAL
I n t r o d u c c i n ....................................................................................... 143
4.1. L a a l q u i m i a ................................................................................. 158
4.2. L a a s t r o n o m a ........................................................................... 160
4.3. L as m a t e m t ic a s ....................................................................... 162
4.4. L a m e d i c i n a ................................................................................ 165
4.5. L a i n m e n s a n o c h e d e l a b a r b a r i e ....................................... 171
4.6. L a c ie n c ia d e l s ig l o XIV ......................................................... 174
4.7. A s t r o n o m a y h u m a n i s m o e n e l s ig l o X V ............................ 178

5
LA REVOLUCIN COPERNICANA
.................................................... ..................................
I n t r o d u c c i n 181
5.1. L a a s t r o n o m a e n l a E d a d M o d e r n a ...................................... 186
ndice 11

5.2. L a r e v o l u c i n c o p e r n i c a n a .................................................... 188


5.2.1. Razones para el cam bio...... .......................................... 192
5.2.2. La astronoma de Coprnico ......................................... 193
5.2.3. Evaluacin de la nueva astronoma.............................. 195
5.2.4. La recepcin del heliocentrismo ...................... ............ 196
5.3. E l c o m p r o m is o d e T y c h o B r a h e .............................................. 198
5.3.1. El sistema de Tycho B ra h e ............................................ 198
5.3.2. Las observaciones de Tycho Brahe .............................. 200
5.4. L a n u e v a a s t r o n o m a d e K e p l e r .............................................. 201
5.5. LOS DESCUBRIMIENTOS DE G a LILEO .................................... ........ 205
5.6. E l p r o c e s o a G a l i l e o ............... ................................................. 208

6
LA REVOLUCIN CIENTFICA
I n t r o d u c c i n ........................................................................................ 219
6.1. H is t o r io g r a f a d e l a r e v o l u c i n c i e n t f i c a ......................... 233
6.1.1. La conexin medieval ................................................... 234
6.1.2. El debate Duhem-Koyr............................... ................ 238
6.1.3. La influencia del cristianismo en la gnesis de la cien-
ca moderna .................................................................... 245
6.1.4. Puritanos y artesanos. La tesis de M erton.................... 248
6.1.5. El hermetismo y la nueva ciencia................................. 250
6.1.6. Conclusiones ................................................................. 252
6.2. C o s m o l o g a : n a c a e l U n iv e r s o i n f i n i t o ........ ....................... 253
6.2.1. El universo infinito de Cusa y B ru n o ..... ..................... 254
6.2.2. Coprnico y los copemcanos ....................................... 258
6.2.3. El debate entre Descartes y M ore................................. 261
6.2.4. La cosmologa newtoniana............................................ 262
6.2.5. El debate entre Leibnz y C larke................................... 263
6.3. L a f s ic a m o d e r n a ....................................................................... 267
6.3.1. Comunidad de naturaleza, magnetismo, mpetus........ 269
6.3.2. El estudio del movimiento en G alileo.......................... 270
6.3.3. El mecanicismo de D escartes........................................ 274
6.3.4. Las aportaciones de Borelli, Huygens y H o o k e........... 275
6.3.5. Los Principia de Newton .............................................. 276
6.4. L a s m a t e m t i c a s d e l a E d a d M o d e r n a ................................. 285
6.5. L a q u m ic a m o d e r n a ................................................................... 287
6.6. L a m e d i c in a m o d e r n a ................................................................ 290
12 Historia bsica de la ciencia

7
LA CIENCIA ILUSTRADA
I n t r o d u c c i n ....................................................................................... 293
7.1. L a r e v o l u c i n d e l a q u m ic a e n e l s ig l o XVIII ................... 302
7.1.1. De la alquimia a la qum ica....................... ................... 305
7.1.2. La qumica del flogisto.................................................. 307
7.1.3. La qumica newtoniana ................................................. 308
7.1.4. Del flogisto al oxgeno .............................. .................... 311
7.1.5. El desarrollo de la teora atm ica.................................. 316
7.2. L a s m a t e m t i c a s i l u s t r a d a s ............................................. ....... 318
7.3. L a f s ic a i l u s t r a d a ..................................................................... 322
7.3.1. Teoras sobre el calo r...................................................... 322
7.3.2. La electricidad y el magnetismo ................................... 324
7.3.3. La astronoma................................................................. 329
7.4. L a m e d i c in a d e l X V III............................................................... 329
7.5. L a BIOLOGA DEL XVIII ............................................................... 331

8
LA CIENCIA CONTEMPORNEA
I n t r o d u c c i n ...................................................................................... 339
8.1. L a BIOLOGA CONTEMPORNEA ..................................................... 353
8.1.1. Conceptos bsicos sobre evolucin............................... 354
8.1.2. Las pruebas de la evolucin .......................................... 356
8.1.3. Las teoras de a evolucin ............................................ 359
8.1.4. La revolucin de lr biologa molecular........................ 372
8.1,5. La gnesis de la biotica ............................................... 380
8.2. L a s MATEMTICAS CONTEMPORNEAS ......................................... 382
8.3. L a FSICA CONTEMPORNEA .......................................................... 386
8.3.1. Electricidad y magnetismo ........................................ 387
8 3 2. ptica ........................... ................... .............................. 390
8.3.3. La termodinmica........................................................... 393
8.3.4. La revolucin de la fsica .............................................. 396
8.4. A ASTRONOMA CONTEMPORNEA................................................
L 412
8.5. L a QUMICA CONTEMPORNEA ....................................................... 417
8.6. L a MEDICINA CONTEMPORNEA ..................................................... 422
8.7. E l ORIGEN Y CONSOLIDACIN DE LAS CIENCIAS SOCIALES ........... 433
8.7.1. Psicologa ....................................................................... 435
8.7.2. Sociologa....................................................................... 462
8.7,3. Antropologa cultural ..................................................... 472
B i b l i o g r a f a .................................................................................... . 499
P r lo g o

Pocos trminos como el de ciencia gozan de tanto prestigio en


la actualidad. El vocablo ciencia (en latn scientia, de scire, cono
cer), denota aquella actividad cultural humana que tiene como ob
jetivo la constitucin y fundamentacin de un cuerpo sistemtico
del saber. As definida, esta actividad podra confundirse con otras
similares con un objetivo parecido, como la filosofa, el arte y has
ta la misma religin. Pero la actividad cientfica se distingue de
otras anlogas por sus caractersticas especficas: el conocimiento
del que trata es un conocimiento racional, que se refiere al mundo
natural y humano, cuyas regularidades quiere explicar y predecir;
obtenido mediante un mtodo, es sistemtico porque se organiza
mediante hiptesis, leyes y teoras, y es un conocimiento objetivo
y pblico, porque busca ser reconocido por todos como verdadero
o, por lo menos, ser aceptado por consenso universal. Al saber
cientfico le compete indagar la causa de los hechos considerados,
penetrando hasta el porqu explicativo de los mismos. Y esto no a
propsito de mbitos de realidad inconexos, sino relacionados en
tre s, de forma que tai saber adopta un aspecto sistemtico un
sistema es un conjunto de proposiciones que constituyen un s
lido edificio ideolgico, al apoyarse unas en otras. Es comn consi
derar la ciencia como un modo de conocimiento que aspira a for
mular mediante lenguajes rigurosos y apropiados en lo posible,
con el auxilio del lenguaje matemtico leyes por medio de las
cuales se rigen los fenmenos o bien el pensamiento humano. Cada
ciencia acota un campo determinado y, al mismo tiempo, lo consi
dera no en su mxima profundidad, sino en un aspecto ms super
ficial: parcialidad y reduccin al aspecto de lo observable empri-
14 Historia bsica de la ciencia

cntente o a lo racionalmente constatable son, pues, los rasgos de-


finitorios del saber cientfico. Por su parte, la filosofa presenta los
mismos rasgos que descubrimos en las ciencias, excepto la doble
limitacin a que ltimamente nos hemos referido (parcialidad y su
perficialidad). Totalidad y radicalidad son, en cambio, los dos ca
racteres distintivos de la filosofa con respecto a las ciencias.
Ciencia es, pues, el trmino que en su sentido ms amplio se
emplea para referirse al conocimiento sistematizado en cualquier
campo, pero que suele aplicarse sobre todo a la organizacin de la
experiencia sensorial objetivamente verificable. La bsqueda de
conocimiento en ese contexto se conoce como ciencia pura, para
distinguirla de la ciencia aplicada la bsqueda de usos prcti
cos del conocimiento cientfico y de la tecnologa, a travs de la
cual se llevan a cabo las aplicaciones. As entendido, el concepto de
ciencia debera aplicarse exclusivamente a las denominadas cien
cias empricas, como la fsica o la zoologa, excluyendo a las lla
madas ciencias formales, como la matemtica y la lgica. Pero es
tas ltimas son tambin ciencias en el pleno sentido de la palabra
porque, si bien.no se refieren a hechos de la naturaleza, son tam
bin un conocimiento universal, sistemtico y metdico. Propor
cionan los instrumentos de clculo e inferencia, necesarios para el
mtodo y la sistematizacin de las ciencias empricas y, adems,
tambin mantienen alguna relacin con la Naturaleza, de la cual
constituyen modelos o formas para pensarla.
Las caractersticas bsicas de que goza la ciencia son las mis
mas que se atribuyen al conocimiento cientfico, ya que, en defini
tiva, son una sola y misma cosa (uno es el resultado de la actividad
y la otra es la actividad humana que lo produce), y slo a ellos se
aplica la nocin de episteme, tal como se denominaba al verdadero
saber entre los griegos, por oposicin a la mera opinin, que se
consideraba conocimiento impropio o saber infundado. Pero la ac
tual filosofa de la ciencia ha matizado el valor d verdad de la
ciencia. Y, as, resalta el aspecto de provisionalidad del conoci
miento cientfico e insiste en que la ciencia es sobre todo aquella
actividad racional que consiste en proponer teoras provisionales, a
modo de conjeturas audaces, a partir de los problemas que surgen
de nuestra adaptacin al medio, para someterlas a la prueba del ex
perimento, contrastndolas con los hechos, a fin de descubrir su po
Prlogo 15

sible falsedad. De aqu que lo que caracteriza al desarrollo de la


ciencia no sea precisamente la acumulacin de conocimientos, sino
la indagacin de la verdad persistente y temerariamente crtica.
Hemos tratado de aportar una caracterizacin de la ciencia su
ficiente para nuestros objetivos. No es nuestro propsito intentar de
ninguna forma una definicin precisa ni un criterio de demarca
cin. La discusin sobre qu es la ciencia, cules son sus caracte
rsticas propias, cmo se diferencia de las pseudo-ciencias o de
otros mbitos del saber, no es el objeto de este ensayo'. Si pudise
mos decidir estas cuestiones en una introduccin, realmente agota
ramos, al mismo tiempo, todo el espacio disponible reservado a la
historia de la ciencia.
Pues bien, con todas las limitaciones dichas, desde una pers
pectiva aristotlica (tal vez, ampliamante compartida en este pun
to), podemos considerar que la accin humana busca la felicidad y
que sta consiste en el saber, el bienestar y la convivencia. Para ob
tener conocimiento y bienestar, el hombre ha desplegado todos los
medios sensoriales, conceptuales y tericos, materiales e institucio
nales que ha tenido a su disposicin o que ha logrado crear. Llama
mos ciencia a una cierta modulacin de esta bsqueda universal del
saber y del bienestar por parte del hombre. Desde esta ptica, la
ciencia no es una forma extraa de conocimiento, ni de lenguaje, ni
de mtodo, ni tiene fines plenamente propios. Es una modulacin
del sentido comn, del lenguaje vulgar, y un instrumento al servi
cio de los fines generales de la vida humana. En funcin de tales fi
nes debe ser juzgada. Estar justificada en la medida en que nos
permita saber ms sobre la realidad y vivir mejor.
El que las diferencias sean graduales o adjetivas no quiere de
cir que no existan. As, la ciencia ser sentido comn autoconscien-
te, crtico, ilustrado o desarrollado, pero no simple sentido comn.
Emplear los mtodos habituales para obtener conocimiento, pero
bajo un ms estricto control crtico, con mayor constancia, conti
nuidad y rapidez; y algo anlogo se puede decir de su lenguaje. La
ciencia implica el trabajo de muchas personas y un intercambio de

1. Para una caracterizacin ms profunda del saber cientfico y su relacin


con la pseudo-ciencia puede consultarse C,J. Alonso: La agona del cientificismo.
Una aproximacin a la filosofa de la ciencia, Eunsa, Pamplona, 1999.
16 Historia bsica de la ciencia

informacin entre ellas que permite un desarrollo ms rpido del


conocimiento.
Bien entendido que la ciencia no se agota en sus aspectos epis
temolgicos; la ciencia no es slo conocimiento, sino que tambin
consiste en accin humana, instituciones, instrumentos y objetos
materiales; adems, est ntimamente ligada a las aplicaciones tec
nolgicas, Si la ciencia tiene todas estas caras, tambin su estudio
admite mltiples enfoques. El texto que aqu se presenta se orienta
r, sobre todo, hacia los aspectos histricos. Est claro que, en fun
cin de este objetivo, tendremos que introducir algunas considera
ciones relativas a los aspectos sociales o institucionales de la
ciencia, como tambin habremos de referirnos alguna vez a los m
todos, a los conceptos y teoras, a los aspectos empricos, en la me
dida en que afecten a su eficacia epistmica. En cualquier caso, la
perspectiva metodolgica que nos gua es bsicamente histrica.
La insistencia en los aspectos histricos de la ciencia no anula
el reconocimiento de que existen otros. Nos interesan tambin, ya
desde el principio, dos de las cuestiones que ms importan en la fi
losofa de la ciencia actual, a saber, la de la racionalidad y la del
realismo. Nos interesa saber si la ciencia es un modo racional de
desarrollo del conocimiento y si este conocimiento es acerca de la
realidad. Las repercusiones intelectuales y prcticas que pueden te
ner estas cuestiones son parte de lo que hace apasionante el estudio
de la historia de la ciencia.
Sin embargo, no podemos perder de vista que l ciencia no es
el nico sistema de obtencin de conocimiento. Quiz sea verdad
que una buena parte de lo que sabemos y, desde luego, de lo que sa
bemos hacer, nos llega por vas distintas de la ciencia. Las formas
que el hombre tiene de acercarse a la realidad son plurales. Desde
la herencia gentica y las tradiciones, la experiencia personal, has
ta el arte, la tcnica y artesana, la religin, la poesa o la filosofa
pueden ser tambin fuentes de conocimiento de ciertos aspectos de
la realidad. Una vez constatado que el objeto de estudio, la ciencia,
tiene mltiples facetas, hemos seleccionado las ms florecientes en
cada contexto temporal.
Como su mismo nombre indica, la historia de la ciencia trata de
la ciencia en su dimensin histrica. Es una disciplina que existe
slo desde comienzos del siglo XX y que ha conseguido un desa
Prlogo 17

rrollo notable desde los aos cincuenta, pero que no ha alcanzado


una situacin definida en el mbito universitario, pese a la existen
cia, en diversos pases, de ctedras que llevan su nombre, por cuan
to se lleva a cabo con procedimientos, mtodos y objetivos distin
tos segn los lugares, y hasta se discute si, en cuanto disciplina
cientfica, pertenece al departamento de ciencias, de filosofa o de
historia, y sus mismos profesionales son, segn las ocasiones, cien
tficos, filsofos o historiadores. De nombre variable, se la denomi
na a Veces historia de las ciencias, historia del pensamiento
cientfico o historia social de la ciencia, y se discute tambin si
es una disciplina incompatible con la filosofa de la ciencia, con la
que comparte el mismo objeto de estudio.
Se habla de dos formas distintas de historia de la ciencia: el en
foque interno, predominante, que slo trata de las teoras cientfi
cas; y el enfoque externo, que trata de la actividad de los cientficos
en cuanto pertenecen a un grupo social y a una cultura determina
dos. En el supuesto de este doble tipo de historia, se discute tam
bin acerca del doble objeto de que trata. Para unos, los promotores
de una historia interna, el objeto es todo aquello (observaciones,
experimentos, instrumentos y tcnicas de investigacin, descubri
mientos, inventos, los mismos paradigmas cientficos, o los progra
mas de investigacin, etc.) que, desde dentro de una ciencia y sin
recurrir a ningn elemento externo a ella, puede explicar la gnesis
y el proceso (sobre todo lo referente al contexto de descubrimien
to) de las teoras cientficas. Para los que defienden el enfoque de
una historia externa, objeto de la misma es todo aquello que, desde
el exterior de la sustancia de la ciencia (la comunidad cientfica, la
ideologa, la cultura, la religin, la filosofa, las aplicaciones tcni
cas, l sociedad, etc.) condiciona la investigacin cientfica en un
sentido u otro. La suma de estos condicionamientos, que pueden di
vidirse en pscosociolgicos e intelectuales, constituye el modelo
de la llamada historia integral, y que, en ocasiones, se ha opues
to a la llamada historiografa whig> o interpretacin whig de la
historia, esto es, aquella que procede linealmente desde el interior
de la ciencia y entiende su desarrollo como una historia de progre
so desde el pasado al presente. A diferencia del enfoque interno, la
historia extema de la ciencia tiende a dar relieve al contexto de jus
tificacin de las teoras cientficas, as como a su difusin' dentro de
la sociedad.
18 Historia bsica cic la ciencia

Seguramente el primero que alude al progreso y lo define como


ley de la existencia temporal es Leibniz, a finales del S. XVII. Por
entonces, en Occidente se empieza a pensar que se puede ir a ms,
es decir, que la marcha de la historia puede acelerarse y que esa
aceleracin abre perspectivas esplndidas para mejorar la situacin
del hombre. La idea de progreso cuaja. Si consultamos nuestras
propias convicciones, comprobaremos que esa idea est en noso
tros; existe desde hace, al menos, tres siglos. Los romanos no te
nan la idea de progreso; tampoco los griegos, ni los egipcios, ni los
chinos. Si examinamos esas culturas, comprobaremos que la idea
de progreso aparece slo en Occidente. Por qu cristaliza esa idea?
Hay muchos factores, pero de momento sealaremos dos.
La idea de progreso surge del propsito de no cultivar el saber
en crculos apartados, sino de hacer que penetre en la sociedad has
ta el punto de que la dinmica social sea promovida por l. Si el sa
ber puede aumentar y est claro que donde ms puede hacerlo es
en las nuevas circunstancias y si impregna la dinmica social, te
nemos entonces un vector de futuro perfectamente diferenciado.
As aparece un proyecto sugestivo: aplicando el saber podemos
mejorar nuestras condiciones de vida, nuestra organizacin social y
la situacin de la humanidad. Mejoraremos en la mdida en que
descubramos saberes tiles, que puedan transformarse en procedi
mientos productivos, en nuevas tcnicas. De est modo, nos libra
remos de la penuria, de la dificultad de las relaciones del hombre
con la naturaleza; as la dominaremos.
Esta idea se basa, por tanto, en la confianza en la ciencia mo
derna. No es extrao, por eso, que sea Leibniz quien est en el cen
tro de su primera gran elaboracin. Leibniz empez a formular una
idea que, por otra parte, Newton tambin seala en los Principia:
se puede incrementar la dominacin tcnica del mundo, porque
cabe una interpretacin dinmico-mecnica del Universo. La mec
nica, que segn los antiguos era un arte exclusivamente humano,
que nada tena que ver con la constitucin del cosmos, puede, se
gn Newton, generalizarse y extenderse al Universo entero. Ten
dremos as una mecnica racional, una comprensin mecnica del
mundo. Si hacemos del Universo una gran mquina, podemos con
trolarlo, y mejorar con ello nuestra situacin en l. La primera for
mulacin de Leibniz se interpreta, de este modo, como un proceso
Prlogo 19

indefinido con el cual nos iremos librando de los males que han
aquejado a la humanidad hasta el presente. El futuro es mejor que
el pasado. Es el futurismo, la gran esperanza en el porvenir. Tene
mos una ciencia cuyo desarrollo nos permitir conquistas inditas.
Sin embargo, algunos de los tericos de la ciencia actuales que
estn ms de moda Kuhn o Feyerabend sealan una crisis: la
ciencia no garantiza el cumplimiento de las esperanzas que se han
puesto en ella. La ideologa progresista es un ceremonialismo, por
que mientras no sepamos manejar las objeciones, las aportas no so
lubles con que se ha topado la ciencia, es dudoso que sea posible
seguir progresando y aprovechando nuevos hallazgos cientficos.
Lo que estos autores denuncian se puede entender a partir del lla
mado trilema del barn de Mnchausen, pues se sostiene que este
trilema afecta intrnsecamente a la ciencia.
No es un simple dilema, que segn los lgicos es una dificultad
que ataca por dos lados, sino un trilema que ataca por tres. El barn
de Mnchausen es un personaje de la literatura alemana del s.
XVIII, que caracteriza al hombre fanfarrn y confiado que empren
de nuevas aventuras con optimismos insensatos y acude a procedi
mientos imposibles. Estos tericos ejemplifican metafricamente
en este personaje el trilema de la ciencia actual. Se plantea de la si
guiente manera: para llegar a un objetivo, digamos un castillo, el
barn tiene que atravesar un lago con sus propios recursos, porque
no hay barco. Cmo atravesar el lago? Hay tres posibilidades: la
primera es hacer pie, o sea, atravesarlo andando. Para esto hace fal
ta que el lago no sea profundo, pero no es ste el caso. El segundo
procedimiento es el que el barn utiliza en la fbula para salir de un
pozo; tirarse de la coleta; aqu para sobresalir del agua. Obviamen
te este procedimiento no es vlido porque va contra la ley de la
inercia. El tercero sera ir nadando; pero el barn no sabe nadar. En
suma, el barn no puede alcanzar el castillo porque el lago es pro
fundo, la solucin de la coleta no sirve y no sabe nadar.
Este ejemplo, expuesto de forma narrativo-metafrica, entraa
enseanzas serias que pueden transformarse en conceptos. Qu
quiere decir hacer p ie l Encontrar base, tener un fundamento que
permita andar. No hacer pie significa que no hay fundamento, El
saber moderno, la ciencia fsico-matemtica, carece de fundamen
to. Segundo, mantenerse desde s, significara que la ciencia (ca
20 Historia bsica de la ciencia

rente de fundamento) podra ser vlida si fuera un sistema con co


herencia completa, pues entonces, aunque no tuviera fundamento,
se bastara a s misma como cuerpo de doctrina. Pero la ciencia no
es un sistema completo, carece de coherencia, no se basta a s mis
ma. Tercero, nadar es imagen de la discursividad. S ia ciencia no
tiene fundamento ni es un sistema completo, podramos apelar a
otra de sus caractersticas, que consiste en que cuando se formula
una hiptesis, se puede, desde esa hiptesis, formular otra; as se
garantiza, si no su sistemticidad, al menos su continuacin, en
cuanto que existen reglas para pasar de unas hiptesis a otras.
Cuando se formula una hiptesis, se pregunta a la realidad; si sta
no se adapta al modelo, slo podemos seguir construyendo otro,
modelo. Pero la ciencia no tiene criterio lgico para construir ese
otro modelo o hiptesis a partir del falsado. Si no hay ningn cri
terio discursivo, slo cabe esperar que aparezca un genio capaz de
formular nuevas hiptesis o de ampliar las que tenemos. Pero esto
no depende de la lgica de las hiptesis, sino de la potencialidad e
inventiva humanas. As, no hay nada en la fsica de Newton que in
dique por dnde puede seguirse, a no ser que venga alguien ms in
teligente y formule otra. Pero esto introduce un factor contingente
desde el punto de vista de la racionalidad lgica.
Al margen de la controversia sobre la existencia o no de un pro
greso cientfico, otra de las cuestiones que ha polarizado el debate
de los historiadores de la ciencia en las ltimas dcadas es cmo
aumenta el conocimiento cientfico o cmo progresa ste: de modo
continuo o discontinuo. Los continuistas, como Pierre Duhem, sos
tienen un desarrollo gradual y acumulativo de las teoras cientficas
e interpretan una revolucin cientfica como una evolucin dentro
de la continuidad, y no como una ruptura. En convergencia con esta
tesis, los autores neopositivistas del Crculo de Viena conciben que
el progreso cientfico es lineal y acumulativo, ya que existe propia
mente slo una ciencia unificada, o una tnica visin cientfica en el
mundo, cuyo depsito de conocimientos se incrementa continua
mente a travs de la verificacin y refutacin de hiptesis.
Karl R. Popper fue uno de los primeros autores en oponerse a
esta visin de la ciencia y de su progreso, que l mismo compara
con un cubo cuyo contenido aumentara a medida que se va llenan
do, y la sustituye por una manera de entender la ciencia, vista como
Prlogo 21

un reflector, que indaga en la experiencia en busca constante de


pruebas que puedan refutar sus propias hiptesis: la ciencia, en este
supuesto, progresa mediante conjeturas y refutaciones. Los discon-
tinuistas, cuyos mximos representantes son Alexandre Koyr y
Thomas S, Kuhn, sostienen que el desarrollo de la ciencia, y por lo
mismo su historia, ocurre segn perodos sucesivos de ciencia nor
ma! y de ciencia revolucionara. A partir de los aos sesenta, otros
autores se han adherido a las tesis discontinuistas: Norwood R.
Hanson, Paul Feyerabend y Stephen Toulmin. Frente a estas dos
posturas opuestas, hay intentos de sntesis o posturas intermedias,
que ponen de relieve que las llamadas revoluciones cientficas no
son tan repentinas como su nombre parece indicar, sino que abar
can perodos tan amplios de tiempo que el empleo de la expresin
ha de ser ms bien convencional.
El ms influyente de los modelos historicistas recientes ha sido
el propuesto por Thomas S. Kuhn en La estructura de las revolucio
nes cientficas (1962), obra de enorme influencia posterior. Segn
este autor, el avance de la ciencia se produce por la alternancia su
cesiva de perodos de ciencia normal y perodos de ciencia revolu
cionaria, que suponen un cambio de paradigma. El primero es un
perodo conservador, durante el cual se produce una acumulacin de
conocimientos; el segundo, un perodo revolucionario y de ruptura,
de cambio de paradigma y de introduccin y admisin de nuevas te
oras que sustituyen en todo o en parte a las antiguas. El progreso,
pues, no puede ser lineal, sino segn rupturas revolucionarias y
cambios de paradigma que no pueden constituir un aumento acumu
lativo, porque los paradigmas son inconmensurables comparados
unos con otros.
A partir de los aos setenta, se proponen nuevas maneras de en
tender el progreso de la ciencia por parte de autores como Imre La
icatos, Larry Laudan, Joseph Sneed, Wolfgang Stegmller, Dudley
Shapere y Mary Hesse, que parten fundamentalmente de las ideas,
aceptadas o rechazadas, de Kuhn. El supuesto general de estos au
tores es que, por un lado, toda nueva teora sobre el desarrollo de la
ciencia ha de tener en cuenta las condiciones histricas reales en
que se produce, tanto ms cuanto no existe ni una ciencia ideal ni
un mtodo cientfico que pueda imponerse a priori; y, por otro
lado, que no ha de considerarse consustancial al progreso cientfi
22 Historia bsica de la ciencia

co un desarrollo de la ciencia lineal y acumulativo, sino que ste ha


de ser siempre el resultado de la crtica de teoras llevadas a cabo
en el seno de la comunidad cientfica y en medio de la competencia
mutua entre teoras.
Imre Lakatos, que comparte muchas de las ideas de Popper y se
opone a las de Kuhn, cree que la exposicin que ste hace del pro
greso de la ciencia obliga a considerarlo como un proceso irracio
nal. Para salvar la racionalidad del cambio en la ciencia, en lugar
del paradigma como ncleo que permanece pese a los cambios,
propone programas de investigacin. Un programa de investiga
cin es un conjunto de teoras que supone un ncleo (las leyes y los
supuestos fundamentales de la ciencia) constante y no expuesto a la
refutacin, un cinturn protector de hiptesis auxiliares, que
pueden refutarse y cambiar, y un conjunto de reglas metodolgicas,
que orientan en la investigacin y en el descubrimiento de diversas
teoras, con el que se protege el ncleo y reordena el conjunto de
hiptesis auxiliares, que se aceptan o desechan. De esta manera
pueden concillarse la acumulacin y la refutacin de teoras.
Ajuicio de Larry Laudan, puesto que el objetivo de la ciencia
es la solucin de problemas, puede decirse adoptando una pers
pectiva pragmtica que la ciencia progresa si determinadas teo
ras, en un momento dado, resuelven ms eficazmente mayor n
mero de problemas que otras anteriores. Segn este autor, 16
racional, en este caso, consiste en aceptar las tradiciones de inves
tigacin ms eficaces en la solucin problemas; quien decide
acerca de la eficacia o de los criterios de evaluacin de teoras, es
la comunidad cientfica basada en ciertas intuiciones predominan
tes en ella, que no se someten a discusin. Laudan ha desarrollado
una teora del cambio cientfico centrada en el concepto de princi
pios de racionalidad cientfica, que no son inmutables, sino que se
han modificado significativamente en el curso de la ciencia2.
Hay quien estima que slo se puede hablar con propiedad de
ciencia desde el siglo XVI o XVII. Sin embargo, somos de la opi
nin de que existe ciencia propiamente dicha desde, al menos, la

2. Cfr. L. Laudan: Progress and its problems: toward a theory of scientific


growth, Univ. of California Press, Berkeley, Los ngeles, 1977; trad. esp.: El pro
greso y sus problemas, Encuentro, M adrid, 1986.
Prlogo 23

poca en que se desarrollaron la astronoma mesopotmca y la me


dicina egipcia. Es difcil encontrar argumentos que puedan descali
ficar como ciencia la serie Mu Apin de anotaciones astronmicas
mesopotmicas o l Papiro de Smith sobre la ciruga egipcia. Aun
que no faltan perspectivas ms estrictas, la mayor parte de las obras
actuales de historia de la ciencia utilizan el trmino en un sentido
amplio. Popper tambin abunda en esta opinin: creo que ya no
puede haber duda actualmente acerca de la asombrosa semejanza,
por no decir identidad, de los objetivos, intereses, actividades, ar
gumentos y mtodos de Galileo y Arqumedes, por ejemplo, o de
Coprnico y de Platn, o de Kepler y Aristarco3.
Como no interesa la discusin sobre palabras, creemos que no
habra problema en distinguir, si se quiere, dos sentidos de ciencia,
uno suficientemente amplio como para albergar a la ciencia antigua
y medieval, y otro ms estrecho y exigente que incluyese slo la
ciencia moderna y contempornea. En esta acepcin amplia, la cien
cia es una forma de conocimiento que se viene practicando desde
antiguo, pongamos que desde tiempos de los mesopotmicos. Algu
nos de sus rasgos caractersticos generales son: la discusin racio
nal, la utilizacin de argumentos o datos con base emprica, la inten
sificacin de la voluntad de precisin y claridad, la preservacin de
una tradicin, el control crtico de la misma, la tendencia a la difu
sin. Todo ello, de modo variable, y poniendo ms o menos peso en
cada uno de los elementos mencionados, se viene dando desde la as
tronoma mesopotmca y la medicina egipcia, y se consolida con la
ciencia griega y medieval (rabe y bajomedieval occidental). En un
sentido restrictivo, la ciencia tal y como la entendemos hoy, nace
con la llamada revolucin cientfica (o algo antes, segn Duhem).
Es razonable suponer que los elementos generales mencionados se
conservan y que a stos se les aaden otros especficos, por ejemplo,
la extensin de la matematizacin (aunque la astronoma, la estti
ca, la geometra o la musicologa antiguas ya fueron matemticas y
muchas reas de la ciencia actual no lo son), la importancia crecien
te del control experimental y de la utilidad tecnolgica ligada a la
ciencia, la insistencia en la investigacin como empresa colectiva, la

3. K.R. Popper: Conjeturas y Refutaciones. El desarrollo del conocimiento


cientfico, Paids, Barcelona, 1994, p. 90.
24 Historia bsica fie la ciencia

diversificacin de los estudios cientficos, la creciente importancia


social de los mismos, y quiz algunos ms.
En los prximos captulos y, ante la imposibilidad de seguir el
desarrollo de todas las ciencias en todas las pocas, se ha optado
por un enfoque selectivo. Hemos procurado cruzar la seleccin ver
tical y horizontal (en terminologa de Kragh), es decir, de las cien
cias y de los momentos histricos, de modo que estn representa
das un buen nmero de disciplinas cientficas y lo estn en los
momentos de su historia en que resulten ms interesantes o signifi
cativas. Se ha procurado articular el contenido de cada disciplina
estudiada con la que se tratar a continuacin. As, por ejemplo, el
cambio hacia una astronoma helioesttica impulsa la modificacin
de la fsica, y el prestigio de la fsica newtoniana condiciona el de
sarrollo de la qumica del siglo XVIII. Todos estos criterios de se
leccin no siempre se pueden combinar de modo ptimo, pero con
sideramos que los temas que se presentan lo hacen hasta donde es
posible y adecundose al espacio de que se dispone.
En definitiva, creemos perfectamente razonable y as se
har en el curso de esta obra el prestar atencin a la ciencia an
tigua, medieval, moderna y contempornea. As las cosas, histri
camente, este tipo de conocimiento tuvo sus orgenes en Mesopo-
tamia y en Egipto, y alcanz su plenitud en su fase antigua en
Grecia, hacia el s. VI a.C., primero en forma de conocimientos de
matemticas y astronoma, y luego en forma de cosmologas nue
vas que sustituyeron en sus mtodos, pero no en sus objetivos
a las viejas cosmogonas, tanto griegas y egipcias como babilni
cas. A este primer nacimiento se aadi, en el s. XVII, tambin en
Occidente y en la cuenca del Mediterrneo, el segundo y definiti
vo surgimiento de la ciencia, gracias a la renovacin del modelo
astronmico del mundo por obra de Nicols Coprnico y, luego, a
la aplicacin del mtodo matemtico a los fenmenos fsicos de la
Naturaleza, obra de Galileo. Estos autores y quienes siguieron
apoyndose en su modelo de investigar dieron origen a lo que se
denomin entonces ciencia nueva y posteriormente ciencia mo
derna, la cual, con la sntesis posterior de la mecnica clsica de
Newton, que supuso su culminacin, se constituy en modelo de
conocimiento cientfico, o de ciencia, para toda la civilizacin
posterior.
Prlogo 25

Cuatro son, por consiguiente, los perodos que destacaremos


como caractersticos de la aparicin y constitucin histrica de la
ciencia: 1) La ciencia antigua, que analizaremos en cuatro de sus
principales ubicaciones: Mesopotamia, Egipto, Grecia y China, Los
testimonios escritos ms antiguos de investigaciones protocientfi-
cas proceden de las culturas mesopotmicas, y corresponden a lis
tas de observaciones astronmicas, sustancias qumicas o sntomas
de enfermedades adems de numerosas tablas matemticas
inscritas en caracteres cuneiformes sobre tablillas de arcilla. Otras
tablillas que datan aproximadamente del 2000 a.C. demuestran que
los babilonios conocan el teorema de Pitgoras, resolvan ecuacio
nes cuadrticas y haban desarrollado un sistema sexagesimal de
medidas (basado en el nmero 60) del que se derivan las unidades
modernas para tiempos y ngulos. En el valle del Nilo se han des
cubierto papiros de una poca similar que contienen informacin
sobre el tratamiento de heridas y enfermedades, la distribucin de
pan y cerveza, y la forma de hallar el volumen de una parte de una
pirmide.
El paso de las primitivas cosmogonas a las nuevas cosmolo
gas, iniciadas por el pensamiento racional de los jonios del Asia
Menor, supone el surgimiento de la filosofa en el s. VI a.C, Si el
conocimiento cientfico en Egipto y Mesopotamia era sobre todo
de naturaleza prctica, sin demasiada organizacin racional, uno de
los primeros sabios griegos que busc las causas fundamentales de
los fenmenos naturales fue el filsofo Tales de Mileto, en el siglo
VI a.C. Tales introdujo el concepto de que la Tierra era un disco
plano que flotaba en el elemento universal, el agua. El matemtico
y filsofo Pitgoras, de poca posterior, estableci una escuela de
pensamiento en la que las matemticas se convirtieron en una dis
ciplina fundamental para toda la investigacin cientfica. Los eru
ditos pitagricos postulaban una Tierra esfrica que se mova en
una rbita circular alrededor de un fuego central. Habr que desta
car aqu la aparicin de la tradicin geocntrica y geoesttica por
obra de Platn y Aristteles y, sobre todo, de la astronoma y la f
sica aristotlicas. En Atenas, en el siglo IV a.C., la filosofa natural
jnica y la ciencia matemtica pitagrica se asociaron para produ^
cir las sntesis de Platn y Aristteles. En la Academia de Platn se
subrayaba el razonamiento deductivo y la representacin matem
tica; en el Liceo de Aristteles primaban el razonamiento inductivo
26 Historia bsica de la ciencia

y la descripcin cualitativa. La interaccin entre estos dos enfoques


de la ciencia ha llevado a la mayora de los avances posteriores.
Durante la llamada poca helenstica, que sigui a la muerte de
Alejandro Magno, el matemtico, astrnomo y gegrafo Eratste-
nes realiz una medida asombrosamente precisa de las dimensiones
de la Tierra. El astrnomo Aristarco de Samos propuso un sistema
planetario heliocntrico, aunque este concepto no hall aceptacin
en la poca antigua. El matemtico e inventor Arqumedes sent las
bases de la mecnica y la hidrosttica (una rama de la mecnica de
fluidos); el filsofo y cientfico Teofrasto fund la botnica; el as
trnomo Hiparco de Nicea desarroll la trigonometra, y los anato
mistas y mdicos Herfilo y Erasstrato basaron la anatoma y la fi
siologa en la diseccin. Despus de que los romanos destruyeran
Cartago y Corinto en el ao 146 a.C., la investigacin cientfica
perdi impulso hasta que se produjo una breve recuperacin en el
siglo II d.C. bajo el emperador y filsofo romano Marco Aurelio.
En esa poca el sistema de Ptolomeo una teora geocntrica de
los planetas propuesta por el astrnomo Claudio Ptolomeo y las
obras mdicas del filsofo y mdico Galeno se convirtieron en tra
tados cientficos de referencia para la era posterior.
Por lo que hace a China, durante los quince primeros siglos de
nuestra era, su civilizacin se mantuvo muy por delante de Europa
en el terreno cientfico y tecnolgico. Por otra parte, muchos des
cubrimientos e invenciones procedentes de Oriente tuvieron una
importante repercusin en el mundo occidental, no slo en el as
pecto tcnico, sino tambin en el ritmo de cambio de sus inestables
estructuras sociales. La imprenta, la plvora, la brjula magntica,
la fundicin del hierro, la mecnica de relojera, las esclusas de los
canales, el timn de codaste o la cartografa cuantitativa son ejem
plos significativos de esta influencia.
2) La ciencia medieval constituye el segundo periodo que exa
minaremos. Durante la Edad Media existan seis grupos culturales
principales: el Occidente latino, el Oriente griego, China, India, el
mundo rabe y el imperio maya. El grupo latino no contribuy de
masiado a la ciencia antes del siglo XIII; los griegos nunca pasaron
de meras parfrasis de la sabidura antigua; los mayas, en cambio,
descubrieron y emplearon el cero en sus clculos astronmicos, an
tes que ningn otro pueblo. En China la ciencia vivi pocas de es-
Prlogo 27

plentlor, pero no existi un impulso sostenido. Las matemticas


chinas alcanzaron su apogeo en el siglo XIII, con el desarrollo de
mtodos para resolver ecuaciones algebraicas mediante matrices y
con el empleo del tringulo aritmtico. Pero lo ms importante fue
el impacto que tuvieron en Europa varias innovaciones prcticas de
origen chino,.a lasque ya nos hemos referido. Las principales con
tribuciones indias;a la ciencia fueron la formulacin de los numera
les denominados indoarbigos, empleados actualmente, y la con
versin de la trigonometra a una forma casi moderna. Estos
avances se transmitieron, en primer lugar, a los rabes, que combi
naron ios mejores elementos de las fuentes babilnicas, griegas,
chinas e indias. En el siglo IX Bagdad, situada a orillas del ro Ti
gris, era un centro de traduccin de obras cientficas y, en el siglo
XII, estos conocimientos se transmitieron a Europa a travs de Es
paa, Sicilia y Bizancio. Entre los siglos XII y XV se lograron al
gunos avances en el campo de la mecnica y de la ptica, mientras
que algunos hombres como Roger Bacon insistieron en la impor
tancia de la experiencia y de la observacin personal. En el siglo
XIII, la recuperacin de obras cientficas de la Antigedad en las
universidades europeas llev a una controversia sobre el mtodo
cientfico. Los llamados realistas apoyaban el enfoque platnico,
mientras que los nominalistas preferan la visin de Aristteles. En
las universidades de Oxford y Pars estas discusiones llevaron a
descubrimientos de ptica y cinemtica que prepararon el camino
para Galileo y para el astrnomo alemn Johannes Kepler.
3) La ciencia en su perodo moderno ser examinada a partir
del captulo sexto. El siglo XVI seal la llegada de la denominada
revolucin cientfica, un perodo de progreso cientfico que co
menz con Copmico y culmin no concluy con Newton. En
1543, el astrnomo polaco Nicols Copmico public De revoht-
tionibus orbium caelestium (Sobre las revoluciones de los cuerpos
celestes), que conmocion la astronoma. Otra obra publicada ese
mismo ao, De corporis humani fabrica (Sobre la estructura del
cuerpo humano), del anatomista belga Andrea Vesalio, corrigi y
moderniz las enseanzas anatmicas de Galeno y llev al descu
brimiento de la circulacin de la sangre. Dos aos despus, el libro
Ars magna (Gran arte), del matemtico, fsico y astrlogo italiano
Gerolamo Cardano, inici el perodo moderno en el lgebra con la
solucin de ecuaciones de tercer y cuarto grado.
28 Historia bsica de la ciencia

Los rasgos ms definitorios de este perodo son la crisis y la


crtica de las ideas aristotlicas, con el establecimiento del paradig
ma de la mecnica de Newton. La ciencia no slo logr descubri
mientos conceptuales, sino que consigui tambin un enorme pres
tigio. Ella y todo lo que la rodeaba llegaron a estar muy de moda a
finales del siglo XVII, y atrajeron una gran cantidad de patrocinios
reales y gubernamentales. Dos hitos de esta nueva moda fueron la
fundacin de la Acadmie de Sciences por Lus XIV en Francia y
de la Royal Society por Carlos II en Reino Unido. El engranaje en
tre la nueva astronoma y la nueva fsica durante el Renacimiento y
el siglo XVII es lo que nos ocupar de modo prioritario. Despus,
el frente del cambio cientfico se desplazar a las ciencias que
Kuhn llamara baconianas. Esencialmente, los mtodos y resulta
dos cientficos modernos aparecieron en el siglo XVII gracias al
xito de Galileo al combinar las funciones de erudito y artesano. A
los mtodos antiguos de induccin y deduccin, Galileo aadi la
verificacin sistemtica a travs de experimentos planificados, en
los que emple instrumentos cientficos de invencin reciente
como el telescopio, el microscopio o el termmetro. A finales del
siglo XVII se ampli la experimentacin: el matemtico y fsico
Evangelista Torricelli emple el barmetro; el matemtico, fsico y
astrnomo holands Christiaan Huygens us el reloj de pndulo; el
fsico y qumico britnico Robert Boyle y el fsico alemn Otto von
Guericke utilizaron la bomba de vaco. La culminacin de esos es
fuerzos fue la ley.de la gravitacin universal, expuesta en 1687 por
el matemtico y fsico britnico Isaac Newton en su obra Philosop-
hiae naturalis principia mathematica (Principios matemticos de la
filosofa natural). Al mismo tiempo, la invencin del clculo infini
tesimal por parte de Newton y del filsofo y matemtico alemn
Gottfried Wilhelm Leibniz sent las bases para alcanzar el nivel ac
tual de ciencia y matemticas.
Los avances cientficos del siglo XVII prepararon el camino
para el siguiente siglo. Los descubrimientos cientficos de Newton
y el sistema filosfico del matemtico y filsofo francs Ren Des
cartes dieron paso a la ciencia mecanicista del siglo XVIII, que tra
taba de explicar los procesos vitales a partir de su base fsico-qu
mica. La confianza en la actitud cientfica influy tambin en las
ciencias sociales e inspir el Siglo de las Luces, que culmin en la
Revolucin Francesa de 1789. El qumico francs Antoine Laurent
Prlogo 29

de Lavoisier public el Tratado elemental de qumica en 1789, e


inici as la revolucin de la qumica cuantitativa. Al siglo XVIII se
le ha llamado a veces siglo de la correlacin por las amplias gene
ralizaciones que tuvieron lugar en la ciencia. Entre ellas figuran la
teora atmica de la materia, postulada por el qumico y fsico brit
nico John Dalton, las teoras electromagnticas de Michael Faraday
y James Cerk Maxwell, tambin britnicos, o la ley de la conser
vacin de la energa, enunciada por el fsico britnico James Pres-
cott Joule y otros cientficos. Estudiaremos la qumica del siglo
XVIII, en la que se producen interesantes cambios tericos, hasta el
punto de que se puede sealar este momento como el del nacimien
to de la qumica moderna.
4) La ciencia contempornea ocupar el ltimo captulo de nues
tra obra. En el curso del siglo XIX, la ciencia se profesionaliz y se
estructur en carreras y jerarquas emergentes, centradas en univer
sidades, departamentos de gobierno y organizaciones comerciales.
La biologa ser nuestro centro de inters durante el siglo XIX y pri
meras dcadas del XX. Nos remontaremos, para su exposicin, a la
propuesta, por parte de Lamarck, de la primera teora de la evolucin
cientficamente aceptable, y examinaremos el curso de estas hipte
sis, hasta los comienzos de la teora sinttica de la evolucin, que es
el marco terico ms amplio de que dispone la biologa actual. La
teora biolgica de alcance ms global fue, no obstante, la teora dar-
winista, propuesta por Charles Darwin en su libro The orign ofspe-
ciex, publicado en 1859, que provoc una polmica en la sociedad
no slo en los mbitos cientficos tan grande como la que origi
n la obra de Coprnico. Sin embargo, al comenzar el siglo XX, el
concepto de evolucin ya se aceptaba de forma generalizada, aunque
su mecanismo gentico sigui siendo discutido.
Mientras la biologa adquira una base ms firme, la fsica se
vio sacudida por las inesperadas consecuencias de la teora cunti
ca y la de la relatividad. Nos referiremos a las modificaciones del
paradigma de la mecnica clsica y del modelo clsico de ciencia,
por obra de la teora de la relatividad especial de Einstein, en cos
mologa, y por la nueva fsica cuntica, en lo relativo a la constitu
cin de la materia. En 1927, el fsico alemn Werner Heisenberg
formul el llamado principio de incertidumbre, que afirma que
existen lmites a la precisin con que pueden determinarse a escala
30 Historia bsica de !a ciencia

subatmica las coordenadas de un suceso dado. En otras palabras,


el principio afirmaba la imposibilidad de predecir con precisin
que una partcula, por ejemplo un electrn, estar en un lugar deter
minado en un momento determinado y con una velocidad determi
nada. La mecnica cuntica no opera con datos exactos, sino con
deducciones estadsticas relativas a un gran nmero de sucesos in
dividuales. A exponer ste y otros temas anejos consagraremos,
pues, el ltimo captulo de nuestra obra.
La ciencia actual es inmensa y extremadamente compleja. Es
virtualmente imposible llegar a tener una visin global consistente
de todo lo que ocurre en ella. Por este motivo, algunos la ven con
cierta suspicacia. Sin embargo, la civilizacin occidental conside
ra, en trminos generales, que el progreso cientfico es un valor po
sitivo y una fuerza que contribuir al bien de la humanidad, aunque
no se ignora que los mayores peligros y horrores del mundo hunden
sus races en la actividad cientfica, precisamente cuando se aparta
de la orientacin tica que debe presidirla. Con estas someras indi
caciones, estamos en condiciones de seguir el curso de esta apasio
nante aventura. Dispongmonos, pues, a recorrer ya estos cinco mil
aos de historia de la ciencia.
1
L a cien cia antigua: M eso p o tam ia y E g ip to

I n t r o d u c c i n

El objeto del presente captulo es que el lector llegue a conocer


los primeros desarrollos que, de un modo amplio, podemos deno
minar ciencia. Hemos credo conveniente tratar de modo conjunto
las culturas mesopotmca y egipcia y separarlas de la griega. Las
razones son de carcter cronolgico, ya que hay un cierto paralelis
mo en los perodos que vamos a tratar para Mesopotamia y Egipto,
mientras que las aportaciones de los griegos a que nos referiremos
son, en general, posteriores. Por otra parte, la ciencia griega tiene
un rasgo diferencial muy importante, y es que, en gran medida, es
autoconsciente, Aunque disponemos de documentos mesopotmi-
cos y egipcios que pueden contar como ciencia, no tenemos ningu
no en que miembros de estas culturas reflexionen acerca de la acti
vidad cientfica, de su naturaleza o resultados. Sin embargo, en
Grecia s floreci una importante literatura acerca de la ciencia.
Este es un rasgo que, a nuestro juicio, marca una lnea divisoria que
debe tener su reflejo en toda historia de la ciencia antigua. Existen,
claro est, otros rasgos diferenciales que aconsejan la divisin,
como, por ejemplo, la diferencia en cuanto a la importancia y esti
lo de los desarrollos tericos.
Dedicaremos, por tanto, un apartado a la ciencia en Mesopota
mia (1.1.) y otro anlogo a Egipto (1.2.). En cada uno de ellos se
prestar atencin a diversas reas del saber, con especial atencin
a la astronoma en el caso de Mesopotamia y a la medicina en el de
32 Historia bsica de la ciencia

Egipto. Hemos credo conveniente aadir, en cada apartado, algunos


prrafos sobre aspectos sociales de la ciencia antigua, por ejemplo,
acerca del tipo de profesionales que la llevaron a cabo. Este enfoque
sociolgico aporta interesante informacin sobre cuestiones ms fi
losficas, como tendremos ocasin de ver. Adems, incluimos un
apartado especfico 0*3.) dedicado a dos inventos importantsimos
para el desarrollo posterior de la ciencia, el uno institucional, la es
cuela, y el otro tcnico, la escritura. La invencin de la escritura y su
intensa vinculacin con la institucin escolar se producen durante el
largo perodo de tiempo que vamos a historiar en este tema.
Expondremos muy brevemente los acontecimientos histricos
y rasgos geogrficos que tuvieron incidencia ms directa sobre el
desarrollo del saber en Mesopotamia. En este apartado conocere
mos, adems, las caractersticas generales de la ciencia en Mesopo
tamia. Nos centraremos en el perodo que va aproximadamente
desde el reinado de Hammurabi en Babilonia hasta el imperio neo-
babilnico. Se tratarn aspectos histricos y sociales, como las
aportaciones de los distintos pueblos de la zona o las funciones de
los diferentes profesionales (escribas, mdicos, exorcistas, adivi
nos, observadores de pjaros).
Los griegos llamaron Mesopotamia (mesos: medio, pota
mos: ro - pas entre ros) a la regin de Asia formada por los alu
viones del Tigris y del Eufrates, dos grandes ros que descienden de
las mesetas armenias y se unen durante los ltimos 200 kilmetros,
antes de desembocar en el Golfo Prsico. Actualmente, los historia
dores entienden por Mesopotamia una extensa rea de civilizacin
situada entre el Mediterrneo y el Golfo Prsico, limitada al norte por
las montaas de Armenia y las mesetas iranias, y al sur por el desier
to de Arabia. Este pas surge en la prehistoria antes que Egipto: hacia
el IV milenio antes del presente. Mesopotamia se convirti en uno de
los primeros centros de civilizacin urbana. Su riqueza natural siem
pre atrajo a pueblos procedentes de las regiones vecinas ms pobres,
y su historia es la de continuas migraciones e invasiones. La lluvia es
escasa en la mayor parte de la regin, pero cuando el frtil suelo se
riega a travs de canales produce abundantes cultivos.
La necesidad de autodefensa y riego llev a los antiguos meso-
potmicos a organizar y construir canales y asentamientos fortifica
dos. Desde el 6000 a.C. los asentamientos aumentaron, convirtin
La ciencia antigua: Mcsopoiamia y Egipto 33

dose en ciudades en el IV milenio a.C. El primer destello de civili


zacin brill en los frtiles valles del Tigris y del Eufrates, en los
primeros siglos del cuarto milenio antes del presente. La historia
mesopotmica empieza con la llegada de los smenos, unos 3500
aos a.C. Estos hombres han sido llamados smenos por el nombre
de la regin donde se asentaron: Sumer. Las feraces llanuras del sur
producan alimentos en abundancia; no escaseaban el trigo, la ce
bada, la carne, el pescado ni las aves silvestres. En tales condicio
nes, y con las luces de su creciente habilidad como agricultores, los
hombres ya no se vean obligados a abandonar su tierra exhausta.
Al multiplicarse la gente con rapidez, las aldeas se convirtieron en
pequeas ciudades; y las pequeas ciudades, en grandes urbes. Ha
cia el 4000 antes del presente, una ciudad como Erid debi de
contar con varios millares de habitantes. Erid fue probablemente
el primer asentamiento de la regin, aunque el ejemplo ms desta
cado es Uruk (la Erech bblica) al sur, donde los templos de adobe
se decoraron con fina metalurgia y piedras labradas.
Los agricultores mesopotmicos debieron construir un sistema
complejo de canales, diques y pantanos para controlar las inunda
ciones anuales. Eso exiga una gran organizacin y trabajo en equi
po. Variaciones en la fertilidad del suelo condujeron a diferencias de
riqueza individual, a consecuencia de lo cual se produjo la primera
emergencia de clases sociales. Los excedentes alimentarios permi
tieron que cierta gente dejara la agricultura y se hicieran artesanos,
obreros, mercaderes y administradores. Esos desarrollos y divergen
cias de intereses crearon la necesidad de la toma centralizada de de
cisiones: los inicios de la civilizacin urbana. Los sumerios perfec
cionaron la civilizacin agrcola indgena, desarrollaron el arte del
regado e introdujeron el trabajo del cobre. Hacia 3500 a.C. inven
taron la escritura (primeramente para hacer los inventarios de sus ri
quezas). El desarrollo de una administracin tambin estimul la in
vencin de una forma de escritura, la cuneiforme. Los sumerios
probablemente fueron responsables de esta primera cultura urbana
que se extendi hacia el norte del Eufrates. Otros asentamientos im
portantes de Sumer fueron Adab, Isin, Kis, Larsa, Nippur y Ur.
Los artesanos empezaron a ser trabajadores especializados; al
gunos comerciantes se dedicaron a traer del extranjero las nuevas
materias primas, y surgieron funcionarios que tenan por cometido
regular la organizacin del trabajo y supervisar la distribucin de
34 Historia bsica de la ciencia

los alimentos. Los templos se convirtieron en instituciones que


combinaban el cabildo catedralicio con el servicio civil; la escuela,
con el tribunal de justicia, y dentro de ellos no slo se elaboraba su
relacin con respecto al Universo y a los dioses, sino que tambin
se resolvan los problemas concernientes a la administracin de las
comunidades humanas. Como resultado material de este proceso
intelectual y espiritual, se elevaron grandes monumentos arquitec
tnicos, y la artesana produjo algunas obras de verdadero arte.
Hacia el 2330 a.C, la regin fue conquistada por los acadios,
pueblo semtico del centro de Mesopotamia. Su rey, Sargn I el
Grande (que rein hacia el 2335-2279 a.C.), fund la dinasta de
Acad, y en su poca la lengua acadia comenz a sustituir al sume-
rio. Los gutis, tribu de las colinas del este, acabaron con el dominio
acadio hacia el 2218 a.C., y, despus de un intervalo, la III Dinas
ta de Ur lleg a dominar gran parte de Mesopotamia. En Ur, hubo
un florecimiento final de las tradiciones sumerias. Los invasores
precedentes del reino norteo de Elam destruyeron la ciudad de Ur
hacia el 2000 a.C. Bajo su dominio ninguna ciudad consigui el
control total hasta mediados del siglo XVIII a.C., cuando Hammu-
rabi de Babilonia unific el pas durante algunos aos al final de su
reinado. Al mismo tiempo, una familia amonta obtuvo el control de
Assur en el norte; sin embargo, tanto Babilonia como Assur pronto
cayeron a manos de los recin llegados. Hacia el 1595 a.C. los hiti-
tas tomaron Babilonia que, poco despus, cay bajo el control de
los casitas. Durante los 400 aos siguientes, Babilonia se desarro
ll notablemente; sus reyes adquirieron un poder similar al de los
faraones de Egipto y su poblacin estableci amplias relaciones co
merciales. Assur cay en manos del reino de Mitanni, fortalecido
por los hurritas procedentes del Cucaso, quienes probablemente
estaban relacionados con el pueblo de Urartu. Los hurritas haban
estado en Mesopotamia durante siglos, pero despus del 1700 a.C.
se extendieron por todo el norte y tambin por Anatol ia.
Hacia el 1350 a.C., el reino de Asiria, al norte de Mesopotamia,
comenz a destacar. El ejrcito asirio derrot a Mitanni, conquistan
do en poco tiempo Babilonia hacia el 1225 a.C., y llegando al Me
diterrneo hacia el 1100 a.C. Durante los dos siglos siguientes, esta
expansin fue detenida por las tribus arameas procedentes de la es
tepa siria y, con la ayuda de tribus caldeas, invadieron Babilonia.
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 35

Asira combati a stas y a otras tribus, expandindose de nuevo


despus del 910 a.C. Durante su mayor extensin (c. 730-650 a.C.)
el imperio asirio control Oriente Prximo desde Egipto hasta el
Golfo Prsico. Las regiones conquistadas quedaron bajo el mando
de reyes vasallos o, si existan problemas, eran anexionadas. Si
guiendo una antigua prctica, los individuos rebeldes eran deporta
dos, lo que propici una mezcla de razas en todo el imperio. Las fre
cuentes revueltas precisaban una fuerte potencia militar, pero no se
pudo mantener el control en un dominio tan amplio durante mucho
tiempo. Las presiones internas y los ataques de los pueblos de Me
dia y los caldeos de Babilonia provocaron el colapso en el 612 a.C.
Los medos tomaron la parte elevada del pas, dejando Mesopotamia
a los caldeos bajo el gobierno de Nabucodonosor II, Los caldeos ri
gieron Mesopotamia hasta el 539 a.C., cuando Ciro el Grande de
Persia, quien haba conquistado Media, captur Babilonia.
En Mesopotamia, como en todos los pueblos de la Antigedad,
se acostumbraba a anotar los aos con referencias al reinado en
curso o a ciertos acontecimientos importantes. Esta indicacin figu
ra en numerosos documentos, que permiten, comparndolos con
otros, establecer una cronologa relativa. Se poseen, en efecto, lis
tas de reyes que sealan el orden de sucesin y la duracin del rei
nado. Procediendo a una serie de reajustes, como en el caso de
Egipto, se puede establecer un cuadro cronolgico general que cla
sifique los reyes por dinastas. La comparacin con las fechas de
los fenmenos astronmicos citados en las tablillas permite concor
dar esta cronologa con la nuestra, aunque no sin algunas dificulta
des: As, por ejemplo, el reinado de Hammurabi, el rey ms grande
de Babilonia, era antes situado de 2123 a 2081 a.C, Despus, se
dieron las fechas siguientes: 1848-1806 a.C., 1792-1750 a.C.,
1728-1686 a.C., 1704-1662 a.C., segn los autores. Los reyes han
sido agrupados por dinastas, vinculadas generalmente a una ciudad
que era su capital. La ms antigua, histricamente, es la primera di
nasta de Kish, que se remonta a los alrededores del ao 3000 a.C.
Es contempornea de las primeras dinastas tinitas de Egipto.
Los eventos cientficos ms reseables de este largo perodo
son los siguientes:
-3000, Datacin del uso de vehculos con ruedas en Sumer y
en el valle del Indo.
36 Historia bsica de la ciencia

-3000. Nace, en Mesopotamia, la astrologa.


C.-2900. El lgebra y la ciencia reciben un gran impulso en Su
men
C.-2800. Datacn de las tablillas encontradas en el solar de N-
nive (Asiria) que ofrecen fragmentos de un tratado de
astrologa.
-2800. Datacin del tratado de astrologa del palacio de Acad
del rey Sargn el Grande, que contiene una lista de
acontecimientos diarios anunciados por los eclipses de
sol.
-2800. El cirujano dentista de Menfis, Hesy-Ra, desarrolla
una importante actividad. Es considerado el ms anti
guo mdico conocido en la historia.
C.-2800. Los egipcios comienzan a preparar tintas rojas de xi
do de hierro, al parecer utilizadas para teir la ropa.
-2600. Datacin de la existencia probada de la balanza de dos
brazos iguales en Egipto.
C.-1900. Datacin del papiro egipcio denominado Papiro n- IV
de Ramesseum, con algunas informaciones mdicas.
-1850. Datacin del papiro de Kahoun, el ms antiguo de
contenido mdico que se conoce.
-1800. Datacin del papiro egipcio llamado papiro de Kuhn,
en el que aparecen importantes nociones de geometra.
C.-1790. La teora matemtica de Babilonia alcanza en esta
poca un alto nivel, con un sistema numeral basado en
el sistema sexagesimal.
-1750. Datacin del papiro egipcio denominado Papiro
Smith, de contenido mdico.
C.-1700. Datacin de los ms antiguos instrumentos de astrono
ma.
-1650. Datacin del Papiro de Rhind, en el que aparecen no
ciones de aritmtica y geometra egipcias.
-1600. Datacin de vestigios egipcios sobre el uso de la clep
sidra o reloj de agua.
-1550. Datacin del papiro egipcio denominado Papiro Hearst,
de contenido mdico.
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 37

-1500. Aparece en el nuevo imperio egipcio el telar vertical,


que ser utilizado junto al ya conocido telar horizontal.
-1475. Aparece representado el fuelle de pellejo de animales,
en una pintura de la tumba de Rejmata, en Tebas.
-1450. Aparece, en Egipto, el primer reloj de sombra conocido.
-1350. Datacin de las ltimas tablillas matemticas descu
biertas en Nippur (Mesopotamia).
-1350. Datacin del Papiro de Londres, que contiene nume
rosas recetas mdicas y mgicas.
-1300. Datacin del papiro egipcio denominado Papiro de
Berln y del Chester Beatty n- VI, ambos de contenido
mdico.
C.-1250. Desarrollo de la agricultura sumeria, debido al perfec
cionamiento tcnico del arado.
C.-1200. Datacin de inscripciones mdicas, halladas en China,
sobre hueso o caparazones de tortuga.
-1200. Datacin del denominado Papiro Carlsberg ne VIH, de
origen egipcio, que trata principalmente de las enfer
medades de los ojos.
-763. Se produce un eclipse solar, en Nnive (Asira), predi
cho por el profeta de Jud Amos, que ser utilizado
para fijar la cronologa de Babilonia y Egipto.
-747. Adopcin del ciclo de diecinueve aos en el calenda
rio babilnico.
C.-730. Comienzos de la difusin de la escritura demtica en
Egipto,
C.-720. Datacin de la coleccin astrolgica de tablillas lla
mada Luz de Belo, descubierta en Nnive (Asiria).
C.-688. Hacia esta fecha, aparece la primera representacin de
la polea, en un bajorrelieve del palacio del rey asirio
Assurbanipal.
-663. Se produce, en Egipto, un retomo a las prcticas arcai
cas y mgicas para la curacin de enfermedades.
C.-650. Por esta poca, los etruscos los mejores dentistas de
la Antigedad ya confeccionan prtesis dentales
38 Historia bsica de la ciencia

con puentes de oro, segn los vestigios hallados en sus


tumbas.
C.-605. Se inicia, en Egipto, un canal destinado a comunicar el
Nilo con el Mar Rojo.
-533. Los astrnomos de Babilonia descubren la relacin
simple de 361 meses siderales para 334 lunaciones si
ndicas, perodo llamado de Kaksidi.

1.1. L a ciencia en M esopotamia : caractersticas generales 1

La ciencia mesopotmica est sensiblemente connotada por sus


aspectos metodolgicos, como la tendencia a la clasificacin, a la
precisin, a la representacin y a la universalizacin en los datos,
las diferencias formales entre la literatura cientfica, escrita en for
ma de listados, y no cientfica, como poemas o cartas, el mtodo de
interpolacin y su analoga funcional con la generalizacin introdu
cida por los griegos, la redaccin de listados lexicogrficos multi-
linges y la preservacin del sumerio como lengua de cultura. Con
todo, estas caractersticas son propias de cualquier investigacin ra
zonable de la realidad, por ms que en los perodos a que nos refe
rimos sean quiz slo incipientes.
Los esfuerzos para sistematizar el conocimiento se remontan a
los tiempos prehistricos, como atestiguan los dibujos que los pue
blos del Paleoltico pintaban en las paredes de las cuevas, los datos
numricos grabados en hueso o piedra o los objetos fabricados por
las civilizaciones del neoltico. Los testimonios escritos ms anti

1. La historia de la ciencia en M esopotam ia y Egipto se puede seguir en T a -


TON, R. (ed,): Historia-general de las ciencias, vol. I., D estino, B arcelona, 1971-
74, donde la inform acin es com pleta y m inuciosa. Es uno de los textos en que
aparecen con ms claridad los sistem as de num eracin. O tras obras de consulta
que han sido utilizadas para la elaboracin del tem a y a las que rem itim os al lec
tor, son G o m is , A.: Las civilizaciones fluviales. Egipto y Mesopotamia, en Puerto
(ed.), t9 9 1 - , vol. 2, Altai, M adrid, 1992, y M a s n , S.: Historia de las ciencias, 5
vols., A lianza, M adrid, 19S4-86, A spectos im portantes de la ciencia en estas dos
culturas estn muy bien tratados por Ritter en S rrcs . M. (ed.): Historia de las
ciencias. C tedra. M adrid, 1991 (captulos 1 y 2): ed. or.: Bordas. Pars. 1989,
CUya lectura nos parece im prescindible para la com prensin del tema.
La ciencia antigua: Mesopolamia y Egipto 39

guos de investigaciones cientficas proceden de las culturas meso-


potmicas, y corresponden a listas de observaciones astronmicas,
sustancias qumicas o sntomas de enfermedades adems de nu
merosas tablas matemticas inscritas en caracteres cuneiformes
sobre tablillas de arcilla.
Creada sin duda por los sumerios, y transmitida a los semitas,
que la desarrollaron, la ciencia mesopotmica es particularmente
notable, no slo por su contenido, sino tambin por su actitud. Has
ta principios del siglo XX se atribua al genio griego la elaboracin
del espritu cientfico y del pensamiento racional. El Atica, segn
frase de Sartre en Las moscas, era el pas donde la razn tena ra
zn; antes de los griegos se sealaban ya algunos rudimentos de co
nocimientos cientficos, de tipo prctico, en Egipto, pero nada que
pueda compararse con los Elementos de Euclides, con el Almages-
to de Ptolomeo o con la Aritmtica de Diofanto. En realidad, pare
ce cada vez ms cierto que el pensamiento griego, especialmente el
pensamiento cientfico, no deja de estar relacionado con la ciencia
mesopotmica. Los intermediarios pudieron haber sido, sucesiva
mente, los hititas, los fenicios y los lidios.

1.1.1. Las matemticas

Las primeras referencias a matemticas avanzadas y organizadas


datan del tercer milenio a.C., en Babilonia y Egipto. Estas matemti
cas estaban dominadas por la aritmtica, con cierto inters por medi
das y clculos geomtricos, y sin mencin de conceptos matemticos
como los axiomas o las demostraciones. En realidad, las matemti
cas son tan antiguas como la propia humanidad: en los diseos
prehistricos de cermica, tejidos y en las pinturas rupestres se pue
den encontrar evidencias del sentido geomtrico y del inters en fi
guras geomtricas. Los sistemas de clculo primitivos estaban basa
dos, seguramente, en el uso de los dedos de una o dos manos, lo que
resulta evidente por la gran abundancia de sistemas numricos en los
que las bases son los nmeros 5 y 10.
Destacaremos el sistema de numeracin y el de medidas, la
existencia de tablas aritmticas y de series de problemas, as como
la necesidad de tradicin oral como complemento de la escrita.
40 Historia bsica de la ciencia

m u tradicin oral probablemente contena la mayor parte de los


elementos tericos que estn ausentes de los listados y problemas,
pero que son exigidos por stos. El sistema de numeracin es a un
tiempo posiciona! y yuxaposicional, combina dos bases e introdu
ce por primera vez un nmero funcionalmente parecido a nuestro
cero, dando pie a la explicacin de las nociones de posicionalidad,
base, y funcin e importancia del cero. Sirve tambin para ponde
rar la importancia de la notacin en el clculo y la dependencia de
unas ramas del saber respecto de otras. En este caso, se aprecian
con claridad las relaciones entre el sistema de notacin y el desa
rrollo de la astronoma.
El sistema babilnico de numeracin era bastante diferente del
egipcio. Aquel sistema numrico, nico en su especie en toda la
Antigedad, se llama sexagesimal porque su base es el sesenta
(el nuestro es decimal porque su base es el diez), y se compone de
dos signos: 1 y 10. Se utilizaban tablillas con varias muescas o
marcas en forma de cua (cuneiforme); una cua sencilla represen
taba al 1 y una marca en forma de flecha representaba al 10, Los
nmeros menores de 59 estaban formados por estos smbolos utili
zando un proceso aditivo, como en las matemticas egipcias. El n
mero 60, sin embargo, se representaba con el mismo smbolo que el
1, y a partir de ah, el valor de un smbolo vena dado por su posi
cin en el nmero completo. De este sistema sexagesimal, tan til
como el sistema decimal, se derivan las unidades modernas para
tiempos y ngulos.
El sistema mtrico es realmente tal, es decir, las distintas mag
nitudes estn interrelacionadas, forman un sistema, cosa que no su
cede en otras metrologas antiguas y este hecho tambin merece
ser destacado incluye magnitudes que no pudieron tener sino un
uso terico. Se ha de destacar tambin el incipiente concepto de
funcin que esconden algunas tablillas astronmicas. Con el tiem
po, los babilonios desarrollaron unas matemticas ms sofisticadas
que les permitieron encontrar las races positivas de cualquier ecua
cin de segundo grado. Fueron incluso capaces de encontrar las
races de algunas ecuaciones de tercer grado. Algunas tablillas que
datan aproximadamente del 2000 a.C. demuestran que los babilo
nios conocan el teorema de Pitgoras. Los babilonios compilaron
una gran cantidad de tablas, incluyendo tablas de multiplicar y de
La ciencia antigua: Mesopotaniia y Egipto 41

dividir, tablas de cuadrados y tablas de inters compuesto. Adems,


calcularon no slo la suma de progresiones aritmticas y de algunas
geomtricas, sino tambin de sucesiones de cuadrados. Tambin
obtuvieron una buena aproximacin de t/2.
Poseemos millares de tablillas matemticas cuneiformes, en su-
merio o en asirio-babilonio. Se distribuyen del siguiente modo:
a) Gran nmero de tablas numricas (tablas de multiplicacin,
de divisin, de logaritmos, de cuadrados y races cuadradas, de cu
bos y races cbicas, etc.). Estas tablas eran un instrumento de cl
culo indispensable: el sistema de numeracin por perfeccionado
que sea siempre resulta molesto de manejar. Lo que ms llama la
atencin, cuando examinamos las tablillas, es su orden metdico
constante, seal de un pensamiento cientfico bien estructurado.
b) Textos que proponen problemas, enuncindolos de la mane
ra siguiente: He sumado 8 veces el lado de mi campo (cuadrado) y
3 veces su superficie, y me ha dado 80. Cul es el lado de mi
campo? El lado de mi campo es igual a 4. Para justificar este resul
tado se propone despus una serie de clculos que corresponden a
las etapas de la resolucin de la ecuacin de segundo grado, segn
el mtodo que estudian an nuestros bachilleres (sea x el lado del
campo; 8 veces el lado = 8 x; 3 veces la superficie = 3 x 2, de ah
la ecuacin 3 x 2 + 8x = 80; la frmula empleada por los escribas
es la de Diofanto. Todos estos problemas (hay centenares de ellos)
estn construidos sobre el mismo esquema y conducen a ecuacio
nes de primero y segundo grado, a sistemas de varias incgnitas,
etc.
No se trata de textos concretos, que correspondan a preocupa
ciones prcticas (agrimensura, particiones, etc.), sino de verdaderos
ejercicios en los que el mismo mtodo es aplicado a diversos casos
que slo difieren en ios datos numricos. Los babilonios, conscien
tes de la generalidad de su mtodo, fueron los inventores del lge
bra, que llevaron hasta un grado de perfeccionamiento tcnico ig
norado por la Grecia clsica.
c) Los textos geomtricos dan testimonio de un conocimiento
de las reglas de clculo relativas a las superficies y a los volme
nes, del valor aproximado del nmero (generalmente considerado
igual a 3), de las propiedades fundamentales de las lneas propor-
42 H istoria bsica de la ciencia

dnales y del teorema de Pitgoras (los tres lados a, b, c de un


tringulo rectngulo corresponden a la relacin: a2 = b2+ c2).

1.1.2. La astronoma

Dedicaremos especial atencin a la astronoma mesopotmica,


por sus elementos primitivos de teorizacin y larga tradicin obser-
vacional. Enunciaremos sus caractersticas generales, la relacin
entre los aspectos e intereses puramente observacionales y los mn
deos o religiosos, las fuentes (directas e indirectas) de informacin
que poseemos y la cronologa de las mismas, as como el distancia-
miento entre astronoma y cosmologa. Es interesante apreciar el
papel de la serie de tablillas llamada Mu Apin como elemento de
compresin de la informacin disponible hacia el 700 a.C. Tambin
conviene destacar el carcter tardo de la astrologa de los horsco
pos, en contra de lo que suele creerse.
Sobre los instrumentos y tcnicas observacionales, destaca el
hecho de que muchas de las anotaciones de que disponemos no pu
dieron ser observadas, sino calculadas mediante series numricas,
progresiones aritmticas o geomtricas que sirvieron como primiti
vos recursos para la compresin de la informacin emprica. Esta
caracterstica de la astronoma mesopotmica nos puede hacer ver
una de las funciones de los recursos tericos en ciencia, a saber, la
compresin de la;informacin o, si se quiere en trminos ms clsi
cos, la economa mental. Un precioso ejemplo de lo dicho se halla
en la serie numrica mediante la que se describe la evolucin de la
cara de la luna durante media lunacin.
En cuanto al contenido de la astronoma mesopotmica, sobre
sale la sistemtica observacin de los planetas (incluidos el Sol y la
Luna). La anotacin de las observaciones astronmicas durante
aos y siglos fue una condicin imprescindible para el descubri
miento de regularidades, a veces muchos siglos despus de que la
observacin empezase (por ejemplo, el descubrimiento de la prece
sin de los equinoccios por parte de Hiparco). Pero lo ms sorpren
dente es el caso de Venus, del cual existe un registro continuado du
rante veintin aos. Saban los mesopotmicos de la identidad
entre la estrella matutina y vespertina. Las retrogradaciones y va
riacin en el brillo plantearn problemas tericos con los que se ha
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 43

de enfrentar la astronoma posterior y que darn lugar a importan


tes cuestiones metodolgicas.
La astronoma mesopotmica naci de las supersticiones astro
lgicas. Persuadidos de la existencia de una relacin entre la posi
cin de los astros en el firmamento y el destino de los hombres, los
mesopotmicos observaron detenidamente la bveda celeste. Ano
taron da tras da la posicin de las estrellas y de los planetas, inten
taron establecer una ley aproximada del movimiento de la Luna,
confeccionaron tablas de eclipses, etc. Fueron maestros en el arte
de estudiar los astros (hasta tal punto de que en Roma, al referirse
a un astrlogo, decan un caldeo) y dejaron millares de observa
ciones, que Ptolomeo utiliz ms tarde, cuando elabor su teora
del sistema solar.
Entre los avances astronmicos de esta cultura, hay que situar,
por tanto, el conocimiento mesopotmco de las estrellas, la exis
tencia de listados de estrellas, as como la particin del cielo en tres
zonas o caminos y en bandas de treinta grados, base para la divi
sin del ao en cuatro estaciones y cada una de stas en tres meses.
La diferencia entre eclipses lunares y solares (que no era descono
cida y nos servir para abordar posteriormente el caso de la predic
cin atribuida a Tales) puede expresarse en breves palabras: El
eclipse lunar es el que ocurre por interposicin de la Tierra entre la
Luna y el Sol. En cambio, el solar es el que se produce por interpo
sicin de la Luna entre el Sol y la Tierra. En Mesopotamia, la ob
servacin y prediccin de eclipses estaba basada en las tablas de
efemrides. La variacin de la posicin relativa Luna-Sol origina la
diferencia entre los tres periodos que podemos llamar mes (no
dal o lunar peridico, sindico y solar2), y la inclinacin de la rbi
ta lunar respecto al plano de la eclptica3.

2, El mes lunar peridico es el tiem po que invierte la L una en dar una vuelta
com pleta alrededor de la T ierra. El m es lunar sindico, el tiem po que gasta la
Luna desde una conjuncin con el Sol hasta la conjuncin siguiente. Este es el que
absolutam ente se llam a m es lunar o lunacin, por ser m anifiesto y algo m ayor que
el m es peridico. El mes solar astronm ico, en cam bio, es el tiem po que tarda el
Sol en recorrer con su movim iento propio aparente un signo del zodaco.
3. C rculo m xim o de la esfera celeste, que en ia actualidad corta al Ecuador
en ngulo de 23 grados y 27 m inutos, y seala el curso aparente del Sol durante el
ao.
44 Historia bsica de la ciencia

Diversos pueblos antiguos como los egipcios, mayas y chinos


desarrollaron interesantes mapas de las constelaciones y calenda
rios de gran utilidad, pero tal vez fueron los babilonios los que rea
lizaron cosas ms importantes. Para perfeccionar su calendario es
tudiaron los movimientos del Sol y de la Luna. Solan designar
como comienzo de cada mes el da siguiente a la luna nueva, cuan
do aparece el primer cuarto lunar despus del ocaso. Al principio,
este da se determinaba mediante la observacin, pero despus los
babilonios quisieron calcularlo por anticipado. Hacia 400 a.C. com
probaron que los movimientos aparentes del Sol y la Luna de oeste
a este alrededor del zodaco no tienen una velocidad constante. Pa
rece que estos cuerpos se mueven con velocidad creciente durante
la primera mitad de cada revolucin hasta un mximo absoluto y
entonces su velocidad disminuye hasta el mnimo originario.
Los babilonios intentaron representar este ciclo aritmticamen
te dando, por ejemplo, a la Luna, una velocidad fija para su movi
miento durante la mitad de su ciclo y una velocidad fija diferente
para la otra mitad. Perfeccionaron, adems, el mtodo matemtico
representando la velocidad de la Luna como un factor que aumenta
linealmente del mnimo al mximo durante la mitad de su revolu
cin y entonces desciende al mnimo al final del ciclo. Con estos
clculos, los astrnomos babilonios podan predecir la luna nueva
y el da que comenzara el nuevo mes. Como consecuencia, cono
can las posiciones de la Luna y del Sol todos los das del mes. De
forma parecida calculaban las posiciones planetarias, tanto en su
movimiento hacia el este como en su movimiento retrgrado. Los
arquelogos han desenterrado tablillas cuneiformes que muestran
estos clculos. Algunas de estas tablillas, que tienen su origen en
las ciudades de Babilonia y Uruk, a las orillas del ro ufrates, lle
van el nombre de Naburiannu (hacia 491 a.C.) o Kidinnu (hacia
379 a.C.), astrlogos que debieron ser los inventores de los siste
mas de clculo.
Por ltimo, cabe aludir a los problemas del calendario mesopo-
tmico, que fueron, en gran parte, el motor de su astronoma. Una
de las unidades bsicas del calendario fue, como hemos dicho, la
lunacin o mes sindico. El primer problema que se presenta es la
prediccin de la duracin de cada mes, que es variable. Los meso-
potmicos utilizaron un calendario lunar que transmitieron a todos
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 45

los pueblos del Asia occidental antigua (es an el calendario reli


gioso de los judos). El mes empezaba el primer da de la luna nue
va. Pero la aparicin del primer creciente en el cielo no es un fen
meno rigurosamente peridico: por eso, el mes asirio-babilnico
tena 29, 30 31 das, segn los casos.
El segundo problema consiste en ajustar el calendario lunar con
el solar, es decir, doce meses lunares de aproximadamente treinta
das no cubren con exactitud un ao solar de aproximadamente 365
das y cuarto. El ao ordinario tena 12 meses (es decir, alrededor
de 360 das), y cada cinco o seis aos se aada un decimotercer
mes para restablecer la concordancia con el movimiento del Sol y
las estaciones. En Mu Apin aparece por primera vez una regla para
aadir un mes al ao.
Se puede hacer ver en este punto los elementos de la astrono
ma mesopotmica an vivos en nuestra cultura, que son muchos,
por ejemplo, por lo que hace a la construccin del tiempo social a
partir de las regularidades de nuestro entorno. Nuestros segundos,
minutos, horas, das (incluso su sistema de nomenclatura), sema
nas, meses, estaciones y aos, son herencia mesopotmica. Y el sis
tema mismo de numeracin para tiempo y ngulos tambin se con
serva vivo.

1.1.3. Lo medicina

Debido al sistema teocrtico predominante en Asiria y Babilo


nia, la medicina no se pudo sustraer de la influencia de la demono-
loga y de las prcticas mgicas en estos pases. La frontera entre la
medicina y la magia es difcil de trazar; la enfermedad es seal de
la presencia de un demonio en el cuerpo del enfermo, y el mdico
es asistido en muchos casos por un conjurador. Algunos restos de
tablas cuneiformes muestran una extensa serie de casos clnicos
bien clasificados. Se han descubierto algunos modelos de hgado,
que se consideraba el asiento del alma, muy bien reproducidos en
terracota, lo cual ndica la importancia que se otorg al estudio del
rgano intentando descifrar las intenciones d los dioses. Los sue
os se estudiaban con la misma intencin. En Mesopotamia se em
plearon numerosos remedios mdicos, con ms de 500 frmacos,
46 Historia bsica de la ciencia

algunos de ellos de origen mineral. Los hechizos realizados por los


sacerdotes eran una forma eficaz de psicoterapia.
En la antigua Babilonia, el cdigo de Hammurabi, el primer c
digo legal del mundo, contena leyes que regulaban una profesin
mdica extensa y bien organizada. Mesopotamia llev muy lejos el
arte del diagnstico, y las numerosas recopilaciones de textos m
dicos nos proporcionan descripciones clnicas de gran valor. Sin
embargo, el estudio de los sntomas, el pronstico de evolucin de
la enfermedad, la teraputica (basada en ingredientes minerales,
vegetales o animales), seguan siendo muy particulares. El mdico
babilonio no es un bilogo, sino un observador minucioso que bus
ca un mtodo eficaz de curacin y no una teora de los fenmenos
de la vida.

1 .2 . L a c ie n c ia e n E g i p t o : c a r a c t e r s t ic a s g e n e r a l e s

En este apartado se ofrecer como instrumento de trabajo una


cronologa de la historia de Egipto, as como informacin acerca
del medio geogrfico en la medida en que incida sobre el desarro
llo de la ciencia. Se mencionarn las fuentes de que disponemos
acerca de la ciencia egipcia y su cronologa, tanto las escasas fuen
tes directas que se nos han conservado como el conocimiento indi
recto que nos llega bsicamente a travs de griegos y romanos.
Egipto es una estrecha faja de tierra cuya anchura, de varias de
cenas de kilmetros, se extiende desde el Mediterrneo hasta las
cataratas del Nilo, y cuya longitud alcanza casi los 2.000 kilme
tros. A uno y otro lado de este valle solamente hay desiertos. El del
ta del Nilo, en forma de abanico, constituye el Bajo Egipto. Al sur
de Menfis, ciudad situada en el vrtice del delta, se encuentra el
Alto Egipto, cuya zona de cultivo pocas veces alcanza los 10 km.
En este pas, aislado del resto del mundo por el Mediterrneo y por
los desiertos, se desarroll durante 3.000 aos una brillante civili
zacin cuyo estudio es el objeto de la egiptologa. Hace seis mil
aos la semilla de la civilizacin egipcia fue sembrada en el Valle
del Nilo. Fue aqu, en esta franja estrecha de tierra frtil, regada por
las inundaciones anuales, donde el hombre y los animales se con
centraron. Fue aqu donde los cazadores errantes se establecieron
La ciencia antigua: Mesopoiamia y Egipto 47

por vez primera, labrando el suelo, domesticando los animales, re


gulando el caucedel ro, construyendo chozas, formando comuni
dades. Fue aqu, a ambas orillas del ro, donde se han encontrado
los vestigios ms antiguos de vida.
El Nilo significaba la vida para esos pueblos: un Nilo bienhe
chor, que anualmente desbordaba sus riberas y dejaba tras s, al re
tirarse, una tierra refrescada y frtil. Los primeros hombres que se
establecieron en el pas apenas tenan necesidad de labrar el suelo,
y confiaban ms en los cereales que en los productos de la caza
para su sustento. Les quedaba tiempo libre, que podan dedicar a
otras actividades, tales como la cra de animales domsticos; al au
mentar su nmero, vironse obligados a regular las inundaciones
anuales mediante obras de riego, y el mejor modo de.realizar esto
fue por medio de un esfuerzo colectivo, que dio como resultado la
aparicin de organizaciones polticas locales destinadas a regir ta
les empresas. Pero se encontraban con los grandes obstculos de
los desiertos y del mar, y, aunque la gran civilizacin de Uruk, a
1.500 km. de distancia, se hallaba muy adelantada por aquel enton
ces, no fue sino hacia el fin de la edad prehistrica cuando las nue
vas ideas y tcnicas comenzaron a llegar desde el extranjero a las
orillas del Nilo.
Es costumbre dividir la historia del Egipto antiguo en treinta di
nastas de faraones, cuyo comienzo se sita hacia el 3100 a.C. Las
treinta dinastas se agrupan en ocho perodos de diversa duracin:
1. Perodo dinstico arcaico. Datado entre 3100 y 2725 a.C.,
abarca las tres primeras dinastas. Durante este tiempo, se consi
gui la unificacin del Alto y Bajo Egipto, a cargo del rey Menes,
y se fund una nueva capital, Menfis, en la confluencia del Alto y
del Bajo Egipto, Hubo un desarrollo impresionante de la escritura,
seguramente para satisfacer las necesidades de un gobierno buro
crtico centralizado. Las costumbres funerarias se hicieron ms
complejas y se construy la primera pirmide escalonada en Sakka-
ra.
2. - Imperio antiguo. Se extiende entre 2755 y 2134 a.C., englo
bando las dinastas IV-VIII. La capital estaba en el norte, en Men
fis, y los monarcas mantuvieron un poder absoluto sobre un gobier
no slidamente unificado. La religin desempe un papel
importante, como queda registrado en la mitologa egipcia; de he
48 Historia bsica de la ciencia

cho, el gobierno haba evolucionado hacia un sistema teocrtico, en


donde el faran era considerado un dios en la tierra, por lo que go
zaba de un poder absoluto. Denominado la gran era de las pirmi
des, se traa de un perodo caracterizado por la frrea administra
cin centralizada y la construccin de las grandes pirmides de
Gizeh, monumento faranico funerario. El tamao monumental de
aqullas muestra claramente que el faran era la figura dominante
del Estado, y es prueba tambin del alto grado de organizacin es
tatal alcanzado por los egipcios.
3. c Primer perodo intermedio. Fechado entre 2134 y 2040 a.C,,
contiene las dinastas IX-XI. Los acontecimientos polticos funda
mentales son la divisin de Egipto, la fragmentacin poltica y el
control de los distritos (nomos) por monarcas locales, llamados no-
marcas.
4. BImperio medio. Datado entre 2040 y 1640 a.C., comprende
las dinastas XI-XIII. El faran Metuhotep II, de la XI dinasta,
consigui poner todo el pas bajo su control. Durante el reinado de
los soberanos de la XII dinasta, Egipto volvi a ser un estado muy
centralizado, y se fund una nueva capital, Ity-towy, al sur de Men-
fis.
5. - Segundo perodo intermedio. Se prolonga entre 1640 y 1552
a.C., abarcando las dinastas XIV-XVII. Los acontecimientos hist
ricos ms relevantes son el gobierno de los hicsos, gobernantes ex
tranjeros asiticos que sern recordados como odiosos usurpa
dores y expulsados finalmente por una nueva dinasta tebana.
6. c Imperio nuevo. Se extiende entre 1552 y 1070, y engloba las
dinastas XVIII-XX. Es una fase de expansin imperialista. Los fa
raones de estas dinastas fueron autnticos caudillos que, a la cabe
za de sus ejrcitos, ampliaron sus territorios desde Siria al sur de
Sudn. Egipto se convirti as en el imperio ms extenso del anti
guo Oriente Prximo, Se ubic la capital en Tebas y se edificaron
grandes construcciones, como el templo de Karnak.
7.9 Tercer periodo intermedio. Fechado entre 1070 y 712 a.C.,
contiene las dinastas XXI-XXIV. En esta fase, el control egipcio
sobre el imperio se desintegr y una serie de reyes dbiles hizo que
gran parte del poder real fuera usurpado por el sumo sacerdote de
Amn.
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 49

8.QPerodo tardo. Datado entre 712 y 332 a.C., comprende las


dinastas XXV-XXX. Durante esta etapa tiene lugar la reunifica-
cin de Egipto bajo la XXVI dinasta. Pero, en 525 a.C., llegaron a
Egipto los invasores persas, bajo el mando de Cambises. La con
quista por los persas aquemnidas signific el fin de la independen
cia egipcia. En 332 a.C., Alejandro Magno derrot a los persas y
fue coronado faran. A su muerte, asumi el gobierno del pas su
general Ptolomeo, quien fund una estirpe de reyes que regiran
Egipto durante unos 300 aos, hasta que el pas fue anexionado
como provincia del imperio romano.
Aludiremos brevemente a algunos aspectos de la matemtica y
la astronoma egipcias, para detenernos a continuacin, en el estu
dio de la medicina. Desde el punto de vista metodolgico nos inte
resa sobre todo destacar cmo el equilibrio necesario entre tradi
cin e innovacin, la tensin esencial, se rompe en el antiguo
Egipto claramente a favor de la conservacin tradicional del cono
cimiento, con la consiguiente prdida de capacidad de progreso
cognoscitivo. La poca ms creativa en la medicina egipcia fue la
del Imperio antiguo. En la IV dinasta, la civilizacin egipcia alcan
z la cumbre de su desarrollo y este alto nivel se mantuvo durante
la V y VI dinastas. El esplendor manifestado en las pirmides se
extendi a numerosos mbitos del conocimiento como arquitectu
ra, escultura, pintura, navegacin, artes menores y astronoma; los
astrnomos de Menfis establecieron un calendario de 365 das. Los
mdicos del Imperio antiguo tambin mostraron un extraordinario
conocimiento de fisiologa, ciruga, el sistema circulatorio humano
y el uso de antispticos. Aunque la V dinasta mantuvo la prosperi
dad con la ampliacin del comercio exterior y las incursiones mili
tares en Asa, se evidenciaron los signos del declive de la autoridad
real debido al aumento de la burocracia y al incremento del poder
de los administradores que no pertenecan a la realeza. Despus, los
venerables papiros mdicos se copiaron sin crtica ni modificacin.
En el valle del Nilo se han descubierto papiros de una poca simi
lar que contienen informacin sobre el tratamiento de heridas y en
fermedades, la distribucin de pan y cerveza y la forma de hallar el
volumen de una parte de una pirmide. Algunas de las unidades de
longitud actuales proceden de medidas egipcias y el calendario que
empleamos es el resultado indirecto de observaciones astronmicas
prehelnicas.
so Historia bsica de la ciencia

1.2. i . Las matemticas

Si hubiera que enumerar los rasgos definitorios de las matem


ticas en el antiguo Egipto, tendramos que aludir a: peculiar siste
ma de numeracin, con mencin de las dificultades que pudo supo
ner para el desarrollo de la astronoma; carencia de una metrologa
con aspecto sistemtico; desarrollo de la geometra ligado a la agri-
mensin y algoritmos de multiplicacin y divisin que evitan la ne
cesidad de tablas. Los primeros libros egipcios, escritos hacia el
ao 1800 a.C., muestran un sistema de numeracin decimal con
distintos smbolos para las sucesivas potencias de 10 (1, 10, 100...),
similar al sistema utilizado por los romanos. Los nmeros se repre
sentaban escribiendo el smbolo del 1 tantas veces como unidades
tena el nmero dado, el smbolo del 10 tantas veces como decenas
haba en el nmero, y as sucesivamente. Para sumar nmeros, se
sumaban por separado las unidades, las decenas, las centenas... de
cada nmero. La multiplicacin estaba basada en duplicaciones su
cesivas y la divisin era el proceso inverso.
Los egipcios utilizaban sumas de fracciones unidad (1/n), junto
con la fraccin 2/3, para expresar todas las fracciones. Por ejemplo,
2/7 era la suma de las fracciones 1/4 y 1/28. Utilizando este sistema,
los egipcios fueron capaces de resolver problemas aritmticos con
fracciones, as como problemas algebraicos elementales. En geome
tra encontraron las reglas correctas para calcular el rea de tringu
los, rectngulos y trapecios, y el volumen de figuras como octae
dros, cilindros y, por supuesto, pirmides. Para calcular el rea de un
crculo, los egipcios utilizaban un cuadrado de lado 8/9 del dime
tro del crculo, valor muy cercano al que se obtiene utilizando la
constante pi (3,14). Como se puede observar, la presentacin de las
matemticas egipcias se beneficia desde el punto de vista didctico
de su comparacin con las matemticas mesopotmicas.

1,2.2. La astronoma

No podemos soslayar la funcin religiosa de la astronoma


egipcia ni la construccin del calendario a partir de ella. El calen
dario egipcio consta de 360 das repartidos en tres estaciones (inun
dacin, invierno y sequa) de cuatro meses cada una. Todos los me
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 51

ses constan de 30 das. A esto hay que sumar cinco das ms fuera
de cualquier mes. En total: 365 das hacen que el ao civil egipcio
sea muy exacto, pese a lo cual acumula un retraso de un cuarto de
da por ao, retraso que nunca fue ajustado, de modo que el co
mienzo del ao civil, en principi coincidente con el orto helaco
de Sirio y ms o menos con la crecida del Nilo, se fue desplazando
y las estaciones dejaron de corresponder con la poca climtica in
dicada por su nombre. El ao civil y el solar slo vuelven a coinci
dir al cabo de 1456 aos.

1.2.3. La medicina

En el caso del antiguo Egipto merece ms atencin la historia


de la medicina que el resto de las disciplinas. Fue, en efecto, una de
las ramas del saber ms desarrolladas en la referida civilizacin e
influy de modo determinante en la tradicin mdica posterior, a
travs de los mdicos griegos y romanos. Los mdicos eran sacer
dotes formados en escuelas especiales de los templos, y el primero
cuyo nombre ha sobrevivido fue Imhotep (vivi hacia 2725 a.C.),
clebre, adems, por su cargo de visir (oficial de alto grado) del fa
ran y por ser constructor de pirmides y astrlogo. Posteriormen
te, Imhotep se convirti en el dios de la curacin.
Habr que empezar por distinguir los aspectos mdicos de los
mgicos. Ambos convivieron en la tradicin egipcia. Estos ltimos
estaban ms vinculados a la supuesta curacin radical de la enfer
medad mediante la expulsin de los agentes extranaturales que se
crean causantes de la misma. Los primeros, ms eficaces y cientfi
cos, trataban de paliar los sntomas producidos por esos agentes. A
menudo, la aplicacin de una pomada o ungento se acompaa con
la pronunciacin de una frmula mgica. A veces, el medicamento
se aplica al margen de la frmula. Otras veces, sobre todo en caso de
enfermedades incurables, se acude directamente a la magia. Los
profesionales de medicina fueron en muchos casos funcionarios; te
nemos constancia de una estructura jerrquica dentro de la profesin
y de una divisin por especialidades; existieron oculistas, dentistas,
mdicos especializados en fracturas de todo tipo, etc...
La medicina se enseaba en el seno de las familias con tal tra
dicin, y la formacin se completaba en las llamadas casas de la
52 Historia bsica de la ciencia

vida, talleres en que se copiaban los papiros mdicos. La distancia


social entre los profesionales de la medicina y los que trabajaban en
las casas de la muerte impidi que el conocimiento anatmico
adquirido por la prctica de la momificacin se incorporase a la tra
dicin mdica. En conjunto, toda la estructura de la profesin m
dica y del sistema de enseanza, reforzado por ciertas disposicio
nes legales, promovieron el estancamiento de la medicina egipcia
en una tradicin que fue fruto de un perodo creativo y fructfero,
pero que escap posteriormente a la crtica.
En suma, dentro de la medicina egipcia se distinguen dos ten
dencias, la mgico-religiosa, que incorpora elementos muy primiti
vos, y la emprico-racional, basada en la experiencia y en la obser
vacin, y en la que estaban ausentes los rasgos maravillosos. El
mdico trataba racionalmente enfermedades comunes de los ojos y
de la piel debido a su localizacin favorable; sin embargo, los pro
cesos menos accesibles se trataban an con hechizos, encantamien
tos del druida y sacerdote. En la III dinasta, el mdico surgi como
una forma primitiva de cientfico, distinguindose del druida o del
sacerdote. El mdico sola pasar arduos aos de formacin en las
escuelas de los templos, donde aprenda el arte de la interrogacin,
la inspeccin, la palpacin (examen del cuerpo por el tacto).
A pesar de que los egipcios utilizaron el embalsamamiento, su
conocimiento anatmico fue escaso, y slo intentaron realizar tc
nicas de ciruga menor. Segn los escritos del historiador griego
Herodoto, los antiguos egipcios reconocieron la odontologa como
especialidad quirrgica importante. Hay alguna evidencia qu su
giere que los estudios egipcios sobre fisiologa y patologa, basados
en el trabajo del mdico Imhotep y la posterior viviseccin de cri
minales por el anatomista y cirujano griego Herfilo de Calcedo
nia, influyeron en el filsofo griego Tales de Mileto, que viaj a
Egipto en el siglo VII a.C.
En cuanto a los contenidos de la medicina egipcia, creemos que
es recomendable, como hace R. Taton, exponerlos siguiendo las
distintas partes de la anatoma humana a que se refieren los textos
de que disponemos. As, veremos en primer lugar lo que saban so-
br\el corazn y sus vasos. La medicina egipcia fue cardiocntrica.
Se puede anticipar que esta tendencia se conservar en la biologa
griega, en la obras de Aristteles, y se enfrentar a la tradicin ce-
La ciencia antigua: Mesopoamia y Egipto 53

rebrocntrica ( la que pertenece, por ejemplo, el mdico Alcmen


de Crotona). Pensaban los egipcios que del corazn parten todos
los vasos, los que transportan la sangre, pero no slo estos, tambin
los que conducen el resto de los fluidos corporales. La funcin de
los riones, por ejemplo, les fue desconocida y suponan que exis
tira conexin directa de la vejiga al corazn. Estudiaron, adems,
lo referente a las vas respiratorias, al sistema digestivo, al crneo,
junto con nariz, odos, boca y ojos.
Especial importancia representa el tratado sobre ciruga que se
incluye en el llamado Papiro de Stnith, pues es el texto ms clara
mente cientfico de cuantos disponemos. Se indica en todos los ca
sos'un sistema preciso de exploracin, un diagnstico, un pronsti
co y se prescribe un tratamiento adecuado en la mayor parte de los
casos. Existe en este texto una caracterstica que creemos destaca-
ble sobre las dems, y es el conocimiento crtico de los lmites y ca
pacidades del mdico cuando se enfrenta a traumatismos graves.
En algunos supuestos se afirma una enfermedad que tratar; en
otros, cuando la curacin se estima ms difcil, una enfermedad
contra la que luchar, y, finalmente, hay casos que se juzgan direc
tamente incurables y no se prescribe tratamiento, ni mdico ni m
gico. Esta clara conciencia de los lmites que observamos en el Pa
piro de Smith, contrasta con la propaganda de infalibilidad que se
aade en otros textos a ciertas recetas, a todas luces ineficaces, para
paliar la alopecia o el encanecimiento del pelo. Nos parece conve
niente relacionar, al hilo de este claro caso histrico, la ciencia con
la comprensin crtica de los lmites y la sinceridad en la expresin
de los mismos y, sensu contrario, la pseudociencia con la propa
ganda de infalibilidad.
Por ltimo, haremos una alusin a los dos tipos de farmacopea
utilizados por los egipcios, la mdica y la mgica, con su diferente
funcin, a saber: paliar sntomas, en el primer caso, y expulsar es
pritus, en el segundo, cosa que se haca mediante pcimas que pro
dujesen la repulsin, incluso de los espritus malignos (y que no
creemos necesario ejemplificar aqu). En cualquier caso, fragmen
tos de papiro como el de Ebers demuestran que los mtodos de ob
servacin y diagnstico de la medicina egipcia eran refinados, si
bien no suceda lo mismo con los tratamientos. Las prescripciones
contenan algunos de los frmacos que se han seguido usando a tra
54 Historia bsica de la ciencia

vs de los siglos. Los laxantes favoritos eran los higos, los dtiles y
el aceite de castor. El cido tnico, derivado principal de la semilla de
la acacia, se emple en el tratamiento de las quemaduras. La farma
cia egipcia midi el volumen de los componentes de los medicamen
tos y los combin segn su sistema de fracciones (que se ha estudia
do ms arriba). Fueron los griegos quienes mejoraron las frmulas
mediante el pesado de los componentes.

1.3. E s c u e l a y e s c r it u r a

Adems del conocimiento histrico adquirido, para que se pue


dan apreciar mejor los puntos enunciados, se estudiarn en este
apartado algunos elementos de la historia y de la teora de la escri
tura. Haremos alusin tambin al funcionamiento de las institucio
nes escolares en Mesopotamia y Egipto. La escritura y la escuela,
con todos los defectos de algo que comienza, supusieron un impor
tante paso en la buena direccin hacia una comprensin ms racio
nal y critica del mundo, bsicamente porque facilitaron la gnesis
de una tradicin y la posibilidad de critica de sta4.
La ciencia antigua en sus comienzos se apoy en una nueva
tcnica para la transmisin y difusin del saber. Se trata de la escri
tura. Por primera vez se dispone de un sistema distinto de la frgil
tradicin oral para hacer que el saber adquirido por una generacin
pueda beneficiar a otras. En este apartado se pretende hacer com
prender la importancia de la escritura en el nacimiento de la cien
cia5.

4. Taton (1971-74) contiene una seleccin de textos traducidos, extrados de


los papiros de B erln, K ahun, SmitU y otros, que sirven sobradam ente com o base
textual para el correspondiente apartado. En Serres (1991), por otra parte, pueden
verse am plias selecciones de textos m esopotm icos y egipcios referidos a tem as
cientficos. Algunos textos orignales pueden consultarse en traducciones (adems
existen ediciones espaolas de varios textos m esopotm icosy egipcios no cient
ficos, desde H im nos S m enos e Him nos Babilnicos al Cdigo de Hammurahi o
el Poema de Gilgamesfi y El libro de los muertos a cargo de F. L ara Peinado en
la editorial Tecnos),
5. El prim er volum en de la Historia de la Filosofa de M ostern (1983), es de
gran utilidad com o introduccin a la cultura m esopotdm ica y muy recom endable
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 55

Lo ms importante de todo fue un invento que se difundir por


toda la faz del mundo; el arte de la escritura. La memoria del hom
bre es falible, y cuando surgen disputas, se hace necesario disponer
de un testimonio permanente. En este sentido, como ayuda para un
ttulo y derechos de propiedad, pronto se hicieron indispensables
los registros .visibles. De ellos naci la historia misma. La escritura
ideogrfica ms antigua que se conoce la vemos en ambas caras de
una tablilla, hallada en Kish (hacia el 3500 a.C.), con los signos co
rrespondientes a cabeza, mano y pie, a una rastra y a unos numera
les. La escritura permite la acumulacin del saber por encima de lo
hasta entonces conocido. Slo despus comienzan a formarse las
primeras bibliotecas (por ejemplo, la de Assurbanipal, en Nnive),
De los grandes imperios establecidos en Mesopotamia, la Anti
gedad clsica haba conservado muy poco: en lo referente a estas
naciones, no nos queda nada que equivalga a las descripciones de
Herodoto relativas a Egipto. Solamente los libros religiosos judos
(la Biblia), recogidos por el cristianismo, dieron a conocer Babilo
nia, los asirios o los persas a los hombres de la Edad Media. Un ju
do espaol, Benjamn de Tudela, que en 1160 viaj por lo que son
hoy Irn e Irak, seala la existencia de importantes ruinas en estas
regiones. Viajeros italianos como, por ejemplo, Josafat Brbaro
(1413-1494), conocan la existencia de las grandiosas ruinas de
Perspolis, y, a comienzos del siglo XVII, Pietro Delia Valle (1586-
1652) copiaba inscripciones mesopotmicas y las daba a conocer a
los sabios europeos.
Esta escritura pareca an ms extraa que la de los jeroglficos
egipcios. Como estaba compuesta de signos en forma de clavos o
de cuas, recibi ms tarde el nombre de escritura cuneiforme (del
latn cuneits - clavo). En el siglo XIX, unos treinta aos despus de
haber descifrado Champollion los jeroglficos de ia piedra de Ro-
setta, los signos cuneiformes pudieron ser ledos e interpretados.

para el lector por su claridad y estilo ameno. Sobre )a escritura hay que rem itir ine
xorablem ente al clsico G elb (1976). Existe tam bin un libro ms reciente de
M osterin , J.: Teora de a escritura. Icaria, B arcelona, 1993, que trata de modo
muy claro y sugerente la historia y teora de la escritura. A cerca de la institucin
escolar en Egipto se pueden encontrar referencias en M asn (1984-86) y en Serres
(1991).
56 Historia bsica de la ciencia

Las excavaciones del francs Volta (en 1842-1843), en Nnive y


Khorsabad, inauguraron la asiriooga, trmino impropio, pues
esta ciencia no se limita a la historia de los asirios, sino que tam
bin se interesa por la de todos los pueblos que fueron sucedindo-
se en Mesopotamia.
Se han hablado y escrito varias lenguas en Mesopotamia, y to
das han sido transcritas en caracteres cuneiformes (primera dificul
tad que encuentra el investigador: Cul es el idioma del documen
to que tiene en las manos?). La escritura cuneiforme fue inventada
por los smenos, 4000 aos a.C. El sumerio no pertenece ni al gru
po de las lenguas semticas, ni al de las indoeuropeas; es un idioma
de los llamados asinicos (familia lingstica artificial que incluye
tambin el elamita, el hurrita y el protohitita).
Los acadios (semitas) copiaron la escritura de los sumerios para
transcribir su propio idioma; los signos toman entonces un valor fo
ntico (silbico), mientras que, en el caso de los sumerios, tienen
principalmente valor ideogrfico. En el transcurso de su evolucin,
los cuneiformes se han simplificado, de lo cual se deduce la nece
sidad de distinguir, por ejemplo, una escritura babilnica antigua de
una escritura babilnica media o reciente. Los cuneiformes han ser
vido para transcribir, episdicamente o de forma duradera, la ma
yor parte de los idiomas hablados en Mesopotamia.
Decenas de millares de tablillas cuneiformes han sido clasifica
das, transcritas e interpretadas. Estos textos pertenecen a distintas
categoras:
1. Textos histricos (listas de reyes o de personajes importan
tes, relatos de batallas, tratados, etc.).
2. Textos religiosos (ritos, listas de dioses, oraciones, etctera).
3. Textos de presagios: arte de interpretar los presagios, exa
men de entraas (hgado) o hepatoscopia.
4. Textos cientficos (matemticas, astronoma, medicina); tex
tos escolares.
5. Textos jurdicos (cdigos) y econmicos (estadsticos, docu
mentos contables o fiscales, etc.).
6. Textos relativos a la vida cotidiana (cartas, contratos, listas, etc.).
7. Textos literarios (poesa, epopeyas, etc.).
La ciencia antigua: Mesopotamia y Egipto 57

8. Kudurrus (lmites), sellos, colofones (indicacin dada por el


escribano en la parte baja de una tablilla: nombre del copista, natu
raleza del texto, etc.).
Las tablillas cuneiformes, con frecuencia divididas en colum
nas o en lneas por trazos verticales u horizontales, suelen estar gra
badas por las dos caras. Cuando el texto es administrativo (contra
tos, cartas), llevan casi siempre una fecha o un sello. Una vez
limpia la tablilla, se copia con cuidado; despus se transcriben los
signos, utilizando las reglas establecidas por los asirilogos (exis
ten diccionarios de signos cuneiformes), y se dividen, segn el con
texto, los valores admisibles. Hecha esta transcripcin, se puede
emprender la traduccin.
Los egipcios, como casi todos los pueblos antiguos, utilizaron
como soporte de su escritura, adems de monumentos, sarcfagos,
etc., una materia vegetal hecha con una planta, el papiro (Cyperus
papyrus). Los egipcios cortaban los tallos de los papiros en tiras es
trechas que luego encolaban, consiguiendo as una especie de papel
que se us durante toda la Antigedad. El primer rollo de papiro in
troducido en Europa fue adquirido por un mercader en 1788.
Pero sera un error creer que los egipcios conocan una sola es
critura, la llamada por los helenos escritura sagrada (en griego,
hieras: sagrado, y glyphein: grabado, de donde procede el trmino
jeroglfico). Se conocen cuatro tipos de caracteres egipcios, em
pleados en distintas pocas:
a) Los jeroglficos propiamente dichos. Son pictogramas (re
presentaciones figurativas) particularmente cuidados, en los que se
mezclan numerosos signos de valor fontico. Estos jeroglficos, di
fciles de grabar, a veces se estilizaron: jeroglficos simplificados.
b) Paralelamente a la escritura jeroglfica, se desarroll una
forma de escritura ms cursiva, la hiertica, llamada as por los
griegos porque, en su poca, era empleada solamnte por los sacer
dotes. Generalmente, los jeroglficos puros s reservaban para las
inscripciones sobre piedra, mientras qu la escritura hiertica se
utilizaba en los papiros o en otros materiales menos duraderos. En
este aspecto, los egipcios hacan como nosotros, que escribimos las
cartas corrientes a mano, pero imprimimos o escribimos a mquina
los textos oficiales o los destinados a tener gran difusin.
58 Historia bsica de la ciencia

c) En la poca Baja (es decir, despus del Imperio nuevo), la


escritura se transforma de nuevo: es la ciemtica (popular).
d) En el siglo III, cuando el cristianismo se implanta en Egip
to, se abandonan los signos jeroglficos y se adopta la escritura al
fabtica, utilizando las letras del alfabeto griego y ciertos signos
destinados a representar sonidos inexistentes en griego y que eran
propios del egipcio. Es la escritura copta, nombre proveniente del
griego aiguptos (egipcio), con el que se designaba a los cristianos
de Egipto, que fueron los nicos en emplearla. El copto sobrevivi
hasta el siglo XVII; hoy es la lengua litrgica de la iglesia copta,
Pero adems de permitir el establecimiento de una tradicin y
que los cientficos puedan trabajar aupados en ella, a hombros de
gigantes, la escritura facilita la difusin y ampliacin de la base
social del saber y, por tanto, la posibilidad de crtica del mismo, al
ser puesto delante de ms ojos y expuesto a una mayor pluralidad
de puntos de vista. Esta transmisin y difusin del saber se apoya
tambin en una importante institucin, la escuela. La escuela crea
un contexto alejado de la aplicacin inmediata del saber, donde se
puede jugar y hacer probaturas sin riesgos amenazadores. Una bue
na parte de los problemas matemticos que aparecen en las tablillas
mesopotmicas responden a intereses propios de-ese contexto esco
lar y estn alejados de cualquier utilidad prctica inmediata.
2

L a cien cia antigua: G recia

I n t r o d u c c i n

No se conocen con certeza los orgenes de la nacin griega. Su


importancia en la historia de la ciencia empieza alrededor del ao
600 a.C., pero la civilizacin helnica estaba establecida en el Me
diterrneo oriental ya siglos antes de esa fecha. Los griegos no es
taban confinados en lo que hoy llamamos Grecia, sino que habita
ban tambin, la costa del Asia Menor y muchas islas del Egeo, y
fundaron ciudades coloniales de poblacin y cultura griegas en Ita
lia y Sicilia. En el ao 600 a.C. no estaban unidos polticamente,
sino que vivan en estados-ciudad independientes, como Atenas,
Corinto, Esparta, Mileto y Sarrios. La debilidad de aquellas aisladas
ciudades excit las ambiciones de los reyes persas. Entre el 546
a.C. y el final del siglo VI, Ciro y Daro conquistaron las ciudades
griegas jnicas del Asia Menor. En 499 hubo una sublevacin jni
ca apoyada por Atenas; pero fracas, y los persas siguieron en su
avance hacia el oeste. Daro fue derrotado por los atenienses en
Maratn el ao 490 a.C. Pero diez aos ms tarde, Jerjes reanuda
ba el ataque a Grecia. Un contingente espartano que intent dete
nerle fue aniquilado en las Termpilas, y los atenienses se quedaron
solos, cara a cara con el invasor. Ardi Atenas, pero los atenienses
consiguieron salvarse gracias a las victorias de Salamina, en el mar,
y de Platea, en tierra. Luego liberaron las dems ciudades egeas, y
Esparta perdi parte de su prestigio por haberse negado a colaborar
en esta empresa. Las ciudades del Egeo quedaron entonces unidas
60 Historia bsica de la ciencia

bajo la hegemona de Atenas en !a Liga Dlica de Dlos, que luego


se convirti en un imperio ateniense.
La ciencia griega naci entre los jonios del Asia Menor, cuan
do sus empresas mercantiles Ies pusieron en contacto con Egipto,
Fenicia y Babilonia. Cuando los persas invadieron el Asia Menor,
y mientras Atenas luchaba por su subsistencia contra los persas, Pi-
tgoras y sus discpulos continuaron el cultivo de la ciencia en la
Italia sur. Terminada la guerra, Atenas alcanz no slo la cumbre de
su poder militar y poltico, sino tambin su mximo perodo de in
fluencia en la ciencia, las artes y las letras. Bajo Pericles, Atenas se
convirti en el centro de la vida intelectual griega. La ciencia de la
edad ateniense fue enriquecida por los jonios tardos asociados con
Atenas en la Liga Dlica.
No obstante, el momento de mximo esplendor de la ciencia
griega, que transcurre en su mayor parte entre los siglos III-II a.C.,
en Alejandra, durante el reinado de los ptolomeos y bajo la directa
proteccin de esta dinasta. Este perodo helenstico de la ciencia
griega se relaciona directamente con la fundacin, por Ptolomeo I
Soter, y con la inspiracin y el consejo de Demetrio de Falero,
miembro del Liceo aristotlico, del Museo, templo dedicado al ho
nor de las Musas, destinado a convertirse (con Ptolomeo II) en el
centro cultural del mundo helenstico, superando en importancia,
magnitud y medios de investigacin al Liceo de Atenas; junto al
Museo se construye una gran Biblioteca (500.000 volmenes en
sus comienzos), de la cual fueron famosos bibliotecarios Zenodoto,
Apolonio de Rodas, Eratstenes, etc.; su labor fund las bases de la
filologa griega, y entre sus ediciones se cuentan las obras de Ho
mero, Ufada y Odisea, publicadas por Zenodoto, y la primera gra
mtica griega publicada por Dionisio de Tracia.
El Museo, centrado en la investigacin matemtica y cientfica,
pudo reunir, gracias a la proteccin de los soberanos, a los grandes
matemticos, astrnomos, mdicos y gemetras de aquella poca,
y el desarrollo que alcanzaron las ciencias en Alejandra, ya dividi
das por especialidades, super en mucho al logrado por Atenas con
la Academia y el Liceo; de hecho, la actividad del Liceo qued pa
ralizada cuando su segundo escolarca, Estratn de Lmpsaco, mar
ch a Alejandra, llamado por Ptolomeo. Adems de la Biblioteca,
el Museo dispona de grandes recursos materiales para la investiga
La ciencia antigua: Grecia 61

cin: salas de lectura, de estudio, de diseccin de animales, obser


vatorio astronmico, parque zoolgico, jardn botnico, etc. Los
ptolomeos, por su parte, mantenan al casi centenar de profesores
llegados de todas partes, pero, sobre todo, de la parte oriental del
imperio, y financiaban aquel centro de cultura universal como una
manera de aumentar su prestigio e influencia, as como por el inte
rs por la aplicacin prctica de la ciencia.
En el caso que nos ocupa en este tema sobre la ciencia griega1
prestaremos especial atencin a la astronoma, por su relevancia fu
tura, y dedicaremos algunas pginas tambin a tres importantes dis
ciplinas, las matemticas, la medicina y la biologa. La astronoma
ser el hilo conductor desde la antigedad hasta Ja revolucin cien
tfica. La historia de la astronoma en esta poca es de suma impor
tancia para la historia de la ciencia. Ha sido tradicionalmente una
fuente de ejemplos y problemas para la reflexin filosfica, adems
de condicin necesaria para la inteleccin del gran cambio que se
produce en la ciencia renacentista y posterior; en consecuencia,
merece cuidadoso estudio.
Por lo que hace a la biologa, estudiaremos las teoras de Arist
teles. Cuando veamos ms adelante las teoras evolutivas del siglo
XIX, necesitaremos un cierto conocimiento del esquema terico
ms amplio que se mantuvo casi hasta ese momento, el aristotlico;
y nos ha parecido oportuno incluir su estudio aqu, en el momento
que cronolgicamente le corresponde. Por otra parte, la biologa de
Aristteles puede servirnos para apreciar el surgimiento de la pri
mera biologa terica, para plantear problemas filosficos recien
tes, como, por ejemplo, la funcin de las metforas y modelos en
ciencia, y como antecedente histrico sobre el que apoyar la expli

1. En general, la ciencia griega recibe un tratam iento original y muy ilum ina
dor en las obras de Lloyd, G.E.R.: E aiiy Greek Science. Thales to Al istotle, Chat-
to & Windus, Londres, 1970; trad. esp., Eudeba, Buenos Aires, 1977; dem: Greek
Science after Aristotle, Chatio & W indus, Londres, 1973; dem: The revolution of
Wisdom: Studies in the Clams and Practica of Ancient Greek Science, University
o f C alifornia Press, Berkeley, 1987, y, al m enos, m erecen ser citadas las de Fa-
rrington, B.: Ciencia y poltica en el mundo antiguo, Ayuso, M adrid, 1973; dem;
Ciencia y filosofa en la antigedad, A riel, B arcelona, 1977; dem: La ciencia
griega, Icaria, Barcelona, 1979.
62 Historia bsica de !a ciencia

cacin de la biologa del siglo XIX, que se llevar a cabo en el ca


ptulo octavo.
Segn nuestro juicio, la orientacin histrica y geogrfica,
aconsejable en el caso de Mesopotamia y Egipto, acaso sea pres
cindible en el caso de Grecia, as como la presentacin general de
su ciencia o los datos biogrficos. Los pensadores de los que se va
a hablar son, en general, suficientemente conocidos por el lector
medianamente informado. Por tanto, iremos directamente a la as
tronoma (2.1.) y tras ello a la biologa (2.2.), y a la medicina (2.3.).
La seccin se cerrar con un apartado dedicado a las matemticas
griegas (2.4.).
Los eventos cientficos ms reseables en este perodo de la
ciencia antigua pueden considerarse los siguientes:
-585. Se produce el eclipse solar predicho por el sabio grie
go Tales de Mileto, el padre de las ciencias fsicas.
-570. Nace, en Grecia, el futuro filsofo y matemtico Pit-
goras.
-440. El filsofo griego Leucipo realiza la primera formula
cin del atomismo.
-405. El filsofo griego Demcrito expone su teora sobre
los tomos.
-405. El mdico griego Hipcrates de Cos elabora su teora
fisiolgica basada en los cuatro humores.
C.-375. El mdico, astrnomo y matemtico griego Eudoxo de
Cnido crea un prototipo de cosmos tolemaico utilizan
do una red de esferas invisibles para explicar los mo
vimientos del Sol, la Luna, las estrellas y los cinco
planetas que conoca.
-370. Se construye el primer trazado de muralla con forma
de cremallera en Arcadia (Grecia).
C.-369. Fallece el matemtico Teeteto el Ateniense, quien de
sarroll la teora de los nmeros irracionales
-312. Fallece el astrnomo griego Herclides Pntico, quien
haba expuesto un sistema seudoheliocntrico que ad
mite la rotacin terrestre y atribuye dos satlites al
Sol.
La ciencia antigua: Grecia 63

C.-310. Nace el futuro mdico Erasstrato, quien se centrar,


sobre todo, en estudios fisiolgicos y patolgicos.
C.-300. El matemtico griego Euclides funda, en Alejandra
(Egipto), su escuela de geometra y escribe Elementos
de geometra.
-290. El anatomista Herfilo de Calcedonia realiza diseccio
nes en Alejandra (Egipto).
C.-287. Nace, en la ciudad de Siracusa (Sicilia), el futuro sa
bio Arqumedes.
C.-285. El arquitecto griego Sstrato de Cnido construye el
faro de Alejandra (Egipto), gigantesca torre en cuya
cspide se encenda una gran hoguera.
-280. Aristarco de Samos realiza importantes estudios de as
tronoma y emite, por vez primera, la teora heliocn
trica de nuestro sistema.
-225. El mecnico alejandrino Ctesibio desarrolla su teora
de los cuerpos cnicos.
C.-200. Ctesibio inventa el rgano hidrulico y una versin
ms precisa del reloj de agua, la clepsidra.
C.-200. El astrnomo griego Teodosio de Bitinia escribe tres
libros sobre la geometra de la esfera.
C.-180. Muere el matemtico griego Apolonio de Prgamo,
discpulo del sabio griego Arqumedes de Siracusa y
autor de un importante tratado sobre la seccin
c.90. Nace el futuro astrnomo, matemtico y gegrafo
griego Ptolomeo, quien desarrollar especialmente su
actividad en Alejandra (Egipto).
201. Muere el mdico griego Galeno, considerado como
uno de los anatomistas ms importantes de la Antige
dad.
c. 250. El matemtico griego Diofanto de Alejandra introdu
ce la notacin algebraica en los conocimientos mate
mticos.
64 Historia bsica de la ciencia

2.1. LA ASTRONOMA GRIEGA23

Los primeros cientficos griegos eran inferiores a los babilonios


como observadores astronmicos. Subestimaban la importancia de
la observacin y del experimento y suponan que podan obtener un
conocimiento del mundo externo por deduccin a partir de princi
pios generales basados en sus particulares impresiones de lo que
deba ser propiamente un universo organizado. Los babilonios ha
ban prestado atencin al primer elemento esencial del mtodo
cientfico: el paciente registro de hechos observados. Los griegos la
prestaron al segundo elemento esencial del mtodo, que consiste en
hallar una teora (o hiptesis) para la organizacin de los hechos.
Este paso exige ingenio imaginativo. Difcilmente puede ser obra
de un solo hombre. Generalmente, el xito en ese paso se basa en
triunfos parciales anteriores que no deben ser nunca minusvalora-
dos.
Seducidos por el xito de los axiomas en el desarrollo de un sis
tema geomtrico, los griegos llegaron a considerarlos como verdades
absolutas. Por este motivo, en la astronoma tomaron como axiomas
las nociones siguientes: 1) la Tierra es inmvil y, al mismo tiempo, el
centro del Universo. 2) En tanto que la Tierra es corrupta e imperfec
ta, los cielos son eternos, inmutables y perfectos. Puesto que los grie
gos consideraron el crculo como la curva perfecta, y teniendo en
cuenta que los cielos eran tambin perfectos, dedujeron que todos los
cuerpos celestes deban moverse formando crculos perfectos y, por
tanto, se vieron obligados a considerar que realizaban tales movi-

2. Sobre la astronom a griega es especialm ente claro y fiable el libro de P rez


S ede o , E.: El rumor de las estrellas: teora y experiencia en la astronoma grie
ga, Siglo XXI, M adrid, 1986; tambin el clsico de N e u g e b u e r , O.: A History of
Ancent Mathematical Astronomy, Springer Verlag, Berln; 1975, aunque su alto
nivel tcnico no es e) ms adecuado aqu; B a t t a n e r , E.: Planetas, A lianza, M a
drid, 1991 y K u h n .T.: La revolucin copernicana, Ariel, Barcelona, 1978, aunque
no tratan principalm ente sobre la astronom a griega, son, sin em bargo, buenas lec
turas introductorias, libros m uy recom endables para adentrarse en la astronom a
planetaria con agrado. Adems, nos parece oportuno ofrecer la referencia de algu
na gua de observacin para que el lector pueda aproxim arse directam ente a algu
nos fenm enos de los tratados aqu, por ejem plo: P e l l e q u e r , B.: Gua del cielo.
Alianza, M adrid, 1991.
La ciencia antigua: Grecia 65

miemos en combinaciones cada vez ms complicadas de crculos, lo


cual fue formulado, como un sistema excesivamente complejo, por
Claudio Ptolomeo, en Alejandra, hacia el 150 de nuestra era.
Una teora no es nunca definitiva, ni siquiera cuando coincide
en lneas generales con todos los datos conocidos. Puede ser modi
ficada o hasta descartada a la luz de nuevos hechos. Pero la cons
truccin de teoras, ese paso de la imaginacin, es necesaria para el
progreso de la ciencia; pues una teora que coincide con los hechos
ya conocidos es siempre adecuada para sugerir la existencia de he
chos an no observados ni sospechados y para promover su inves
tigacin. Hay que agradecer a los griegos el haber sido los prime
ros en apreciar el valor de la teora. El hecho de que sus propias
teoras de los movimientos celestes no tuvieran un xito completo
es de escasa importancia. Lo que cuenta es que sugirieron la cons
truccin y el manejo de un arma cientfica nueva y poderosa.
Los antiguos griegos hicieron importantes aportaciones a la as
tronoma. La Odisea de Homero se refiere a constelaciones como
la Osa Mayor, Orion y las Plyades y describe cmo las estrellas
pueden servir de gua en la navegacin. El poema Los trabajos y
los das de Hesodo informa al campesino sobre las constelaciones
que salen antes del amanecer en diferentes pocas del ao para in
dicar el momento adecuado de arar, sembrar y recolectar.
Sin embargo, las aportaciones cientficas se asocian con los
nombres de los filsofos griegos Tales de Mileto y Pitgoras de Sa
inos, aunque no se conserva ninguno de sus escritos. Hacia el ao
450 a.C., los griegos comenzaron un fructfero estudio de los mo
vimientos planetarios. Filolao (siglo V a.C.), discpulo de Pitgo
ras, crea que la Tierra, el Sol, la Luna y los planetas giraban todos
alrededor de un fuego central oculto por una antitierra interpues
ta. De acuerdo con su teora, la revolucin de la Tierra alrededor
del fuego cada 24 horas explicaba los movimientos diarios del Sol
y de las estrellas. Hacia 370 a.C., el astrnomo Eudoxo de Cnido
explicaba los movimientos observados mediante la hiptesis de que
una enorme esfera que transportaba las estrellas sobre su superficie
interna se desplazaba alrededor de la Tierra, girando diariamente.
Adems, explicaba los movimientos solares, lunares y planetarios
diciendo que dentro de la esfera de estrellas haba otras muchas es
feras transparentes interconectadas que giraban de forma diferente.
66 Historia bsica de la ciencia

El ms original de los antiguos observadores de los cielos fue


otro griego, Aristarco de Samos. Crea que los movimientos celes
tes se podan explicar mediante la hiptesis de que la Tierra gira so
bre su eje una vez cada 24 horas y que junto con los dems plane
tas gira en torno al Sol. Esta explicacin fue rechazada por la
mayora de los filsofos griegos que contemplaban la Tierra como
un globo inmvil alrededor del cual giran los ligeros objetos celes
tes. Esta teora, conocida como sistema geocntrico, permaneci
inalterada unos 2.000 aos.
En el siglo II d.C. los griegos combinaban sus teoras celestes
con observaciones trasladadas a planos. Los astrnomos Hiparco de
Nicea y Ptolomeo determinaron las posiciones de unas 1.000 estre
llas brillantes y utilizaron este mapa estelar como base para medir los
movimientos planetarios. Tomaremos como referencia el orden cro
nolgico en que se fueron produciendo las distintas contribuciones.

2.1.1. La astronoma de los presocrticos

Corrientemente, se admite que la ciencia griega se origin en


las ciudades jnicas del Asia Menor, particularmente en Mileto,
donde era ms estrecho el contacto con las antiguas civilizaciones,
y en las nuevas colonias que los griegos haban fundado en Italia y
en Sicilia. El gran valor del primer perodo del pensamiento griego
reside en que intent responder a todas las cuestiones de un modo
sencillo y correcto.
Las investigaciones de los filsofos presocrticos abarcan una
considerable diversidad de temas. El haber abierto un nmero tal
de campos de investigacin es, en efecto, uno de los logros ms no
tables de estos filsofos, y ellos fueron los primeros en plantearse
como problemas cuestiones como la naturaleza de los cuerpos ce
lestes, las causas de fenmenos del tipo de los terremotos, los eclip
ses, el trueno y el relmpago, el origen de los seres vivos en gene
ral y del hombre en particular, la naturaleza de la sensacin y otros
equivalentes. Si examinamos la prctica seguida por los filsofos
griegos en las teoras y explicaciones que efectivamente aducan,
podemos observar ciertas caractersticas constantes en su trata
miento de los fenmenos de la Naturaleza.
La ciencia antigua: Grecia 67

Los primeros testimonios a los que hemos de atenemos corres


ponden a los filsofos milesios. No sin razn cabe atribuir a los mi
lesios los primeros intentos sistemticos de dar explicaciones a una
amplia diversidad,de fenmenos naturales. En los escritores prefilo-
sfcos se;halla implcita alguna nocin de la naturaleza del relmpa
go o del trueno o de la enfermedad. Sin embargo por dar un nom
bre , Homero no muestra tanto inters en discutir la naturaleza de
los fenmenos o las circunstancias generales que presiden su apari
cin, como en contamos por qu un fenmeno concreto ha tenido lu
gar en una ocasin concreta, y las causas que podramos llamar pr
ximas de muchos fenmenos de ese tipo se encuentran por lo regular
en un plano sobrenatural, radican en el fat de los dioses3. Los filso
fos jnicos, en cambio, centraron su atencin no ya en este o aquel
resplandor particular de un relmpago, sino en la naturaleza del res
plandor mismo del relmpago, suprimiendo de sus planteamientos la
referencia a los dioses o a motivaciones divinas, aunque sus explica
ciones suelen ser bastante rudimentarias. Muchas de sus teoras pa
recen consistir principal o enteramente en una sugerencia de que un
fenmeno determinado es semejante a algn otro objeto ms fami
liar, y la investigacin, una vez que se ha propuesto una analoga de
algn tipo, da la impresin a menudo de haber tocado a su fin.
A diferencia de la de los babilonios y egipcios, la astronoma
jnica no contaba con una base slida de observaciones. Tales4fue

3. Cfr. Lloyd, G .E.R .: Potariiy and Anatogy, C am bridge U niversity Press,


1966, p. 298.
4. Tales de M ileto (c. 624 a.C.- c, 546 a.C .), fue el fundador de la escuela de
su ciudad natal (situada en Asia M enor). Se sabe poco de su vida y orgenes, por
lo que todo lo que se le atribuye puede ser m ateria de discusin. A Tales, la anti
gedad le cuenta entre los siete sabios. A ristteles lo llama el padre de la Filoso
fa, y Platn nos cuenta la historia de la m uchacha tracia que se ri de l porque,
em bebido en la consideracin de las cosas supraterrenas, se cay en un hoyo, h a
ciendo una inelegante figura. Queriendo ensear a los hom bres lo ms sublime, no
vio lo que tena a los pies. Lo cierto es que no le falt a Tales el sentido prctico.
Dirigi en M ileto una escuela de nutica, construy un canal para desviar las
aguas del Halis y dio muy acertados consejos polticos. D esem pe un papel im
portante en l poltica de su pas y, al parecer, se dedic al com ercio de aceite y
aceitunas. Tales recogi los conocim ientos geom tricos de los egipcios, y les im
prim i un carcter particular. D esarroll los inicios de la m atem tica deductiva,
que sera sistem atizada por Euclides dos siglos y medio mas tarde.
68 Historia bsica tic ia ciencia

considerado uno de los Siete Sabios de Grecia por haber previsto


un eclipse total de Sol el 28 de mayo de 585 a.C., historia que
parece ser apcrifa. Pero, si fue capaz de hacerlo, es porque haba
tenido acceso a los protocolos babilnicos y su prestigio, en la me
dida en que estuviera basado en aquel xito, dependa, pues, de
fundamentos que no eran suyos ni griegos. La nica verdadera con
tribucin de Grecia a la astronoma fue una idea. Los jonios conci
bieron la idea de que la Tierra poda sostenerse sola, sin apoyo, en
el espacio vaco. Es sta una gigantesca hazaa de la imaginacin,
si se tiene en cuenta que repugna al sentido comn suponer que una
cosa cualquiera, y menos que nada un slido como la Tierra, pueda
mantenerse sin un zcalo o base\
Tales empez a derribar el firme zcalo de la Tierra suponien
do que sta flotaba en el Ocano, y no estaba rodeada por l mera
mente en sentido horizontal. Anaxmenes fue ms lejos, enseando
que la Tierra es como una gran hoja que flota en el aire. Recor
demos que el aire era tan esencial para Anaxmenes como el agua
para Tales. Anaximandro desat an ms completamente la Tierra.
Crea que las estrellas fijas estaban en una esfera rotatoria y que la
Tierra, de forma cilindrica y aplastada, se mantena por s misma en
el centro de esa esfera, simplemente por el hecho de que no haba
ninguna razn para que se moviera en un sentido determinado en
vez de en otro. Esta razn dada en apoyo de su hiptesis tiene un
halo notablemente moderno.
Tales fue el primer griego en mantener que la Luna brilla por
reflejo de la luz del Sol, fenmeno establecido ya por la ciencia ba
bilnica. Pero, lo que asegur su fama fue, segn la leyenda, la pre
diccin de un eclipse total de Sol, que tuvo lugar exactamente en la
fecha que l anunci56. Cuando ocurri, medos y lidios, que estaban
a punto de lanzarse a la batalla, lo interpretaron como una seal de
los dioses, y los ejrcitos se retiraron. Parece ser que la hazaa de

5. Cfr. HULL, L.W.H.: History and Philosophy of Science, 2a ed., Longm ans,
London, 1959; trad. esp.: Historia y Filosofa de la ciencia, A riel, Barcelona,
1989, p. 34.
6. Para la explicacin del eclipse de Tales, recom endam os, por ejem plo, Gi-
LLISPIE, C.C.: The Edge of Objectivity; an Essay in the History ofScientific Ideas,
Princeton, New Jersey, 1960.
La ciencia antigua: Grecia 69

Tales tuvo precedentes, pues los babilonios haban descubierto m


todos para la prediccin exacta de los eclipses, por lo menos dos si
glos antes. Sin embargo, para predecir la ocurrencia de un eclipse
solar y su visibilidad desde determinado punto geogrfico, se re
quiere ms conocimientos astronmicos y sobre la forma de la pro
pia Tierra de los que dispuso Tales. La prediccin, por tanto, se de
bera alinear junto con la atribuida a Anaxgoras sobre la cada de
un meteorito y otra endosada a Anaximandro sobre la ocurrencia de
un terremoto. Creemos que la explicacin ms plausible la aporta
Neugebauer y a ella nos remitimos. Esta explicacin, claro est,
cambia el expkwandum, no se trata de explicar cmo fue posible la
prediccin del eclipse por parte de Tales, sino de dar cuenta de
cmo se le pudo llegar a atribuir tal logro.
En dos ocasiones, Aristteles atribuye a Tales la doctrina de
que la Tierra flota sobre el agua. En Metaphysica78dice que Tales
declar que la Tierra descansa sobre el agua, si bien en De Ce
lo* se muestra ms cauto al atribuir esta idea a Tales. Si aceptamos
la versin de Aristteles y no hay una buena razn para no hacer
lo as, Tales pensaba que la Tierra es algo que flota, la haya com
parado especficamente o no con un trozo de madera. Si nos cues
tionamos por qu razn sostuvo esta opinin, la respuesta puede ser
que tratase de explicar por qu la Tierra no cae, o bien puede que
hubiera querido poner en relacin la Tierra con la sustancia primor
dial, el agua, y dar a entender la prioridad que corresponde a esta
ltima. En cualquier caso, la idea de que la Tierra flota est expues
ta a objeciones obvias. Aristteles ya advirti que quedaba abierta
la cuestin de qu es lo que, a su vez, sostiene el agua sobre la que
reposa la Tierra, y seal asimismo que, de hecho, las porciones de
tierra (a diferencia de los trozos de madera) no flotan en el agua9.
Aristteles agrupa a Anaxmenes, junto con Anaxgoras y De-
mcrito, entre los filsofos que mantenan que la razn de la apa
rente estabilidad de la Tierra estriba en que es plana: porque no
corta el aire situado debajo de ella, sino que se asienta sobre l a
modo de una tapa, como evidentemente hacen los cuerpos pla

7. Cfr. Aristteles: Metaphysica, 983 b 21 ss,; DK 11A 12.


8. Cfr, bdeni, 294 a 28 ss.; DK A 14.
9. Cfr. dem: De Cpelo, 294 a 32 ss.
70 Historia bsica de la ciencia

nos101. Otras fuentes aaden una serie de ilustraciones relativas a


esta teora. En Aecio", por ejemplo, la Tierra tiene forma de ta
bla, y en otro lugar l213el sol es plano como una:lmina.
Las metforas concretas de una tabla, una lmina o una tapa
pueden haber sido originales o no, en todo caso es claro que la teo
ra en su conjunto se funda sobre una analoga con objetos planos
de algn tipo. Exactamente como Tales parece haber planteado en
el caso de la Tierra sobre la base del conocimiento de que ciertos
cuerpos slidos flotan en el agua, as Anaxmenes hace uso de otro
fenmeno familiar, el de la resistencia que el aire ofrece a los obje
tos planos, para explicar por qu la Tierra y algunos cuerpos celes
tes no caen en el espacio. Su explicacin de los movimientos de
los cuerpos celestes tambin descansa, en parte'al menos, sobre el
supuesto de que estn sostenidos por el aire. En suma, Tales de Mi-
leto y Anaxmenes fundaron al parecer sus interpretaciones de por
qu la Tierra no cae sobre dos observaciones comunes, a saber:
la de que ciertos objetos slidos flotan en el agua y la de que los ob
jetos planos tienden a ser sostenidos en el aire. Sin embargo, segn
todas las apariencias, ambos filsofos han pasado por alto la analo
ga negativa: ninguno de ellos da muestras cabales de haberse plan
teado seriamente la cuestin de cmo sus analogas pueden aplicar
se efectivamente a la Tierra.
La versin de la cosmogona de Anaximandro1-1ofrecida por el
pseudo-Plutarco contiene este pasaje: dice que lo que produce lo

10. Ibdem , 294 b 1 3 ss .;D K 13 A 20.


11. Cfr. A ecio : III 103; DK A 20.
12. Cfr. bfdem, II 221; DK A 20.
13. A naxim andro vive igualm ente en M ileto y casi contem porneam ente con
Tales. C om parte con l unas buenas relaciones con las ciencias naturales. Parece
haber llevado a cabo la construccin de un m apa de la Tierra, de un globo celeste
y de un reloj de sol. En la determ inacin del principio de las cosas va por otro ca
mino. El arj para l es el peiron, que puede traducirse por lo espacialm ente in
finito (desde el punto de vista cuantitativo) y lo infinitam ente indeterm inado o in
definido (desde el punto de vista cualitativo). Lo indefinido es om niabarcnnte,
divino e im perecedero. Lgicam ente concibe el principio del ser de un m odo ms
general y abstracto que Tales, pues si se pretende sealar el principio originario
que valga para todo ser, es justo pensarlo de un m odo tan indeterm inado que pue
da convertirse en cualquier ser. Dada su naturaleza indefinida y puesto que no es
un elem ento, tiene que ser o un interm edio o una m ezcla. Prescinde de todo ser
La ciencia antigua: Grecia 71

caliente y lo fro.a partir de lo eterno fue segregado al generarse


este mundo y que, a raz de esto, una esfera de llamas creci en tor
no al aire que circunda la Tierra como la corteza en torno a un r
bol. Cuando sta (es decir, la llama) se escindi y qued encerrada
en algunos crculos, se formaron el Sol y la Luna y los astros14.
Muchos estudiosos convienen en que algunas de las ideas conteni
das en esta versin proceden de Anaximandro mismo. Hiplito de
Roma, Aecio y el pseudo-Plutarco coinciden en atribuir a Anaxi
mandro la teora de que la Tierra es cilindrica, comparndola, por
ejemplo, con una columna de piedra. Cuando, en el pasaje que nos
ocupa, viene parangonada implcitamente con el tronco de un r
bol, la alusin puede ser bastante afortunada. As pues, los cuerpos
celestes Sol, Luna y astros, forman una serie de crculos concntri
cos en torno a este ncleo cilindrico, y es tentador pensar que an
puede haber aqu otro punto en el que la analoga del rbol casa con
la teora astronmica de Anaximandro. Nos referimos al crecimien
to regular de un rbol en anillos concntricos, lo cual viene a ejem
plificar el desarrollo de los distintos crculos de los cuerpos celes
tes, que tambin se disponen en distancias uniformes a partir del
centro. Anaximandro, por consiguiente, parece haber elaborado con
cierto detalle los puntos de semejanza entre el crecimiento de un r
bol y el desarrollo del mundo.
En alusin a la teora sobre los cuerpos celestes, Hiplito de
Roma refiere que los cuerpos celestes se generan como un crculo
de fuego (...) envuelto por niebla. Y hay aberturas, unos conductos
en forma de flauta, a travs de las cuales se muestran los cuerpos ce
lestes Por su parte, A ecio,fi dice que el sol es un crculo seme
jante a una rueda de carro que tiene la banda, esto es, la llanta, ahue
cada, llena de fuego, y en determinado punto hace visible el fuego a
travs de una abertura como si fuera a travs del tubo de un fuelle.
Si nos atenemos a estas caracterizaciones, los cuerpos celestes son

particular, y llega as a su peiron. A naxim andro cam ina, sin duda, por el sender
abierto por Tales, pero quizs ha ido dem asiado lejos, pues lo totalm ente indeter
m inado no puede ser algo real ni explicar la realidad. Se han interferido las dos es
feras, lgica y ontogica.
14. Cfr. Pseudo-Plutarco: Stromatcis, II; DK 1 2a A 10.
15. Cfr. Hiplito de Roma: Refutacin de todas las herejas, 1 6 4; DK A I ! .
16. Cfr. Aecio: I I 20 1 ;D K A 2 1 .
72 Historia bsica de la ciencia

considerados como ruedas o crculos de fuego atravesados por aber


turas a travs de las cuales aparecen el Sol, la Luna y los astros. Las
ruedas mismas no son visibles por hallarse rodeadas de niebla. Ana-
ximandro desarroll su concepcin con cierto detalle y la aplic a
los cuerpos celestes en general. Su modelo de ruedas provistas de
aberturas no slo serva para explicar algunos movimientos aparen
tes de los cuerpos celestes, sino para explicar otros fenmenos que
tienen lugar en los cielos. Hiplito de Rom a17 recoge la tesis de que
las fases creciente y menguante de la luna obedecen a los procesos
de apertura o cierre del orificio a travs del cual se hace visible. La
teora de los crculos deja muchos problemas pendientes de solu
cin: cabe preguntar, por ejemplo, cmo pueden verse el Sol y la
Luna a travs de los anillos opacos de los astros que se hallan ms
prximos a la Tierra. Sin embargo, la importancia de la teora estri
ba en esto: es el primer intento de construir un modelo mecnico
para describir por medio de l los movimientos de los cuerpos celes
tes y una diversidad de fenmenos que tienen lugar en los cielos.
En su conjunto, los mritos del sistema astronmico diseado
en el tiempo que va desde Pitgoras hasta Filolao no son escasos.
Se presentarn, en consecuencia, los elementos del sistema pitag
rico y se aludir a su trayectoria histrica posterior: unos, los ms
inverosmiles, fueron abandonados (por ejemplo la antitierra, y
el fuego central); otros han muerto y renacido varias veces, reen
carnados en distintos sistemas (por ejemplo, la Tierra esfrica, ex
cntrica y planetaria); otros perduraron con modificaciones o desa
rrollos durante ms de un milenio (la circularidad de las rbitas y la
esfericidad de los orbes); y de otros, an se nutre la ciencia (la con
viccin de que el Universo, aun siendo histrico y no cclico, pre
senta algn tipo de regularidad que lo hace cognoscible).
La astronoma pitagrica era especulativa, igual que la de los
jonios. Contiene importantes ideas que ms tarde han renacido.
Pero esas ideas se apoyaban muy poco en razones cientficas serias,
y estaban mezcladas con muchas conjeturas sin valor. Los pitagri
cos crean que la Tierra era esfrica. Ofrecan dos argumentos en
apoyo de esa tesis: ante todo el argumento de la analoga del Sol y
la Luna. El segundo argumento era de tipo mtico: la esfera, decan,

17. Cfr. Hm'lito di Roma: Refutacin..., op, cit., 1 6 5; DK Al t .


La ciencia antigua: Grecia 73

es la ms perfecta de todas las figuras, ms perfecta incluso que el


dodecaedro. Por tanto, todos los cuerpos celestes tienen que ser es
fricos. Como hemos dicho, se trataba de una ciencia en la que no
haba necesidad de mirar y ver el mundo.
Los pitagricos pensaban adems que la Tierra no era el centro
de todas las cosas. AI igual que el Sol, la Luna y los planetas, la
Tierra se mueve, segn ellos, alrededor de un fuego central. Las r
bitas eran necesariamente circulares, a causa de que el crculo es
tan perfecto en el campo de las dos dimensiones como la esfera en
el de tres. El Sol, la Luna, la Tierra, el fuego central y los cinco pla
netas entonces conocidos suman nueve elementos. Pero los pitag
ricos estaban convencidos de que, aparte de las estrellas fijas, tena
que haber precisamente diez cuerpos celestes. Tenan un particular
afecto por el nmero triangular diez. Consiguientemente aadieron
a su sistema una imaginaria antitierra. Crean que las distancias
de los varios cuerpos celestes respecto del fuego central se encon
traban en razones numricas simples, y tambin que el sistema sen
ta msica. Explicaban que no podemos percibir esta msica de las
esferas porque nuestro odo est acostumbrado a ella desde nuestro
nacimiento. Sus tres ideas ms importantes fueron: que la Tierra es
esfrica, que no est en el centro del Universo y que se mueve. La
primera se generaliz entre los cientficos griegos. Las otras dos no
fueron tomadas realmente en serio hasta que Coprnico las resuci
t en el siglo XV. Incluso entonces les result difcil imponerse18.
Las posibilidades que la astronoma de los pitagricos ofrece a
la reflexin filosfica son tambin dignas de atencin. Su sistema
surge de modo claramente especulativo, conectado con ideas cos
molgicas, cosmognicas, metafsicas, estticas, psicolgicas, reli
giosas y morales. Los problemas empricos que presenta y las vas
de solucin intentadas, mediante la introduccin de hiptesis ad
hoc o desplazamiento de la explicacin de las anomalas a otra
zona del saber, deben ser enfatizados.
El pluralista Anaxgoras19crea que el Sol era una masa de me
tal incandescente y que la Luna tena montaas y valles igual que la

18. Cfr. ibdem, pp. 50-51.


19. N acido en C lazom ene, cerca de M ileto, A naxgoras establece su escuela
en Atenas, donde perm anece 30 aos, invitado por Pericles, del que era am igo y
74 Historia bsica de la ciencia

Tierra. Not que la parte iluminada de la Luna es siempre la que


est enfrentada al Sol, y dedujo de ello que la Luna es fra y no tie
ne ms luz que la que refleja del Sol. Esto le permiti una explica
cin correcta de las fases de la Luna, las cuales se deben a los cam
bios de posicin de la Luna respecto del Sol y de la Tierra. Tambin
interpret que los eclipses de Luna tienen lugar cuando el satlite
se encuentra en la sombra de la Tierra, y los solares cuando la Tie
rra se encuentra en la sombra de la Luna.
Anaxgoras emiti tambin una ruda hiptesis nebular, afir
mando que los cuerpos celestes se haban formado por condensa
cin a partir de una masa catica en remolino. Crea que haba
otros mundos habitados por seres vivos, adems del nuestro. La re
alidad primera de la que todo procede sera una' mezcla indefinida
de infinitas sustancias, cada una de ellas ilimitadamente pequeas
en cantidad, invariables, inertes, cualitativamente distintas entre s
y eternas. Seran las semillas de todas las cosas, que el denomin
Homeomeras (esto es, cosas que aun pudindose subdividir,
siempre daran partes cualitativamente idnticas). Queda as expli
cado el origen de la pluralidad. Pero cmo se explica el movi
miento? Cmo empez a moverse esta masa compacta originaria
de modo que las partculas fueran separndose y unindose para
dar lugar a los distintos seres? Anaxgoras recurre a una causa ex
terior, el entendimiento, el nous, o mente que imprimi a esta masa
inerte un movimiento de remolino. El recurso por parte de Anax
goras al entendimiento abre perspectivas nuevas que ms tarde se
rn recogidas por Platn y Aristteles. En Anaxgoras aparece por
vez primera, de modo explcito, la idea de Dios como principio rec
tor del Universo. Esto pareca llevar a una concepcin del orden de
Universo como resultado de una inteligencia que acta conforme a
fines, de tal modo que el resultado de los procesos naturales sea
siempre la consecucin de lo mejor, de la mxima perfeccin y be
lleza.
El sistema de Anaxgoras contaba con ms elementos que los
de sus predecesores. No es necesario enumerar aqu todos ellos.
Para apreciar su diversidad, bastar decir que entre esos elementos

m aestro, hasta que es desterrado a Lm psaco por im piedad, donde muere el ao


428 a.C. Sus opiniones astronm icas eran materialistas.
La ciencia antigua: Grecia 75

se encontraban el fuego, la sangre, el plomo y tambin la mente.


Anaxgoras pensaba que sta ltima era un constitutivo de todos
los seres vivos. Pero en la teora recurra a la mente lo menos posi
ble, prefiriendo explicaciones materiales cuando poda elaborarlas.
Scrates y Platn, para los cuales la mente era el elemento supremo
de la realidad, tenan por esa razn un concepto ms bien pobre de
Anaxgoras.
Uno de los libros que ms fuertemente impresionaron a Scra
tes fue La Mente, cuyo autor era Anaxgoras. En ese libro se expli
caba cmo los cambios se suceden en las diversas partes de la Na
turaleza, en el cielo, en el are, e incluso, en el cuerpo humano. El
saber, por ejemplo, que las nubes siguen a los das calurosos, las
lluvias a las nubes, que los das calurosos disminuirn las inunda
ciones y as sucesivamente, era no slo interesante, sino verdadero.
Esta secuencia pareca reflejar una mente superior que concertara y
planeara todos estos cambios de un modo agradable y ordenado. La
fsica de Anaxgoras revelaba en apariencia cosas incluso ms re
cnditas. l afirm que la gran piedra negra que inesperadamente
cay sobre Aegospotami alrededor del ao 464 a.C., era un pedazo
de la Luna o del Sol o del algn otro astro. Evidentemente, esto re
sultara mucho ms agradable a cualquier mente deseosa de se
cuencias ordenadas que la posibilidad de que Jpiter o algn otro
dios caprichoso arrojara una piedra desde el Monte Olimpo. A S
crates le agrad mucho, probablemente tanto como a un estudiante
de segundo ao que por primera vez entienda la dinmica de la cir
culacin atmosfrica y los eclipses de la Luna y del Sol. La prime
ra es una secuencia puramente temporal, o por lo menos as puede
parecerlo; y la segunda es una mera relacin espacial entre el Sol y
la Tierra.
Anaxgoras, como veamos, haba admitido una pluralidad de
partculas originalmente mezcladas en una masa compacta. Al no ad
mitir el vaco, estas partculas quedaban aprisionadas en la masa
originaria compacta e inerte. Admitido el vaco, por el contrario, los
tomos pueden moverse libremente en l. La pregunta: por qu y
cmo se inici el movimiento? tiene sentido en el caso de Anaxgo
ras (lo inici el Nous o Entendimiento), pero no tiene sentido ningu
no en el atomismo: el movimiento no se inici en ningn momento,
los tomos se mueven eternamente en el vaco. Como Empdocles o
76 Historia bsica de a ciencia

Anaxgoras, los atomistas Leucipo20y Demcrito21 admiten la plura


lidad del principio, pero lo consideran cualitativamente indiferencia
do. Para ellos, el fundamento de todo lo real seran los tomos ele
mentos positivos de toda la realidad . Los atomistas rehabilitan el
vaco para poder explicar con estos dos elementos tomos y va
co el movimiento y la multiplicidad del mundo de los fenmenos.
1ais innumerables tomos se distinguen entre s por su forma, situa
cin y dspttfik'lOn. fistos tomos son imagen perfecta del Ser de Par-
mnides. Carecen de cualquier propiedad que no sea la extensin.
As, cualquier nacer y perecer depende del acercamiento o separa
cin de los tomos, el cambio de una cosa se explica por el cambio
de posicin y situacin de sus tomos. En ese nacer y perecer, en ese
cambio, rige una necesidad (anankh), precursora de la ley natural.
El papel desempeado por el vaco es decisivo. No solamente hace
posible la pluralidad, sino tambin el movimiento.
La doctrina democrtea es como sigue: los tomos son indivisi
bles e indestructibles. Se mueven en todas direcciones en el seno de
un espacio vaco. Todo lo que existe es tomo y vaco. Hay diferentes
tipos de tomos, distinguibles por diferencias de forma, y todos los
tomos son tan pequeos que escapan a la percepcin sensible. Las
cosas que vemos o tocamos se componen de tomos agrupados y or
denados. El cambio fsico no es ms que la redistribucin de los to
mos. No hay alteracin en el tomo mismo. Una vez puestos ios to
mos en movimiento, ensean los atomistas antiguos, sus movimientos
ulteriores estn determinados por leyes mecnicas inmutables. El es
tado del Universo en un momento determinado depende slo de sus
estados previos, y su futuro est determinado por su presente. El mo
vimiento del tomo se mantiene uniforme hasta que choca sin duda
con otro tomo, puesto que la teora niega la posibilidad de cualquier
otra entidad con la que un tomo pueda chocar. De todas las ideas del

20. De Leucipo se sabe poco, excepto que era m ilesio y que floreci hacia el
440 a.C. Fue el creador de la escuela y de la doctrina atomista.
21. Dem crito, que lleg de A bdera (Tracia) y era un muchacho cuando A na
xgoras frisaba la vejez, desarroll el sistem a iniciado por Leucipo y lo dio a co
nocer. Visit A tenas en tiem pos de su contem porneo Scrates, pero consigui es
casa atencin en la ciudad. Es posible que el desprecio del atom ism o en Atenas se
debiera a la influencia de Scrates y de Platn, los cuales sin duda condenaban una
concepcin tan resueltam ente materialista.
La ciencia antigua: Grecia 77

atomismo antiguo sta de la uniformidad del movimiento del tomo


es la ms importante, pues constituye una anticipacin mental de la
ley de la inercia ms tarde formulada por Galileo,
Los atomistas desarrollaron teoras anlogas a las del materia
lismo del siglo XIX. No disponan de medios para probar experi
mentalmente sus opiniones, y stas tenan en aquella poca tan es
caso fundamento como las de los dems especuladores griegos.
Por tanto, debe considerarse puramente casual el que mucho de lo
que los dos ensearon haya resultado luego confirmado cientfica
mente. No obstante, si la ciencia griega hubiera seguido la trayec
toria trazada por los atomistas, habra avanzado mucho ms rpi
damente. Pero no debe asombrarnos que el atomismo fuera pasado
por alto en el mundo griego. Por buena que sea, una teora no es
por s misma de utilidad para la ciencia mientras sus cultivadores
no se convenzan de que pueden usarla como hiptesis de trabajo.
Y los atomistas griegos carecieron de los necesarios medios de
persuasin. La teora atmica nos parece plausible a nosotros a
causa de que hemos sido educados en ella y hemos visto sus xitos
en la previsin de los fenmenos fsicos. Pero seguramente es di
fcil imaginar una concepcin que sea a primera vista menps acep
table por el sentido comn. Leucipo y Demcrito no podan ofre
cer razones convincentes en favor de su teora, ni posean tampoco
el prestigio con que Platn y Aristteles podan imponer sus opi
niones, aun sin disponer de mejores razones que las de los atomis
tas 2223.

2 .1.2. El sistema de Herclides Pont ico

En la va de desarrollo hacia el heliocentrismo se halla el siste


ma de Herclides Pntico21. Herclides simplific ligeramente el

22. Cfr. Hull, L.W.H.: Historia y Fiiosofa de a cienciat op. cit., p. 64.
23. H erclides de H eraclea (3 8 8 -3 1 0 ), nacido en el P o nto, filsofo y m a
tem tico grieg o p lat n ico de la prim era generacin de la A cadem ia. Sustituy
a Platn duran te el tercer viaje que ste realiz a S iracusa. C ontem porneo de
E udoxo, tam b in se ocup de astro n o m a, g eo m etra y aritm tica, adem s de
escrib ir relatos literarios Henos de fantasa. Unos aos despus de la m uerte de
Platn, m arch a H eraclea, donde fund una escu ela. A cept algunas tesis de
78 Historia bsica de la ciencia

sistema suponiendo que los planetas interiores, Mercurio y Venus,


giraban alrededor del Sol, en vez de girar, como todo cuerpo celes
te, alrededor de la Tierra. As poda explicarse ms conveniente
mente el movimiento aparente de esos astros. Herclides sugiri
adems que la esfera de las estrellas fijas no se mova, y que el mo
vimiento diurno de los cielos deba de ser una ilusin producida por
la revolucin de la Tierra alrededor de su eje.
Copmico cita a Herclides como precedente suyo en este pun
to. Se trata de un sistema mixto con una Tierra en el centro, pero
animada de movimiento diario y un Sol girando en tom a la Tierra
y en torno al cual giran, al menos, Mercurio y Venus, Se debe men
cionar el parecido de este sistema con el que siglos ms tarde pro
pondra Tycho Brahe, as como la inseguridad de los historiadores
acerca del numero de planetas que giran en torno al Sol. Incluso se
ha llegado a suponer que Herclides propuso un sistema plenamen
te heliocntrico. Milita en contra de esta opinin el poderoso argu
mento de la atribucin de esta idea a Aristarco por parte de Arqu-
medes.
Es aconsejable introducir aqu en nota a pie de pgina, las no
ciones de epiciclo24 y deferente2S. As, se puede entender cmo el
Sol ocupa el centro de un deferente que conduce al epiciclo en que
se halla, por ejemplo, Venus.

D em crito al afirm ar que el m undo se com pone de corpsculos libres en e! es


pacio, con cuyo m edio la divinidad lia construido el m undo. Sin em bargo, para
l, los astros son autnticas d ivinidades, com o d iv in o es el ter,infinito que lle
na todo el cosm os y del cual proceden las alm as. Pero, sin duda, lo m s im por
tante de H erclides P ntico es su teora astro n m ica seg n la cual la T ierra
est en el centro del U niverso, aunque es ella quien se m ueve y gira en torno a
su eje, perm aneciendo fijo el resto del cosm os, a excepcin de Venus y M ercu
rio, q u e g irab an en torno al Sol, y de ste m ism o, que g irab a alred ed o r de la
T ierra.
24. Del lat. epicycltts, este vocablo designaba el crculo que se supona des
crito por un planeta alrededor de un centro que se m ova en el deferente.
25. A plcase al crculo que se supona descrito alrededor de la Tierra por el
centro del epiciclo de un planeta.
La ciencia antigua: Grecia 79

2 .1.3. El problema ele Platn 2ty

En un texto de, Gmino se formula explcitamente, quiz por


primera vez, el llamado problema platnico para la astronoma:
la reduccin de las trayectorias aparentes a movimientos circulares
y uniformes. Platn se senta perplejo ante la irregularidad del mo
vimiento aparente de los planetas. El nico tipo de movimiento que
le pareca respetable era el circular y uniforme. Platn no habra
podido creer que pudieran existir en los cielos otros tipos de movi
miento. Pero el movimiento aparente de un planeta est muy lejos
de ser uniforme. A esta dificultad real, Platn aadi una dificultad
artificial ya considerable, al insistir en que la Tierra tena que estar
inmvil y en que todos los movimientos tenan que ser combinacio
nes de movimientos circulares uniformes.
Nos enfrentamos aqu con la cuestin historiogrfica de si real
mente es atribuible a Platn o no la formulacin de dicho proble
ma. Esta discusin nos llevar a problemas ms especficamente fi
losficos, pues en un fragmento de Repblica (526e-531b) aparece
sugerida como tarea propia del astrnomo la de buscar el orden geo
mtrico subyacente a las trayectorias aparentes, la de salvar los fe
nmenos. No obstante, el llamado problema platnico no se ex
presa en ninguno de sus textos de modo explcito. Se entiende
entonces la pluralidad de interpretaciones que admite (e histrica
mente ha tenido) la expresin con que Simplicio describe el su
puesto programa platnico; salvar los fenmenos.

2.1.4. Las esferas homocntricas de Eudoxo y Capo

El programa platnico para la astronoma, ya fuese formulado


por Platn, por algn pitagrico anterior o por Eudoxo de Cnido,
fue seguido por el propio Eudoxo. Aqu nos encontramos ya ante la26

26. Los D ilogos de Plain necesarios para este tem a son Timeo, Repblica,
Leyes y Epitwmis-, rem itim os a la edicin de los Dilogos publicada en Gredos.
Sobre la ciencia en Platn nos ha parecido m uy esclarecedor Friedlander, P.:
Platn. Verdad del ser y realidad de la vida, Tecnos; M adrid, 1989; ed.or.: De
Gruyter, 1964.
80 Historia bsica de la ciencia

primera teora astronmica completa y cuanticada para dar cuen


ta, con intencin de precisin, de los movimientos de los astros. Se
explicarn, por tanto, el sistema de las esferas homocntricas de
Eudoxo as como las modificaciones introducidas en el mismo por
Calipo.
Eudoxo intent elaborar una solucin detallada del problema
partiendo de todos esos postulados. El mecanismo adoptado por l
es un sistema de esferas que giran uniformemente unas dentro de
otras. La esfera ms externa, F, con centro en la Tierra, T, gira dia
riamente de este a oeste alrededor de un eje N-S. Esta es la esfera
de las estrellas fijas. Los puntos N y S son respectivamente los po
los celestes norte y sur, y la lnea N-S pasa por los polos de la Tie
rra. Se necesitaban con este sistema nada menos que cuatro esferas
para dar a un planeta Jpiter, por ejemplo un movimiento ms
o menos parecido al correcto. Cada planeta requera una serie de
esferas semejante a la que hemos descrito para Jpiter. Finalmente,
Eudoxo concluy su sistema con 27 esferas concntricas: una para
las estrellas fijas, tres para el Sol, tres para la Luna y cuatro para
cada planeta.
Esta teora abandon la tesis pitagrica de que la Tierra poda
ser mvil y la fij frreamente en el centro de todas las cosas. Pero
hay que tener en cuenta que no existan entonces razones de peso
para pensar que esa idea pitagrica tuviera ms fundamento que
cualquier otra de sus fantsticas especulaciones. El gran mrito de
Eudoxo consisti en que, por vez primera, elabor con todo detalle
un modelo de los movimientos de los astros, respetando constante
mente los resultados de la observacin. El resultado fue algo com
pletamente nuevo que implicaba una habilidad matemtica de pri
mera clase, as como una comprensin correcta del verdadero lugar
de la matemtica en el edificio de la ciencia. Eudoxo expresa los
resultados de la observacin en forma manejable y ordenada, aban
donando el hbito de especular en astronoma por la mera razn ra
ciocinante.
Calipo de Ccico, a fin de explicar el movimiento de los plane
tas alrededor de la tierra y, teniendo en cuenta que el movimiento
de stos se conceba ligado a diversas esferas, postul que el nme
ro de esferas deba ser muy superior al de los planetas. Slo de esta
manera, se poda explicar el movimiento aparente de los planetas y
La ciencia antigua: Grecia 81

se exiga que cada planeta estuviese movido por diversas esferas,


que daran explicacin de las apariencias contrarias a un movimien
to circular perfecto y uniforme alrededor de la Tierra. En el cmpu
to dei nmero de esferas, Calipo perfeccion el sistema ideado por
Eudoxo, aadiendo dos esferas al Sol, dos a la Luna y una ms a
cada uno de los restantes planetas, con lo que el nmero de esferas
concntricas lleg a treinta y cuatro, contando la de las estrellas fi
jas. Pero el perfeccionamiento de las observaciones oblig ms tar
de a aumentar el nmero de esferas y la complicacin del sistema:
Aristteles necesitaba 55 esferas para explicar el sistema terres
tre.

2.1.5. Las esferas retrgradas de A listte les

Partiendo de los clculos de Calipo, Aristteles seala la exis


tencia de cincuenta y cinco motores inmviles, adems del motor
inmvil de la primera esfera, ya que, a las treinta y tres esferas de
Calipo correspondientes a los planetas, el estagirita aadi otras
veintids esferas en sentido contrario, pensadas para evitar los
efectos perturbadores del movimiento de unas esferas con respecto
a las de los planetas inmediatamente contiguos.
Las modificaciones propuestas por Aristteles para el sistema
de Calipo tienen una gran importancia desde el punto de vista del
estudio filosfico de la ciencia, ya que, en definitiva, no cambian
en nada el sistema en el plano fenomnico o predictivo y atienden
nicamente a la voluntad de realismo, a la necesidad intelectual
sentida por Aristteles de concordar ideas fsicas propias (acerca de
la ausencia de vaco y de la transmisin del movimiento) con la
mejor astronoma del momento. El resultado que se persegua era
que el sistema de las esferas homocntricas pudiese ser visto como
una explicacin realista de la apariencia de los cielos.
Se puede comentar la ganancia en coherencia y prdida en sim
plicidad que supuso la introduccin de las modificaciones aqu es
tudiadas. Tambin cabe apuntar que la precisin predictiva del sis
tema distaba de ser perfecta y que algunos fenmenos permanecan
sencillamente inexplicados. Es el caso de la variacin del brillo de
algunos planetas. Es este un buen ejemplo de cmo las deficiencias
82 Historia bsica de la ciencia

de un sistema se pueden orillar como anomalas mientras no se for


mule una teora (o programa) alternativa que d cuenta de ellas. Se
ver ms adelante cmo precisamente esto es lo que sucede al ser
propuesta la hiptesis heliocntrica. De hecho, la astronoma de las
esferas homocntricas fue recuperada en el Renacimiento por algu
nos aristotlicos, pero no fue tomada en consideracin precisamen
te por su ineficacia para justificar las variaciones en el brillo y ta
mao aparente de algunos astros. Tambin es buen punto para
reparar en que la discusin entre teoras alternativas es ms bien
una discusin entre tradiciones alternativas que se prolonga larga
mente en el tiempo. Veremos que la polmica entre la tradicin ge-
ocentrista y heliocentrista responde efectivamente a esta caracteri
zacin. Sostenemos que se pueden apreciar como razonables gran
parte d las decisiones de los cientficos que intervinieron en am
bas tradiciones. Sobre este asunto volveremos, una vez que nos ha
yamos referido a Aristarco.

2.1.6. El heliocentrismo de Aristarco

Se estudiarn en este apartado las mediciones astronmicas for


muladas por Aristarco de Samos. Pero el centro de inters de este
pensador no puede ser sino la explicacin de su sistema heliocn
trico. Se trata, segn informa Arqumedes, del primer sistema he
liocntrico propuesto seriamente por un astrnomo competente,
que, sin embargo, no tuvo seguidores (salvo Seleuco del Tigris). Es
importante mostrar cules pudieron ser los argumentos, razonables
dado el contexto, en su contra: la ausencia de paralaje observable y
la falta de acuerdo o bien con la mecnica vigente o bien con los fe
nmenos observables (la Tierra al desplazarse debera producir un
viento que no se observa, las trayectorias de los proyectiles seran
tambin ciertamente extraas...).
Sin embargo, existieron tambin buenas razones para, al me
nos, intentar la va heliocntrica. Concretamente: permita ofrecer
explicacin de un fenmeno que se haba mostrado intratable, a sa
ber, la variacin del brillo en algunos astros. Desde este momento,
la tradicin geocentrista se vio obligada a tomar en consideracin
este fenmeno. En efecto, la utilizacin de epiciclos y excntricas
La ciencia antigua: Grecia 83

permite una variacin en la distancia Tierra-planeta, y con ello se


abre una va para la explicacin de la variacin del brillo.
Aristarco17 expone su concepcin astronmica en un libro titu
lado Sobre el tamao y (as distancias del Sol y de la Luna. Empie
za por aceptar la explicacin de las fases de la Luna ofrecidas por
Anaxgoras. Aseguraba que el Sol dista de la Tierra mucho ms
que la Luna, y tambin que el Sol tena que ser mucho mayor que
la Luna, puesto que ambos astros parecen del mismo tamao a pe
sar de sus diferentes distancias. Segn Aristarco, el dimetro del
Sol es unas 20 veces mayor que el de la Luna; en realidad es unas
400 veces mayor.
El eclipse de Luna es observable slo cuando el astro penetra
en la umbra o cono de sombra. Gracias a la gran distancia del Sol,
los rayos que proceden de diversas zonas de su superficie, son
aproximadamente paralelos. El cono de sombra disminuye o se es
trecha muy poco a poco, y la sombra proyectada por la Tierra sobre
la Luna durante un eclipse tiene un dimetro aproximadamente
igual al de la Tierra. Comparando el radio aparente del disco lunar
con el radio de la sombra de la Tierra, Aristarco estim que el di
metro ele la Luna deba de ser aproximadamente la mitad del de la
Tierra. La proporcin real es de un cuarto aproximadamente. Tam
bin en este clculo fue su mtodo correcto, pero careca de tcni
ca para aplicarlo con exactitud.
Cuando Anaxgoras dijo que el Sol era tan grande como el Pelo-
poneso, los griegos creyeron que exageraba. Por eso fue tan impor
tante el ltimo descubrimiento de Aristarco. Su tesis fue la primera
manifestacin del reconocimiento de la insignificancia astronmica
de la Tierra. La idea de que la Tierra giraba alrededor del Sol, en vez
de ser ste el que girara alrededor de la pequea Tierra, tena que na
cer en la mente del hombre que se haba formado por vez primera27

27. Aristarco de Sanios (s. III a.C.), era alejandrino en un sentido amplio. D is
cpulo de Estratn de L m psaco, se adhiri a la orientacin cientfico-naturalista
que ste haba conferido a la escuela peripattica. Fue, sin duda, el astrnom o ms
im portante del perodo alejandrino, y sus descubrim ientos se conocieron muy
pronto en la ciudad de los ptolom eos. Su fam a se debe principalm ente a la form u
lacin de la hiptesis heliocntrica, rpidam ente abandonada por la astronom a
clsica a favor del geocentrism o ptolemaico.
84 Historia bsica de la ciencia

una idea cualitativamente correcta de sus dimensiones respectivas.


Por el testimonio de Arqumedes, se sabe que Aristarco afirm que el
Sol era inmvil en relacin con las estrellas fijas y que la Tierra se
mova a su alrededor en una circunferencia2M . El Sol sera el centro
del cosmos; la superficie externa, el orbe de las estrellas fijas; y el in
terior estara formado por siete rbitas concntricas: Mercurio, Luna,
Tierra, Marte, Venus, Jpiter y Saturno, de distintas velocidades y di
mensiones.
Parece que tambin pensaba en una rotacin diaria de la Tierra
alrededor de su eje Norte-Sur. De este modo, poda explicarse por
qu los planetas variaban de brillo y de trayectoria, al ser vistos
desde la Tierra. Sin embargo, el paradigma heliocntrico no pros
per, pues se opona tanto a la fsica de su tiempo, como al sentido
comn. Por su valor intrnseco y por su ulterior influencia, la obra
de los alejandrinos en astronoma y matemticas fue ms importan
te que todo lo dems que hicieron. Era tan moderna de espritu, que
los grandes cientficos de los siglos XVI y XVII pudieron seguir
con toda naturalidad la obra de los alejandrinos completndola y
tomndola en el estado en que stos la haban dejado.

2.1.7. Los epiciclos y excntricas de Hiparco

Las nociones de epiciclo y deferente ya han sido presentadas al


hilo de la exposicin del sistema de Herclides, En este apartado se
analizar el sistema geocntrico de Hiparco, con sus teoras para el
Sol, la Luna y el resto de los planetas, sus avances en el plano ob-
servacional (invencin de la dioptra, fijacin de la excentricidad
del radio de revolucin del Sol y de su punto de apogeo, elabora
cin de un catlogo de ms de 1.000 estrellas), y su descubrimien
to del fenmeno llamado precesin de los equinoccios. La activi
dad de Hiparco se ubica dentro del programa general marcado por
el problema platnico y dentro de la exigencia pitagrica de geo-
metrizacin del cosmos. Destacaremos la importancia del descubri
miento de la precesin, un movimiento que tiene un ciclo de casi
25,000 aos. Nos interesa dicho estudio para captar la dependencia28

28. Cfr. H ull , L.W.H.: Historia y Filosofa de la ciencia, op. cit., p. 103.
La ciencia antigua: Grecia 85

que la astronoma tiene de una larga tradicin observacional y de


un sistema aceptable de transmisin de ella.
Hiparco floreci aproximadamente hacia el 140 a.C. Estudi
en Alejandra, pero hizo sus descubrimientos en Rodas. Es el rival
de Aristarco entre los grandes astrnomos antiguos. Cada uno de
ellos ha brillado en su propio estilo. Aristarco era terico ms agu
do. Hiparco era observador preciso y fecundo. Sus medidas angu
lares se nos dan con un margen de error de 1/15 de grado, lo que es
asombroso teniendo en cuenta los instrumentos de medida de que
dispona. Hiparco midi la inclinacin de la eclptica ms precisa
mente que Eratstenes3. Determin la duracin del ao con un
error de seis minutos. Dedic mucho tiempo a establecer un catlo
go de 1.080 estrellas fijas, con sus posiciones relativas. Este ltimo
trabajo es de admirable detalle, pues el nmero de estrellas fijas
que pueden verse desde Rodas sin ayuda ptica no debe rebasar
mucho el de 1.000.
Lo que le movi a establecer una lista de estrellas fue la apari
cin d una brillante estrella nueva. El fenmeno refutaba directa
mente la teora aristotlica de que el ciclo de las estrellas fijas no
sufre cambio. La reaccin de Hiparco da testimonio de la madurez
del espritu cientfico de los alejandrinos. La observacin de las es
trellas fijas posibilit a Hiparco su ms famoso descubrimiento. El2930

29. Hpiuco de N icea (c. 190 a.C.- c. 120 a.C.), considerado com o uno de los
ms im portantes astrnom os de la antigedad, determ in el tamao del Sol y de la
Luna y m idi la paralaje de esta ltim a. Se 1c debe el establecim iento de la trigo
nom etra esfrica, as com o la invencin de un astrolabio que perm ita la determ i
nacin directa de las latitudes y longitudes de los astros. C onfeccion adem s el
prim er catlogo de estrellas, que inclua una propuesta de clasificacin de dichos
objetos de acuerdo con su brillo. Enunci tambin la teora de las deferentes y epi
ciclos para justificar las rbitas de los planetas.
30. Eratstenes (276 a .C .-196 a.C.) era bibliotecario en la ciudad griega de
Alejandra, en Egipto. D esarroll un experim ento para m edir la circunferencia de
la Tierra, basado en la observacin de que el Sol ilum inaba el fondo de un pozo,
en Asun, al m edioda del solsticio de verano: D escubri que a la m ism a hora, el
ngulo era en A lejandra, unos 800 kilm etros al norte Asun, de cerca de 1/50 de
crculo. Dedujo que la distancia de A lejandra a Asun deba de ser de 1/50 de cir
cunferencia de la Tierra, que calcul en 40.000 kilm etros. Esa conclusin estaba
asom brosam ente cerca de la verdad, ya que tos clculos actuales han establecido
que la cifra es 40.007 km.
86 Historia bsica de Ja ciencia

polo, alrededor del cual parecen girar las estrellas, es aquel punto
de los cielos hacia el cual apunta el eje de la Tierra. Anteriores as
trnomos haban fijado las posiciones de algunas estrellas fijas.
Cuando Hiparco compar sus resultados con los de aquellos ante
riores astrnomos, hall que la posicin del polo respectivo de
aquellas estrellas haba cambiado. Haba descubierto, en efecto,
que la direccin del eje de la Tierra cambia lentamente en el espa
cio. Este movimiento se llama precesin.
El nivel de la astronoma terica y observacional de Hiparco
slo se recupera un par de siglos ms tarde de la mano de Ptolo-
meo. Pero entre uno y otro, cabe hacer mencin de las aportaciones
de algunos autores afines a la tradicin estoica y de la astrofsica
de Plutarco.

2.1.8. La tradicin estoica y la astrofsica de Plutarco

Aludiremos en este apartado a una serie de ideas atribuibles a


Plutarco31 que tienen un gran inters histrico. Se trata de una serie
de crticas a la cosmologa aristotlica vigente que sugieren puntos
de vista que no sern planteados de nuevo y desarrollados hasta la
poca de la revolucin cientfica. Lo ms destacado son los argu
mentos (mecnicos, pticos y cosmolgicos) que aduce en pro de la
identidad de naturaleza entre la Tierra y la Luna. De haber sido
aceptados, se habra anulado la distincin entre mundo sublunar y
supralunar en favor de slo una legalidad. Sin embargo, ni Plutarco
ni ningn otro estudioso en la Antigedad logr formar un sistema
apto para sustituir la fsica y la cosmologa aristotlicas y la astrono
ma geocntrica. El retraso en esta lnea de desarrollo, dado el ni
vel crtico que se haba alcanzado ya en tiempos de Plutarco, slo es
explicable por factores externos a la propia ciencia: por las mlti
ples veces que la tradicin antigua hubo de ser traducida, asimilada,
comentada y revisada, por diversos pueblos durante la Edad Media.

31. En S ambursky, S.: El mundo fsico de los griegos, A lianza, M adrid,


1990, existe una seleccin suficiente de fragm entos del libro de Plutarco Sobre la
cara de la Luna. En general, el libro de Sam bursky tiene un gran inters para
nuestro tema.
La ciencia antigua; Grecia 87

2.1.9. La astronoma de Ptolomeo

El primer problema para el historiador de la ciencia consiste en


deslindar las:aportaciones de Ptolomeo de las de Hiparco e incluso
de astrnomos anteriores. Esta labor no siempre es factible, pues la
obra de Ptolomeo ejerci lo que podramos llamar un efecto resu
men, de modo que escritos anteriores se consideraron ya conteni
dos en ella o superados por ella y dejaron de copiarse. Se puede
mencionar el fenmeno paralelo que observamos en zoologa con
la obra de Aristteles, en botnica con la de Teofrasto o en geome
tra con la de Euclides. Este esquema reiterado nos habla de los
equilibrios necesarios entre tradicin e innovacin en funcin de
los lmites a que estn sometidos los recursos disponibles y los so
portes de informacin.
Entraremos, tras esta digresin historiogrftca y filosfica, en
la explicacin del sistema ptolemaico y de los recursos geomtricos
utilizados en l. Repararemos en la utilizacin de un nuevo recurso
geomtrico, el ecuante, que tendr importancia en la revolucin co-
pernicana, ya que, en opinin de Coprnico, rompe con las exigen
cias del programa Platnico. Se apreciar, por tanto, hasta qu pun
to este programa marc el desarrollo de la astronoma geocentrista
tanto como la reforma heliocentrista. Comentaremos no slo las
ideas contenidas en el Almagesto, sino tambin las que Ptolomeo
expone en Las Hiptesis de los planetas M, obra de considerable in
ters filosfico por cuanto en ella se aborda la contrapartida fsica
del sistema geomtrico expresado en Almagesto,
Claudio Ptolomeo3 vivi durante el siglo II d.C, y su papel
dentro de la astronoma es paralelo al de Euclides en matemticas.32

32. De Las hiptesis de tos planetas de Ptolom eo (1987) existe edicin acce
sible en espaol.
33. Claudio Ptolom eo (siglo II). Astrnom o, fsico y filsofo alejandrino, pro
bablem ente vivi toda su vida en A lejandra, donde ense y efectu observacio
nes astronm icas entre los aos 127 al 147, aunque poca cosa ms se sabe de su
vida. Escribi un libro conocido com o Tetrabiblon que fue el tratado de astrologa
ms influyente en la Antigedad. Pero su obra ms im portante fue la Composicin
matemtica, conocida a partir de su traduccin rabe com o el Almagesto. En Los
armnicos tam bin escribi sobre acstica y elabor una teora num rica de la
m sica. A s m ism o escribi sobre ptica y sobre geografa y su Gua geogrfica
88 Historia bsica de la ciencia

En su obra Composicin matemtica, conocida como Almagesto


por la traduccin rabe (el gran libro o el ms grande), recoge
todo el mundo cientfico cosmolgico que le precede, creando la
gran sntesis que ha de destruir Coprnico con su revolucin en el
siglo XV. Ningn sistema aparte del de Euclides ha durado
tanto. Dentro del paradigma platnico y siguiendo la delimitacin
de la ciencia aristotlica, recoge, organiza y sintetiza toda la teora
cosmolgica, conocida como teora de deferentes y epiciclos, que
puede rastrearse desde el siglo II a.C., con autores como Hercli-
des, Hiparco, etc.
Al sustituir las esferas de Eudoxo por un sistema ms flexible de
crculos, Ptolomeo plante una serie de crculos excntricos, con la
Tierra cerca de un centro comn, para representar los movimientos
generales hacia el este alrededor del zodaco a diferentes velocida
des del Sol, la Luna y los planetas. Tal sistema nace, por tanto, como
alternativa al de las esferas homocntricas de Platn y Eudoxo, y
como consecuencia del intento de explicar las irregularidades de los
planetas en su movimiento de retrogradacin. El problema, en rigor,
tiene dos facetas: por un lado, el parecer que los planetas retroceden
y, al mismo tiempo, el hecho de que parezcan brillar ms.
Para explicar las variaciones peridicas en la velocidad del Sol
y la Luna y los retrocesos de los planetas, Ptolomeo postul la crea
cin de dos circunferencias por cada planeta, una amplia, cuyo cen
tro es la Tierra (llamada deferente) y otra de giro sobre un punto
imaginario dentro de la primera (llamada epiciclo). Mediante la
eleccin adecuada de los dimetros y las velocidades de los dos
movimientos circulares atribuidos a cada cuerpo se poda represen
tar su movimiento observado. En algunos casos se necesitaba un
tercer cuerpo.
Esta teora, muy resumida, permita la explicacin de los dos
problemas de la retrogradacin, pero planteaba otros distintos den-

fue reim presa hasta el siglo X VI. En el aspecto filosfico, sus obras son m uestra
del sincretism o que dom inaba su poca, de m anera que, aunque su orientacin
central es aristotlica, tam bin se hallan abundantes influencias del estoicism o (es
pecialm ente a travs de Posidonio), el platonism o y el neopitagorism o. Adem s de
las obras m encionadas escribi: Hiptesis de ios planetas y Las fases de tas estre
llas fijas.
La ciencia antigua: Grecia 89

tro de la propia teora que la hacan no encajar totalmente con los


datos observables. As, el movimiento del Sol sobre la elptica es li
geramente ms rpido en invierno que en verano, y para sortear la
dificultad se plantearon una serie de hiptesis ad hoc: Ia. Un epici
clo menor para el Sol. 2-. Un deferente cuyo centro no sea la Tierra
(que geomtricamente es el equivalente al epiciclo menor), cuyo
nombre es excntrica. 3a. La teora de los ecuantes, propia de
Ptolomeo, en la que se dice que la velocidad de la deferente no es
igual con respecto al cuerpo geomtrico, sino con respecto a un
punto denominado ecuante44.
La idea fundamental (la idea de un cuerpo que se mueve en un
crculo cuyo centro se mueve en otro crculo) se deba a Hiparco,
igual que muchas <,le las observaciones correctamente recogidas por
su teora. Pero Hiparco mismo no elabor el detalle de la teora de
los epiciclos ms que para el Sol y la Luna. Por eso, el sistema se
llama ptolemaico con justicia, pues Ptolomeo fue el que ajust
los epiciclos planetarios hasta que recogieran exactamente los he
chos observados y el que escribi la descripcin completa de la teo
ra.
sta le descrita por Ptolomeo en su gran obra, el Almagesto, en
la que elabor y describi de manera completa el sistema astronmi
co geocntrico que estuvo vigente hasta Coprnico. Otra pensadora
que, cmo Ptolomeo, mantuvo viva la tradicin de la astronoma
griega en Alejandra en los primeros siglos de la era cristiana, fue
Hipatia, discpula de Platn. Escribi comentarios sobre temas ma
temticos y astronmicos y est considerada como la primera cien
tfica y filsofa de Occidente.

2. 2. La b i o l o g a g r ie g a

Dedicaremos un apartado a los precedentes de la biologa aris


totlica dentro de la cultura griega, y un segundo a la propia biolo
ga de Aristteles, El objetivo de estos apartados, adems del inte-34*

34. El ecuante es un punto excntrico al crculo deferente, que se convierte en


el punto en torno al cual gira un planeta (por ejem plo, Jpiter) alrededor de laT ie-
90 Historia bsica de la ciencia

rs que pueda tener en s misma la biologa griega y la aristotlica


en particular, es doble. Por una parte, facilitarn la exposicin pos
terior de la biologa del diecinueve, por otra, nos ayudarn a plan
tear la filosofa de la ciencia de Aristteles en contraposicin con
su prctica cientfica. De dicho contraste pueden emerger conse
cuencias filosficas interesantes.

2.2.1. La biologa griega anterior a Aristteles

La obra biolgica previa a la aristotlica se refleja, de modo su


mario, en los siguientes tpicos:
a) Conocimientos populares obtenidos en la prctica de la pes
ca, caza, agricultura, cra de ganado, muchas veces conservados en
obras de arte (decoracin de nforas, literatura homrica...), sabidu
ra popular griega sobre los caracteres de los animales, y medicina
y farmacia popular griega cuyos orgenes hay que buscar en los co
nocimientos de los recolectores de races medicinales (zotomoi) y
vendedores de remedios (pharmakopolai).
b) Primera historiografa jonia, con sus observaciones geogr
ficas y etnogrficas ligadas al comercio, colonizacin y primeros
viajes de exploracin. Cabe mencionar, en especial, a Demcrito,
Herodoto y Ctesias. El saber biolgico obtenido durante estos via
jes se incorporaba a los periplos o descripciones de costas.
c) Los escritos de los filsofos presocrticos. Existe una autn
tica biologa presocrtica, cargada de implicaciones filosficas que
esperan ser rescatadas del olvido, pero que Aristteles conoci muy
bien. Hay que destacar a Anaximandro de Mileto, Jenfanes de Co
lofn, Pitgoras y el pitagrico Alcmen de Crotona, Parmnides,
Empdocles de Acragas, Anaxgoras, Digenes de Apolonia y De
mcrito de Abdera.
d) Los estudios clasificatorios que se llevaron a cabo en la Aca
demia, bajo la direccin de Platn y Espeusipo, muy criticados por
el propio Aristteles.
e) La medicina cientfica griega, entre la que destaca la escuela
hipocrtica.
f) Las doctrinas sobre la procreacin y la herencia debidas a va
rios de los presocrticos y a mdicos como Plibo o Hipn de Regio.
La ciencia antigua: Grecia 91

g) Los escritos sobre cra y seleccin de caballos, las obras so


bre diettica y la literatura botnica especializada.
Muchas de las teoras particulares que los filsofos presocrti
cos propusieron en relacin con fenmenos biolgicos, fisiolgicos
y mdicos, se basaban en opuestos. Hay ejemplos notables entre las
teoras ofrecidas para explicar la diferenciacin sexual. Parmnides
mantuvo probablemente la opinin de que el sexo del nio viene
determinado por el lugar que ocupa en el lado derecho o en el lado
izquierdo del tero de la madre (la derecha corresponde al sexo
masculino; la izquierda, al femenino)1'. Empdocles parece haber
sostenido que el factor determinante es la temperatura del tero en
el momento de la concepcin del embrin (los embriones masculi
nos se forman cuando el tero est ms caliente; tos femeninos,
cuando est ms fro)16. Anaxgoras hace una tercera sugerencia, la
de que el factor predominante es el lado desde el que se ha secreta
do el semen del progenitor masculino (el derecho se reserva una
vez ms para los varones; el izquierdo, para las hembras)37.
Fue un lugar comn de la teora mdica griega la opinin de
que la salud consiste en el equilibrio entre ciertos factores opuestos
existente:? en el cuerpo. Una doctrina as parece haber sostenido
Alcmen (s. VI a.C.), pues Aecio informa que este autor mantuvo
que la salud estriba en la isonoma o iguales derechos de factores
opuestos diversos en el cuerpo: hmedo-seco, fro-calor, amargo-
dulce, etc., y que la enfermedad proviene de la monarqua o go
bierno supremo de uno de ellos. El trmino isonoma se asocia
a menudo con ideales democrticos, lo que no nos debe llevar ne
cesariamente a inferir del uso de ese lenguaje que Alcmen fuera
un demcrata o estuviera apelando encubiertamente a la democra
cia. Sencillamente, como advierte Lloyd, no tenemos evidencia de
sus inclinaciones polticas en ningn sentido3*.35678

35. Cfr. Parmnides: De la Naturaleza, en K irk , G.S. y Raven, J.E.: Los fi


lsofos presocrticos, op. cit frag. 17.
36. Cfr. Emrdocles: De la Naturaleza, en Los filsofos presocrticos, op.
cit., frag. 65 y 67.
37. Cfr. Aristteles: Sobre la generacin de los animales, 763 b 30 ss.
38. Cfr. Lloyd, G .E.R.: Adversarles andAttthorities. fnvestigations into An
den t Greek and Chnese Science, op. cit., p. 131.
92 Histori bsica de ia ciencia

La medicina antigua est dominada por la figura de Hipcrates


de Cos. Naci Hipcrates el 460 a.C., de tal modo que fue contem
porneo de Pericles, Scrates y Platn y algo posterior a Empdo-
cles. Hipcrates crea ante todo en la importancia del estudio clni
co, en la observacin paciente a la cabecera del enfermo. Pensaba
que el cuerpo estaba hecho con los cuatro elementos de Empdo-
cles: tierra, aire, agua y fuego. Con esos elementos estaban asocia
dos los cuatro humores: bilis negra, bilis amarilla, sangre y flema.
Esos humores existen en el cuerpo en ciertas proporciones, y cada
uno en su lugar. La enfermedad consiste en la desproporcin, el
desplazamiento o la impureza de los humores.
El cuerpo tiene una tendencia natural a curarse por s mismo,
eliminando humores superfinos, desplazados o impuros. La enfer
medad se hace grave slo cuando esos humores no pueden ser eli
minados con la rapidez suficiente. El mdico, dice Hipcrates, no
puede eliminar la malformacin originaria de los humores. Su tarea
consiste en vigilar el curso de la enfermedad, observar cmo la na
turaleza intenta liberarse de los humores perjudiciales y apoyarla
entonces intentando multiplicar sus esfuerzos mediante la adminis
tracin de los medicamentos o del tratamiento adecuados. El ele
mento esencial del xito es la oportunidad de la accin del mdico
en cada fase de la enfermedad. El mtodo tiene que identificar el
momento en que la enfermedad hace crisis mediante la observacin
cuidadosa de los sntomas del paciente; en ese momento su ayuda
sera sumamente eficaz. En resolucin, el mdico tiene que sor
prender el momento en que la naturaleza est haciendo su esfuerzo
decisivo, y ayudarla enrgicamente en l.
Hipcrates prest tambin alguna atencin a la medicina pre
ventiva, prescribiendo una dieta adecuada y ejercicio como medios
de evitar la enfermedad. Su prctica, que realmente manifiesta la
mano maestra del gran artista de la ciencia, estaba tajantemente ba
sada en la observacin, eliminando tanto la supersticin cuanto la
comn tendencia griega a establecer principios generales aventura
dos. Tena la flexibilidad y la sensibilidad suficientes para recoger
los cambios de situacin, virtudes que son caractersticas de la me
dicina propiamente cientfica. Su medicina fue efectivamente la
creacin ms cientfica de la poca.
Los tratados hipocrticos hicieron amplio uso de los pares de
opuestos en teoras y explicaciones y suministran muchos ejemplos
La ciencia antigua; Grecia 93

de teoras que presentan una configuracin general similar. Hip


crates propone una teora cosmolgica basada en to caliente, lo
fro, lo hmedo y lo seco. El autor afirma que la generacin slo
puede tener lugar cuando esos opuestos se hallan debidamente
equilibrados y que, al morir, cada uno de los cuatro opuestos coe
xistentes en el cuerpo retorna a su elemento afn, lo hmedo a lo
hmedo, lo seco a lo seco3940.
Sobre la dieta / es una obra, entre otras varias, que formula teo
ras acerca de los elementos de que se componen nuestros cuerpos.
Su autor dice que todos los seres vivos estn hechos de Fuego y
Agua, siendo el primero caliente y seco (aunque hay humedad en
el Fuego), y la segunda fra y hmeda (si bien hay sequedad en
el Agua). Incluso en Sobre la medicina antigua, un tratado que
impugna el uso en medicina de teoras basadas en lo caliente, lo
fro, lo hmedo y l seco, se sostiene que el cuerpo consta de com
ponentes de muchos tipos, entre los que l autor incluye pares de
opuestos tales como lo dulce y lo amargo, lo astringente y lo ins
pido.

2.2.2. La obra biolgica de Aristteles^

Aqu se estudiarn las teoras biolgicas de Aristteles41, que


abarcan desde el terreno de la anatoma, fisiologa, reproduccin y

39. Corpus Hipocrtico: Sobre ia naturaleza del hombre, c. 3. L VI 36 17 ss.


40. Acerca de las obras cientficas de Aristteles es til J. Mostern: Historia
de la Filosofa, vol. IV, Alianza, M adrid, 1984. En especial, para la biologa, pue
de verse Devereux, D. y Pellegrin, P., (eds.): Biologie, Logique et Mtaphysique
diez Al istte, C .N .R .S., Pars, 1990; Gotthelf, A. y Lennox, J. (eds.): Philoso-
phical fssues in Aristotle's Biology, Cam bridge U niversity Press, C am bridge,
1987; A. Marcos; Aristteles y otros animales. Una lectura filosfica de a Bio
loga aristotlica, prefacio de G .E.R. Lloyd, P.P.U., B arcelona, 1996; y Jahn, I.,
Lother, R. y Senglaub, K.; Historia de la biologa, Labor, Barcelona, 1989.
41. A ristteles ( stagira, 384 a.C .-C alis, 322 a. C.), polifactico pensador
griego del siglo IV a.C ., destac por la am plitud de sus intereses y por el alcance
de sus logros. Fue l quien invent la lgica formal. Sus contribuciones a la filo
sofa de la ciencia, a la filosofa del lenguaje y a la filosofa de la m ente fueron
fundam entales, al igual que lo fueron sus trabajos en tica, poltica y m etafsica.
Su cosm ologa y su filosofa natura! probablem ente han ejercido ms influencia
94 Historia bsica de la ciencia

etologa de los animales, hasta ciertas ideas sobre ecologa. Para ex


plicar estas cuestiones tendremos que referinos a los tratados Sobre
las partes de los animales, Sobre el movimiento de los animales,
Sobre la locomocin de los animales, Sobre la generacin de los
animales, Sobre el alma, Historia de los animales y Parva Natura-
lia. Gran parte de lo mejor de Aristteles se encuentra en el terreno
de la biologa. Fue sta la primera biologa terica importante y sus
grandes trazos siguieron influyendo sobre el desarrollo de esta
ciencia hasta el siglo XIX. ste fue el nico campo en el que real
mente hizo uso de la observacin. Despus de abandonar la Acade
mia platnica y antes de convertirse en preceptor de Alejandro,
pas bastante tiempo en el Asia Menor estudiando y disecando ani
males y plantas. Estudi tambin embriologa y el problema de la
herencia. Escribi luego sobre diversos temas zoolgicos y botni
cos. Sus conocimientos son considerablemente precisos cuando se
basan en observaciones personales suyas, pero admiti adems al
gunas observaciones de menor confianza, por testimonio de los
acompaantes de Alejandro en las campaas de Oriente.
De la obra aristotlica conservada, una gran parte est consti
tuida por escritos de carcter biolgico. Tres de ellos son grandes
tratados a los que solemos referimos por el nombre latino: Historia
Animalium (Historia de los animales), De Pai bus Animalium (So
bre las partes de los animales) y De Generatione Animalium (Sobre
la generacin de los animales). A stos hay que aadir el tratado De
Anima (Sobre el alma), que puede ser considerado como un puente
entre la biologa general, y la metafsica y la tica. Conservamos
tambin dos pequeas monografas: De Incessu Animalium (Sobre
la locomocin de los animales) y De Mota Animalium (Sobre el
movimiento de los animales).
Historia Animalium42, con sus diez libros, fue, al parecer, el pri
mero de los escritos biolgicos de Aristteles, redactado emsu exi-

que las de ningn otro pensador. En crtica literaria y teora retrica, sus ideas fue
ron con m ucho las ms sistem ticas e intelectualm ente provocadoras de las produ
cidas en la A ntigedad. Y, en cuanto bilogo, A ristteles supo m s sobre los ani
m ales que ninguna otra persona antes que l en la cultura grecorrom ana y, por
cierto, tam bin ms que cualquiera hasta el siglo XIX.
42. Cfr. Aristteles: Investigacin sobre los animles (trad. de J. Pal 1Q, Gre-
dos, Madrid, 1992.
L:lciencia antigua: Grecia 95

lio en Asia Menor, cuando goz de tiempo libre para dedicarse a la


zoologa. En rigor, constituye un tratado slo descriptivo y ofrece
una amplia clasificacin del reino animal. Por eso, ser la base de
los otros escritos biolgicos de Aristteles, en los que el Estagirita
explicar lo que aqu est solamente descrito. La primera parte li
bros I a IV expone los modos de clasificacin de los seres vivien
tes y luego estudia sus anatomas, comenzando por el hombre, pues
to que es ms fcil de conocer. La segunda parte libros V a
VII muestra las diversas maneras en que los seres vivientes se re
producen, terminando por la reproduccin del hombre que es la ms
compleja a la que consagra la totalidad del libro VIL Finalmente,
en los libros VIII y IX, Aristteles describe la manera en que viven
los animales, su nutricin, costumbres, enfermedades, hbitos y ca
racteres. El libro X Sobre la esterilidad no formaba original
mente parte de la obra, sino que se aadi tardamente.
Aristteles ha creado la anatoma comparada y ha empezado la
clasificacin sistemtica de los seres vivos segn su estructura. Su
clasificacin fue respetada hasta el siglo XVI, y fue la base de par
tida desde la cual Ray y Linneo desarrollaron el sistema moderno.
Distingua entre animales con sangre y animales sin sangre,
clases que corresponden a las modernas de vertebrados e inverte
brados. Los animales con sangre se dividan en cuatro subclases:
mamferos, aves, reptiles y peces. Tambin indicaba cuatro clases
de animales sin sangre: animales de cuerpo blando, animales con
escamas (crustceos), animales de concha e insectos.
De Partibus Animalium enuncia las causas de los fenmenos
que la Historia Animalium no haba hecho ms que describir y cla
sificar. El tratado consta de cuatro libros, cuya autenticidad no ha
sido pesta en duda, aunque s su cronologa. De los cuatro libros,
el primero como suele suceder con las introducciones fue el
ltimo en ser redactado. En este tratado, Aristteles llega a estable
cer una de las leyes que regulan la formacin de los seres vivientes,
al descubrir que la naturaleza acta respetando el principio del
equilibrio: el enriquecimiento de ciertos rganos implica, segn
este autor, el empobrecimiento de otros. Se adopta una concepcin
termodinmica del funcionamiento del organismo. El ser vivo
consta de un polo caliente, el corazn, centro tambin de la sensa
cin, y de dos sistemas de refrigeracin que mantienen el equilibrio
trmico: la respiracin y la accin refrigerante del cerebro.
96 Historia bsica de la ciencia

Tras convertir los nutrientes en sangre, mediante un proceso de


coccin alimentado por el calor que se origina en el corazn y lleva
do a cabo en el estmago, aqulla se transforma, tambin mediante
algo parecido a la coccin, en los diversos tejidos que forman los r
ganos y los miembros. Tambin el semen es visto como un residuo
elaborado mediante procesos de coccin a partir de la sangre. El
fujo menstrual responde a semejante origen, pero tras una coccin
realizada a ms bajas temperaturas, dado que, segn Aristteles, el
corazn de la hembra es ms fro. Sobre esta concepcin fisiolgi
ca, comenta Jess Mostern, catedrtico de Lgica y profesor de
Historia y Filosofa de la Ciencia en la Universidad de Barcelona,
que es totalmente falsa, pero no irracional. No contiene elementos
misteriosos o sobrenaturales, ni apela a otros conceptos o principios
que los habituales en el estudio de los fenmenos empricos",
De Generatione AnimaHum*4, con sus cinco libros, est consi
derado una prolongacin del tratado Historia Animalium, puesto
que en l se estudian las modalidades de un fenmeno que ste l
timo no haca ms que describir: la reproduccin. Su estructura es
la siguiente: El libro I versa sobre la reproduccin en general, esta
bleciendo algunas precisiones sobre la teora de la causalidad, don
de se caracteriza al macho como causa formal y a la hembra, como
causa material en la reproduccin. El libro II examina la reproduc
cin de los animales vivparos y el III la de los ovparos y no san
guneos. El libro IV se centra en la embriologa y en la herencia,
aludindose a la diferenciacin del sexo durante el desarrollo del
embrin, a cuestiones relacionadas con los errores hereditarios y
otros asuntos prximos. El libro V trata de los caracteres congni-
tos, muchos de los cuales color de los ojos, timbre de voz o as
pecto del pelo pueden no responder a causa final discernibie y
deben ser explicados, en ese caso, nicamente en virtud de la nece
sidad y la eficiencia.
Como su propio nombre indica, De Anim a45 est consagrada al
estudio del alma, su esencia, atributos y facultades. A continuacin

43. M ostern , J.: Aristteles, Historia de la Filosofa, vol. IV, op. cit., p. 261.
44. Cfr, A rist teles : Reproduccin de los animales (Trad. de E. Snchez),
G redos, M adrid, 1994.
45. Cfr. dem: Acerca del alma (trad. de T. Calvo), G redos, M adrid, 1994.
La ciencia antigua: Grecia 97

de una exposicin general y de una breve historia de las doctrinas


sobre el alma que han precedido a la suya, el Estagirita descarta la
hiptesis del alma automotriz para avanzar su propia definicin: el
alma es sustancia, entelequia (potencia y acto), o tambin nocin,
forma, por oposicin a materia, substrato. El alma es vegetativa,
sensitiva o racional. En fin, el alma es los seres mismos. El trata
do se compone de tres libros. El libro I expone programticamente
las cuestiones. Recorre y critica las opiniones de sus predecesores,
la teora platnica, la del alma como armona y la que le atribuye
una constitucin material, al tiempo que establece la posibilidad de
la psicologa (corno saber acerca del alma). El libro I ofrece la te
ora del alma sustentada por el propio Aristteles, Sobre las nocio
nes de acto y potencia, de materia y forma, edifica el Estagirita su
doctrina del alma como sustancia y de su unidad con el cuerpo.
Tras esto comienza el estudio de las facultades del alma, la nutriti
va, el conocimiento sensible y los cinco sentidos. El libro III trata
de la sensibilidad comn, de la imaginacin, de la memoria y de la
facultad pensante. Establece aqu la famosa distincin entre el inte
lecto activo y el pasivo, y su conexin con la imaginacin y la sen
sacin. Trata tambin acerca del movimiento y la voluntad e intro
duce observaciones suplementarias sobre nutricin y percepcin.
Para Aristteles, no existe una entidad global llamada vida,
de la que cada viviente sera una ejemplificacin, sino, al contrario,
para l, el mundo est poblado bsicamente por vivientes concre
tos, cuyo ser es vivir y lo despliegan en forma de nutricin, creci
miento y reproduccin, percepcin y locomocin, o conocimiento
intelectual, cada uno a su modo. Comprenderlos y explicarlos im
plica saber de cada ser qu es y cmo ha llegado a ser y, en orden a
ello, captar las causas de su ser y de su devenir.
Aristteles estaba firmemente convencido de que iodos los se
res naturales tienden a alcanzar la perfeccin que les es propia:
as, por ejemplo, un embrin realiza un proceso complejo de opera
ciones vitales (nutricin, desarrollo, etc.) encaminadas a la conse
cucin de la forma y perfeccin caractersticos del adulto. Esta con
viccin fundamental de que los seres naturales tienden a alcanzar
su propio estado de perfeccin surgi y fue elaborado por Aristte
les bajo la influencia de sus estudios biolgicos. Aristteles no al
berg ninguna duda de que los procesos biolgicos se encuentran
98 Historia bsica de !a ciencia

presididos por una finalidad interna que los orienta y dirige. El mo


delo aristotlico de physis basado en la biologa es, pues, un
modelo teleolgico. Aristteles fue discpulo y colaborador de Pla
tn durante 20 aos y jams abandon el espritu del platonismo.
Abandon, eso s, la teora de las Ideas cuando lleg a su madurez
intelectual. Negada la existencia de las Ideas, no poda ya concebir
se el Bien del mundo como una realidad trascendente, es decir,
existente fuera del mundo y que desde fuera se proyecta sobre l.
En consecuencia, el Bien pas a ser interpretado por Aristteles
como el cumplimiento de la tendencia que lleva a todos los seres a
su propia perfeccin. En la filosofa aristotlica la teleologa es,
pues, inmanente, es decir, el fin al que tienden los seres naturales es
intemo a ellos mismos, no es otra cosa que su propia perfeccin.
Entre los actuales filsofos de la biologa e historiadores del
darwinismo es frecuente la caracterizacin de la biologa aristotli
ca como la anttesis del evolucionismo. Se le atribuye habitualmen
te una concepcin fijista y esencialista de la especie. No obstante,
una lectura ms meditada de la obra del Estagirita est alejando a
sus estudiosos progresivamente de ese clich que se despacha a
menudo con demasiada ligereza. As, D. Balme considera que la
calificacin de la biologa aristotlica como esencialista y fijista
debe atenerse a severos matices, o incluso ser abandonada46. J.
Lennox concibe que el no evolucionismo es, en la obra del Estagi
rita, menos radical de lo que frecuentemente se ha sugerido47.

2.3. L a medicina helenstica


En el siglo III a.C., durante la poca helenstica, se llevaron a
cabo grandes investigaciones sobre anatoma y fisiologa, gracias a
la proteccin dada por Ptolomeo Filadelfo para realizar disecciones
y vivisecciones. Sus descubrimientos no tienen una superacin se
ria hasta el siglo XVI, ya que tambin crearon los manuales princi

46. Cfr. B alme, D.: A ristotles Biology w as not essentialist, en Gotthelf,


A. y L ennox, J. (eds.): PhUosophical Issues in Aristotles Biology, op. cit.
47. L ennox, J.: Are A ristotelian Species Eternal?, en Aristotle on Nature
and Living Things, M athesis Publications y Bristol Classcal Press, Pittsbrugh,
1985.
til ciencia antigua: Grecia 99

pales que se siguieron utilizando y que fueron una de tas fuentes


fundamentales de Galeno.
Herfilo de Calcedonia y Erasstrato de Cos, ambos de mediados
del s. III a.C., son mdicos afamados que basaron en la observacin
y experimentacin sus investigaciones anatmicas y fisiolgicas lle
vadas a cabo en el Museo; se les atribuye no slo la prctica de di
seccin de cadveres, sino tambin de viviseccin de malhechores,
realizada con autorizacin del monarca. A Herfilo se debe el he
cho de considerar el cerebro, y no el corazn, el rgano central de
la vida; el descubrimiento de la utilidad clnica del pulso, y la dis
tincin entre nervios sensitivos y motores. A Erasstrato, la distin
cin entre venas y arterias (stas transportadoras de aire y aqullas
de sangre), as como la importancia de las circunvoluciones cere
brales. Tras ellos, no obstante, surgi la generacin de mdicos lla
mados empricos, que despreciaban la teora y se fiaban slo de
la prctica. La medicina helenstica reflorecer en su perodo tar
do, ya en la poca romana, con Galeno, en el s. II d.C.

2.4. L as matemticas griegas

Los griegos tomaron elementos de las matemticas de los babi


lonios y de los egipcios. La innovacin ms importante fue la in
vencin de las matemticas abstractas basadas en una estructura l
gica de definiciones, axiomas y demostraciones. Los dos elementos
principales de las matemticas elementales son la geometra y la
aritmtica. La aritmtica trata de los nmeros. La geometra se ocu
pa de la distribucin de los hechos en el espacio y en el tiempo.
Aritmtica y geometra estn en conexin a causa de que los inter
valos de tiempo y las distancias se pueden medir y pueden, por tan
to, representarse mediante nmeros. Las dems ramas de las mate
mticas elementales no hacen ms que poner algn acento sobre
aspectos particulares de la aritmtica y de la geometra.
Para entender la obra aritmtica de los griegos debemos saber
algo de la aritmtica griega en general. Una buena notacin es, en
aritmtica y en lgebra, esencial para el xito. Los griegos no dis
pusieron nunca de una buena notacin; tenan al principio una mala
y luego la dejaron por otra peor. En el perodo clsico utilizaban un
sistema anlogo al romano, con smbolos que significaban 1, 5, 10,
100 Hisi oria bsica de la ciencia

100 y 1000; hacan combinaciones para representar los nmeros in


termedios. Esto era adecuado para expresar resultados, siempre que
los nmeros no fueran muy elevados, pero se trataba de un sistema
incomodsimo para representar nmeros muy grandes; y no puede
decirse precisamente que facilitase el clculo. No obstante, en Ale
jandra, modificaron esa notacin para crear otra an ms incmo
da y desmaada
Los griegos consiguieron en geometra sus xitos ms brillan
tes, xitos que pueden atribuirse, principalmente, a su desarrollo en
dos tcnicas: la abstraccin y la generalizacin. Veamos un ejem
plo: Los agrimensores egipcios haban hallado un sistema prctico
de obtener un ngulo: dividan una cuerda en 12 partes iguales y
formaban un tringulo, en el cual, tres partes de la cuerda consti
tuan un lado; cuatro partes, otro, y cinco partes, el tercero (el n
gulo recto se constitua cuando el lado de tres unidades se una con
el de cuatro). No existe ninguna informacin acerca de cmo des
cubrieron este mtodo los egipcios y, aparentemente, su inters no
fue ms all de esta utilizacin. Pero los curiosos griegos siguieron
esta senda e investigaron por qu tal tringulo,deba contener un
ngulo recto. En el curso de sus anlisis llegaron a descubrir que,
en s misma, la construccin fsica era solamente incidental; no im
portaba que el tringulo estuviera hecho de cuerda o de lino o de ta
blillas de madera. Era simplemente una propiedad de las lneas rec
tas, que se cortaban formando ngulos.
Al concebir lneas rectas ideales independientes de toda com
probacin fsica que pudiera existir slo en la mente, dieron origen
al mtodo llamado abstraccin, que consiste en despreciar los as
pectos no esenciales de un problema y considerar slo las propieda
des necesarias para su solucin. Podra hallarse alguna propiedad
comn que describieran todos los tringulos rectngulos? Mediante
detenidos razonamientos, los griegos demostraron que un tringulo
es rectngulo nicamente en el caso de que las longitudes de los la
dos estuvieran en la relacin x2+ y 2~ z2, donde z es la longitud del
lado ms largo. El ngulo recto se formaba al unirse los lados de
longitud x e y. Por ese motivo, para el tringulo con lados 3, 4 y 5
m, al elevar al cuadrado su longitud, daba por resultado 9+16 = 25.48

48. Cfr. H ull , L.W.H.: Historia y Filosofa de la ciencia, op. cit., p. 113.
Lu ciencia antigua: Grecia 101

Este es nicamente un caso de entre una infinita posibilidad de


ellos. Lo que intrigaba a los griegos era el descubrimiento de una
prueba de que la relacin deba satisfacerse en todos los casos. Y
prosiguieron el estudio de la geometra como un medio sutil para
descubrir y formular generalizaciones. Varios matemticos griegos
aportaron pruebas de las estrechas relaciones entre las lneas y los
puntos de las figuras geomtricas. La que se refera al tringulo fue,
segn la opinin general, elaborada por Pitgoras de Sainos hacia
el 525 a.C., por lo que an se llama, en su honor, teorema de Pit
goras. Este ltimo ense la importancia del estudio de ios nme
ros para poder entender el mundo. Algunos de sus discpulos hicie
ron importantes descubrimientos sobre la teora de nmeros y la
geometra, que se atribuyen al propio Pitgoras.
Segn los cronistas griegos, la geometra comenz en el siglo
VI a.C. con Tales de Mileto. Le fue atribuido a Tales el descubri
miento de ciertos teoremas geomtricos especficos; por ejemplo,
que el dimetro de una circunferencia la divide en dos partes igua
les, que los ngulos de lados perpendiculares dos a dos son iguales,
y que los ngulos de la base de un tringulo issceles son, asimis
mo, iguales. Durante las Guerras Mdicas, la obra cientfica griega
fue continuada por los pitagricos en el ambiente, menos agitado,
de la Italia meridional. En el siglo V a.C,, algunos de los ms im
portantes gemetras fueron el filsofo atomista Demcrito de Ab-
dera, que encontr la frmula correcta para calcular el volumen de
una pirmide, e Hipcrates de Cos, que descubri que el rea de fi
guras geomtricas en forma de media luna limitadas por arcos cir
culares es igual a la de ciertos tringulos. Este descubrimiento est
relacionado con el famoso problema de la cuadratura del crculo
(construir un cuadrado de rea igual a un crculo dado). Otros dos
problemas bastante conocidos que tuvieron su origen en el mismo
periodo son la triseccin de un ngulo y la duplicacin del cubo
(construir un cubo cuyo volumen es dos veces el de un cubo dado).
Todos estos problemas fueron resueltos, mediante diversos mto
dos, utilizando instrumentos ms complicados que la regla y el
comps. Sin embargo, hubo que esperar hasta el siglo XIX para de
mostrar finalmente que estos tres problemas no se pueden resolver
utilizando solamente estos dos instrumentos bsicos.
Platn tena dos motivos principales de inters por la matem
tica. Ante todo, acaso no haya habido otro hombre que haya admi
102 Historia bsica ce la ciencia

rado tanto las matemticas por su carcter ideal, no sensorial, por


su contexto de ideas y no de cosas. En segundo lugar, Platn con
sideraba las matemticas como el mejor de todos los instrumentos
de educacin. En el frontispicio de la Academia haba, segn la
tradicin, un letrero que deca Nadie entre aqu que no sea ge
metra. Platn prescribe los estudios matemticos como primera
preparacin para los guardianes, la clase gobernante de su Rep
blica. Consideraba la matemtica como una disciplina acadmica,
y estableci un cdigo que precisaba lo que no debe hacer un ma
temtico respetable: no debe rebajarse al cultivo de la matemtica
aplicada, no debe considerar curvas diversas del crculo, curvas a
las que Platn denominaba mecnicas, con un trmino que en su
lenguaje es claramente condenatorio. De ello se segua que los
nicos instrumentos legtimos del gemetra eran la regla y el com
ps. No hay duda de que en este cdigo platnico para matemti
cos distinguidos hay un eco de la mstica admiracin pitagrica
por el crculo.
A finales del siglo V a.C., un matemtico griego descubri que
no existe una unidad de longitud capaz de medir el lado y la diago
nal de un cuadrado, es decir, una de las dos cantidades es incon
mensurable. Esto significa que no existen dos nmeros naturales ni
y n cuyo cociente sea igual a la proporcin entre el lado y la diago
nal. Dado que los griegos slo utilizaban los nmeros naturales (1,
2, 3...), no pudieron expresar numricamente este cociente entre la
diagonal y el lado de un cuadrado (este nmero, a/~2, es lo que hoy
se denomina nmero irracional). Debido a este descubrimiento, se
abandon la teora pitagrica de la proporcin, basada en nmeros,
y se tuvo que crear una nueva teora no numrica. sta fue introdu
cida en el siglo IV a.C. por el matemtico Eudoxo de Cnido, y la
solucin se puede encontrar en los Elementos de Euclides.
El mximo matemtico del siglo IV a.C. fue precisamente Eu
doxo de Cnidos. Eudoxo fue fundador de la teora de las proporcio
nes aplicables a todas las magnitudes y descubri el mtodo de ex-
haustin o de aproximaciones sucesivas para la medicin de lneas
y superficies que, ampliado por Arqumedes, es la base del clculo
infinitesimal. En este contexto tenemos que citar tambin a Menec-
mo, miembro de la escuela de Eudoxo y tambin preceptor de Ale
jandro Magno. Menecmo ha sido el primer matemtico del que sa
La ciencia antigua: Grecia 103

bemos con seguridad que ha estudiado las secciones cnicas. Estas


curvas son resultado de secciones del cono. En el momento de su
creacin, la geometra de las cnicas careca de utilidad cientfica.
Se cultiv durante generaciones en Grecia por un inters puramente
matemtico. En el siglo XVII recibi inesperadamente una aplica
cin llena de xitos en astronoma. Si no hubiera existido la teora
de las cnicas, es posible que la gran revolucin cientfica moderna
hubiera muerto estrangulada apenas nacida.
El siglo posterior a Euclides estuvo marcado por un gran auge de
las matemticas, como se puede comprobaren los trabajos de Arqu-
medes de Siracusa y de un joven contemporneo, Apolonio de Perga.
Arqumedes utiliz un nuevo mtodo terico, basado en la pondera
cin de secciones infinitamente pequeas de figuras geomtricas,
para calcular las reas y volmenes de figuras obtenidas a partir de
las cnicas. stas aparecan como tema de estudio en un tratado de
Euclides; sin embargo, la primera referencia escrita conocida apare
ce en los trabajos de Arqumedes. El siracusano tambin investig
los centros de gravedad y el equilibrio de ciertos cuerpos slidos flo
tando en agua. Casi todo su trabajo es parte de la tradicin que llev,
en el siglo XVII, al desarrollo del clculo. Su contemporneo, Apo
lonio, escribi un tratado en ocho tomos sobre las cnicas, y estable
ci sus nombres: elipse, parbola e hiprbola. Este tratado sirvi de
base para el estudio de la geometra de estas curvas hasta los tiempos
del filsofo y cientfico francs Ren Descartes en el siglo XVII,
En paralelo con los estudios sobre matemticas puras hasta
ahora mencionados, se llevaron a cabo estudios de ptica, mecni
ca y astronoma. Muchos de los grandes matemticos, como Eucli
des y Arqumedes, tambin escribieron sobre temas astronmicos.
A principios del siglo II a.C., los astrnomos griegos adoptaron el
sistema babilnico de almacenamiento de fracciones y, casi al
mismo tiempo, compilaron tablas de las cuerdas de un crculo. Para
un crculo de radio determinado, estas tablas daban la longitud de las
cuerdas en funcin del ngulo central correspondiente, que creca
con un determinado incremento. Eran similares a las modernas tablas
del seno y coseno, y marcaron el comienzo de la trigonometra. En la
primera versin de estas tablas las de Hiparco, hacia el 150 a.C.
los arcos crecan con un incremento de 7 1/2, de 0o a 180. En tiem
pos del astrnomo Tolomeo, en el siglo II d.C., ia maestra griega en
el manejo de los nmeros haba avanzado hasta tal punto que Tolo-
104 Historia bsica de !u ciencia

meo fue capaz de incluir en su Aimagesto una tabla de las cuerdas de


un crculo con incrementos de 1/2 que, aunque expresadas en forma
sexagesimal, eran correctas hasta la quinta cifra decimal.
Mientras tanto, se desarrollaron otros mtodos para resolver
problemas con tringulos planos y se introdujo un teorema que
recibe el nombre del astrnomo Menelao de Alejandra para cal
cular las longitudes de arcos de esfera en funcin de otros arcos.
Estos avances dieron a los astrnomos las herramientas necesarias
para resolver problemas de astronoma esfrica, y para desarrollar
el sistema astronmico que sera utilizado hasta la poca del astr
nomo alemn Johannes Kepler.

2.4.1. La escuela pitagrica

La escuela pitagrica est plenamente vinculada a la persona de


Pitgoras, de quien se conocen pocos datos biogrficos49. Los pita
gricos tenan el entusiasmo propio de los primeros estudiosos de
una ciencia en pleno progreso y les cautiv la importancia del n

49. N acido en Sam os en 570 a.C., hacia los 4 0 aos em igr a Crotona, sur de
Italia, donde despleg su principal actividad. Se estableci por fin en M eiaponlo y
all m uri en 496. Su figura est aureolada por la leyenda.; No debi de escribir
nada. Pero, en torno a l, reuni a un grupo de hom bres, form ando una especie de
com unidad o asociacin, que conserv fiel y tenazm ente las ideas del m aestro y
las transm iti oralm ente. La com unidad tena una estructura filosfica y tico-re
ligiosa con un fuerte tono asctico. De la fisonom a espiritual de esta sociedad he
mos de concluir que Pitgoras se m ovi en la direccin del dualism o rfico, que
tom de los rficos la doctrina de la transm igracin de las alm as, que cultiv toda
clase de ciencias y que personalm ente posey un m arcado tem peram ento de jefe
moral y poltico. El orfism o estaba en conexin con el culto de Dioniso, culto que
pas a G recia procedente de Tracia o la Escitia y era ajeno al espritu del culto
olm pico, aunque su carcter e n tu sia sm a d o s y exttico hall eco en el alm a
griega. Pero no es lo entusistico de la religin dionisaca lo que vincula al or-
fsm o con el pitagorism o sino, ms bien, el que los iniciados rficos eran instrui
dos en la doctrina de la transm igracin de las alm as, de tal m odo que, para ellos,
lo im portante del hom bre era el alm a y no el cuerpo que la aprisiona. De aqu la
im portancia de ejercitar el alma y de purificarla, ascesis que inclua preceptos ta
les com o el de la abstencin de carnes, la prctica del silencio, la influencia de la
msica y el estudio de las matemticas.
La ciencia antigua: Grecia 105

mero en el cosmos. El nmero es el arj de todas las cosas. Con


ello se pone el principio de los seres no en la materia, como hasta
entonces, sino en la forma. El nmero es lo que da forma, lo que
hace de lo indeterminado algo determinado. Los pitagricos fue
ron, ante todo, matemticos. Supusieron que todos los seres del
Universo eran formulables matemticamente. Y esto es as porque
pensaban los principios de las matemticas son tambin los
principios de los seres reales. Y como los principios de las matem
ticas son los nmeros, stos constituyen la naturaleza del universo.
El inters de los pitagricos por la aritmtica fue considerable.
Pitgoras atribua una importancia mstica a los nmeros enteros, y
la aritmtica pitagrica era ms teortica que prctica. No se inte
resaba la escuela por mtodos de clculo, sino que empez a culti
var lo que hoy llamaramos teora de nmeros, teora que perte
nece ms a la parte artstica de la matemtica que a su vertiente
cientfica. Para los pitagricos, los elementos o principios de las
cosas son opuestos. De la consideracin aritmtica del nmero se
tiene la siguiente pareja de opuestos elementales; lo par y lo impar,
con ello se establece una explicacin dualista de la naturaleza. Des
de el punto de vista geomtrico, los nmeros estn constituidos de
lo Ilimitado (que se corresponde con lo Par) y de lo Limitado (que
se corresponde con lo Impar). La unidad, el uno, procede de ambos
(pues es a la vez, par e impar), y el nmero procede del uno.
Parece cosa clara que los pitagricos consideraron los nmeros
espacialmente. No quiere decir esto que los pitagricos afirmasen
una recproca reductibilidad entre la aritmtica y la geometra, sino
ms bien, que descubrieron algunos isomorfismos entre ellas. As, la
unidad es el punto, el dos la lnea, el tres la superficie, el cuatro el vo
lumen, etc. Decir, por tanto, que todas las cosas son nmeros signifi
cara que todos los cuerpos constan de puntos o unidades en el es
pacio, los cuales, cuando se los toma en conjunto, constituyen un
nmero M. Que los pitagricos consideraban as los nmeros lo indi
ca la tetraktys, figura que se tena por sagrada. Esta figura muestra
que el 10 resulta de sumar: 1+2+3+4, que es la suma de los cuatro

50. Stckl cit. en Copleston, F.: A History of Philosophy, vol. I; Greece anc
Home; trad. esp.: Historia de la Filosofa, vol. I, G recia y Roma, 2* ed., Ariel, Bar
celona, 1986, p. 47.
106 H i s t o r i a b s i c a d o a c i e n c i a

primeros nmeros enteros. Cuando se trat de asignar un nmero de


terminado a cada cosa concreta, qued campo abierto para toda suer
te de fantsticas arbitrariedades. As, el 2 lo femenino, el 3 lo mascu
lino, el 4 la justicia, el 5 el matrimonio, el 6 ei principio vital, el 7 la
salud, etc. No obstante, a pesar de todas estas fantasas, los pitagri
cos contribuyeron positivamente al desarrollo de las matemticas.
Debi de ser en extremo simple la observacin que originaria
mente condujo a la consideracin del nmero como fundamento de
todo lo existente. En la msica se poda apreciar cmo los diferen
tes sonidos estaban en una relacin determinada con la longitud de
las cuerdas de la lira y, particularmente, cmo las armonas del so
nido se caracterizaban por ciertas relaciones fijas y numricas. Sin
embargo, como dice Heisenberg, el descubrimiento pitagrico hay
que contarlo entre los ms decisivos impulsos que ha recibido la
ciencia humana. Pues bien, lo mismo que la armona musical de
pende del nmero, se puede pensar que la armona del Universo de
pende tambin del nmero. Las esferas csmicas, al moverse, pro
ducen un sonido armnico. Diez es el nmero de cuerpos o esferas
celestes, puesto que la dcada es el nmero perfecto absolutamen
te; por esta razn, inventaron la antitierra. La Tierra no ocupa el
centro del Universo. La Tierra y los planetas giran a la vez que el
Sol en torno al fuego central o corazn del Cosmos (identifi
cado con el nmero Uno). El mundo aspira aire de la masa sin lmi
tes que lo envuelve, y se habla del aire como de lo Ilimitado. Ve
mos aqu la influencia de Anaxmenes.
Es abundante la documentacin existente en los fragmentos de
los filsofos presocrticos que tiende a corroborar la utilizacin de
polaridades en la elaboracin de sus doctrinas. Alcmen de Crotona,
filsofo y naturalista griego, presunto alumno de Pitgoras, concibe
lo real como compuesto de caracteres antagnicos (bien, mal, finito
e infinito, etc.). La doctrina general de que la mayora de las cosas
humanas van en parejas es atribuida por Aristteles a Alcmen,
comparando la teora de ste con la Tabla de Opuestos de los pitag
ricos. Segn Flolao todas las cosas que se conocen tienen nmero;
sin ste no sera posible pensar ni conocer nada51. Para los pitag

51 . F lo lao de C ro to n a : Dicls-Kranz, 44 B 11.


L a cien cia an tig u a: G recia 107

ricos, los elementos del nmero son, por tanto, como apunta Arist
teles, elementos de todas las cosas, ya que todo el Universo es armo
na y nmero. Dichos elementos son, ante todo, lo impar y lo par, a
los que corresponden lo determinado {peras) y lo indeterminado
(peiron). Un grupo de pitagricos hizo referencia a diez pares con
cretos de principios opuestos: limitado e ilimitado, par e impar, uno
y mltiple, derecha, e izquierda, macho y hembra, en reposo y en
movimiento, recto y curvo, luz y oscuridad, bien y mal, cuadrado y
rectngulo5253. La teora de Alcmen, por su parte, era menos categ
rica y recurra a oposiciones cualesquiera, como blanco y negro,
dulce y amargo, bueno y malo, grande y pequeo 51.
Elaborar un cuerpo doctrinal como consecuencia inevitable de
una serie de axiomas (deduccin) es un juego atractivo. Los grie
gos, alentados por los xitos de la geometra, se entusiasmaron con
l hasta el punto de cometer dos serios errores. En primer lugar, lle
garon a considerar la deduccin como el nico medio respetable de
alcanzar conocimiento. Tenan plena conciencia de que, para cier
tos tipos de conocimiento, la deduccin resultaba inadecuada; por
ejemplo, la distancia desde Corinto a Atenas no poda ser deducida
a partir de principios abstractos, sino que forzosamente tena que
ser medida. No obstante, siempre se avergonzaron de esta necesi
dad, y consideraban que el conocimiento ms excelso era simple
mente el elaborado por la actividad mental. Tendieron a subestimar
aquel conocimiento que estaba demasiado directamente implicado
en la vida diaria. Grecia no fue estril por lo que se refiere a contri
buciones prcticas a la civilizacin, pese a lo cual, hasta su mxi
mo ingeniero, Arqumedes de Siracusa, rehus escribir acerca de
sus investigaciones prcticas y descubrimientos; para mantener su
stand de aficionado, transmiti sus hallazgos en forma de matem
ticas puras. Y la carencia de inters por las cosas terrenas fue slo
uno de los factores que limit el pensamiento griego. El nfasis
puesto por los griegos sobre el estudio en geometra los condujo al
segundo gran error y, eventualmente, a la desaparicin final.
En el mbito de la geometra, Tales se haba dedicado a estudiar
la posibilidad de deducir teoremas menos obvios de premisas de

52. Cfr. Aristteles: Metaphysica, A 5 986 a 22 ss.


53. Ibfdem, 986 a 31 ss.
108 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

ms fcil aceptacin. Pero sus cortas cadenas de razonamientos es


taban aisladas las unas de las otras; cada demostracin se presenta
ba por s misma. Tales nunca hizo el intento de derivar todo teore
ma de un conjunto nico de proposiciones, ni de reducir al mnimo
ese conjunto. Pigoras y sus discpulos se dispusieron, en cambio,
a construir un sistema coherente en el que todos los teoremas se si
guieran demostrativamente de unos pocos axiomas explcitamente
afirmados. Si los axiomas eran verdaderos, lo seran entonces todas
las dems proposiciones. No habra logros inconexos en el conoci
miento. El gran sistema lgico de la geometra ofrecido ms tarde
al mundo por Euclides era una versin revisada y ampliada del sis
tema pitagrico, pero idntica con ste en espritu.
La geometra pitagrica ha sido e! arquetipo de todos los siste
mas deductivos y es, por tanto, la primera matemtica genuina. Es
fcil comprender por qu los intelectuales griegos consideraron tan
atractiva la nueva geometra. Ante todo, los crculos perfectos y las
rectas perfectas de que se ocupaba esa nueva geometra eran ideas
existentes slo en el espritu de los gemetras. No eran objetos sen
sibles, aunque existan seres fsicos que se les parecan groseramen
te. Por tanto, la geometra era una empresa connatural con aquella
cultura de hombres amantes de la vida de contemplacin, o que con
sideraban que el trabajo prctico era contrario a la dignidad del
hombre distinguido en una sociedad esclavista. Adems, la matem
tica pareca ofrecer certeza. Sin duda, la da hasta cierto punto, pero
no del modo como han credo muchos pensadores griegos. En con
clusin, los pitagricos cultivaron la geometra deductiva con un
xito asombroso, como naturalmente ocurre con todo aquel que se
dedica de todo corazn a algo para lo cual est muy bien dotado '4.

2.4.2. Euclides

EuclidesMes uno de los primeros cientficos que se establecen


en Alejandra y se aprovecha de las condiciones favorables que se

54. Cfr. H ull , L.W.H.: Historia y Filosofa de la ciencia, op. ct., p. 42.
55. Euclides de Megara (c. 330 a.C.-c. 277 a.C.). Probablem ente, es el ms fa
m oso m atem tico de la Antigedad. Poco se sabe con seguridad de su vida. Es pro
L a c ie n c ia an tig u a: G re c ia J09

dan. Sistematiza en el Museo toda la obra matemtica que le prece


de en la ms famosa obra de matemticas de todos los tiempos:
Stoikheia (Elementos). Se trata, fundamentalmente, de una obra
que rene de forma sistemtica el conjunto del saber matemtico de
la Antigedad, expuesto en forma deductiva, de acuerdo con el
concepto de ciencia expresado por Aristteles en sus Analticos
Posteriores; partiendo de axiomas, postulados y definiciones se de
ducen teoremas o se resuelven problemas. La materia de su exposi
cin se deba en su mayor parte a matemticos anteriores tales
como Pitgoras, Eudoxo e Hipcrates de Cos.
La principal contribucin de Euclides es obra de su genio para
la organizacin y la disposicin lgica del material. Ensambl los
teoremas conocidos cubriendo hiatos lgicos y suministrando nue
vas demostraciones cuando le resultaba necesario, y lleg as a
construir un gran sistema deductivo. Redujo considerablemente el
nmero de proposiciones indemostradas de las que depende el res
to demostrado. Estableci un nuevo criterio de rigor y tambin, a
veces, de elegancia en la demostracin. La importancia de este au
tor supera el campo de las matemticas para convertirse en el crea
dor del espacio que ha de regir toda la fsica moderna. Sin su obra,
la mecnica clsica carecera de fundamento, por lo que, cuando se
plantea la teora de la relatividad, como limitacin de los plantea
mientos newtonianos, primero se destruye el mundo geomtrico
que Euclides nos haba dejado, en el que se basa toda su forma de
interpretar y comprender la naturaleza. Los Elementos son la obra
clsica y el texto por excelencia de la historia de las matemticas,
que ha mantenido su valor conceptual hasta el s. XX y, en algunas
partes, hasta comienzos del XX.
De acuerdo con el testimonio de Proclo, Euclides incorpor nu
merosos descubrimientos de Eudoxo y de Teeteto; as, la teora de

bable que se educara en Atenas y que estudiase en la Academia platnica. S est


constatado que ense en Alejandra durante el reinado de Ptolomeo I Soten De Eu
clides se recuerda, entre otras, la ancdota de haber respondido a la pregunta de su
monarca Ptolomeo acerca de s no habra otra forma ms fcil de acceder a las mate
mticas que leyendo sus Elementos, diciendo que no hay una va regia para la geo
metra. O portuno es tam bin recordar que mand dar limosna a un alumno que le
preguntaba si todo aquello serva para algo. Adems de Elementos, Euclides escribi
los tratados Fenmenos, sobre astronoma, Optica, sobre perspectiva, y Clculos.
i 10 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

la proporcin es del primero, mientras que el segundo es el autor de


buena parte de lo que se dice a propsito de los poliedros regulares.
Se ha defendido, incluso, que la obra podra ser el resultado de reu
nir las contribuciones de toda una escuela de matemticos que tra
bajaran bajo la direccin de un fundador, o que siguieran desarro
llando sus enseanzas tras su desaparicin.
Los trece libros que componen sus Elementos contienen la ma
yor parte del conocimiento matemtico existente a finales del siglo
IV a.C., en reas tan diversas como la geometra de polgonos y del
crculo, la teora de nmeros, la teora de los inconmensurables, la
geometra del espacio y la teora elemental de reas y volmenes.
En sntesis, el programa de la obra era el siguiente: teora de planos
(libros I-IV), teora de proporciones (V), aplicacin de la teora de
proporciones a los planos (VI), teora de los nmeros (VII-IX),
irracionalidad de los nmeros no algebraicos (X) y teora de la ge
ometra del espacio (XI-XIII). Los seis primeros libros correspon
den a lo que hoy se entiende todava como geometra elemental; los
libros del sptimo al dcimo tratan de cuestiones numricas y los
tres restantes se ocupan de la geometra de los cuerpos slidos,
concluyendo la obra con la construccin de los cinco poliedros re
gulares y sus esferas circunscritas. Diversos autores de la Antige
dad, como Proclo y Simplicio, escribieron comentarios a los Ele
mentos; la revisin de la obra a cargo de Ten de Alejandra en el
s. IV de nuestra era introdujo algunas variaciones y aadidos, y fue
la base de todas las dems hasta bien entrado el s. XIX.
Euclides desarroll en su obra una serie de principios sobre los
que se fundament la geometra hasta tiempos recientes, en que
fueron modificados con la aparicin de las geometras no euclidia-
nas. Se trata de los cinco postulados siguientes: En el primero se
establece que, dados dos puntos cualquiera, siempre se puede tra
zar una lnea recta que los une. El segundo postula que toda lnea
recta se puede prolongar infinitamente. Segn el tercero, dado un
punto cualquiera, se puede trazar una circunferencia de radi cual
quiera tomando dicho punto como centro de sta. El cuarto estable
ce que todos los ngulos rectos son iguales. Finalmente, el quinto
enuncia que dada una recta y un punto exterior a la misma, slo se
puede trazar una recta, y slo una, que pase por dicho punto y sea
paralela a la recta dada. Este ltimo postulado es precisamente el
que se modifica en las geometras no euclidianas.
L a cien cia an tig u a: G recia

El procedimiento utilizado en los Elementos es el del clculo


axiomtico. Es un mtodo basado en unos principios indemostra
bles (axiomas), a partir de los cuales siguen necesariamente otras
afirmaciones, concatenadas estructuralmente. Este procedimiento
est inspirado en la lgica aristotlica, que haba sido completada y
perfeccionada por los estoicos. Este sistema implicaba definicio
nes, axiomas y postulados especficos para cada ciencia. Las defi
niciones sirven para calibrar los trminos que entran en cada razo
namiento, los axiomas son concreciones del principio de no
contradiccin, principio en el que ha de basarse todo discurso lgi
co segn Aristteles. Los postulados son supuestos fundamentales
de carcter intuitivo (indemostrables y no mediables por otro con
cepto) que configuran el substrato ltimo de la argumentacin.
Las lneas de argumentacin seguidas son: a) La reduccin al
absurdo, mtodo que era ya famoso desde Zenn con sus Elenchos.
Parte de la negacin de lo que suponemos, para llegar a una contra
diccin, y as poder afirmar aquello que habamos negado y, por
tanto, confirmar nuestra suposicin, b) El mtodo de exhaustio-
nes aplicado, sobre todo, en sus ltimos libros. Se formula de for
ma paradigmtica en el Libro X del siguiente modo: Suponiendo
que tenemos dos magnitudes desiguales, si se sustrae de la mayor
una magnitud ms grande que la mitad de sta; a lo que queda se le
quita otra magnitud mayor que la mitad y as sucesivamente, que
dar una magnitud menor que la que se ha dado o supuesto como
menor. Por este procedimiento, somos capaces de encontrar una
magnitud ms pequea que cualquiera dada, por lo que existe un
continuo, ya que no hay mnimo.

2.4.3. Arqumedes

Arqumedes de Siracusa*6 ha sido el matemtico ms fino de la


Antigedad, y acaso la inteligencia ms aguda de toda la humani-

56. A rqum edes (S iracusa, Sicilia, 287 a.C .-d. 212 a.C .) fue fsico, m ate
m tico e inventor griego. Sus aportaciones en fsica, a las que debe su fam a por
encim a de todo, se centran en la m ecnica y en la bidrosttica. En la m em oria
colectiva lia quedado su aforism o sobre la aplicacin de la ley de la palanca por
112 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

dad hasta el Renacimiento. Para comprender, en efecto, la profun


didad y la agudeza de su mente hay que ponerse a resolver con po
tentes mtodos de clculo moderno los difciles problemas que l
resolvi sin esos mtodos. Arqumedes ha hecho inventos y descu
brimientos en cuatro campos: geometra, aritmtica, fsica e inge
niera. En geometra lleg a ser el ms grande matemtico de la
poca y, anticipndose en el clculo, invent mtodos generales
para encontrar las reas de figuras planas de contorno curvilneo
(cuadratura de la parbola) y los volmenes limitados por superfi
cies curvas. Aplic estos mtodos a muchos casos especiales, tales
como ei crculo, la espiral, la esfera, y a superficies de revolucin
engendradas por rectngulos (cilindros), tringulos (conos), par
bolas (paraboloides), hiprbolas (hiperboloides) y elipses (esferoi
des), al girar alrededor de sus ejes principales; todo ello fundamen
tal para el posterior estudio de las matemticas. Tambin mejor el
sistema griego de numeracin.
En su obra utiliz con asombrosa habilidad el mtodo de ex-
haustiones inventado por Eudoxo. Podemos considerar brevemen
te cmo lo aplic para hallar la circunferencia y el rea del crculo.
Se inscribe en el crculo un hexgono regular, ABCDEF. Trazando
tangentes al crculo por los puntos A, B, C, D, E, F, podemos for
mar otro hexgono regular que est circunscrito al crculo. Los pe
rmetros de los hexgonos circunscrito e inscrito son respectiva-

l descubierta: D adm e un punto de apoyo y levantar el m undo. A l se debe,


adem s, la invencin de m quinas sim ples com o el tornillo y el polipasto, e m
pleado para m over cuerpos pesados. Pero el descubrim iento ms conocido es el
llam ado principio de A rqum edes: Todo cuerpo sum ergido en un (luido ex p eri
menta un em puje hacia arriba igual al peso del volum en del fluido desalojado.
Para defen d er la ciudad invent la polea com puesta y los espejos ustorios, m e
diante los cuales incendi la flota rom ana. M uri a m anos de un so ldado en el
saqueo rom ano de S iracusa com andado por M arcelo. M ucho despus, cuando
C icern ocup el cargo poltico de cuestor en S icilia (75 a.C .), hizo restaurar la
tum ba de A rqum edes y m anifest gran adm iracin por el sabio. Su figura y sus
obras, poco conocidas en la Edad M edia, fueron redescubiertas durante el R ena
cim iento y ejercieron gran influencia sobre G alileo, Torriceili y H uygens, en es
pecial sus tratados sobre los centros de gravedad y sobre los fluidos. Otras obras
destacables son: Sobre la esfera y el cilindro; Sobre la medida del crculo; De a
cuadratura de la parbola; Sobre las espirales y El mtodo, o carta ti Eratste-
nes.
L a c ie n c ia an tig u a: G re c ia 113

mente mayor y menor que la circunferencia del crculo. Por tanto,


calculando esos permetros, podemos poner un lmite superior y un
lmite inferior a la circunferencia del crculo. En sus obras Sobre la
esfera y sobre el cilindro y Sobre los conoides y los esferoides,
plante tas secciones utilizando elementos de la geometra eucli-
diana y legndonos su estudio sobre las espirales.
Concibi la ciencia como un mtodo deductivo y recurri a
los llamados experimentos mentales. En su Arenario, o El reloj
solar, plantea el problema de qu cantidad de granos de arena po
dra contener la esfera de las estrellas fijas e indicaba que, por
muy grande que fuese este nmero (que l calcul), se tratara
siempre de un nmero determinado. Este libro fue de gran impor
tancia para la aritmtica, ya que, en l, Arqumedes ide un nue
vo simbolismo para expresar nmeros muy grandes, superando el
sistema griego que daba a cada cifra una palabra. (Histricamen
te, por este libro se conoci la hiptesis heliocntrica de Aristar
co de Sanios).
Arqumedes fue el primero en obtener resultados de problemas
de medicin por mtodos experimentales, como la pesada. De
modo que tena ya una nocin bastante precisa de la solucin antes
de empezar a construir la demostracin matemtica. Dos slidos
del mismo material tienen pesos proporcionales a sus volmenes,
de modo que el volumen desconocido de uno de ellos puede ser es
timado a partir del volumen conocido del otro mediante pesadas.
Este mtodo de descubrimiento matemtico habra sido sin duda
objeto de los ms furiosos anatemas por parte de Platn, pero Ar
qumedes era hombre moderno en materia de libertad heurstica.
Sus demostraciones matemticas eran, por lo dems, impecables
cuando llegaba a ellas.
Adems de gran matemtico, Arqumedes destac como inge
niero e inventor. Ide mquinas balsticas para la defensa de Sira-
cusa del asedio romano y, en dicho asedio, aplic sistemas de espe
jos ustorios para quemar a distancia las velas de las naves romanas,
aprovechando la concentracin de los rayos solares. Tambin cons
truy un planetario, que ms tarde fue transportado a Roma. Se le
atribuyen, adems, otros varios inventos mecnicos. Descubri el
principio de flotacin y las densidades relativas, hallando que la
corona del rey Hiern, segn cuenta la tradicin, haba sido falsea
114 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

da . En su Tratado sobre los cuerpos flotantes, establece los prin


cipios de la hidrosttica y da una base terica para explicar la cons
truccin de barcos.
En el campo de la mecnica, sus investigaciones se centraron
en el equilibrio de planos, donde establece las bases tericas de la
esttica y en particular las leyes de la palanca. Establece que un
plano recto apoyado sobre un punto y con dos puntos iguales en sus
extremos, a distancias iguales del centro los pesos mantendrn un
equilibrio; a distancias desiguales del centro, se inclinarn hacia el
peso ms alejado del centro. Arqumedes descubre, mediante estas
investigaciones, la proporcionalidad entre las distancias y los pesos
especficos en una palanca. Desde esta teora, desarroll los aspec
tos tcnicos con los que haca sus mquinas. Arqumedes, a pesar
de ser un hombre especialmente dotado para la mecnica, no pudo
escapar de su tiempo, y se consider ms un matemtico que otra
cosa. Por ello, se muestra ms orgulloso de sus estudios de mate
mticas que de las obras que tanto impresionaron.

2.4.4. Apoonio de Prgamo

El otro gran matemtico es Apoonio de Prgamo (260-200).


Estudi en Alejandra, ense en Prgamo y, al igual que Euclides,
se dedic a estudiar, sistematizar y replantear problemas anteriores.
Menecmo y Euclides se haban limitado a iniciar el estudio del
tema de las secciones cnicas. En su obra sobre secciones cnicas,
considerada como un documento base actualmente, Apoonio lo re
plantea a fondo, introduciendo la terminologa necesaria para la ex
plicacin de estas secciones, nombrndolas como elipses, parbo
las e hiprboles. Gracias a Apoonio, esta rama de la geometra
estuvo lista cuando la necesitaron los astrnomos.
Despus de Euclides, Arqumedes y Apoonio, Grecia no tuvo
ningn gemetra de la misma talla. Los escritos de Hern de Ale-

57. La historia probablem ente apcrifa recuerda cm o celebr A rqum edes


haber descubierto que la corona de Hiern II haba sido adulterada: observando el
agua que, al baarse, rebosaba de su baera y saltando desnudo a la calle gritando
ureka: lo encontr!.
L a c ie n c ia an tig u a: G recia 115

jandra en el siglo I d.C. muestran cmo elementos de la tradicin


aritmtica y de medidas de los babilonios y egipcios convivieron
con las construcciones lgicas de los grandes gemetras. Los libros
de Diofante de Alejandra en el siglo III d.C. continuaron con esta
misma tradicin, aunque ocupndose de problemas ms complejos.
En ellos Diofante encuentra las soluciones enteras para aquellos
problemas que generan ecuaciones con varias incgnitas. Actual
mente, estas ecuaciones se denominan diofnticas y se estudian en
el anlisis diofntico.
3

C ien cia antigua: C h in a

I n t r o d u c c i n

La inmensa China, separada de Occidente por altas mesetas, es


tepas y desiertos, elabor aisladamente una civilizacin original
que se difundi despus hacia Japn, Corea y Vietnam. La historia
de China es, en lo esencial, la historia de un pueblo nico que usa
una sola lengua y cuyo sistema de escritura no ha cambiado funda
mentalmente desde su aparicin, hace ms de tres mil aos. Nadie
se asombra ante la antigedad de tal tradicin cultura! ms que los
mismos chinos.
Los restos de un Homo erectas hallado en la cueva de Zhoukou-
dian, cerca de Pekn, asociado a huesos de animales, tiles Uticos
usados para cortar, raer y hendir y huellas de hogares, han sido da
tados con una fecha que se remonta a casi medio milln de aos. La
mayor parte de los huesos encontrados en la cueva fueron posible
mente llevados all por animales carnvoros, seguramente hienas.
Los sencillos hogares en este lugar representan el testimonio ms
antiguo del uso del fuego por seres humanos, al margen de escasos
y controvertidos casos en Africa. El hombre lleg al Lejano Oriente
procedente de Asia central o del sureste asitico, donde se han halla
do ejemplares de Homo erectus primitivos de hace 1,8 millones de
aos. Poblaciones de este homnido quiz persistieran hasta unos
250.000 aos en China, mucho ms que en ninguna otra parte. Es
reducido el nmero de testimonios de grupos de cazadores y reco
lectores a finales del pleistoceno en China; tan slo en el norte se
118 H i s t o r i a b s i c a ele la c i e n c i a

han encontrado algunos yacimientos, como el de Sjara-osso-gol,


zona que hace unos 30.000 aos estaba ocupada por grupos que es
tablecieron campamentos cercanos a recursos acuferos al aire libre
y que vivan, probablemente, en sencillas chozas y empleaban tiles
lticos para raer y cortar; se han conservado algunos restos de ani
males. Durante la poca posglacial, proliferaron los asentamientos a
lo largo de ros y lagos, especialmente en el sur, cuyos habitantes
explotaron las plantas y animales que haba a su alrededor; con el
paso del tiempo acabaran por plantar semillas.
En el noroeste de China y hacia el IV milenio, se localizan los
poblados agrcolas de la cultura de Yangshao, en torno al valle del
ro Yang-ts (o ro Amarillo), que han sido tambin asociados a la
cermica cordada impresa. Los investigadores dudan sobre el gra
do de desarrollo de la agricultura en esta cultura. Los pobladores
explotaron las plantas silvestres y la fauna de la zona, en especial el
cultivo del panizo comn y la domesticacin de perros y cerdos. El
yacimiento de Banpocun en la provincia de Shaanxi, prototipo de
asentamiento de esta cultura, estaba rodeado por un foso y posea
numerosas construcciones de habitacin de zarzo recubiertas de ba
rro y parcialmente subterrneas. En el centro del poblado haba una
estructura grande y elaborada que acaso fuera la casa de un impor
tante personaje o quiz un edificio pblico. Adems de la agricul
tura, los pobladores criaron gusanos de seda, tejieron hilo, tallaron
jade y en las ltimas fases elaboraron una caracterstica cermica
pintada. Dado que los objetos hallados en los distintos yacimientos
son sorprendentemente similares, algunos investigadores piensan
que surgieron grupos socioeconmicos de artesanos especializados.
Tras una serie de complejos cambios sociales, polticos y eco
nmicos que afectaron a los grupos de la cultura de Yangshao, sur
gi la cultura de Longshan en el norte de China. Como en la cultu
ra anterior, existe una gran similitud entre los objetos hallados en
los distintos poblados de la cultura de Longshan, especialmente en
la bella cermica negra. Los poblados aumentaron de tamao, los
rodearon de grandes murallas y estuvieron habitados durante ms
tiempo. Continu el cultivo de cereales y se introdujo el arroz, pro
cedente del sur. Tambin hay testimonios de la fabricacin de ar
mas y de muertes violentas, lo que induce a pensar en la existencia
cada vez ms frecuente de conflictos sociales. Aparece, por vez pri
C ie n c ia antigua: C h in a 119

mera, la escritura sobre huesos y caparazones de tortugas, que ser


va de orculos y smbolos cuyo significado est relacionado con
tcnicas adivinatorias. La excelencia de los objetos de artesana, la
escritura, las murallas y la variada riqueza de ajuares funerarios su
gieren la compleja estratificacin social de la cultura de Longshan.
Los cambios internos que se produjeron en la cultura Longshan
permitieron su evolucin gradual hasta dar origen a la primera civi
lizacin china, que engloba las dinastas Xia y Shang. La mayor
parte de la informacin sobre este perodo procede de los yacimien
tos cercanos a Zhengzhou, y, durante la dinasta Shang (1480-1050
a.C.), aparecen los primeros documentos escritos, al igual que la ar
quitectura monumental, la especializacin artesanal, las ciudades y
una notable jerarquizacin social y poltica: Anyang, la segunda ca
pital de la dinasta Shang, tena un recinto amurallado que aislaba
las residencias nobiliarias, mientras que los artesanos y los agricul
tores vivan en el exterior; estos artesanos fabricaron los objetos ca
ractersticos de este perodo, entre los que destacan las manufactu
ras de bronce.
Cerca de Anyang, se han excavado el centro administrativo y
ceremonial de Xiaotun y la necrpolis real de Xibeigang; estos ya
cimientos de la dinasta Shang han proporcionado miles de huesos
utilizados para la adivinacin que ofrecen nueva informacin sobre
esta cultura. Los espectaculares objetos de arte y otros signos de ri
queza, adems de los indicios de numerosos sacrificios humanos
aparecidos en el cementerio real, muestran el poder poltico y eco
nmico de la nobleza. Todos los rasgos caractersticos de la civili
zacin china estaban ya establecidos en el momento en que la di
nasta Shang fue sustituida por la Zhou a finales del II milenio a.C.
Los Zhou (1122 a.C.-256 a.C.) expandieron su poder por el norte
hasta Manchuria y por el sur ms all de la cuencia del Yangts.
Dentro de estos lmites, los avances agrcolas (irrigacin) y tecno
lgicos (elaboracin del hierro) permitieron mantener a gobernan
tes locales poderosos, a sus cortes y a sus guerreros. Con el paso de
los siglos, el poder se concentr en esos estados menores que, a
partir del s. V a.C., se convirtieron en los Estados Combatientes
(481 a.C.-221 a.C.).
Cuando no hacan la guerra, los gobernantes de los feudos de la
China Zhou tenan tiempo para reflexionar sobre la naturaleza del
120 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

poder y del gobierno. En sus cortes se desarrollaron las teoras


esenciales chinas sobre la sociedad. El filsofo ms destacado fue
Kungfu-ts (Confuco), quien hacia 500 a.C, estableci la base de
una tica de la vida civilizada que ha influido en la sociedad china
hasta el siglo XX. Confucio pretendi basar su filosofa poltica y
moral en el carcter y las leyes de los primeros reyes de la dinasta
Zhou.
El ms occidental de los Estados Combatientes, el de Qin resul
t el vencedor final. En el 221 a.C. se convirti en su soberano Shi
Huang Di el Primer Emperador t quien a sus once aos de
reinado estableci el marco del mayor estado que el mundo haba
visto hasta entonces. Su reino se extenda hasta alcanzar el mar de
China Meridional y Asia central. Por el norte, su frontera con los
nmadas quedaba definida por la mxima construccin humana; la
Gran Murralla. Con una media de 9 m de alta, se extiende 2.400 km
por el norte de China. Dentro de estos lmites, los habitantes fueron
reclutados para construir un extenso sistema de carreteras, as como
la Muralla. Se reorganizaron y estandarizaron las leyes, la adminis
tracin, la escritura, la moneda y los pesos y medidas del imperio.
El gobierno Qin no sobrevivi mucho a Shi Huang Di, pero los
cimientos del imperio se haban establecido con firmeza. Bajo la
dinasta siguiente, Han, el imperio chino estableci sus fronteras
tradicionales. A finales del s. II a.C., se extenda al oeste hasta Asia
central, al sur hasta Vietnam, y al este hasta Corea. Sin embargo,
estos pases estaban demasiado alejados como para poder ser rete
nidos mucho tiempo y, aunque siempre mantuvieron una fuerte in
fluencia china, siguieron su propio camino poltico. Durante la di
nasta Han (202 a.C.-220 d.C.), el acontecimiento cultural y
religioso ms relevante es, sin duda, la expansin del budismo. El
budismo haba nacido en la India y se extendi desde este pas, a lo
largo de las rutas comerciales asiticas que florecieron durante este
perodo. Aunque nunca desplazaron a las filosofas nativas, las
creencias budistas se mantuvieron como un componente importan
te de la religin y de la cultura popular china. El imperio Han esta
bleci tambin el esquema del gobierno chino. En el centro estaba
el emperador con su corte. Gobernaba a travs de una burocracia de
gran formacin, seleccionada a travs de rigurosos exmenes. El
emperador desempeaba tambin su papel poltico: el bienestar del
C ie n c ia an tig u a: C h in a 121

imperio y de su pueblo estaba ligado a su bienestar y a la realiza


cin correcta de las obligaciones religiosas. La ciudad imperial era
el foco del ritual, de la burocracia, de la riqueza y de la cultura. Las
capitales chinas con poblaciones de hasta medio milln de habi
tantes fueron, con seguridad, las ciudades mayores y ms espln
didas del mundo desde la cada de Roma y el apogeo de Londres,
Durante este perodo histrico, stos son los acontecimientos
cientficos ms relevantes:
-2701. Se desarrollan algunas nociones de aritmtica y astro
noma en China.
-2383. Finaliza la redaccin del tratado farmacolgico corea
no Pon Cho, que contiene una extensa variedad de po
ciones y remedios curativos.
C.-1765. Se adopta, en China, un nuevo calendario con la divi
sin del ao en 365 das, repartidos en doce meses.
C.-1200, Datacin de inscripciones mdicas sobre hueso o ca
parazones de tortuga halladas en China.
c.-lOOO. Se inventa, en China, la cometa, que constituye el ar
tefacto volador ms primitivo que conocemos.
C.-540. Se redacta el Tso-chuan, primera gran recopilacin de
textos mdicos realizada en China,
-500. De esta poca datan las primeras menciones conocidas
sobre la fundicin del hierro.
-350. Se escriben los primeros tratados de medicina china.
-350. Es compuesto, en China, el tratado sobre el arte de la
guerra Sun-tsu ping-fa.
-132. Se construye, en China, el ms antiguo sismgrafo co
nocido.
-126. El viajero Chang Chien regresa a China de su viaje
por Asia central con abundante informacin geogrfi
ca.
-122. Se redacta el texto chino del alquimista Huai-nan-tzu,
en el que se atestigua la creencia de una metamorfosis
precipitada de los metales.
-110. Se-ma Tsien hereda, tras la muerte de su padre, el car
go de gran astrlogo de la corte imperial china y con
122 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

tina la obra Shi-ki, por la que se le considera el pa


dre de la Historia.
-90. Fallece Pien Ts'io, primera gran figura de la medicina
china, y fundador legendario de la pulsologa.
208. Muere Hua T o, considerado como gran cirujano y
descubridor de los mtodos anestsicos.
212. Fallece el mdico chino Chang Choing-king, reputado
como inventor de la sintomatologa y teraputica chi
nas.
c. 220. Muere el astrnomo Lu Chi, autor de un mapa celeste.
229. Nace el futuro matemtico y astrnomo Wang Fan.
232. Fecha tradicional de la invencin de la carretilla en
China.

3.1. P o r q u n o h u b o c ie n c ia strjcto sensu e n C h in a

Es fundamental definir las diferencias entre la ciencia antigua y


medieval por una parte y la ciencia moderna por otra. Cuando de
cimos que la ciencia moderna se desarroll solamente en la Europa
occidental en la poca de Galileo, a finales del Renacimiento, que
remos decir que solamente all y en aquel momento se colocaron
las bases fundamentales de la estructura de las ciencias naturales tal
como hoy las conocemos, es decir, la aplicacin de hiptesis mate
mticas a la naturaleza, la total comprensin y utilizacin del m
todo experimental, la distincin entre cualidades primarias y secun
darias, la geometrizacin del espacio y la aceptacin del modelo
mecnico de la realidad.
En conexin con esto, se debe matizar el significado de la pala
bra ciencia. S definimos ciencia. como ciencia moderna ex-
. <
elusivamente, es cierto que no surgi en Europa occidental hasta
los siglos XVI y XVII, a finales del Renacimiento. Pero no es sta
la totalidad de la ciencia, pues en todas partes del mundo, los pue
blos de la Antigedad y del medievo haban puesto los cimientos
del gran edificio que haba de levantarse. Cuando decimos que la
ciencia moderna se desarroll en Europa occidental en la poca de
Galileo, queremos decir que slo all se desarroll el principio fun
C ien c ia an tig u a: C h in a 123

damental de la aplicacin de hiptesis matemticas a la naturaleza,


la combinacin de las matemticas con la experimentacin.
Albert Einstein apunt en una ocasin que no era difcil com
prender por qu China o la India no crearon ciencia en sentido es
tricto. El problema es ms bien por qu Europa lo hizo, pues la
ciencia es una de las ms arduas y desagradables empresas. La res
puesta a esta cuestin, ajuicio de C. C. Giiispie, reside en Grecia:

La ciencia deriva, en ltimo trmino, del legado de la filosofa


griega. Es cierto que los egipcios desarrollaron tcnicas de agrimen
sura y llevaron a cabo ciertas operaciones quirrgicas con una finura
notable. Los babilonios disponan de artificios numricos de gran in
geniosidad para predecir los modelos de planetas. Pero ninguna civi
lizacin oriental fue ms all de la tcnica o la taumaturgia para al
canzar la curiosidad sobre las cosas en general. Entre todos los
triunfos del genio especulativo griego, el ms inesperado, el ms real
mente nuevo fue precisamente su concepcin racional del cosmos
como un todo ordenado que funciona segn leyes cognoscibles por el
pensamiento'.

No cabe duda de que en las primeras fases de la ciencia moder


na, cuando la mecnica, la dinmica y la fsica celeste y terrestre
tomaron su forma moderna, la contribucin griega fue la principal,
La geometra deductiva euclidiana y la astronoma planetaria pto-
lemaica fueron ciertamente los principales factores en el nacimien
to de la ciencia moderna. Pero, a pesar de Ptolomeo y Arqumedes,
los antiguos occidentales, en general, no experimentaron. La mayor
objecin a quienes como Gillispie basan la superioridad euro
pea en su raz helenista es probablemente sta: el hecho de que los
griegos no fueron realmente experimentadores. En palabras del si
nlogo j. Needham:

La experimentacin controlada es, con seguridad, el mayor des


cubrimiento metodolgico de la revolucin cientfica del Renaci
miento, y nunca se ha demostrado de modo convincente que ningn
grupo anterior de occidentales la comprendiese totalmente. No me1

1. Gillispie, C.C.: The Ed>e of Objectivity; an Essay in the Hlstory of Scien-


lijlc deas, Princeton New Jersey, 1960.
124 H i s i o r i a - b s i c a d e la c i e n c i a

propongo reclamar este honor tampoco para los chinos medievales,


pero tericamente estuvieron tan cerca de ella como los europeos, y
en la prctica en muchas ocasiones fueron ms qll (...) Seguramente
sera mejor prestar ms atencin a la historia y a los valores de las ci
vilizaciones no europeas, de hecho no menos elevadas y geniales que
la nuestra. Renunciemos, pues, a ese orgullo intelectual que se precia
de que nosotros somos la gente, y la sabidura naci con nosotros".
Enorgullezcmonos del innegable hecho histrico de que la ciencia
moderna naci en Europa y slo en Europa, pero no reclamemos por
eso una patente perpetua. Porque lo que naci en tiempos de Galileo
fue un paladn universal, la saludable ilustracin de todos los hombres
sin distincin de raza, color, fe, ni patria, que a todos nos cualifica y
de la que todos participamos. Ciencia moderna universal, s; ciencia
occidental, no!2.

No se ha de limitar, pues, el mundo de la ciencia y la tecnolo


ga a Europa, y a lo que Europa recibi de esas transmisiones. Du
rante los primeros catorce siglos de la era cristiana, China transmi
ti a Europa una verdadera abundancia de descubrimientos, que
Occidente reciba muchas veces sin tener una idea clara de dnde
se haban originado. Las contribuciones asiticas, es fuerza recono
cerlo, no estuvieron ausentes del cambio decisivo, pues, aparte del
lgebra y de las tcnicas bsicas de numeracin y computacin
indo-chinas, este ltimo pas aport todos los conocimientos bsi
cos sobre los fenmenos magnticos, un campo de estudio radical
mente distinto del que haba cultivado la fsica griega, y cuyo efec
to sobre las etapas iniciales de la ciencia moderna, a travs de
Gilbert y Kepler, fue de importancia capital.
Por lo que hace a la tcnica, China ocupa una posicin de abso
luto dominio. En el conjunto de sus contribuciones, mencionare
mos, entre otras cosas, los tiles arreos para caballos, la tecnologa
del hierro y del acero, el invento de la plvora y el del papel, la me
cnica de relojera y otros ingenios bsicos, tales como la correa de
transmisin, la traccin en cadena, y el mtodo normal de conver
tir el movimiento rotatorio en rectilneo, junto con puentes en arco
de segmento y tcnicas nuticas, como el timn de codaste. En

2. N hedham , J.: La gran titulacin. Ciencia y sociedad en Oriente y Occiden


te, Alianza Universidad, M adrid, 1977, pp. 49-53.
C ie n c ia antigua: C h in a 125

suma, el mundo debe mucho ms a los modestos artesanos de la


China antigua y medieval que, pongamos por caso, a los mecnicos
alejandrinos. Pero, en este punto tropezamos con una paradoja sor
prendente: mientras que muchos de estos inventos, incluso la ma
yora de ellos, tuvieron un efecto revolucionario sobre la sociedad
occidental, China tuvo una extraa capacidad para absorberlos y
permanecer relativamente inalterada. Trataremos de dar respuesta a
este enigma ms adelante.
Ahora deberamos tratar de responder a esta cuestin: Por
qu la ciencia moderna, con la matematizacin de las hiptesis
acerca de la naturaleza y los subsiguientes efectos sobre la tecnolo
ga avanzada, consigui este auge meterico solamente en occiden
te durante la poca de Galileo? se preguntaba el sinlogo Jo-
seph Needham hace casi ya tres dcadas. Es cierto que hasta que se
universaliz, gracias a su fusin con las matemticas, la ciencia na
tural no fue patrimonio comn del gnero humano. Las ciencias
medievales estaban estrechamente unidas al medio ambiente tnico
en el que surgan, y era muy difcil, si no totalmente imposible, que
pueblos de culturas distintas pudieran encontrar una base comn
para el dilogo. Adems, la mutua incompatibilidad de los sistemas
conceptuales de origen tcnico restringi gravemente los posibles
contactos y transmisiones en el campo de las ideas cientficas. Esta
es la razn por la cual los factores tecnolgicos se difundieron a lo
largo y ancho del mundo antiguo, mientras que los cientficos no lo
hicieron.
Y aada otra interesante cuestin: Por qu, entre el siglo I
a.C. y el siglo XVI d.C., la cultura asitica oriental fue mucho ms
eficaz que la europea occidental en su aplicacin del conocimiento
de la naturaleza a fines prcticos? Y responda: Solamente un
anlisis de las estructuras sociales y econmicas de las culturas
oriental y occidental sin olvidar el gran papel jugado por los sis
temas ideolgicos podr finalmente sugerirnos la explicacin de
ambos problemasJ. Profundicemos, pues, en estos factores.3

3. Ibdem, p. 17.
126 H i s t o r i a b s i c a d e ia c i e n c i a

a) Anlisis de las estructuras sociales

Es doctrina comn que la civilizacin china tiene sus orgenes


en el feudalismo que se desarroll a partir de 1500 a.C., aproxima
damente. Debemos recordar que la civilizacin china fue bien dife
rente de todas las otras grandes civilizaciones. Sabemos que la me-
sopotmica y egipcia estuvieron estrechamente ligadas entre s
desde fecha muy temprana, e, igualmente, que la antigua civiliza
cin india tuvo contacto con la babilnica. La nica civilizacin ri
berea que no se relacion ntimamente con aqullas fue la del Ro
Amarillo, cuna del pueblo chino. Esta civilizacin se relacion algo
ms con la Edad del Bronce en Europa, pero siempre tuvo ms in
dependencia que contactos con Occidente.
Sobre la posicin social de los cientficos, ingenieros y artesanos
en la sociedad feudal-burocrtica china, llama la atencin el carcter
relativamente oficial de la ciencia, bsica y aplicada. Segn se ha
hecho notar, el astrnomo chino no era un ciudadano al margen de
las convenciones de la sociedad, como quiz s lo era en las ciudades
helnicas el astrnomo griego. Aqul, en cambio, era un funcionario
civil alojado a veces en un ala del palacio imperial y perteneciente a
una oficina que era parte integrante de la burocracia oficial.
La sociedad china antigua y medieval estaba dividida en cinco
grupos: en primer lugar, los altos funcionarios, los cientficos que
haban conseguido el xito en su trabajo; en segundo lugar, los ple
beyos; en tercer lugar, los miembros de los grupos semiserviles; en
cuarto lugar, los esclavos, y en quinto lugar, un grupo muy signifi
cativo de oficiales inferiores, es decir, letrados que no haban podi
do ascender por los peldaos de la burocracia.
A los altos funcionarios provinciales se deben importantes pro
gresos tcnicos. As, la introduccin del fuelle metalrgico movido
por agua se atribuye a Tu Shih, que fue prefecto de Nanyang en el
ao 31 d.C. Entre los altos funcionarios, se debe mencionar tam
bin a Chang Hng. Este fue, no slo el inventor del primer sism
grafo aparecido en cualquier civilizacin, sino adems el primero
en aplicar potencia motriz a la rotacin de los instrumentos astro
nmicos, uno de los ms sobresalientes matemticos de su tiempo
y el padre del diseo de las esferas armilares. Lleg a ser presiden
te de la Cancillera Imperial.
C ie n c ia an tig u a; C h in a 127

Es bastante probable que los primeros molinos de agua y fue


lles metalrgicos se debiesen al trabajo de los tcnicos al servicio
de Tu Shih. Un sobresaliente ejemplo de ello lo constituye Shen
ICua, una de las ms grandes cabezas cientficas de la historia chi
na; En su interesante y polifactico libro cientfico, el Mng Chhi
Pi Than (Ensayos sobre la laguna de los sueos), describe la in
vencin de la imprenta de tipos mviles por Pi Shng alrededor de
1045, y dice que, al morir dicho plebeyo, su coleccin de tipos
pas a poder de mis seguidores, que lo han guardado como una
preciosa posesin hasta ahora. Esto proporciona una evidencia de
los tcnicos reunidos en torno a patronos que eran funcionarios im
portantes. Sin embargo, el mayor grupo de inventores est repre
sentado por plebeyos, maestros artesanos que no eran ni funciona
rios, ni peones, ni pertenecan a las clases semiserviles. Junto a Pi
Shng, ya citado, tenemos al gran constructor de pagodas Y Hao,
que seguramente tuvo que dictar su famoso Mu Ching (Manual
del trabajo en madera) a un escribano.
Y Hao vivi en el siglo X de nuestra era, pero en cada dinas
ta podemos encontrar una figura semejante. En el siglo II vivi
Ting Huan, de gran renombre por su trabajo de predecesor de la
suspensin de Cardano. El siglo VII fue la poca de Li Chhun, el
constructor de puentes de arco escarzano; y el siglo XII, la poca
del mayor arquitecto naval de la historia china, Kao Hsan, que se
especializ en la construccin de barcos de guerra con mltiples
ruedas de paletas.
El tercer grupo lo constituyen brillantes cientficos y tcnicos,
cuyo nivel social en su poca fue, sin embargo, muy bajo. El nico
de ellos que, al parecer, perteneci a la clase semiservil fue Hsintu
Fang. En su juventud entr al servicio de un prncipe de la dinasta
nrdica Wei como dependiente o asistente. Este prncipe haba co
leccionado muchas piezas de aparatos cientficos esferas amula
res, globos celestes, vasos hidrostticos, clepsidras, anemmetros,
etc. y haba heredado tambin una extensa biblioteca. Las cir
cunstancias polticas obligaron al prncipe a huir, y Hsintu Fang es
cribi libros cientficos y militares que aqul haba proyectado.
El cuarto grupo lo componan los esclavos. Son muy raros los
ejemplos de teenlogos que fuesen positivamente esclavos, aunque
no podemos olvidar a Kng Hsn, el cual comenz como cliente
128 H i s t o r i a b s i c a d e la c ie n c i a

del gobernador de Ling-nan, pero cuando muri su protector, en lu


gar de regresar a su casa, se uni a algunas tribus del sur y final
mente capitane una sublevacin. Cuando sta fue sofocada y
Kng Hsn capturado, un general, Wang Shih-Ch, percatndose de
su habilidad tcnica, le salv de la muerte y le admiti entre los es
clavos de su familia. Su posicin all no era, sin embargo, tan baja
que no pudiese recibir instruccin de un antiguo amigo, Kao Chih-
Pao, que, entretanto, se haba convertido en el astrnomo real y,
como resultado de ello, Kng Hsn construy una esfera armilar o
globo celeste que giraba continuamente por energa hidrulica. El
emperador le recompens por ello, convirtindole en esclavo dei
gobierno y adscribindolo al Departamento de Astronoma y Ca
lendario.
Finalmente, encontramos el ltimo grupo de tcnicos y uno de
los ms numerosos, el de funcionarios de baja graduacin. Eran
hombres con la suficiente formacin, aunque fuesen de origen mo
desto, para entrar en las escalas de la burocracia, pero cuyos pecu
liares talentos o personalidades frustraban toda esperanza de una
carrera brillante. Entre ellos, debemos incluir a Li Chieh, quien,
apoyndose en las antiguas obras de Y Hao y otros, compuso el
mayor y definitivo tratado de cualquier poca sobre la tradicin mi
lenaria de la arquitectura china y de la tecnologa de la construc
cin, el Ying Tsao Fa Shih. Yen Su fue una figura semejante a la de
Leonardo investigador, pintor, tecnlogo e ingeniero bajo el
emperador Jen Tsung de la dinasta Sung. Dise el tipo de clepsi
dra4 con rebosadero que continu utilizndose durante largo tiem
po; invent cerraduras y llaves especiales y leg especificaciones
para vasos hidrostticos, podmetros y carros que se dirigan auto
mticamente al sur. Sus escritos incluan tratados sobre relojera y
sobre las mareas, pero la mayor parte de su vida transcurri en
puestos administrativos provinciales. Tambin son dignos de men
cin dos hombres de la mayor importancia en la historia preeuro

4. Clepsidra (del griego kleptein, robar, e hydro, agua), tam bin llamado
reloj de agua, antiguo instrumento para m edir el paso del tiem po a partir del flujo
de agua a travs de un pequeo orificio. Las horas estaban m arcadas en las pare
des de la vasija en la que caa el agua o en el recipiente desde donde flua. A lgu
nos relojes de agua indicaban la hora m ediante el nivel de un flotador.
C ie n c ia an tig u a: C h in a 129

pea del reloj mecnico. Liag Ling-Tsan, asistente de I-Hsing en el


siglo VIII, fue un oficial de baja graduacin en el ministerio de la
guerra, y Han Kung-Lien, el principal colaborador de Su Sung, 350
aos despus, fue solamente un secretario interino en el ministerio
de personal. Fue este grupo de funcionarios de baja graduacin el
que proporcion uno de los ms sorprendentes textos sobre la vida
de los tecnlogos y cientficos en la China medieval que han llega
do hasta nosotros.
Pero lo cierto es que, a pesar de la superioridad de la antigua fi
losofa china y de la importancia de los descubrimientos tecnolgi
cos hechos por los chinos a lo largo de toda la historia subsiguien
te, la civilizacin de aquel pas estuvo bsicamente imposibilitada
para dar origen a la ciencia y tecnologa modernas. Un factor pode
rosamente explicativo de tal hecho es, ajuicio del sinlogo Joseph
Needham, que la sociedad que se desarroll en China tras el pero
do feudal no era la adecuada para tal evolucin. En palabras de Ne
edham:

Cuando, hacia el siglo XVI, el feudalismo europeo decay, el


capitalismo lo sustituy. Entonces ocurri el acceso de los comercian
tes al poder, que dio lugar primeramente al capitalismo mercantil, y
ms tarde al industrial. Pero en China, cuando el feudalismo de la
Edad de Bronce termin y vino la Edad Imperial, no tuvo lugar una
suspensin temporal del feudalismo por una ciudad-estado imperialis
ta, como Roma. Sucedi algo muy distinto. El antiguo feudalismo
chino fue sustituido por una forma especial de sociedad que no ha te
nido su paralelo en occidente. Se ha llamado burocracia asitica, y en
ella se suprimen todos los seores, excepto uno, el Hijo del Cielo, el
Emperador, que gobierna el pas y recauda todos los impuestos a tra
vs de un gigantesco aparato burocrtico5.

Los que construyeron ese aparato llamado mandarinato fueron


los confucianos, y durante dos mil aos los taostas ejercieron una
accin de control colectivista, que no encontrara justificacin has
ta la llegada del socialismo en nuestros das. Todo esto era algo
desconocido en Occidente, y requiere un estudio intenso y especial,
pero tuvo, ciertamente, un gran efecto: evit que la clase mercantil

5. Needham, J.: La gran titulacin, op. cit., pp. 178-179.


130 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

se hiciera con el poder. Preguntarse por qu a ciencia y la tecnolo


ga moderna nacieron en nuestra sociedad y no en China es lo mis
mo que preguntarse por qu no hubo all Renacimiento, ni Refor
ma, ni ninguno de los fenmenos cruciales de aquel gran perodo
de transicin, de los siglos XV a XVIII. Tan importante como ste
son, a juicio de Needham, los factores ideolgicos, materia de
nuestro prximo apartado.

b) Anlisis de ios factores ideolgicos y jurdico-teolgicos

El taosmo es uno de estos decisivos factores ideolgicos. El


taosmo designa a la vez un sistema filosfico y una religin or
ganizada, derivados ambos de las enseanzas de uno de los grandes
filsofos chinos de la Antigedad, Lao-ts, que la tradicin consi
dera contemporneo de Confucio (s. VI-V a.C,). El Tao T Ching
(Canon de la Virtud del Tao), en el que se hallan recogidos pen
samientos y mximas de Lao-ts, constituye la base del taosmo,
junto con los escritos de dos de sus mayores discpulos, Chuang-
Ts y Lieh-Ts. El punto de partida de los pensadores taostas no
es exclusivamente filosfico, sino tambin mgico-religioso, y se
basa en disciplinas (alimentarias, respiratorias e higinicas) mucho
ms antiguas, ya practicadas por los chamanes, con el fin de retra
sar indefinidamente el envejecimiento del individuo, asegurando
una inmortalidad espiritual y material al mismo tiempo, y de forta
lecer el cuerpo hasta hacerlo capaz de afrontar, en el universo, via
jes en estado de xtasis. Sobre esta base de tradiciones mgico-
chamnicas, se habra desarrollado la filosofa taosta, que opone al
rigor moral y a los ritos y a la organizacin socio-poltica confucia-
nos, un ideal de vida autnoma, natural, libre y alegre.
No obstante, tampoco los taostas, a partir de Lao-Ts, escapan
a la preocupacin, comn a todo el pensamiento chino, de impar
tir reglas de vida vlidas para la convivencia social humana: si un
gobernante quiere atenerse al Tao, debe reducir al mnimo la inje
rencia de la poltica en la vida de sus sbditos,, segn la mxima
si yo practico el no-actuar, el pueblo se transforma por s slo.
El taosmo, cuyas ideas eran demasiado utpicas para que un go
bierno pudiese adoptarlas, fue reconocido como doctrina oficial
solamente por un corto perodo, en el siglo VIII, mientras durante
C ie n c ia antigua: C h in a 131

dos mil aos el estado chino tuvo, por el contraro, un carcter


confuciano.
El taosmo ejerci, no obstante, una profunda influencia sobre
todo el pensamiento chino, contribuyendo a la concepcin del poder
(fundado en parte en la posesin de requisitos mgico-religiosos es
peciales) y de las teoras de gobierno. Notable ha sido posteriormen
te la aportacin del pensamiento taosta al arte, a la literatura y, so
bre todo, a la poesa. Muchos autores reconocen en el taosmo el
mrito de haber hecho progresar la qumica y la medicina a travs de
la alquimia y la investigacin de hierbas medicinales que deban ase
gurar la inmortalidad, Pero los taostas se dedicaron slo a dichas
prcticas cuando, en el siglo II a.C., con Chang Tao-Ling (famoso
taumaturgo que se convirti en el primer Maestro celeste) el taos
mo se estructur como religin.
Todas las miserias de este mundo derivan de trabas, de aadi
dos superfluos y deformaciones, impuestas a la naturaleza por la
cultura, que debilitan el principio vital. Es, por lo tanto, indis
pensable, con el fin de llevar una vida mejor, encontrar la perfecta
sencillez del ser en el estado primordial, adaptndose a los ritmos
de la vida universal. Hay que ser como el Gran Todo, el cual es si
lencio, serena y perfecta indiferencia. Partiendo del ejemplo de la
naturaleza que se caracteriza, al menos en apariencia, por el no-ac
tuar (wu wei), los filsofos taostas se dedicaron a la reflexin so
bre el principio csmico, que da origen a la substancia y a la forma
del ser en su persistir y en su mudar. Dicho principio se identifica
con el Tao y en l acta una virtud o fuerza vital, el teh, que se ex
plica plenamente en que se identifica lo ms posible con el Tao,
adoptando un comportamiento inactivo, pasivo. Es, as pues, pura
mente vitalista y amoral.
Ello no significa que el Tao, el orden csmico de todas las co
sas, no actuara de acuerdo con una medida y una norma, sino que
los taostas tendan a considerarla como inescrutable para el enten
dimiento humano. Quiz no resulte aventurado decir que esa fue la
razn por la cual, cuando se les confi la tutela de las ciencias a lo
largo de la historia china, aquella ciencia tuvo que desarrollarse a
un nivel eminentemente emprico. Adems, no es irrelevante el he
cho de que sus ideas sociales tuvieran menos utilidad que las de
cualquier otra escuela de derecho positivo, puesto que intentaban
132 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

volver al colectivismo tribal primitivo, en el que nada se formula


ba ni escriba. Como todo funcionaba perfectamente en la coopera
cin comunal, no podan sentir inters por la ley abstracta de nin
gn legislador.
El Tao es un elemento fundamental del pensamiento chino. Jun
to con la doble nocin de yin y yang, constituye una constante de la
historia de la religin y de la filosofa chinas, desde la ms remota
antigedad. El trmino significa todava hoy, en el lenguaje corrien
te, la va, el camino, y, por extensin, el curso de las cosas, sir
viendo para indicar el principio del movimiento que acta en todo
proceso natural: movimiento entendido no como movimiento mec
nico, sino como flujo vital y continuo que forma el tejido mismo de
la realidad. El elemento dinmico del Tao se debe a la alternancia de
las dos fuerzas complementarias y opuestas, el yin (principio feme
nino, tenebroso, hmedo, pasivo, fro, negativo, etc.) y el yang
(principio masculino, activo, clido, seco, luminoso, positivo, etc.),
cuya accin combinada preside los cambios de todo el Universo.
Yin y yang originariamente significan las zonas de sol y umbra
de una montaa o los mrgenes de un ro. En realidad, se es su uso
principal hasta finales del siglo IV a.C.6. Todas las substancias, los
objetos, los ritmos del universo estn dominados por esta alternan
cia polar. El mundo no presenta ninguna apariencia que no respon
da a un orden cclico, a la alternancia de dos manifestaciones
opuestas y complementarias, y ni siquiera el tiempo se escapa a
esta polaridad. El Tao, suprema conjuncin de los opuestos, consti
tuye el elemento primero con el que es preciso identificarse con ab
soluta entrega para escapar a las limitaciones de la vida social.
En la seccin Nei Ching (que sobrevivi en el Yeh Chiieh Sha)
encontramos un pasaje bastante iluminador acerca de la concepcin
del yin y del yang dentro de la filosofa china:

E l re y d e Y e h d ijo : P u e sto q u e a n a liz a s los a c o n te c im ie n to s


h u m a n o s c o n ta n ta b rilla n te z y p re d ic a s u n a c u id a d o s a re fle x i n an tes
d e a c tu a r, q u iz s p u e d a s d e c irm e si los fe n m e n o s n a tu ra le s tie n e n un
s ig n ific a d o a d v e rs o o fa v o ra b le (en re la c i n co n el h o m b re )

6. Cfr. L l o y d , G.E.R.: Adversarles and Atforifies, nvestigai'ions into anden!


Greek and Chnese Sciences, Cam bridge University Press, 1996, pp. 122-123.
C i e n c ia m lig u a: C h i n a 133

C ii N i re s p o n d i : C ie rta m e n te lo tie n e n . S o n el Y in y e l Y ang


p re s e n te s en to d a s las c o sa s los q u e les d an to d o su chi-kang (es d ecir,
su s c o m p o s ic io n e s fija s y su s m o v im ie n to s e n re la c i n c o n o tra s c o
sa s , e n la te la d e a r a a d e las re la c io n e s d e la n a tu ra le z a ). D e lo q u e
d e p e n d e n la s u e rte y la d e s g ra c ia e s d e lo s m o v im ie n to s c c lic o s del
so l, d e la lu n a , d e las e s tre lla s y lo s p la n e ta s , y d e las a lte ra c io n e s re
c u r r e n te s d e d e s tr u c c i n y g e n e ra c i n (e n las e s ta c io n e s d e l a o ).
P u e s (lo s chhi d e lo s e le m e n to s) el M e ta l, la M a d e ra , el A g u a , el F u e
g o y la T ie rra d o m in a n a lte rn a tiv a m e n te (e n su a m p lia ro ta c i n ), y la
(in flu e n c ia d e la) lu n a e n su c re c ie n te y su m e n g u a n te es e s p e c ia lm e n
te fu e rte (en m o m e n to s q u e se re p ite n re g u la rm e n te ). P e ro to d o s e sto s
c a m b io s n o so n m s q u e (flu c tu a c io n e s ) e n la re g u la rid a d fu n d a m e n
tal c c lic a (d e l Y in y e l Y ang en el G ra n Tao)t q u e n o o b e d e c e a n a d ie
(o q u e n o tie n e n a d ie q u e la g o b ie rn e , a q u ie n , p o r e je m p lo , p u d i r a
m o s re z a r). S i lo sig u e s te n d r s la p ro s p e rid a d , si v as c o n tra l, e n c o n
tra r s el in fo rtu n io . A s p u e s, el (g o b e rn a n te ) p r u d e n te r e c h a z a la s
te n ta c io n e s a las q u e los h o m b re s m e z q u in o s su c u m b e n , y a c t a c a lla
d a m e n te c o m o le c o n v ie n e , co n la e s p e ra n z a d e in flu ir al q u e n o h a
re c ib id o tal ilu m in a c i n . P ero la m a y o ra d e los h o m b re s se e sfu e rz a n
p o r c o n s e g u ir riq u e z a s y h o n o re s , ig n o ra n d o p o r c o m p le to e l e q u ili
b rio (d el Y in y d el Y ang q u e d e c id ir n su d e s tin o ) 7.

Como ha observado Lloyd, en la esfera del uso de los opuestos, la


relacin entre el yin y el yang es una relacin de interpendencia mu
tua y recproca. Incluso cuando el yang est en su estado ms fuerte,
el yin empieza a reafirmarse a s mismo. En el momento mximo del
yin, el yang comienza a emerger. El yin y el yang son opuestos, natu
ralmente, pero correlativos; son aspectuales y relacinales. Lo que es
yin, por una parte, puede ser yang, por la otra. Aunque mutuamente se
excluyen uno a otro, ninguno existe aisladamente del otro8.
Con el yin y el yang estaba relacionado el concepto de las cin
co fases (wu xing), que tradicionalmente se denomin teora de
los cinco elementos. En realidad, no se trata de substancias, sino
de procesos o, mejor an, de fases de un proceso en las transforma
ciones perpetuas de qi (energa).
Segn esto, la sntesis cosmolgica del yin-yang y las cinco fa
ses tuvieron una funcin particular en un punto de cambio en la his

7. Cit. en N e e d h a m , J.: La gran titulacin, op. cit., p. 316.


8. Cfr. L l o y d , G.E.R.: Adversarias and Autorilies, op. cit., p. 121.
34 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

toria china. El rasgo clave del sistema es la unidad de los rdenes


poltico y natural, con el Emperador haciendo el papel de mediador
entre el Cielo y la Tierra. El orden humano y social, las relaciones
jerrquicas debidas que se aplican desde el Emperador y sus minis
tros hacia padres e hijos, fue naturalizada como una imagen-espejo
del orden csmico: la reciprocidad del Cielo y la Tierra. Algunas
ideas sintetizadas as llegaron mucho antes al pensamiento chino.
Lo que era nuevo era la sntesis. Esta sirvi muy bien a las funcio
nes duales de ayudar a afianzar la posicin del Emperador y a lo
grar proporcionar una razn de ser a los literatos que haban contri
buido a proporcionar ese afianzamiento9.
Aunque sin duda se deben introducir reservas, el punto crucial
para la comprensin del uso chino del sistema de oposiciones, es
que a menudo sirve para propsitos polticos, o ms bien, que en
sentido amplio es poltico l mismo. Para propsitos analticos se
puede distinguir el orden natural y el orden social, pero en la men
talidad china clsica son partes de un nico todo. El papel del Em
perador no es poltico en sentido estricto. Para estar seguro, su go
bierno garantiza directamente el orden social, pero l tiene una
funcin csmica ms importante: el bienestar del Imperio como un
todo depende de la armoniosa relacin entre Cielo y Tierra, que el
Emperador con su propio comportamiento y virtud tiene que garan
tizar. Una consecuencia de esto es el inters directo que tena el
Emperador por el estudio de los cielos (la astronoma).
Dicho de otro modo, el papel que representaban los literatos e
intelectuales para legitimar la posicin del Emperador y el apoyo
directo que los emperadores prestaban a aqullos en esa situacin
poltica general, la intencin sobre la interdependencia, reciproci
dad y complementariedad, que tan a menudo se encuentra en refe
rencias chinas a los pares de opuestos, puede verse como un refle
jo de lo que era percibido como prerrequisitos de orden social. Esta
fue una idea que gan importancia con la consolidacin gradual del
orden imperial bajo la dinasta Han. Incluso si el ideal de comple
mentariedad en las relaciones humanas era uno que reciba una ex
presin elocuente con Confucio. El nfasis no era tanto el de opo

9, Cfr. L loyd , G.E.R.: Adversari es and Autorities, op. cit., p. 125.


C ie n c ia a n tig u a : C h in a 135

sicin de funciones distintas jerrquicamente pero complementa


rias, como sobre el apoyo mutuo que poda prestarse uno a otro.
Aludamos ahora a la influencia de los denominados factores
jurdico-teoigicos. Sin duda, uno de los acontecimientos trascen
dentales que hay que situar en el origen de la ciencia moderna es el
concepto de ley natural. En nuestra civilizacin, las ideas sobre
ley natural en el sentido jurdico y sobre las leyes de la Naturaleza
en el sentido de las ciencias naturales proceden, segn puede de
mostrase fcilmente, de una raz comn. Una de Jas nociones ms
antiguas de la civilizacin occidental fue que del mismo modo que
los legisladores terrenales elaboraban cdigos de leyes positivas
que los hombres haban de obedecer, la celeste y suprema deidad
creadora haba dictado una serie de leyes que deban ser obedecidas
por los minerales, cristales, plantas, animales y por las estrellas en
curso. Con toda seguridad esta idea estuvo ntimamente unida al
desarrollo de la ciencia moderna occidental en el Renacimiento.
En cambio, como es bien sabido, los chinos de la poca antigua
y medieval, aunque fueron muy prolficos en inventos prcticos
tales como la correa de transmisin, la transmisin en cadena, la
conversin del movimiento rotatorio en longitudinal, los cohetes, la
brjula, la fabricacin del papel, la imprenta de bloques y de tipos
mviles, la plvora y las armas de fuego, etc., etc. no lograron
formular ni una sola ley fsica. Adems del feudalismo medieval
chino, el fracaso cientfico de los chinos debe achacarse sobre todo
a la ausencia de la creencia en un Creador personal y racional, au
sencia que puede apreciarse en el pensamiento religioso chino. Con
la antigua prdida de esa creencia se perdi tambin la fe, la con
fianza de los chinos en la racionalidad ltima del Universo. Citan
do a Needham: Entre los chinos no exista el convencimiento de
que los seres personales racionales fueron capaces de explicar, en
su lenguaje terreno inferior, el cdigo de leyes decretado por el
Creador en otro tiempo10.
Muy probablemente, la idea de un legislador universal celestial
dictando leyes sobre los fenmenos naturales no humanos tuvo sus
primeros orgenes entre los babilonios. El dios del Sol Marduk vie

10. N e e d h a m , J.: Science and Civilization in China, History of Sciemific


Thouht, vol. II, Cam bridge Univ. Press, 1956, p. 581.
136 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

ne representado en esta tradicin como el legislador de las estre


llas. Esta concepcin no encontr tanta continuidad entre los pre
socrticos como entre los estoicos, cuya doctrina de una ley univer
sal inmanente en el mundo inclua tanto a la naturaleza humana
como a la no humana. Por influencia hebrea, durante el cristianis
mo se afirm la concepcin de la mente legisladora de Dios, lle
gndose a convertir durante la Edad Media en un lugar comn la
idea de la legislacin divina sobre la naturaleza no humana. Duran
te el Renacimiento, esta idea comenz a tomarse muy en serio. El
cambio ocurri entre Coprnico, que nunca emple la. expresin
ley, y Kepler, que lo hizo, si bien extraamente no la aplic a
ninguna de sus tres grandes leyes del movimiento planetario.
Los antiguos pensadores taostas (Tao Cha, siglos IV y III a.C,),
profundos e inspirados como eran, no desarrollaron, quiz a causa de
su profunda desconfianza en los poderes de la razn y de la lgica,
nada que se pareciera al concepto de leyes de la Naturaleza. Con
su apreciacin del relativismo y de la sutileza e inmensidad del Uni
verso, buscaban a tientas una visin del mundo einsteiniana, sin
haber puesto los cimientos para una visin newtoniana. Por ese ca
mino no se poda desarrollar la ciencia.
Por otra parte, los mohstas (Mo Chia), los seguidores de Mo
T, juntamente con los lgicos (Ning Chia) se esforzaron denoda
damente en los procesos lgicos perfectos, e hicieron un inicio de
aplicacin de los mismos a la clasificacin zoolgica y a los ele
mentos de la mecnica y la ptica. No sabemos por qu fracas
este movimiento cientfico, aunque quiz fuera debido a que el in
ters de los mohstas por la Naturaleza estaba relacionado casi ex
clusivamente con sus objetivos prcticos en el mbito de la tecno
loga militar. Al parecer no se aproximaron ms que los taostas a
la idea de las leyes de la Naturaleza. La traduccin ms aproxi
mada de su trmino tcnico/h, (idntico al de ley en el sentido
en que lo usan los legalistas) en la lgica del Mo Ching (Canon
mohsta) es un asunto muy discutible, pero, hasta donde podemos
deducir, se utiliza con un sentido bastante similar al de las causas
aristotlicas.
En conclusin, podemos decir que en Europa la concepcin de
un Dios Creador y Legislador contribuy eficazmente al desarrollo
de la ciencia moderna, porque fomentaba la idea de la existencia de
C ie n c ia an tig u a; C h in a 137

una ley que rega en todas partes donde hubiera cosas materiales.
Este no es el caso de la civilizacin china, que careca del concep
to de Dios como ser personal y legislador. Las conclusiones que ex
trajo Needham y que hizo pblicas en la conferencia Hobbhouse,
Londres, 1951, apuntan en esa direccin:

L Que el ser espiritual ms elevado que se conoci y ador en


la antigua China no fue un Creador en el sentido de los he
breos o cristianos.
2. Que la idea de un dios supremo personal del antiguo pensa
miento chino, por lejos que llegara, no inclua la concepcin
de un divino legislador celestial que impone sus rdenes a la
naturaleza no humana.
3. Que el concepto de suprema deidad se despersonaliz muy
pronto11.

Las palabras ms antiguas para expresar la idea de Dios en chi


no eran Thien (Cielo) o Shang Ti (el que gobierna arriba), aunque
en Chunag Tzu se usan otros trminos, como por ejemplo Tsai (el
que gobierna). Thien es, sin duda, en su forma ms antigua, un ca
rcter antropomrfico presumiblemente, representacin de una
deidad y Ti, aunque no es muy claro, es indiscutiblemente antro
pomrfico tambin.
Las posturas de los sinlogos discrepan sobre qu alcance se
debe dar a estos trminos. Creel, por ejemplo, piensa que Shang Ti
era una trascendentalzacin de la funcin del emperador. Granet
considera, en cambio, que era una personificacin del orden de las
estaciones segn el calendario. Otra opinin es la de Fitzgerald,
para quien este trmino as como el de Thien simbolizan el Primer
Padre. Creel expresa la conviccin de que Shang Ti es el ms anti
guo de los dos, y est relacionado con la dinasta Shang, mientras
que Thien es ms bien una palabra de finales de la dinasta Chou.
Tai Kuan-I cree, por su parte, que los chinos adoptaron el nombre
de Shang Ti de los pueblos miao.

11. Cfr. N e e d h a m , J.; C onferencia H obhouse, Bedford College, London,


1951, publicada por prim era vtz en Journ. History of ideas, 1951, 12, p. 3.194, re
visada y reim presa en La gran titulacin, op. cit., p. 325.
138 H i s t o r i a b s i c a d e !a c i e n c i a

No se niega que, para los chinos, hubiera un orden en la natura


leza, sino ms bien, que no era una garanta de que otros seres per
sonales racionales pudieran propagar en sus propios lenguajes te
rrenos el preexistente cdigo de leyes divinas que aqul haba
formulado previamente. No se confiaba en que l cdigo de la Na
turaleza pudiera ser desvelado y ledo porque no haba seguridad de
que un ser divino, an ms racional que nosotros, hubiera formula
do jams un cdigo que se pudiese leer. Se tiene la impresin de
que los taostas, por ejemplo, hubieran despreciado una idea as,
porque sera demasiado ingenua como para convenir a la sutileza y
complejidad del Universo, tal como ellos lo intuan.

3.2. Matemticas chinas

El pensamiento y la prctica matemtica chinos eran invaria


blemente algebraicos, no geomtricos. Entre ellos no se desarroll
espontneamente una geometra euclidiana y esto inhibi, sin duda,
los avances que realizaron en ptica, donde, por el contrario, no se
encontraron nunca con la absurda idea griega de que los rayos eran
enviados por el ojo. La geometra euclidiana fue introducida en
China probablemente en el perodo Yuan (mongol), pero no se en
raiz all hasta la llegada de los jesutas.
Aunque hablamos de nmeros indoarbigos, en realidad fueron
los chinos los primeros capaces de expresar, ya en el siglo XIV,
cualquier nmero deseado, de cualquier magnitud, con un mximo
de nueve signos. La matemtica china, desarrollando la primitiva
tradicin babilnica, fue siempre principalmente aritmtica y alge
braica, y gener conceptos e instrumentos tales cmo el valor deci
mal segn su posicin, las fracciones decimales y el sistema mtri
co decimal, los nmeros negativos, el anlisis indeterminado, el
mtodo de diferencias finitas y la solucin de las ecuaciones num
ricas superiores.
En poca muy temprana se calcularon valores muy aproxima
dos de n. Los matemticos de la poca Han se anticiparon al mto
do de Homer en la obtencin de races de ndices elevados. Duran
te los siglos XIII y XIV los tratadistas de lgebra chinos estaban en
vanguardia como lo haban estado sus colegas rabes en los siglos
C ien c ia an tig u a: C h in a 139

anteriores y tambin los matemticos indios, cuando crearon la tri


gonometra, segn conocemos, aproximadamente mil aos antes. Y
si examinamos las transmisiones, es patente que entre el 250 a.C. y
el 1250, a pesar de todo el aislamiento e inhibicin de China, fue
mucho mayor la influencia matemtica que ejerci su cultura que la
que recibi.

3.3. A stronoma china

Tambin fueron los funcionarios-astrnomos chinos los primeros


en establecer por lo menos en el s. VII la ley constante (Schhang
ts) de que las colas de los cometas apuntan en direccin contraria al
sol. Los astrnomos del Renacimiento, que discutieron tanto entre
ellos acerca de la prioridad del estudio de las manchas solares, se hu
bieran avergonzado si hubieran sabido que stas haban sido obser
vadas en China desde el siglo I a.C., y no solamente observadas, sino
registradas en documentos cuidadosamente transmitidos. Asimismo,
es muy destacable el grado de precisin en la observacin. En reali
dad es una faceta vital, pues surge por la preocupacin de la medida
cuantitativa que constituye una de las caractersticas ms esenciales
de la verdadera ciencia. Las antiguas listas astronmicas chinas da
ban las posiciones estelares en grados medidos,3.
Existen tres modos de determinar la posicin de una estrella en
el cielo, y la moderna astronoma no emplea las coordenadas eclp
ticas de los griegos, ni las medidas rabes del azimut, sino el siste
ma ecuatorial de los chinos. Las medidas de posicin sobre la su
perficie de la esfera terrestre (la aparente bveda de los cielos) se
efectuaba en todas las civilizaciones construyendo una esfera armi-
lar a base de crculos graduados. El mayor astrnomo helenstico,
Ptolomeo (siglo II de nuestra era), dispona de un instrumento de
este gnero, y an pervive en el mecanismo de localizacin del te
lescopio moderno, pues ste no es tal mecanismo, sino simplemen
te un anteojo de tamao y fuerza enormemente aumentados. El an
teojo y los anillos graduados eran los dos elementos esenciales para
determinar las posiciones celestes.

12. Cfr. N eedham , J.: La gran titulacin, op. cit., p. 47.


140 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

La astronoma china fue siempre ecuatorial y diurna, en lugar


de eclptica y anual, de modo que tena poco de aquella astronoma
planetaria para la cual los griegos haban necesitado a Euclides,
pero, por otra parte, esto supuso algunas ventajas en compensacin
los chinos nunca se enamoraron del crculo como la ms perfec
ta de las figuras geomtricas, y por tanto no fueron nunca prisione
ros de las cristalinas esferas concntricas del cielo, que los occiden
tales consideraban necesarias para explicar el movimiento de los
planetas y la aparente rotacin de las estrellas fijas. Por lo tanto, su
influencia fue liberadora cuando los europeos se evadieron de esta
prisin. Es un dato extraordinario en la historia de la ciencia que
los chinos fueran capaces de lograr tan brillantes avances, y que
fueran mucho ms lejos que Occidente excepto en lo que se re
fiere al complicado astrolabo sin un conocimiento perfecto de la
geometra en su forma deductiva eucdiana. En cualquier caso, fue
el padre de la moderna astronoma de observacin, Tycho Brahe,
quien introdujo en el siglo XVI los dos usos chinos, el montaje y
las coordenadas ecuatoriales, en la ciencia moderna, que, desde en
tonces, no los ha abandonado. Su razn explcita era la mayor exac
titud instrumental, pero l posea libros astronmicos rabes, y los
rabes conocan bien la prctica china.

3.4. A lquimia china

Los primeros procesos alqumicos conocidos fueron realizados


por los artesanos de Mesopotamia, Egipto y China, Al principio,
los forjadores chinos trabajaban con metales nativos como el oro y
el cobre, que a veces se encontraban en la naturaleza en estado
puro, pero rpidamente aprendieron a fundir menas (principalmen
te los xidos metlicos y los sulfuros) calentndolas con madera o
carbn de lea para obtener los metales. El uso progresivo del co
bre, bronce y hierro dio origen a los nombres que los arquelogos
han aplicado a las distintas eras. Todas las razones apoyan la con
viccin de que las ideas bsicas de la alquimia china se abrieron
paso hacia Occidente a travs del mundo rabe.
Naturalmente, no podemos hablar con verdad de la alquimia en
sentido estricto antes de la contribucin de los rabes, pero algunos
pretenden que la palabra misma y tambin otros trminos de alqui-
C ie n c ia an tig u a: C h in a 141

inia son derivados de los originales chinos. Hasta nosotros han lle
gado muchos utensilios qumicos del perodo Han, tales como va
sijas de bronce, probablemente usadas para la sublimacin del pro-
tocloruro de mercurio; el vapor se elevara por los dos brazos, y se
condensara en el centro. Algunas formas de aparatos para la desti
lacin son tambin tpicamente chinas, y muy diferentes de las uti
lizadas en Occidente, El destilado, condensado por la vasija de
agua fra colocada encima, gotea en un recipiente central y sale por
un tubo lateral. Este es un antepasado del aparato que se usa en la
qumica moderna. Adems, la primera composicin de una mezcla
explosiva surgi en el curso de una exploracin sistemtica china
de las propiedades qumicas y farmacuticas de una gran variedad
de sustancias, guiada por la esperanza de alcanzar la longevidad o
la inmortalidad material.

3.5. M e d ic in a c h in a

Las exigencias de la piedad tradicional convirtieron a la medi


cina en un estudio respetable para los hombres cultos, mientras
que, por otra parte, su necesaria asociacin con la farmacia la co
nectaba con los alquimistas y herboristas afines al taosmo. *De
cualquier modo, la medicina es un campo que despert el inters de
los chinos en todas las pocas, y que progres, en virtud de un ge
nio especial, siguiendo lneas quiz ms distintas de las europeas
que en el caso de cualquier otra ciencia. Es reseable que los chi
nos estuviesen siempre libres del prejuicio, tan llamativo en Occi
dente, contra los remedios minerales; no necesitaron a ningn Pa-
racelso que les despertase del sueo galnico del que nunca haban
participado. Los chinos fueron tambin los adelantados de las tc
nicas de inoculacin
Sin embargo, al menos en la China antigua, las prohibiciones
religiosas de la diseccin derivaron en un escaso conocimiento de
la estructura y funcin del organismo y, en consecuencia, la tcni
ca quirrgica era muy rudimentaria. Los tratamientos externos in
cluan el masaje y la aplicacin de ventosas como forma de contra-

13 . Cfr. ibdem, p. 34.


142 H i s t o r i a b s i c a d e ia c i e n c i a

irritacin, mediante la cual la sangre se trae a la superficie de la piel


gracias a la aplicacin de una ventosa y, al extraer el aire, se creaba
un vaco parcial. Dos formas especiales de esta tcnica empleadas
en enfermedades reumticas y de otra ndole fueron la acupuntura,
o puncin de la piel con agujas para aliviar el dolor y ia inflama
cin, y el cauterio o la cauterizacin de la piel mediante la aplica
cin de moxa candente, una preparacin de hojas maceradas en
aceite del ajenjo chino. El ruibarbo, el acnito, el azufre, el arsni
co, y el ms importante, el opio, son importantes frmacos chinos;
tambin se emplearon, como vestigios de los rituales primitivos, las
mezclas de rganos y excreciones de animales.
4
C ien cia y sab er en la E u ro p a M ed iev al

I n t r o d u c c i n

En este captulo se contar cmo el mundo occidental perdi la


herencia cultural de los antiguos en dos etapas, y cmo se produjo
su paulatina reanimacin, en una tercera. La primera etapa, desde
el siglo sexto de nuestra era, constituy una lenta decadencia de la
cultura; la segunda fue un desplome abrupto de toda actividad inte
lectual de cierto nivel en el occidente medieval. Cuando los rabes
ocupan la cuenca mediterrnea all por el siglo VIII, slo se topan
con los documentos; no queda rastro de actividad cientfica. Duran
te la tercera etapa, que comienza a partir del siglo XII, se inicia en
Occidente una lenta, pero progresiva recuperacin, que culmina en
el siglo XIV.
Para algunos historiadores toda la Edad Media se halla com
prendida entre la muerte de Teodosio el Grande (395) y el descubri
miento de Amrica (1492). Otros autores toman como referencia la
cada de Roma en manos de Aladeo (410) y la de Constantinopla
ante los turcos (1453), pero no hay grandes diferencias entre unas
y otras fechas. Los medievalistas suelen distinguir dos perodos, la
Alta Edad M ediasiglos VI-XI y la Baja Edad Media siglos
XII-XIV, En la Alta Edad Media domin un cierto platonismo tal y
como haba sido afianzado por los propios Padres de la Iglesia
(Tertuliano, Lactancio, San Jernimo y San Agustn). Durante la
Baja Edad Media, en cambio, la influencia aristotlica se torna ms
predominante.
144 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

Teodosio dividi definitivamente el Imperio Romano, dejando


la parte oriental a su hijo Arcadio y la occidental a su hijo Honorio.
Tras la cada del Imperio Romano, el occidente europeo conoci
una situacin tan enrarecida que los ncleos ms importantes del
saber no pudieron sobrevivir o se dispersaron, en tanto que en el
ltimo perodo de la Antigedad todava surgieron nuevas escuelas
parecidas al Museo en Antioqua, Edesa y otras ciudades de la an
tigua Mesopotamia. Fue en esos lugares donde principalmente se
conservaron copias de los manuscritos de la Biblioteca de Alejan
dra y en ellos an se experimentar un nuevo resurgimiento cultu
ral de gran importancia para la historia de la ciencia en los siglos V
y VI. Conviene contar adems con Bizancio, donde se conservaron
tambin muchos textos alejandrinos.
La recuperacin de un nivel semejante al conseguido en la Anti
gedad se aprecia en primera instancia entre los rabes, que tras un
trabajoso proceso de traduccin y asimilacin logran hacerse cargo
de la cultura cientfica antigua. El occidente medieval recobra el sa
ber de los antiguos durante la fase de reconquista, aproximadamen
te a partir del siglo X, en que comienzan a realizarse traducciones al
latn a travs del rabe, y hasta el llamado Renacimiento del siglo
XII. Los factores econmicos, sociales e institucionales (escuelas de
traduccin, primeras universidades) que intervienen en.este proceso
son dignos de mencin. Uno de los puntos de intercambio entre el
occidente medieval y la cultura rabe era Toledo. Se puede destacar
la importancia del mecenazgo de Alfonso X para el avance de la as
tronoma.
Lo esencial desde el punto de vista intelectual es observar los
nuevos problemas que se crearon al calor de la recuperacin de tex
tos. Tras la traduccin, la interpretacin y la asimilacin se hicieron
trabajosas, ya que los medievales pensaron en el saber antiguo como
en un todo unitario. Esto, unido la aleatoriedad en la recuperacin
de los textos, hizo que gran parte del esfuerzo se dirigiese a resta
blecer la presunta coherencia de las obras de distintos autores anti
guos. Hoy sabemos que gran parte de los problemas interpretativos
con los que se enfrent la escolstica eran, en realidad, pseudopro-
blemas forzados por la deformada perspectiva histrica. Mas, en
general, la empresa de la asimilacin del saber antiguo difcilmen
te se pudo conducir por otros derroteros y el mismo empeo en la
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 145

recuperacin de una supuesta coherencia inicial hizo emerger autn


ticos problemas no resueltos por los antiguos que alentaron la in
vestigacin.

a) La Alta Edad Media

Marciano Capella suministrara a la cultura de la poca, hacia


el ao 500, una clebre enciclopedia elemental de las siete artes li
berales: gramtica, dialctica, retrica, geometra aritmtica, astro
noma y msica, clasificacin de la cual no era autor, porque ya la
podemos encontrar en Varrn. Utiliza una cosmologa de filiacin
neoplatnica y toda la obra fue considerada como el desidertum
de la cultura durante muchos aos en todo el occidente europeo.
Podemos aadir las obras de Casiodoro (490-585) y San Isidoro de
Sevilla (560-636), Las Etimologas de ste ltimo constituyen tal
vez la mejor expresin del saber en este perodo y tuvieron una di
fusin amplsima durante siglos. Otros hombres sabios fueron los
ingleses Beda el Venerable (673-735) y Alcuino (735-804). Ningu
no de ellos lleg a construir un sistema natural de conocimientos,
sino ms bien toscos tapices hechos de distintos retales.
La cosmologa de esta poca es la del Timeo. No obstante, tam
bin sobrevivi Aristteles, principalmente a travs de los tratados
de lgica y gracias a Boecio (480-524), que fue el ltimo pensador
clsico. Las otras obras de Aristteles eran prcticamente descono
cidas, sobre todo las de mayor inters cientfico. Adems, en esta
poca, parece ser que se haba difundido relativamente la Historia
natural de Plinio y una serie de tradiciones mdicas mantenidas a
travs de libros apcrifos atribuidos a Dioscrides, Hipcrates y
Apuleyo'.
Durante los siglos VI y VII hubo una gran corriente astrolgica
por todo el Occidente. La Astrologa es un fenmeno paracientfico
originado posiblemente en Babilonia y que experiment un resur
gimiento hacia la segunda mitad del Imperio Romano que conti
nuara hasta el perodo que consideramos. Durante el siglo IX, te-

1. Cfr. PARs, R.: La Revolucin cientfica. De Tales de Mleto a Emstein, Ed.


Pirmide, M adrid, 1987, p. 107.
146 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

nemos en el occidente europeo el denominado Renacimiento caro-


lingio, basado sobre todo en un intento poltico-militar de restaurar
un orden inspirado en el Imperio Romano. Contribuy a la conser
vacin de unos pocos textos antiguos, pero culturalmente es poco
importante, sobre todo en el contexto histrico del desarrollo de la
ciencia. El siglo X es un siglo de guerras, de destruccin y de mise
ria, tanto material como intelectual. Slo los monasterios solitarios
constituyen un remanso de paz y el nico refugio seguro. La cultu
ra cristiana queda, adems, eclipsada en esta poca siglos X y
XI ante el florecimiento de la cultura musulmana.
Parece evidente que durante el periodo que acabamos de consi
derar el nivel intelectual se mantuvo mucho ms alto en los pases
del Oriente Medio. En todo el imperio bizantino se hablaba y se es
criba griego, pero un griego que evolucionara rpidamente. La
lengua clsica muy pronto slo seria accesible a las clases ms cul
tas, dentro de las que hubo comentaristas de Platn y de Aristte
les, pero cada vez se polarizaron ms sobre cuestiones teolgicas,
para las que los libros antiguos no servan de mucho. En Bizancio
la medicina se profesionaliz mucho y, aunque conserv un nivel
relativamente alto en el orden prctico, escap de las esferas ms
cultivadas de la sociedad.
En el sudeste de Persia tuvo lugar un gran florecimiento cultural
en la poca a que nos estamos refiriendo. Su centro fue Gundisapur,
la capital de los reyes sasnidas, que fueron aquellos que haban su
cedido a los partos. All fue a parar lo mejor de los nestorianos se
guidores de Nestorio, un patriarca de Constantinopla, cuyas doctri
nas fueron declaradas herticas los cuales fueron un elemento
decisivo para dicho resurgimiento cultural. Los reyes sasnidas ter
minaron con la invasin musulmana, pero los nestorianos continua
ron despus de sta, constituyendo la verdadera unin entre el mun
do antiguo y el Islam. La mayora de los escritores nestorianos
dominaban el griego, el siraco y el persa. Llegaron a sus manos ex
celentes copias antiguas, lo que les permiti conocer tanto a Hipcra
tes y Aristteles como a Platn, Euclides, Arqumedes y Ptolomeo.
As llegamos al punto de la historia de Occidente en que los
rabes, electrizados por las doctrinas mahometanas de la guerra
santa, invadieron el norte de frica y el sur de Europa. Aunque
frecuentemente fueron proselitistas violentos, tuvieron tambin l-
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 147

deres prudentes que optaron por respetar la cultura y las institucio


nes de los pueblos que pasaron a dominar. La metrpli nestoriana
de Gndisapr se convirti en el primer gran centro cultural del
nuevo imperio musulmn. Durante los siglos X y XIII los rabes
sirven de intermediarios entre la ciencia griega y el occidente me
dieval. Los textos cientficos griegos que contribuyeron a renovar
el mundo intelectual de Occidente pasaron a travs de los rabes.
En consecuencia, la ciencia rabe suele ser vista como un mero in
termediario entre la Antigedad y el Occidente medieval. En este
apartado trataremos de modificar esa imagen de manera que tam
bin se haga justicia, por un lado, a su funcin como punto de
unin de varias tradiciones y, por otro, a sus aportaciones propias.
Otro momento estelar de esplendor cultural de esta poca lo
constituye la Escuela de Traductores de Toledo^ Al frente de ella se
encontraba el arcediano de Segovia, Gundisalvo. Su colaborador ms
importante fue Juan Sevilla, judo converso que con Gerardo de Cre-
mona tradujo De Coelo et mundo y De Anima, dos obras de Avicena,
y Fons vitac, de Avicebrn, un judo del siglo XI que escriba en ra
be. Acudieron a Toledo hombres de todo el occidente cristiano, que
casi nunca conocan el rabe y que tenan que traducir al latn con la
ayuda de colegas espaoles. As, Roberto de Chester (1110-1160),
ayudado por Domingo Gonzlez, tradujo el Corn, tablas astronmi
cas, el que seria el primer texto de alquimia en latn y obras de mate
mticas de Al-Khwarizmi. Alberto de Bath (1090-1150) tradujo tam
bin a Al-Khwarizmi y Euclides, adems de escribir Qtiaesiiones
naturales, una obra propia de sntesis de la ciencia arbiga.
Mencin aparte merecen las dos Sicilias: la isla de Sicilia y el
sur de Italia. En estos territorios siempre haba permanecido cierta
tradicin griega y, despus de la conquista musulmana, se estable
ci tambin la cultura arbiga. El ulterior dominio normando no
fue obstculo para que se constituyera un centro intelectual alimen
tado a la vez de saber griego y rabe. All el desarrollo de la medi
cina tvo una gran importancia a partir del ao 1050, Encontramos
figuras como Constantino el Africano (1017-1087), natural de Car-
lago, que lleg a Salerno en el ao 1070 y tradujo al latn varias
obras cientficas y de medicina escritas en rabe.
De este centro del sur de Italia surgi un nmero bastante im
portante de traducciones al mismo tiempo que en Espaa durante
i 48 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

los siglos XII y XIII, Entre ellas encontramos las de ptica y el Al-
magesto de Eugenio de Palermo (1160), y el Lber continens de Al-
Razi o Razs, que tradujo el judo Moiss Farachi (1285). La figu
ra ms destacada fue, empero, Miguel Escoto (1175-1235), que
vivi tanto en Espaa como en Sicilia. Tradujo al latn la Astrono
ma de Alpetragius, las obras cientficas de Aristteles y algunos
escritos de Averroes.
El hecho de que el rabe fuera la lengua de transmisin de las
obras griegas durante la segunda parte de la Edad Media no es ca
sual. Por una parte, las versiones rabes eran ms abundantes que
los mismos originales, debido a las sucesivas traducciones que hi
cieran los primeros nestorianos; y, por otra parte, entre los siglos X
y XIV, la enseanza musulmana estaba mucho mejor organizada y
tena ms fuerza que en el imperio bizantino. Las Madrazas rabes
han sido consideradas como las precursoras directas de las Univer
sidades de los siglos XII y XIII2,
Si el bizantino era muy diferente del griego clsico, en cambio
el rabe clsico se comprenda perfectamente bien por los que ha
blaban el rabe vulgar. ste se poda aprender fcilmente en Espa
a y en otros lugares, mientras que el griego slo poda aprenderse
en pequeos reductos del sur de Italia.
Estamos sobre el panorama intelectual de fines del siglo XII y
principios del XIII, esto es, en la transicin hacia la llamada Baja
Edad Media, donde todo el Occidente se reanima y toma nuevo as
pecto. El fenmeno intelectual ms importante de la Baja Edad
Media es la Escolstica. Con ella se retorna a una vieja aspiracin
de la Antigedad clsica: la de un sistema unitario y completo de
conocimientos. Naturalmente que entonces esto requera tambin
una estricta armona con el dogma y la moral.

b) La Baja Edad Media

El comienzo del siglo XIII viene marcado por la fundacin de


dos grandes rdenes religiosas, la de los dominicos y la de los fran-

2. Cl'r. ib dem, p. 120.


C i e n c ia y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 149

cscanos. Entonces se sinti tambin la necesidad de internaciona


lizar la vida cultural, de acuerdo con la movilidad de los hombres
de las referidas rdenes, y de centralizar los estudios, de lo que sur
gieron las universidades, promovidas por el Papa en su primera
poca. Las ms antiguas son las de Salerno, Bolonia, Reggio,
Montpellier, Parfs y Oxford. Esta ltima se origin a partir de unos
disidentes de Pars, como ms tarde se originar Cambridge de
unos disidentes de Oxford: las universidades espaolas ms anti
guas son del comienzo del siglo XIII. As, tenemos la de Palencia
en 1212, Salamanca en 1215, Valladolid en 1260 y Lrida en 1300.
Los dominicos y los franciscanos son los primeros grandes pro
fesores de esta nueva institucin. La orden de los dominicos o her
manos predicadores fue fundada en Tolosa por Domingo de Guz-
mn (1170-1121). Los dominicos se llamaban Domini canes que
quiere decir perros del Seor, aludiendo a su misin de vigilan
cia permanente de los errores y herejas. De ah su importancia en
el establecimiento de la Inquisicin en los reinos cristianos, dentro
de la cual florecieron durante siglos grandes figuras de triste me
moria. Pero tambin fueron dominicos los hombres ms preclaros
del Renacimiento cristiano del siglo XIII, como San Alberto Mag
no (1206-1280) y Santo Toms de Aquino (1227-1274).
San Alberto Magno, aparte de ser uno de los pilares de la filo
sofa escolstica, se encuentra tambin dentro de los pocos hom
bres que vuelven a interesarse por la Naturaleza. Nos ha dejado
obras de historia natural que, adems de permitirnos conocer lo que
se saba en aquel tiempo, atestiguan un despertar del pensamiento
que trascender a los tiempos venideros. Discpulo de San Alberto
fue Santo Toms de Aquino, autor de una impresionante obra filo
sfica y teolgica. Toms de Aquino no realiz contribuciones a las
ciencias naturales, pero formul una sntesis losfico-teolgica de
enorme fuerza, en donde cada uno de los distintos saberes es respe
tado en su autonoma propia, y estimul poderosamente el trabajo
intelectual posterior, en el que ocupaba un lugar central la idea de
un mundo racional e inteligible.
Es sabido que la orden de los franciscanos fue fundada por San
Francisco de Ass, con un espritu muy diferente del de la orden do
minica. Entre los franciscanos tienen inters, en relacin a nuestro ob
jeto, figuras como Grosseteste que tiene estudios de fsica y materna-
150 Historia bsica de la ciencia

ticas basados en fuentes rabes, y Bacon. Roberto Grosseteste (1175-


1253) defenda una mstica de la luz, en la que las esferas celestes y
terrestres (fuego, aire, agua y tierra) estaban compuestas de luz segn
diferentes procesos de agregacin, disgregacin y difusin, y que to
dos los fenmenos se explicaban a partir de aqu con claras reminis
cencias neoplatnicas. Sus investigaciones se centraron en las lentes
y en la geometra, en la que plantea la necesidad de estudiar los ele
mentos geomtricos de la materia para entender la Naturaleza.
Ms importante es Roger Bacon (1214-1294), franciscano, dis
cpulo del anterior, que fue profesor en Pars y en Oxford. Es inte
resante lo que escribi de matemticas y ptica, sobre todo por re
flejar la conviccin de que los conocimientos naturales podan
experimentar grandes progresos en beneficio del hombre, entre los
cuales nos habla hasta de aparatos para volar, explosivos, obras de
ingeniera y vehculos de propulsin mecnica. En el campo de la
ptica, hay que sealar sus investigaciones de la luz, en las que
plantea las leyes de la reflexin y de la refraccin, y la combina
cin de stas para lograr telescopios y antiparras. El inters por la
ptica que se observa en ste y otros autores de su tiempo est rela
cionado con el uso de cristales pticos y la introduccin de las ga
fas en Europa que tuvo lugar en esta poca.
Tambin hemos de referirnos a Ramn Llull, que naci en la
ciudad de Mallorca en el ao 1235. Fue un hombre de la corte de
Jaime I, que dej de sbito la familia y la vida cortesana para dedi
carse al estudio, ingresando en la orden franciscana. Aprendi ra
be y latn y foment el estudio de la lengua de los infieles para for
mar misioneros. Sus obras son muy numerosas y variadas, pero
algunas, como el Arbre de Ciencia, Nova geometra y Tractatus no
vas Astronomiae son realmente importantes desde el punto de vista
de la historia de la ciencia.
Se ha dicho que Llull entrevio lo que hoy se conoce como Ley
de Weber y Fechner, en relacin con el estmulo y la respuesta bio
lgica, aunque quiz ya lo haba hecho AI-Kind en el siglo IX.
Tambin se ha sugerido que Leibniz encontr en la obra de Llull la
inspiracin para desarrollar la teora combinatoria. Lo cierto es
que, a travs de sus escritos, influy sobre el pensamiento occiden
tal de la Baja Edad Media y del Renacimiento primitivo, por lo que
constituye una figura que puede parangonarse con Nicols de Cusa.
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 151

En el terreno de la tecnologa, la Edad Media conoci algunos


progresos notables. Comenzando con nuevos mtodos de aprove
chamiento de la energa animal, hidrulica y elica, se desarrolla
ron nuevas mquinas para fines variados, que en ocasiones exigan
una precisin notable. Algunos inventos tcnicos, por ejemplo, el
reloj mecnico y las lentes de aumento, iban a ser utilizados como
instrumentos cientficos. Instrumentos de medida, como el astrola-
bio y el cuadrante, sern enormemente perfeccionados como con
secuencia de la necesidad de medidas precisas. En la qumica se es
tableci el empleo habitual de la balanza. Se hicieron progresos
empricos, y el hbito experimental condujo al desarrollo de apara
tos especiales.
En las ciencias biolgicas, se realizaron progresos tcnicos
considerables. Se escribieron obras importantes sobre medicina y
ciruga, sobre los sntomas de las enfermedades, y se hicieron des
cripciones de la flora y la fauna de distintas regiones. Se inici la
clasificacin y se facilit la posibilidad de tener ilustraciones exac
tas gracias al arte realista. Pero quiz la contribucin ms importan
te de la Edad Media a la biologa terica fue la elaboracin de la
idea de una escala de la Naturaleza animada. En Geologa se hicie
ron observaciones y la autntica naturaleza de los fsiles fue capta
da por algunos autores.
Para acabar esta sntesis, se pueden aadir dos contribuciones
medievales respecto de la cuestin del objeto y de la naturaleza de
la ciencia. La primera es la idea, expresada tcitamente por vez pri
mera en el siglo XIII, de que el objeto de la ciencia era obtener un
dominio sobre la naturaleza til para el hombre. La segunda idea es
la de que ni la accin de Dios ni la especulacin del hombre podan
ser constreidas dentro de los lmites de un sistema concreto del
pensamiento cientfico o filosfico. Cualesquiera que pudieran ha
ber sido sus efectos en otras ramas de la ciencia, la consecuencia de
esta idea sobre la ciencia de la naturaleza fue la de poner de relieve
la relatividad de todas las teoras cientficas y el hecho de que po
dan ser reemplazadas por otras que tenan ms xito en cumplir los
requisitos de los mtodos racionales y experimentales3.

3. Cfr. C rombie, A.C.: Augustine to Gali leo, vol I: Science in the Later
Muidle Agesand Early Mdem Times 13 th-17 th centuries; trad. esp.: Histo-
152 H isto ria b sica de la c i e n c i a

Los hitos cientficos ms sobresalientes en esta poca sern sin


tetizados a continuacin:
529. El emperador bizantino Flavio Anicio Justiniano I or
dena la disolucin de la Academia de Atenas, por con
siderarla el ltimo baluarte intelectual del paganismo.
Benito de Nursia funda, en la Pennsula Itlica, la aba
da benedictina de Montecassino, poseedora de una bi
blioteca de extraordinario valor.
c.540. Muere el monje y cronista latino Dionisio el Exiguo,
que introdujo el concepto de era cristiana, tras fijar
el nacimiento de Jesucristo en el 25 de diciembre del
ao 753 de la fundacin de Roma.
600. Es introducida la numeracin hind en Siria. Se crea
una academia hipocrtica en Gndisapr, en la antigua
Persia.
615. Isidoro, arzobispo de Sevilla, termina De Natura, tra
tado de astronoma y geografa.
625. El astrnomo y matemtico hind Brahmagupta escri
be el tratado Siddhnta, en el que desarrolla importan
tes estudios de lgebra y geometra.
662. El obispo monofisita de Siria, Severo Sebockt hace la
primera mencin en Occidente del sistema numrico
con notacin posicional.
773. Los astrnomos persas Ja qb ibn Tariq y Ab Ishq
Ibrahm al-Fazr traducen al rabe el tratado astron
mico Siddhnta, del matemtico hind Brahmagupta.
c.777. Muere el astrnomo y matemtico persa Ab Ishq
Ibrahm al-Fazri, que haba construido el primer as-
trolabio esfrico. Por primera vez, los rabes emplean
nafta como materia incendiaria, en una de sus razzias
en la India.

ria de a Ciencia: De San Agustn a Galileo. La Ciencia en la Baja Edad Media y


comienzos de la Edad Moderna: siglos XII al XVII, Alianza Editorial, Madrid,
1974, p. 103.
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 153

c.780. Alquimistas rabes obtienen, por primera vez, el cido


sulfrico. A bu J alija traduce al rabe el Tetrabiblos del
astrnomo y matemtico griego Claudio Ptolomeo.
786. El califa Harun al-Rasid decreta que toda nueva mez
quita deber tener anejo un centro hospitalario.
800. El astrnomo rabe Al-Khwarizmi redacta una intro
duccin al clculo hind.
Se traduce al rabe la Geografa del astrnomo y ma
temtico griego Ptolomeo.
805. El emperador de occidente Carlomagno ordena que se
introduzca la medicina en el programa de las escuelas
catedralicias con el nombre de fsica.
810. El alquimista rabe Ybir ibn Hayyn establece la teo
ra de la Balanza.
960. El mdico judo Hasday ibn Saprut, establecido al ser
vicio del califa de Crdoba, traduce al rabe la obra
del mdico y naturalista griego del siglo I Dioscrides,
con la ayuda de un monje griego.
961. Abderramn Al-Suf publica El libro de las estrellas
fijas.
965. Nace en Basora (Iraq), el gran fsico y matemtico
Ab A1T Muhammad ibn al-Hasan ibn al-Haytam, lla
mado Alhazen por los latinos.
966. Se construye el primer reloj de pesas mviles, atribui
do al matemtico y fsico Gerberto de Reims.
970. l califa omeya Al-Hakem II funda, en Crdoba, una
academia de estudios astronmicos, dotada de una bi-
bilioteca especializada.
978. El astrnomo cordobs Maslama ibn Ahmad elabora
una tabla con la situacin de las estrellas fijas siguien
do el mtodo de Al-Battn y teniendo en cuenta slo
las estrellas del astrolabo.
988. Se construye un observatorio astronmico en los jardi
nes del palacio real de Bagdad (Iraq) por orden del ca
lifa Sharaf al-Dawla.
154 H i s t o r i a b s i c a ci l a c i e n c i a

990. Gerberto de Aurillac compone un tratado de matem


ticas. Ibn Ynus, uno de los ms grandes astrnomos
musulmanes, comienza a preparar, en El Cairo, las lla
madas Tablas hakemitas.
999. El mdico cordobs Ab al-Qsim publica un tratado
de medicina en treinta volmenes.
1013. Muere Ab al-Qsim, mdico cordobs, primer gran ci
rujano de la poca, que estudi Anatoma y diseccin.
1022. El mdico Ab fAl al-Husayn Ibn Sin (Avicena) es
cribe su obra principal, La curacin (Al-shifa), en la
que trata detenidamente la lgica, la matemtica, la f
sica y la metafsica.
1037. Muere el filsofo y mdico persa Ab al-Husayn Ibn
Sin, llamado Avicena.
1044. Se documenta, en Venecia, la existencia de molinos de
agua que funcionan con el flujo y reflujo del mar.
1050. Funciona, en Salerno (Italia), la primera escuela mdi
ca europea.
1054. El matemtico Franco de Lieja escribe un tratado so
bre la cuadratura del crculo.
1080. El astrnomo cordobs Al-Zarqali Azarquiel
compone las Tablas toledanas, clebre compendio de
observaciones astronmicas.
1087. Fallece en Sevilla el astrnomo y matemtico rabe
Azarquiel.
1100. Publicacin del Regimen Sanitati, compendio de pre
ceptos mdicos e higinicos basados en las doctrinas
de la Escuela de Salerno (Italia). Por esta poca se fun
da la Escuela de Medicina de Montpellier (Francia).
1126. Adelardo de Bath, filsofo y matemtico anglosajn,
traduce al latn las Tablas de senos compuestas por el
matemtico rabe Al-Khwarizmi.
1142. Juan de Sevilla compila el Epitome totius astrologiae.
Muere el filsofo ingls Adelardo de Bath, que contri
buy a difundir en Occidente las ciencias griega y mu
sulmana.
C ie n c ia y s a b e r e n la E u r o p a m e d ie v a l 155

1145. Se documenta, en China, la primera diseccin de un


cadver humano. Gerardo de Cremona traduce al latn
la Fsica, de Al-Kindi y Roberto de Chester El lge
bra, de Al-Khwarizmi.
1169. El mdico y filsofo cordobs Averroes compone El
libro general de medicina.
1179. Fallece Hildegarda de Bingen, teloga y fsica germa
na que tom notables apuntes sobre las setas y peces
del Rin.
1188. El filsofo judo cordobs, Salomn ben Maimn
(Maimnides) escribe Fitsul Musa, compendio de los
aforismos de Moiss, en los que divulga las ideas m
dicas de Galeno.
1190. Primeros testimonios de la existencia de la brjula
magntica en Europa. El mdico Roger de Frugardo
de la escuela de Salerno (Italia) compone un tratado
de ciruga.
1202. El matemtico Leonardo da Pisa recoge en su obra L
ber abbaci buena parte de los principios matemticos
rabes.
1204. Muere Alpetragius, astrnomo y filsofo rabe, cuya
obra capital, Astronoma, desarrolla una nueva teora
de los movimientos de los astros que contradice las te
sis de Ptolomeo.
1220. El matemtico Leonardo da Pisa escribe la Practica
geometriae.
1252. Alfonso X el Sabio, rey de Castilla y Len, manda
compilar la astronoma musulmana y hebrea en Las
tablas alfonsinas.
1269. Guillermo de Moerbeka, arzobispo de Corinto, tradu
ce buena parte de la obra de Arqumedes. El astrno
mo, matemtico y fsico flamenco Pedro de Maricourt
escribe Epstola de Magnete.
1280. El astrnomo rabe Muhammad Ibn Ab Bakr Al-F-
rsi realiza buena parte de sus ms famosas investiga
ciones este ao.
156 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

1297. El filsofo mallorqun Ramn LlulI escribe Tractatus


novas de astronoma.
1311. Muere Amau de Vanova, mdico y astrlogo valencia
no, autor del libro Sobre la conservacin de la juventud.
1316. El anatomista Mondino de Luzzi realiza una diseccin
de cadver humano en Bolonia (Italia).
1317. El papa Juan XXII condena la alquimia dedicada a
destilar y transformar minerales.
1328. El filsofo de Oxford (Inglaterra) Thomas Bradwardi-
ne escribe Tratado de las proporciones.
1329. Fallece el astrnomo judo Isaac Israel, autor do Los
principios del mundo y Las puertas del cielo.
1330. El mdico de Ferrara (Italia) Pedro Bueno escribe Pre-
tiosa margarita novella, clebre obra de alquimia. El
astrnomo bizantino Teodoro Metoquita predice la
aparicin de dos eclipses con gran precisin. Fallece
Henri de Mondeville, cirujano francs.
1332. Fallece el astrnomo bizantino Teodoro Metoquita,
que coment a Ptolomeo y estudi los eclipses.
1333. Sadr al-Shar al-Thani, de Bujara, termina una enci
clopedia.
1337. El astrnomo Juan de Gnova concluye Canon eclip-
sium e Investgatio eclipsis solis am o christi 1337.
1338. El astrnomo italiano Hugo de Citt de Castello escri
be De diebus criticis secundum astrlogos. Florece el
matemtico bizantino Nicols Rhabdas.
1339. Publicacin del famoso portulano del mallorqun An-
gelino Dulcert. Muere Shams al-Dn Mrak, matem
tico y astrnomo persa, autor de diversos tratados y
comentarios astronmicos.
1340. Muere al-Qazwini, el Plinio musulmn, autor de
una importante enciclopedia.
Fallece el matemtico ingls Walter Burley.
1342, Levi Ben Gerson de Montpellier introduce el uso de la
ballestilla, instrumento para calcular la altura de los
astros.
C ie n c ia y s a b e r e n la E u r o p a m e d ie v a l 157

1343. poca de florecimiento de al-Jazl, autor de un trata


do sobre el astrolabo.
1344. El italiano Jacopo de Dondi inventa el reloj con esfe
ra.Fallece el cartgrafo genovs Juan de Carignano.
1345. Juan de Murs y Fermn de Belleval componen la eps
tola Super reformatione ciniqui calendan i, base de la
reforma del calendario aprobado por Gregorio XIII en
1582. Publicacin de Anatoma, de Guido de Vigeva-
no, obra cumbre de la medicina quirrgica medieval.
1354. Fallece el matemtico ingls Richard Wallingford, uno
de los introductores de la trigonometra en Occidente.
1355. Muere Iacopo Dondi, que construy un complejo reloj
de torre con pesas en Padua (Italia).
1358. Josepli Ben Isaac Ibn Waqar de Sevilla compone unas
tablas astronmicas.
1359. Fallece Nicforo Gregoras, erudito bizantino, autor de
varios tratados sobre los eclipses, el astrolabio y la
msica.
1360. Muere al-Jiloaki famoso alquimista de su poca. Tam
bin lo hace el mdico Toms del Garbo, autor de una
obra dedicada a la prevencin de la peste y el natura
lista iraqu Ibn al-Duraihim, que realiz numerosas
descripciones de la fauna occidental y oriental.
1361. El matemtico francs Nicols de Oresme, obispo de
Lisicux, escribe un tratado en el que aparece la prime
ra representacin grfica de las magnitudes. Guy de
Chauliac, padre de la ciruga francesa, describe la
hernia femoral.
1364. Giovanni da Dondi, hijo del clebre relojero Iacopo,
termina el famoso reloj de Padua (Italia), que combi
naba este objeto con un planetario.
1365. El mdico francs Jean de Borgoa escribe Tratado
sobre las enfermedades epidmicas, dedicado al estu
dio de la peste.
1369. Primeros testimonios de la fabricacin de ballestas de
acero en Europa.
158 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

1371. Desarrolla un importante actividad el telogo e histo


riador Konrad von Hegenberg, cannigo de Regens-
burg (Alemania), autor del Libro ele la naturaleza.
1373. Por primera vez en Europa, los holandeses construyen
compuertas de desage. Francesco Pizzigani dibuja
una carta martima.
1374. El cirujano barcelons Sixtus Fort realiza, en Catalu
a, la primera laparotoma reglada.
1375. Muere envenenado Liu Chi, astrnomo chino que pre
par el primer calendario Ming y tambin lo hace Ibn
al-Shtir, astrnomo de Damasco (Siria).
1377. Fallece Len Grech, mdico y astrlogo judo de Pe
dro IV de Aragn.
1378. Guillermo Sedacer escribe un famoso tratado de alquimia.
1380. Desarrolla su actividad investigadora al-Shdhil, lti
mo oftalmlogo clebre del Islam medieval. El inge
niero chino Zhan Xi-Yuan crea el reloj con engranajes
de reduccin.
1381. Primeros testimonios del uso de caracteres mviles de
metal en Limoges (Francia). Isaac Alhadb, astrnomo
hispanojudo, escribe Orah Selulah , tablas astronmi-
cmu ej

1382. Muere el matemtico Nicols de Oresme, autor de A-


gorismus proporiomtm, en el que estudia los expo
nentes fraccionarios.
1385. John Dombelay, qumico ingls, escribe el Moras
amoris, famoso libro de alquimia.
1389. Andrea Da Sommeria escribe el tratado de astronoma
De stellis e motu earum.
1390. poca de trabajo de Ab Said al-Afif, mdico de El
Cairo (Egipto). Muere el matemtico Alberto de Sajo
rna, autor de Quaestiones in libros de coelo et mundo.

4 .1 . L a ALQUIMIA

Hay que admitir que los rabes, al menos en cierta manera, fue
ron los creadores de la alquimia, primera ciencia que se desarrolla
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 159

casi exclusivamente como un conjunto de conocimientos experi-.


mentales. Quizs los rabes no fueron los primeros que provocaron
deliberadamente modificaciones del transcurrir natural de los fen
menos con el fin de conseguir un resultado concreto, pero la orde
nacin de la experiencia recogida permitir despus el descubri
miento de leyes generales. En este sentido, alcanzaron un nivel
mucho ms avanzado que sus precedentes. Los rabes deban su in
ters por la alquimia principalmente a los griegos y hebreos alejan
drinos, pero tambin a los chinos. Los alquimistas rabes y sus su
cesores europeos se interesaron en la consecucin de tres objetivos:
descubrir la piedra filosofal, es decir, la transmutacin de metales
vulgares en oro, la obtencin del remedio o panacea universal y la
del elixir de larga vida, medicina para todas las enfermedades, pro
cedente probablemente de la alquimia china.
Es evidente que estas prcticas son anteriores a los rabes y de
hecho las hallamos en todas las culturas primitivas. Pero los sabios
de la Antigedad clsica rechazaron en general todas estas quime
ras y esto, en cierto modo, es un signo importante de progreso inte
lectual. Cuando, ms tarde, decae su influencia y todo lo vulgar y
fantasioso cobra nueva fuerza, se opera una transformacin pecu
liar de una actitud primitiva que da lugar a la alquimia. Esta se va
vistiendo poco a poco de unos objetivos msticos, con la consecu
cin de los cuales se hacen posibles unas operaciones maestras que
slo tienen xito a travs de un ritual complejo. La alquimia era
acientfica en sus objetivos, pero fue parcialmente cientfica en sus
mtodos basados en el experimento y en la observacin\
La alquimia fue un arte ms que una ciencia, un arte cuyo obje
tivo no era fcil de obtener, que digamos. Llevaba en s una canti
dad considerable de ocultismo, pero fue de valor para la ciencia a
causa de sus productos secundarios. Los alquimistas descubrieron
importantes sustancias, como los alcoholes y los cidos minerales,
que luego resultaron de mucho uso en la industria y en el progresi
vo nacimiento de la qumica cientfica.
El gran padre de la alquimia rabe es Gebero (hacia el ao
850), que era siraco y no profesaba la religin islmica. A l se

4. Cfr. H ull , L .W .H .: Historia y Filosofa ele la ciencia, op. cit., p. 147.


160 Misiona bsica de la ciencia

debe la obtencin del aceite de vitriolo, los alumbres, el sublimado


corrosivo, el salnitro y el agua regia, entre otros compuestos inorg
nicos. Gebero influy muchsimo durante varios siglos, pero diver
sas corrientes alquimistas posteriores pueden considerarse ms bien
como una degradacin de la obra de este autor. A travs de los alqui
mistas no solamente se adopta una especie de estrategia experimen
tal que ms tarde tomar el mtodo cientfico, sino, que se hacen pro
gresos positivos, entre los cuales hemos de contar la preparacin de
gran nmero de compuestos inorgnicos y el conocimiento de ope
raciones como la evaporacin, filtracin, sublimacin, fusin, desti
lacin y cristalizacin. De esto result la invencin del alambique,
base de la obtencin de los aguardientes que de los rabes pasaron a
Europa a travs de Espaa.

4 .2 . L a a s t r o n o m a

Los rabes fueron capaces de hacer muchos progresos a partir


del mundo intelectual heredado de la Antigedad clsica. Quizs en
orden de importancia puedan ponerse en primer lugar los relativos
a las matemticas y a la astronoma y, despus, los que hacen refe
rencia a la alquimia y a la medicina, cuyas aportaciones resultaron
tambin de primera importancia para el desarrollo de estas discipli
nas. Como punto de unin de varias tradiciones habr que aludir a
los contactos de los rabes no slo con la tradicin griega, sino
tambin con la mesopotmica, persa e hind, que permitieron, por
ejemplo, mejorar considerablemente la notacin numrica y dispo
ner de tablas y anotaciones de diversas procedencias, lo cual redun
d en un evidente beneficio para la astronoma. Nos interesa tam
bin presentar la ruta que sigui el Alma gesto de Ptolomeo, al que
todava hoy nos referimos por su nombre rabe, y las aportaciones
propias de astrnomos rabes como Al-Battani o el astrnomo de la
escuela de Maraga Nasir al-Tusi. En el terreno de la astronoma ob-
servacional es destacable la construccin de instrumentos de preci
sin y la actividad del observatorio de Maraga.
En astronoma, los rabes se contentaron con la teora ptole-
maica de los epiciclos, si bien los andaluses usaban modelos ho-
mocntricos. En el siglo XI, el principal astrnomo rabe en Espa
C i e n c ia y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 161

a Al-Zarqali o Azarquiel de Toledo3, hizo la genial indicacin de


que las rbitas de los planetas podan ser elpticas, pero la idea no
se tom en serio56. La observacin astronmica fue desarrollada sis
temticamente y se perfeccionaron constantemente sus tcnicas.
Los rabes son admirables observadores por su extraordinaria pre
cisin. El astrnomo francs Laplace utiliz por ejemplo en su Ex-
posiiion du Systtne du Monde (1796) muchas de las observaciones
hechas por los astrnomos rabes en el siglo XI. Por otra parte,
cualquiera que haya consultado un mapa de las estrellas, se habr
dado cuenta del impacto dejado por los rabes en la astronoma: ese
mapa est sembrado de nombres rabes como Betelgeuse, Algol,
Fomahaut... Muchas palabras de origen rabe como, por ejem
plo, cnit, nadir, azimut se usan an normalmente en las
mediciones astronmicas.
Azarquiel, que trabaj en Toledo y Crdoba, dej escritas las
llamadas Tablas toledanas (1080), que son de notable exactitud.
Otro hombre notable de la Espaa musulmana fue Al-Bitruji de Se
villa, que en una de sus obras sustituye el sistema ptolemaico por
otro sistema planetario absolutamente concntrico que influy so
bre Coprnico.
La influencia rabe acrecent tambin el inters por la astrolo-
ga. Las estrellas fijas, que se mueven con toda regularidad, con
trolaran el curso general de la Naturaleza, como las estaciones, la
cada de las hojas y la floracin de los vegetales. Los planetas, con
sus movimientos irregulares, gobernaran los sucesos azarosos del
mundo que nos rodea. Todo esto fue consecuencia de la antigua
creencia en la relacin entre el macrocosmos y el microcosmos. La
astrologa se convertir en el arte de predecir los acontecimientos
inciertos. Tambin se desarroll una medicina astrolgica, basada
en el convencimiento de que cada signo del Zodaco rige cierta re
gin del cuerpo humano y que los rganos son sensibles a la in
fluencia de diferentes planetas7.

5. Azarquiel (C rdoba, 1028 Sevilla, 1087). M atem tico y astrnomo ra


be, autor de varios tratados: El libro del horizonte universal, Safea y reglas para
construir un astrolabio universal para las rbitas de los siete planetas, etc.
6. Cfr. ibdem, p. 143.
7. Cfr. P ar S, R.: La Revolucin cientfica, op. cit., p. 121.
162 Historia bsica de la ciencia

La astronoma griega se transmiti ms tarde hacia el este, a los


sirios, indios y rabes. Los astrnomos rabes recopilaron nuevos
catlogos de estrellas en los siglos IX y X y desarrollaron tablas del
movimiento planetario. Sin embargo, aunque los rabes eran bue
nos observadores, hicieron pocas aportaciones tiles a la teora as
tronmica, La astronoma europea del siglo XIII y las traducciones
rabes del Almagesto que circulaban por Europa estimularon el in
ters por la astronoma. Los europeos se contentaron en un primer
momento con hacer tablas de los movimientos planetarios, basn
dose en el sistema de Ptolomeo, o con divulgar su teora. Despus,
el filsofo y matemtico alemn Nicols de Cusa y el artista y cien
tfico italiano Leonardo da Vinci cuestionaron los supuestos bsi
cos de la posicin central y la inmovilidad de la Tierra.
Pero no podemos ignorar la figura de Alfonso el Sabio*, rey de
Castilla (1223-1284), en el contexto de este tiempo. Aparte de ser
el alma del que se ha llamado Siglo de Oro de Toledo, conviene
sealar que sus tablas astronmicas, conocidas como Tablas alfon-
sinasy se extendieron rpidamente por toda Europa. Fueron calcu
ladas con la ayuda de una serie de sabios judos y, a pesar de no
aportar muchas ideas nuevas, son ms completas y exactas que to
das las anteriores. Alfonso X recopil tambin una extensa enciclo
pedia de los conocimientos astronmicos de la poca, principal
mente de fuentes rabes.

4.3. L a s m a t e m t ic a s

Despus de un siglo de expansin en la que la religin musul


mana se difundi desde sus orgenes en la Pennsula Arbiga hasta
dominar un territorio que se extenda desde la Pennsula Ibrica
hasta los lmites de la actual China, los rabes empezaron a incor-8

8. A lfonso X el Sabio (Toledo, 1221 -Sevilla, 1284). Rey de C astilla y Len,


sucedi en 1252 a su padre Fem ado III. A spir a la C orona im perial y fue procla
mado em perador, pero no coronado. Es el creador de la prosa castellana. Entre sus
obras, cabe m encionar: Las siete Partidas, de carcter jurdico; Crnica general y
Grande e general estoria, de carcter histrico; las Cantigas (420 com posiciones
en gallego); y las Tablas astronmicas o alfonsinas.
Ciencia y saber en la Europa medieval 163

porar a su propia ciencia los resultados de ciencias extranjeras.


Los traductores de instituciones como la Casa de la Sabidura de
Bagdad, mantenida por los califas gobernantes y por donaciones de
particulares, escribieron versiones rabes de los trabajos de mate
mticos griegos e indios. Hacia el ao 900, el perodo de incorpo
racin se haba completado y los estudiosos musulmanes comenza
ron a construir sobre los conocimientos adquiridos. Entre otros
avances, los matemticos rabes ampliaron el sistema indio de po
siciones decimales en aritmtica de nmeros enteros, extendindo
lo a las fracciones decimales.
En el siglo Vil se empez a utilizar en Oriente Medio la nume
racin arbiga, que es de origen indostnico. Inicialmente no exis
ta el cero y en su lugar se dejaba un espacio en blanco. Fue Al-Kh-
warizmi quien expuso por primera vez en un libro rabe, que se ha
perdido (se conoce a travs de una versin toledana conservada), el
sistema de numeracin que nosotros utilizamos. Del nombre de
este matemtico rabe vienen las voces de guarismo y algorit
mo. En el siglo XII, el matemtico persa Ornar Jayyam generali
z los mtodos indios de extraccin de races cuadradas y cbicas
para calcular races cuartas, quintas y de grado superior. La nume
racin decimal entr en Europa en el siglo XI, si bien su uso no se
generaliz hasta finales del siglo XIIH. Si el matemtico rabe Al-
Khwarizmi desarroll el lgebra de los polinomios, Al-Karayi la
complet para polinomios, incluso con infinito nmero de trminos.
Los gemetras, como Ibrahim ibn Sinan, continuaron las investiga
ciones de Arqumedes sobre reas y volmenes. Kamal al-Din y
otros aplicaron la teora de las cnicas a la resolucin de problemas
de ptica. Los matemticos Habas al-Hasib y Nasir ad-Din al-Tusi
crearon trigonometras plana y esfrica utilizando la funcin seno
de los indios y el teorema de Menelao. Estas trigonometras no se
convirtieron en disciplinas matemticas en Occidente hasta la pu
blicacin del De triangulis omnimodis (1533) del astrnomo ale
mn Regiomontano9l0. Finalmente, algunos matemticos rabes lo

9. Cfr, ibdem, p. 112.


10. Johann M ller, llam ado R egiom ontano (desconocido, 1436-Roma, 1476).
M atem tico y astrnom o alem n, autor de De triangulis omnimodis, primer trata
do de la especialidad publicado en Europa. Tam bin fue autor del ms antiguo de
164 Historia bsica de la ciencia

graron importantes avances en la teora de nmeros, mientras otros


crearon una gran variedad de mtodos numricos para la resolucin
de ecuaciones.
Los pases europeos con lenguas latinas adquirieron la mayor
parte de estos conocimientos durante el siglo XII, el gran siglo de
las traducciones. Los trabajos de los rabes, junto con las traduc
ciones de los griegos clsicos fueron los principales responsables
del crecimiento de las matemticas durante la Edad Media. Los
matemticos italianos, como Leonardo Fibonacci11 tambin lla
mado Leonardo de Pisa, un audaz comerciante que viaj a Oriente
y que lleg a ser un matemtico notable y Lea Pacioli se ba
saron principalmente en fuentes rabes para sus estudios. Es impor
tante recordar que la numeracin indo-arbiga se introdujo en Eu
ropa por obra del primero, mediante su obra Lber abbaci, una
especie de enciclopedia de lgebra. Es sorprendente, no obstante,
que, a pesar de las ventajas que presenta este sistema de numera
cin, tardara tres siglos en imponerse. De todos modos, si tenemos
en cuenta la cabezonera anglosajona en relacin con el sistema

los alm anaques que se conserva: el Kafcndarium novtim, ilustrado y de 12 pgi


nas, im preso en Venecia en 1476.
11. Leonardo Fibonacci (Pisa, 1170 - dem , 1230), m atem tico italiano que
recopil y divulg el conocim iento m atem tico de clsicos grecorrom anos, rabes
e indios y realiz aportaciones en los cam pos m atem ticos del lgebra y la teora
de nmeros. Fibonacci naci en Pisa, una ciudad com ercial donde aprendi las b a
ses del clculo de los negocios mercantiles. Cuando Fibonacci tena unos 20 aos,
se fue a Argelia, donde em pez a aprender m todos de clculo rabes, conoci
m ientos que increm ent durante viajes ms largos. Fibonacci utiliz esta experien
cia para m ejorar las tcnicas de clculo com ercial que conoca y para extender la
obra de los escritores m atem ticos clsicos, com o los griegos Diofante y Euclides.
Nos lian quedado pocas obras de Fibonacci. Escribi sobre la teora de nm eros,
problem as prcticos de m atem ticas com erciales y geodesia, problem as avanza
dos de lgebra y m atem ticas recreativas. Le fue concedido un salario anual por la
ciudad de Pisa en 1240 com o reconocim iento de la im portancia de su trabajo y
com o agradecim iento por el servicio pblico prestado a la adm inistracin de la
ciudad.
12. L ea Pacioli ( Borgo San Sepolcro, 1445 - Rom a, 1510). Religioso fran
ciscano y m atem tico italiano. Est considerado uno de los grandes tratadistas del
siglo X V en lgebra y aritm tica, que desarrollaba para a p lic a re n el com ercio, y
autor del prim er tratado sistemtico sobre la contabilidad por partida doble, fecha
do en 1494.
Ciencia y saber en la Europa medieval 165

mtrico decimal, no resulta demasiado extraordinario. En este


tiempo se introducen en Europa la brjula y la plvora, dos inven
tos de origen oriental cuya importancia no puede dejarse de lado.

4.4. L a MEDICINA

A la infiltracin progresiva en el mundo romano de una serie de


pueblos extranjeros sucedi un perodo de estancamiento de las
ciencias. La medicina occidental en los albores de la Edad Media
consista en una combinacin de fisiologa antigua, conocimientos
empricos sobre los efectos de algunos frmacos y conjuras supers
ticiosas. Incluso en la refinada Constantinopla, las epidemias sir
vieron para iniciar el resurgimiento de las prcticas mgicas. Slo
algunos mdicos griegos extranjeros como Oribasio, Alejandro de
Tralles y Pablo de egina, mantuvieron la antigua tradicin frente
a la creciente decadencia moral, la supersticin y el estancamiento
intelectual.
En el siglo VII, una extensa parte de oriente fue conquistada
por los rabes. El primer perodo del Islam estuvo presidido por la
casa de los Omeyas (661 -749) y durante ste los sabios nestorianos
se trasladaron a Damasco, especialmente los mdicos. All fueron a
parar tambin una serie de judos, y unos y otros adoptaron a me
nudo nombres rabes. Con el advenimiento de los Ahbasidas (750)
se lleg al perodo de mayor esplendor, poder y prosperidad del Is
lam, si bien culturalmente fuera, asimismo, cuando ms saber grie
go y siraco se absorbi. En esta poca la gran familia nestoriana de
los Bukht-Yasu, que perdurar hasta el siglo XI, persuadi a los ca
lifas de propagar la medicina griega a todos sus dominios u.
En el mbito de la medicina, merecen los rabes una mencin
especial por su conocimiento de las plantas medicinales. En Persia,
los rabes aprendiron medicina griega en la escuela de los nesto
rianos cristianos, miembros de una secta del Imperio bizantino en
el exilio. Estas escuelas haban guardado muchos textos perdidos
en la destruccin de la biblioteca de Alejandra. Las traducciones13

13. Cfr. ibdem, p. 111.


166 Historia bsica de a ciencia

del griego contribuyeron al desarrollo del resurgimiento cientfico


y de un sistema de medicina propio, pero basado en el pensamien
to griego y romano que se extendi por todo el mundo rabe. Eran
conocidos como arabistas. Entre los mdicos arabistas ms cele
bres hay que citar a: Al-Razi (860-932 d.C.) o Razs, famoso clni
co y escritor, el primero en identificar la viruela, en el ao 910, y el
sarampin, y que sugiri que la sangre era la causa de las enferme
dades infecciosas w; Isaac el JudoIJ, el autor del primer libro dedi
cado por completo a la nutricin, y Avicena1415l6, cuyo famoso Canon
permaneci como el compendio oficial de las doctrinas de Hipcra
tes, Aristteles y Galeno.
Los Omeyas se establecieron en Espaa y constituyeron el ca
lifato independiente de Crdoba. En ste se dio un fenmeno pare
cido al que haba tenido lugar en Oriente, que tuvo su mximo es
plendor en la poca de los califas Abderramn III (912-961) y su
hijo Al-Hakem II (961-976). Hay una verdadera cultura musulma-

14. La prim era obra rabe original de m edicina se debe a A l-Razi o Razs
(865-925), discpulo de Honain, que se form en Bagdag y que puede considerar
se como uno de los grandes m dicos de la hum anidad. En l hay una fusin de las
tradiciones mdicas griega, persa e hind. Razs escribi ms de 200 obras, de las
que la mitad tratan de m edicina. La ms im portante de las que han llegado hasta
nosotros es al-Hawi, que en la versin latina se llam a Lber continens, una de tas
ms com pletas enciclopedias m dicas. D escribe y distingue por prim era vez de
forma satisfactoria el saram pin, la escarlatina y la viruela. La obra m dica de R a
zs corresponde al ltim o perodo de su vida, ya que antes se haba dedicado a la
alquim ia, siguiendo a G ebero. A l se debe la clasificacin de las sustancias natu
rales en las de origen anim al, vegetal y m ineral, que llegara pronto a ser un tpi
co.
15. Entre los m dicos clebres del islam ism o oriental est tam bin Isaac Ju-
deaus (855-945). Haba nacido en Egipto y fue m dico de los gobernantes fatim i-
das de K airuan en T nez. Sus obras son las prim eras que pasaron al latn. Entre
ellas, la titulada Sobre las fiebres es uno de los m ejores libros de los que dispuso
O ccidente durante la Edad Meda.
16. O tra figura im portantsim a del Islam fue Ab *A l A l-H usayn Ibn Sin
(A vicena de Bucar, 980-1037). Es, sin duda, uno de los ms grandes pensadores
del m undo rabe y com o m dico ejerci una gran influencia en Europa. sta se
debe principalm ente a su obra Canon de la medicina, de la que se ha dicho que es
la m s leda de todos los tiem pos. Es un gran com entarista de A ristteles y a tra
vs de sus com plicados sistem as de clasificacin influy sobre la Escolstica. Es
cribi tam bin libros de alquimia.
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 167

na en Espaa, en tanto que en el resto de Europa se encuentra slo


la influencia de la cultura rabe. Se fundaron bibliotecas y acade
mias no slo en Crdoba, sino en otras muchas ciudades como Gra
nada, Sevilla, Mlaga, Valencia, Murcia y Toledo. El califa envia
ba gente a Oriente para adquirir todos los libros que encontraran y
algunos fueron conocidos antes en Andaluca que en el mismo Irak.
En suma, la Espaa musulmana lleg a ser el depsito ms accesi
ble de la sabidura de Oriente para los pueblos cristianos; una Espa
a donde a travs de la lengua rabe se poda encontrar la cultura
clsica. Desgraciadamente, el esplendor de Crdoba dur poco. El
final del califato vino despus de la gran dictadura de Almanzor,
quien usurp el poder de los califas, basndose en la intolerancia
religiosa y en la discordia entre berberiscos y rabes, una situacin
que tiene ciertas resonancias en el Islam actual. Una vez dueo del
poder, Almanzor fue un gobernante bastante liberal, pero a su
muerte, sigui la desmembracin y los reinos de Taifas.
Los arabistas del siglo XII fueron Avenzoar, primero en descri
bir el parsito causante de la sama y de los primeros en cuestionar
se la autoridad de Galeno; Averroes n, el ms grande comentarista
de Aristteles; su discpulo, Maimnides , cuyos trabajos sobre
nutricin, higiene y toxicologa fueron muy ledos; y Al-Quarashi,178

17. Averroes (1126-1198). Nacido en Crdoba, su nombre era Ibn Rushd, hijo
y nieto de funcionarios de a corte. Com o sus antepasados, l tam bin ejerci de
juez y tam bin practic la m edicina. Sus escritos influyeron sobre el pensam iento
judaico de los siglos XII y XIII. En realidad se trata de un florecim iento del pen
sam iento judaico en esta poca dentro del cual pueden hallarse estos rastros, aun
que, en todo caso, A verroes influir tanto sobre los judos com o sobre los dem s
pensadores de O ccidente durante siglos. Fue uno de los m s grandes com entaris
tas de A ristteles, de hecho, recibi el sobrenom bre de El Com entador. Supera
a A ristteles en m uchos aspectos de tipo cientfico, com o por ejem plo, en la idea
de que el m undo no ha sido tal com o es ahora, sino que est sujeto a una continua
evolucin. Averroes representa el final de la cultura islm ica en O ccidente y fue
desterrado a M arruecos por los paladines de la pureza de la doctrina de M ahom a.
18. Cordobs fue tam bin M oiss Ben M aim n (1135-1204), ms conocido
com o M aim nides. Fue m dico y consejero del gran sultn Saladino, de modo que
pas la m itad de su vida en El Cairo. En sus obras de m edicina se encuentran al
gunas enm iendas a G aleno. La obra m s im portante de M aim nides fue, sin em
bargo, la Gua de perplejos, escrita en rabe en 1170, y traducida al hebreo antes
de su m uerte. El objetivo fundam ental de la Gua consiste en dem ostrar el acuer-
168 H i s t o r i a b s i c a d e ia c i e n c i a

tambin conocido por Ibn al-Nafis, que escribi comentarios sobre


la obra de Hipcrates, asf como tratados sobre diettica y enferme
dades de los ojos, y fue el primero en sealar la circulacin pulmo
nar de la sangre, desde el ventrculo derecho hacia la aurcula iz
quierda a travs de los pulmones. Los arabistas consiguieron elevar
mucho los valores profesionales insistiendo en examinar a los m
dicos antes de la licenciatura. Introdujeron numerosas sustancias
teraputicas qumicas, fueron excelentes en los campos de la oftal
mologa y la higiene pblica, y superaron en competencia a los
mdicos de la Europa medieval. De la poca deLcalifato de Cr
doba es importante Hadai Ben Saprut, un judo que fue ministro y
mdico de la corte. Con la ayuda de un monje bizantino, adapt al
rabe la Materia mdica de Dioscrides. En la misma corte, en
contramos a comienzos del siglo XI al mdico Abul Kassim l9, que
escribi un gran manual de medicina, cuya ltima parte trata de ci
ruga, materia que haban obviado hasta entonces los otros mdi
cos del Islam.
Europa sufri en los comienzos del medievo una completa desor
ganizacin de la fraternidad mdica laica. Para cubrir la necesidad
imperiosa de asistencia mdica, apareci una forma de medicina
eclesistica; surgida desde las enfermeras monsticas, se extendi
con rapidez por distintas instituciones de caridad destinadas al cui
dado de muchos enfermos de lepra y de otras enfermedades. Los
benedictinos fueron muy prolijos en esta actividad; recopilaron y
estudiaron textos mdicos antiguos en su biblioteca de Montecassi-
no, Italia: san Benito de Nursia, fundador de la orden, oblig a sus
miembros al estudio de las ciencias, y en especial de la medicina.
Un abad de Montecassino, Bertaharius, fue un mdico famoso.
Bajo la direccin del telogo franco Rabanus M aurus20, Fulda
se convirti en un famoso centro de aprendizaje mdico en Alema-

do entre fe y razn, ya que es una sola la verdad que el hom bre conoce a travs de
la revelacin y de la filosofa.
19. Abul Kassim (936-1013). M dico y cirujano hispano-rabe, autor de Tes-
rtf, clebre enciclopedia m dica, muy seguida en la Edad M edia.
20. R abanus M aurus (M aguncia, 780 - dem, 856). D iscpulo de Alcuino,
M aurus fue abad de Fulda y arzobispo de M aguncia. Se le llam Praeceptor Ger-
maniae, por su labor educadora.
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 169

na. En el siglo IX, como resultado de los esfuerzos del emperador


Carlomagno, la Medicina se incluy en el currculo de las escuelas
catedralicias. Contrastando con ello, el eclesistico francs san Ber
nardo de Claraval prohibi a los monjes cistercienses el estudio de
libros mdicos y el uso de cualquier remedio que no fuera la ora
cin.
Pero lo ms destacable en este perodo es el desarrollo de dos
importantes escuelas mdicas, la de Bolonia y la de Montpellier.
Durante los siglos IX y X el balneario de Salerno, situado cerca de
Montecassino, fue cada vez ms reconocido como centro de activi
dad mdica. A principios del siglo XI, la escuela mdica de Saler
no se convirti en la primera facultad de medicina occidental. La
enseanza fue, al principio, prctica y secular y se centraba en la
nutricin y en la higiene personal. El mdico italiano y traductor
Constantino el Africano, que se convirti en monje benedictino y
se retir a la abada de Montecassino, tradujo al latn textos rabes
y de muchos mdicos griegos clsicos destinados a los estudiantes
de Salerno y Montecassino. En el siglo XII, la formacin mdica
era terica y escolstica en su mayora y se expandi hasta llegar a
la Facultad de Medicina de Montpellier, en Francia, y ms tarde a
las universidades de Pars, Oxford y Bolonia.
A fines del siglo XII, el resurgimiento de la medicina laica y las
restricciones a las actividades fuera del monasterio conllevaron el
declive de la medicina monstica, pero sta ya haba realizado una
funcin inestimable guardando las tradiciones de las enseanzas
mdicas. En el siglo XIII, se autoriz y apoy la diseccin de cad
veres humanos y se dictaron estrictas medidas para el control de la
higiene pblica, pese a lo cual, la medicina escolstica permaneci
como expresin lgica del antiguo dogma. Cientficos representati
vos de este perodo son el escolstico alemn san Alberto Magno,
que se dedic a la investigacin biolgica, y el filsofo ingls Roger
Bacon21, que realiz investigaciones en ptica y refraccin y fue el
primero en sugerir que la medicina debera basarse en remedios pro
cedentes de la qumica. El propio Bacon, que ha sido considerado

21. Roger Bacon (Ilchester, 1214-Oxford, 1294). Filsofo y cientfico ingls,


apodado Doctor Mirabilis, que escribi, por encargo del papa Clem ente IV, el li
bro Opus meius, obra en la que se exponen todos los conocim ientos de la poca.
170 1 l i s t a r a b s i c a d e la c i e n c i a

un pensador original y pionero de la ciencia experimental, estaba


impregnado por la autoridad de los escritores griegos y rabes.
A pesar de los prejuicios populares, prosiguieron los estudios
anatmicos. El estatus social del cirujano se consideraba inferior al
del mdico. Sin embargo, el cirujano Hugh de Lucca realiz impre
sionantes avances, denunci algunas de las enseanzas de Galeno y
practic tratamientos simplificados en dislocaciones, fracturas y he
ridas. Estudi la sublimacin (vaporizacin) del arsnico y se le acre
dita la fundacin de una escuela de ciruga en Bolonia en 1204. Gui
llermo de Salceto y su discpulo Lanfranchi fueron pioneros en
anatoma quirrgica, y se ha reconocido a Lanfranchi como el prime
ro que distingui la hipertrofia del cncer de mama. Hubo dos figu
ras destacadas en la ciruga francesa de este perodo: Henri de Mon-
deville, cirujano del rey de Francia, que abogaba por el tratamiento
asptico de las heridas y el uso de suturas, y Guy de Chauliac, cono
cido como el padre de la ciruga francesa, cuyos escritos insistan en
la importancia de la diseccin anatmica en la formacin del ciruja
no y a quien se atribuye ser el primero en reconocer la peste que apa
reci en Europa en 1348. Tambin se piensa que fue el primero en
describir la hernia femoral (1361) e invent varios instrumentos qui
rrgicos. El estudio de la medicina se benefici en gran medida del
trabajo del eclesistico y arzobispo Raimundo, quien, en 1140, fun
d en Toledo una escuela para la traduccin al latn, entre otros, de
los manuscritos mdicos rabes, incluyendo los trabajos de Al-Razi
o Razs y Avicena: la famosa Escuela de Traductores de Toledo.
Al final del siglo XIII, se establece en Bolonia una tradicin de
la prctica anatmica que continuar hasta culminar en Vesalio. Las
figuras ms importantes son Rogelio de Salerno, Rolando de Parma
y, sobre todo, Mondino da Luzzi (1276-1328). Encontramos en la
obra de ste ltimo una gran aportacin original, junto a las ideas
de Avicena. Su libro Anatoma es la obra ms importante sobre este
tema en toda la Edad Media. Al final del siglo XIII, empieza a flo
recer la escuela de Medicina de Montpellier, de la cual la figura
ms destacada es Amau de Vilanova. Fue un mdico famoso, lla
mado por papas y por reyes. Nacido probablemente en Valencia en
1235, Vilanova fue un gran viajero y llev a trmino una gran acti
vidad como diplomtico. Escriba en latn, cataln, rabe y hebreo
y dej muchas obras referentes a medicina. Unas son traducciones
C ie n c ia y s a b e r e n la E u r o p a m e d ie v a l 171

del rabe, otras son comentarios a textos hipocrticos o galnicos.


Finalmente* tenemos las obras de medicina originales. Dejando
aparte los temas religiosos, cabe destacar sus obras de alquimia,
porque Arnau de Vilanova es probablemente el ms grande alqui
mista de esta poca en Occidente, siendo naturalmente Gebero su
fuente principal. Hacia finales del siglo XIV, se haban fundado mi
les ce hospitales n Europa.

4.5. L a in m e n s a n o c h e d e l a b a r b a r ie

A veces se ha dicho que la ciencia se desarroll cuando se su


peraron las tinieblas de la Edad Media, pero esto en un clich falso
que se repite por inercia. Por lo que hace a la Edad Media, debemos
evitar el error que consiste en considerarla como un mero interlu
dio barbrico en Occidente . As es frecuente presentarla en los
manuales de historia de la ciencia utilizando alusiones peyorativas
del tipo de Edad Tenebrosa, Oscura Edad Media, Inmensa
noche de la barbarie, etc. En suma, un perodo esencialmente tan
oscuro como improductivo para la ciencia y la cultura.
Ante estas expresiones y otras equivalentes, son precisas tres
matizaciones: 1.a Si la Edad Media es el perodo histrico compren
dido entre los siglos V y XV, constituye una poca suficientemente
larga con sus momentos de esplendor y sus momentos de estanca
miento o de recesin como para pretender determinarla en bloque
de un modo simplista y uniforme. 2~ Esta etapa no puede, sin ms,
ser calificada de oscura pues, entre otras razones, nos resulta mu
cho ms conocida que la Edad Antigua, aunque a sta nadie la llame
oscura. Hoy da disponemos de una informacin y de una documen
tacin suficientemente relevantes como para descartar, por inade
cuado en extremo,.el clich de que la Edad Media es desconocida.
3.* El tpico de inmensa noche de la barbarie es igualmente des
proporcionado. S se alude a la barbarie como manifestacin de bru
talidad, guerras, atentados contra los derechos humanos, l siglo XX
con sus dos guerras mundiales, el holocausto nazi y las diversas pur
gas tnicas supera con creces la violencia de toda la historia anterior2

22. Cfr. H ull , L.W.H.: Historia y Filosofa de la ciencia, op. cit., p, 154.
172 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

y no nos faculta para dar lecciones de tica, ni para emitir un juicio


moral tan severo. El historiador britnico Paul Johnson ha escrito en
The Times que desde 1900, y a instancias del Estado, se ha acaba
do con ms vidas humanas que en toda la historia de la humanidad.
Si se hace referencia a la barbarie cultural, no hemos de perder
de vista que es precisamente en la Edad Media cuando se crean las
Universidades. Adems, no reconocemos como joyas nicas las
catedrales gticas? Puede ser producida su belleza por hombres
rudos? Se puede levantar, sin conocimientos de matemticas y
geometra, bvedas de piedra por encima de los treinta y cuarenta
metros, destinadas a durar cientos de aos?
En el terreno de la tecnologa, la Edad Media conoci algunos
progresos notables. Comenzando con nuevos mtodos de aprovecha
miento de la energa animal, hidrulica y elica, se desarrollaron
nuevas mquinas para fines variados, que en ocasiones exigan una
precisin notable. Algunos inventos tcnicos, por ejemplo, el reloj
mecnico y las lentes de aumento, iban a ser utilizados como instru
mentos cientficos. Instrumentos de medida, como el astrolabio y el
cuadrante, iban a ser enormemente perfeccionados como consecuen
cia de necesidad de medidas precisas. En la qumica se estableci el
empleo habitual de la balanza. Se hicieron progresos empricos, y el
hbito experimental condujo al desarrollo de aparatos especiales.
En las ciencias biolgicas, se realizaron progresos tcnicos
considerables. Se escribieron obras importantes sobre medicina y
ciruga, sobre los sntomas de las enfermedades, y se hicieron des
cripciones de la flora y fauna de distintas regiones. Se inici la cla
sificacin y se facilit la posibilidad de tener ilustraciones exactas
gracias al arte realista, Pero quiz la contribucin ms importante
de la Edad Media a la biologa terica fue la elaboracin de la idea
de una escala de la naturaleza animada. En geologa se hicieron ob
servaciones y la autntica naturaleza de los fsiles fue captada por
algunos autores.
Para acabar esta sntesis, se pueden aadir dos contribuciones
medievales respecto de la cuestin del objeto y de la naturaleza de
la ciencia. La primera es la idea, expresada tcitamente por vez pri
mera en el siglo XIII, de que el objeto de la ciencia era obtener un
dominio sobre la Naturaleza til para el hombre. La segunda idea
es la de que ni la accin de Dios ni la especulacin del hombre po
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 173

dan ser constreidas dentro de los lmites de un sistema concreto


del pensamiento cientfico o filosfico. Cualesquiera que pudieran
haber sido sus efectos en otras ramas de la ciencia, la consecuencia
de esta idea sobre la ciencia de la Naturaleza fue la de poner de re
lieve la relatividad de todas las teoras cientficas y el hecho de que
podan ser reemplazadas por otras que tenan ms xito en cumplir
los requisitos de los mtodos racionales y experimentales2J.
En lo que hace al problema historiogrfico descrito ms arriba,
desarrollaremos el tema siguiendo de cerca la exposicin que apor
ta Kuhn y, en muchos apartados, la explicacin se tornar ms bien
comentario del texto kuhniano 2\ Por lo dems, aadiremos un
apartado en el que se recogen las importantes aportaciones de los
estudiosos rabes medievales, cuyo papel de meros intermediarios
est siendo revisado por la historiografa reciente.
La actitud de la Iglesia ante al saber cientfico vari a lo largo de
la Edad Media. En opinin de Kuhn, la Iglesia fue en un principio
hostil o indiferente ante la ciencia de los paganos, en la medida en
que ella misma ocupaba una posicin de debilidad. Se pueden men
cionar en este punto algunos pasajes de San Agustn en los que el sa
ber acerca de la Naturaleza se considera como prescindible para la
salvacin. Sin embargo, cuando la posicin de la Iglesia fue ms
fuerte, en los ltimos siglos de la Edad Media, se convirti en una
de las fuerzas impulsoras del avance intelectual. As, pensadores
como Santo Toms de Aquino o literatos como Dante, trataron de
conciliar la ciencia de los antiguos con la cosmovisin cristiana. El
propio Toms de Aquino argument a favor de considerar la Teo:
logia como una ciencia en sentido estricto. Sin embargo, esa consi-234

23. Cfr. ibdem, p. 103.


24. G ran parte de este tem a se lia desarrollado siguiendo el texto de K uhn
(1978, captulo 4). La m ejor aproxim acin a la historia de la ciencia m edieval es
C ro m bie , A.C.: Historia de la ciencia de San Agustn a Galiieo, 2 vols., A lianza,
M adrid, 1974; ed. or.:Augustine to Galilea, 1959. Como fuente de datos y obra de
consulta, lo ms com pleto que existe es la m onum ental obra de D u h e m ,
Le systme du monde. Histoire des doctrines cosmologqnes de Platn a Copernic,
10 vols., H erm ann, Pars, 1913-1959. Dado que la ciencia, la Filosofa e incluso la
teologa en la Edad M edia estuvieron estrecham ente unidas, ser de inters para
este tem a G ilson , E,: La filosofa en la Edad Media, 2 vols., G redos, M adrid,
1958; ed, or.: Payot, Pars, 1952.
174 H i s t o r i a b s i c a d e a c i e n c i a

deracin no se mantuvo por mucho tiempo e incluso P. Duhem ha


llegado a sealar que la escisin entre teologa y ciencia est en la
base del nacimiento de la ciencia moderna.
Los resortes para salvar los problemas conceptuales de la snte
sis fueron diversos. En algunos casos hubo de emplearse una nue
va interpretacin de las Escrituras, en otros fue la ciencia antigua la
que result modificada. Merece la pena reparar en que, hasta aqu,
nos estamos ocupando de los problemas conceptuales generados
por la recuperacin de la ciencia antigua en un contexto muy distin
to de aqul (o aqullos) en que naci. Los problemas, hasta aqu,,no
son de carcter emprico. Sin embargo, se puede pensar, como hace
Laudan, que es perfectamente razonable el someter a crtica una
teora cientfica en funcin de los problemas conceptuales (y no
slo empricos) con que se enfrenta dado un determinado marco in
telectual o una cierta cosmovisin.
Una vez que se ha trabado una nueva cosmovisin, Jos elemen
tos de sta se apoyan mutuamente y el cambio en astronoma ya no
ser meramente eso, sino que dejar en el aire una serie de tesis con
las que las teoras astronmicas haban llegado a componerse. Es
tas tesis pertenecen a campos tan diversos como la teologa, la an
tropologa, la moral o la mecnica. Los ejemplos que aporta Kuhn
a partir de los textos de Dante son especialmente claros y merecen
ser estudiados.

4.6. L a CIENCIA d e l s ig l o XIV

El desarrollo y la aplicacin fsica de muchos problemas estu


diados en Oxford, Pars, Heidelberg o Padua, en trminos de lgi
ca y de geometra simple, estaban muy limitados por la carencia de
matemticas. Era inhabitual para los estudiantes de la Universidad
medieval ir ms all del primer libro de Euclides y, aunque el sis
tema indo-arbigo era conocido, los numerales romanos continua
ron utilizndose, aunque no entre los matemticos, hasta el siglo
XVII25.

25. Cfr. ibdem, p. 99.


C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 175

Matemticos competentes como Leonardo Fibonacci, Jordano


Nemorarius, Thomas Bradwardine, Nicols de Oresme, Richard de
Walingford y Regiomontano, estaban, por supuesto, mejor equipa
dos e hicieron contribuciones originales a la geometra, al lgebra
y a la trigonometra, pero no exista una tradicin matemtica con
tinuada comparable con el de la lgica. Las nuevas traducciones re
alizadas por ios humanistas, ofrecidas al pblico gracias a la im
prenta, recin inventada, coloc la riqueza de la matemtica griega
al alcance de la mano. Algunos de estos autores griegos, como Eu-
elides y Ptolomeo, haban sido estudiados en los siglos anteriores;
otros, como Arqumedes, Apolonio y Diofanto, estaban disponibles
en traducciones antiguas, pero generalmente no estudiados.
La ciencia del siglo XIV es una ciencia que parte desde Arist
teles, pero que le somete a crtica en tres aspectos fundamentales:
1. Las explicaciones desde una visin puramente necesaria de la
metafsica; 2. El problema del motor en los proyectiles; y 3. La vi
sin cosmolgica geocntrica. Los movimientos ms importantes
de la ciencia en este siglo se sitan en los Calculator del Merton
Coilege y en los fsicos de la Universidad de Pars. En Oxford, la
tradicin de Grosseteste y Bacon fue continuada, en el siglo XIV,
por autores como Richard Swineshead26, John Dumbleton, Thomas
Bradwardine27 y Wiiliam Heytesbury, Destaca la produccin mate
mtica del movimiento formulada por Bradwardine y el teorema de
la velocidad media de Heytesbury, conocido tambin como teore
ma del Merton Coilege, que desempe un papel importante en la
formulacin de la ley de cada de los graves de Galileo y, por tanto,

26. R ichard Sw ineshead m erece ser recordado por haber cnantificado los
cam bios cualitativos de la forma. Tambin adquiere importancia al poder hablar de
m ediciones de m ovim ientos, fuerzas, resistencias, cambios de luz, etc., pero entra
en sutilezas absurdas cuando aborda problem as propios de la Escolstica.
27. Thom as Bradw ardine, m atem tico, filsofo y telogo ingls prom ovi en
el Merton Coilege un tipo de estudios lgico-m atem ticos que seguidam ente fue
ron denom inados Calcithmones. B radw ardine intenta dar una solucin m atem ti
ca al problem a de cm o correlacionar una variacin de velocidad de un mvil con
una variacin de las causas que determ inan las velocidades. De este modo, llega a
afirm ar la existencia de una relacin m atem tica entre velocidad, fuerza y resis
tencia, m antenindose de acuerdo con el postulado aristotlico, segn el cual el
m ovim iento se verifica cuando la fuerza m otriz supera la resistencia.
176 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

en los comienzos de la fsica moderna. Y entre los fsicos de la Uni


versidad de Pars, hay que citar fundamentalmente a Buridan y a
Oresme.
Jean Buridan, con su teora del mpetus, propone que el motor
transmite al mvil no al medio una fuerza denominada mpe
tus. Esta fuerza despliega la cualidad de moviente del mvil, que
lo mantiene en la misma direccin y sentido. La fuerza depende de
la cantidad de materia y de la velocidad, y su detencin depende de
la resistencia que reciba. Con esta teora del mpetus, Buridan supe
ra la posicin aristotlica del motor, convirtindose probablemente
en un precedente de la ley de la inercia. Aunque el mpetus era toda
va una causa fsica en el sentido aristotlico, fue empleado para
explicar muchos fenmenos diferentes, por ejemplo, el movimiento
de los proyectiles y de los cuerpos que caen, el rebote de las pelotas,
el pndulo y la rotacin de cielos y la Tierra. La posibilidad de esta
ltima fue sugerida por el concepto de movimiento relativo, y las
objeciones de ste, a partir del argumento de los cuerpos separados,
fueron replicadas con la idea de movimiento compuesto, propues
ta por Oresme. El estudio cinemtico del movimiento acelerado co
menz tambin en el siglo XIV, y la solucin de n problema con
creto, el de un cuerpo que se mova con aceleracin uniforme, iba a
ser aplicada ms tarde a los cuerpos que caen. Tambin comenzaron
en el siglo XIV los estudios sobre la naturaleza del continuo y de los
mximos y de los mnimos.
Nicols de Oresme destaca tanto por sus tablas de cuantifica-
cin de cualidades como por sus estudios sobre los movimientos.
En la investigacin del movimiento pone en relacin el espacio y el
tiempo, llegando a representar el movimiento uniformemente ace
lerado. Oresme destaca tambin por sus refutaciones de la teora
geocntrica, en las que sistematiza los argumentos que ms tarde
utilizar Copmico.
Algunos impedimentos para el cambio en la teora astronmica
proceden de su integracin con la fsica aristotlica. Ya hemos vis
to que, incluso en la Antigedad, aparecieron crticas pertinentes a
esta ltima (por ejemplo las de Plutarco), pero no as una teora al
ternativa. Durante el siglo XIV de nuestra era, algunas de estas cr
ticas se reeditan y aparecen otras nuevas que debilitaron la confian
za de los estudiosos en la cosmovisin aristotlica. Todo ello
C i e n c i a y s a b e r e n la E u r o p a m e d i e v a l 177

facilit no cabe duda la revolucin copemicana. Las crticas a


las que nos referimos surgieron en el contexto de la escolstica no
minalista de Pars y fueron fruto del propio intento de asimilacin
del saber antiguo. Nos centraremos en las crticas formuladas por
Nicols de Oresme y lean Burdan y en algunos elementos de su
concepcin de la naturaleza que facilitaron la transicin hacia la
nueva ciencia.
Oresme experimenta con la idea de una Tierra planetaria, para
lo cual pone en cuestin la teora aristotlica del movimiento. In
troduce la idea de la relatividad de las trayectorias respecto del
punto de observacin. La nocin de impeds, propuesta por Jean
Buridan, le permite, asimismo, salvar objeciones tradicionales al
movimiento terrestre. En estos pensadores se da, por primera vez
desde los escritos de Plutarco, el intento de reunificar el mundo su
blunar y el supralunar en una misma legalidad.
En conjunto, una nueva imagen del mundo comenzaba a abrse
paso. Ser muy instructivo apreciar de dnde proceden los modelos
con ios que ser pensado el nuevo Universo. En este sentido, tam
bin encontramos interesantes aportaciones en la obra de Oresme,
quien apunt la analoga entre el mundo y un reloj que puede fun
cionar abandonado a su propio movimiento. La construccin de re
lojes y autmatas28, en la poca que nos ocupa, hace patente la in
fluencia de los modelos tomados del mbito de la tcnica sobre
nuestra forma de concebir el mundo. Esta pauta, por supuesto, se
guir apareciendo hasta nuestros das. En el fondo, parece que en
tendemos mejor a travs de lo que sabemos hacer. Los pensadores
del siglo XIV vieron el mundo como una obra de Dios, del mismo
modo que la mejor tecnologa del momento es obra del hombre.
Cabe, adems, sealar que, vistas as las cosas, sale reforzada la
idea de que el mundo est sometido a ciertas regularidades y que
stas pueden ser investigadas y, tal vez, conocidas por el hombre.
Esta confianza en un orden real y en las posibilidades del conoci

28. La inform acin sobre la construccin de autm atas y relojes en el siglo


XIV puede consultarse en T urr (1985). Para la revolucin de la ciencia rabe,
vase S er r es , M.: Historia de las ciencias, Ctedra, M adrid, 1991, captulo 6. El
captulo 7, es tam bin de gran utilidad para plantear las relaciones entre ciencia y
teologa en la Edad Media.
178 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

miento humano ser condicin necesaria para el desarrollo de la


nueva ciencia. Las tesis de Oresme y de Buridan parece probable
que hayan podido llegar, al menos indirectamente, a conocimiento
de Coprnico y de Galileo. La conexin histrica se establece a tra
vs de la Universidad de Padua, donde se cultivaba la tradicin es
colstica con gran atencin a la importante Universidad de Pars.
En la Universidad de Padua estudi Coprnico y ense Galileo.
Sabemos, adems, que Galileo aprendi la dinmica del mpetus en
Pisa. Sin embargo, los nominalistas parisinos no llegaron a afirmar
que la Tierra estuviese en movimiento, slo que poda estarlo y que
los argumentos de carcter mecnico en contra del movimiento te
rrestre no eran suficientemente poderosos.

4.7. A s t r o n o m a y h u m a n is m o e n e l s ig l o XV

A pesar de habernos referido a diversos aspectos de la ciencia y


la cultura en la Edad Media, nuestro centro de inters seguir sien
do bsicamente la astronoma, de manera que, tras el presente tema,
el lector est en disposicin de entender mejor la revolucin coper-
nicana, que se tratar en el prximo. Para cerrar este recorrido que
nos dejar en las puertas de la poca del propio Coprnico, nece
sitamos estudiar dos aspectos ms que fueron claves para la revo
lucin copernicana. Me refiero, por una parte, a la astronoma de
Georg Peuerbach y Regiomontano (Johan Mller) y, por otra, ai
movimiento humanista.
La asimilacin de la obra astronmica de Ptolomeo fue lenta
debido a su alta complejidad matemtica. Por fin en el quince hubo
astrnomos con un nivel suficiente como para entender plenamen
te la obra ptolemaica y como para percatarse de sus deficiencias. Es
el caso de Peuerbach y Regiomontano. Sin embargo, esto no les
hizo desconfiar del propio Ptolomeo, cuyo prestigio estaba, por en
tonces, fuera de duda. Se volcaron en la recuperacin de las fuen
tes griegas originales, pues supusieron que los errores se haban in
troducido en el curso del proceso de transmisin y traduccin. Aqu
es donde intervienen varios procesos combinados que acaban con
el mtico prestigio de Ptolomeo, que potencian la crtica al aristote-
lismo y que facilitan, en definitiva, la propuesta de un cambio radi
C i e n c i a y s a b e r e n !a E u r o p a m e d i e v a l 179

cal en la astronoma. Por otra parte, los viajes de portugueses y es


paoles muestran las deficiencias de la geografa ptolemaica y ge
neran la demanda de un mayor conocimiento astronmico.
Las deficiencias del calendario se hacan patentes y exigan una
reforma profunda. El movimiento humanista, si bien poco proclive
al espritu cientfico, contribuye a la recuperacin y traduccin es
merada de textos originales griegos (coincidiendo, en parte, con la
inmigracin de sabios bizantinos a Occidente). La consecuencia es
que algunos errores no podrn ser ya atribuidos a copistas o traduc
tores, sino que estn ya en los textos originales. En virtud de ello,
el estudioso de la naturaleza y, en particular, el astrnomo, no po
dr seguir buscando el amparo de los antiguos y tendr que enfren
tarse cara a cara con genuinos problemas. El humanismo, por otra
parte, alent la crtica al aristotelismo y la recuperacin de temas
de la tradicin pitagrica y platnica, como el culto solar, la meta
fsica de la luz, el aprecio por la armona y simplicidad, la atencin
al supuesto orden profundo frente al fenmeno, la fecundidad y
omnipotencia de Dios que muy bien pudo haber creado un Univer
so infinito. El nacimiento de la nueva ciencia se ver facilitado por
la combinacin medieval de corrientes aristotlicas y platnicas29.
Coprnico parece ser el heredero directo de Ptolomeo, es decir,
entre ambos la astronoma da la impresin de haber cambiado
poco, y, sin embargo, trece siglos separan la muerte de Ptolomeo y
el nacimiento de Coprnico. La impresin de continuidad, o sea, de
que Coprnico arranca donde lo haba dejado Ptolomeo, no puede
sino esconder profundos cambios histricos, modificaciones en los
intereses, preguntas, supuestos y actitudes de los astrnomos. Es
conde tambin la intensa actividad cientfica que, aunque de modo
intermitente, se produjo a lo largo de la Edad Media y, muy espe
cialmente, en los ltimos siglos de ella.

29. El articul de K oyr, A ristotelism o y platonism o en la filosofa de la


Edad M edia (recogido en K o y r , A.: tu d es d 'h isto ire de la p e n s e s c ie n tifiq u e ,
P.U.F., Pars, 1966; trad. esp.: E stu d io s de h isto ria d el p e n sa m ie n to c ie n tfic o , S i
glo X X I, M adrid, 1977) es de gran valor para ponderar la im portancia de las co
rrientes platnicas y aristotlicas durante la Edad M edia, las com binaciones de
ideas procedentes de am bas, y su funcin en el surgimiento de la nueva ciencia.
5

L a rev o lu ci n co p ern ican a

I n t r o d u c c i n

En el siglo XIII la recuperacin de obras cientficas de la Anti


gedad en las universidades europeas llev a una controversia so
bre el mtodo cientfico. Los llamados realistas apoyaban el enfo
que platnico, mientras que los nominalistas preferan la visin de
Aristteles. En las universidades de Oxford y Pars estas discusio
nes llevaron a descubrimientos de ptica y cinemtica que prepara
ron el camino para Gal ileo y para el astrnomo alemn Johannes
Kepler.
La gran epidemia de peste y la Guerra de los Cien Aos inte
rrumpieron el avance cientfico durante ms de un siglo, pero en el
siglo XV la recuperacin ya estaba plenamente en marcha. En
1543 el astrnomo polaco Nicols Coprnico public De revohitio-
nibits orbiitm caelestium (Sobre las revoluciones de los cuerpos ce
lestes), que conmocion la astronoma. Otra obra publicada ese
mismo ao, De corporis humani fabrica (Sobre la estructura del
cuerpo humano), del anatomista belga Andrs Vesalio, corrigi y
moderniz las enseanzas anatmicas de Galeno y llev al descu
brimiento de la circulacin de la sangre. Dos aos despus, el libro
Ars magna (Gran arte), del matemtico, fsico y astrlogo italiano
Gerolarno Cardano, inici el perodo moderno en el lgebra con la
solucin de ecuaciones de tercer'y cuarto grado.
Esencialmente, los mtodos y resultados cientficos modernos
aparecieron en el siglo XVII gracias al xito de Galileo al combinar
182 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

las funciones de erudito y artesano. A los mtodos antiguos de in


duccin y deduccin, Galileo aadi la verificacin sistemtica a
travs de experimentos planificados, en los que emple instrumen
tos cientficos de invencin reciente como el telescopio, el micros
copio o el termmetro. A finales del siglo XVII se ampli la expe
rimentacin: el matemtico y fsico Evangelista Torricelli emple
el barmetro; el matemtico, fsico y astrnomo holands Christian
Huygens us el reloj de pndulo; el fsico y qumico britnico Ro-
bert Boyle y el fsico alemn Otto von Guericke utilizaron la bom
ba de vaco. La culminacin de esos esfuerzos fue la ley de la gra
vitacin universal, expuesta en 1687 por el matemtico y fsico
britnico Isaac Newton en su obra Philosophiae naturalix principia
mahematica (Principios matemticos de la filosofa natural). Al
mismo tiempo, la invencin del clculo infinitesimal por parte de
Newton y del filsofo y matemtico alemn Gottfried Wilhelm
Leibniz sent las bases para alcanzar el nivel actual de ciencia y
matemticas.
La ciencia del siglo XVII manifiesta una gran unidad. Sus ms
grandes representantes, Galileo y Newton, fueron capaces no slo
de hacerse cargo de toda la ciencia de su tiempo, sino de producir
obras originales en todos los terrenos. De este modo, Newton pue
de ser considerado como matemtico, astrnomo, ptico, mecnico
e, incluso, qumico. Hooke1trabaj tambin en todos estos campos
y adems en fisiologa y microscopa. Los hombres de aquella po
ca tenan al alcance una visin unitaria de la ciencia que, desgracia
damente, es inaccesible al cientfico de hoy.
La ciencia del siglo XVII est vinculada a la invencin del mi
croscopio y del telescopio. Despus del estmulo extraordinario que
representaron los grandes descubrimientos geogrficos, sigue el del
ensanchamiento de nuestra visin a travs de los nuevos instrumen
tos. El telescopio permitir un desarrollo espectacular de la astro
noma de observacin, y el microscopio abrir las puertas del mun-

]. Robert Hooke (Freshw ater, 1635-Londres, J703). C ientfico y filsofo in


gls que investig sobre la gravedad, la propagacin de la luz, la funcin del ox
geno en la com bustin y en la respiracin. E stableci la ley que lleva su nombre
sobre la elasticidad de los m ateriales, segn la cual es directam ente proporcional
al esfuerzo que soportan.
L a re v o lu c i n c o p e m ic a n a 183

c!o de los microbios y de las clulas y tejidos de los organismos ani


males y vegetales. Es curioso comprobar el anonimato de los in
ventores de estos aparatos, si bien casi siempre los primeros en uti
lizarlos se los construan ellos mismos. Galileo fue quien descubri
por primera vez los crteres de la Luna, las fases de Venus, los sa
tlites de Jpiter, algo en torno de Saturno que ms tarde se identi
fic con un anillo, y que la Va Lctea estaba constituida por un in
menso enjambre de estrellas. Van Leeuwenhoek* mostr tambin
por primera vez los glbulos rojos, los espermatozoides, los ojos
compuestos de los insectos, la reproduccin partenogentica de los
fidos, los infusorios, los rotferos, las levaduras y las bacterias.
El empleo sistemtico del mtodo experimental por medio del
cual podan ser estudiados los fenmenos en condiciones simplifi
cadas y controladas, y de la abstraccin matemtica que haca po
sible nuevas clasificaciones de la experiencia y del descubrimiento
de nuevas leyes causales, aceleraron enormemente el ritmo del pro
greso cientfico. Un hecho sobresaliente de la revolucin cientfica
es que sus etapas iniciales, y en cierto sentido las ms importantes,
fueron realizadas antes de la invencin de nuevos instrumentos de
medida, el telescopio y el microscopio, el termmetro y el reloj de
precisin, que iban a ser despus indispensables para conseguir res
puestas precisas y satisfactorias a las preguntas que iban a ponerse
en la avanzadilla de la ciencia. De hecho, la revolucin cientfica,
en sus etapas iniciales, se produjo ms por un cambio sistemtico
de la concepcin intelectual, por el tipo de preguntas planteadas,
que por un progreso en los medios tcnicos. El porqu de esta re
volucin en los mtodos de pensamiento es algo que permanece os
curo23.
La revolucin copemicana o revolucin astronmica, es decir,
el cambio en astronoma del modelo geocntrico por modelos apro
ximadamente heliocntricos y heliostticos, fue iniciada por Copr-

2. Antn van Leeuw enhoek (Delft, 1632-dem, 1728). N aturalista holands y


constructor de m icroscopios con los que realiz im portantes descubrim ientos, en
tre otros, el de las bacterias.
3. Cfr. Crombhe, A.C.: Historia de la ciencia: De San Agustn a Galileo. La
ciencia en la Baja Edad Media y comienzos de la Edad Moderna: sigfos XH al
XVII, op. cil., p. 114.
184 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

nico, pero en l intervinieron de modo determinante otros astrno


mos posteriores como Tycho Brahe, Kepler o Galileo. La revolu
cin copernicana y la revolucin cientfica son difcilmente separa
bles, se trata de procesos imbricados y afectan tanto a la propia
ciencia cuanto a la filosofa de la ciencia. Aun as, por convenien
cia expositiva y claridad didctica, adoptaremos la siguiente divi
sin: la nueva astronoma heliosttica, desde Coprnico hasta Gali
leo, Kepler y Newton, ser tratada en el presente captulo. La
revolucin cientfica y la gestacin de la nueva fsica sern expues
tas en el prximo. Creemos que la divisin no es arbitraria y que, si
se pone cuidado en sealar las conexiones entre astronoma, fsica
y metodologa, as como los nexos con los precedentes estudiados,
la visin conjunta ser ms completa y precisa.
Los acontecimientos astronmicos ms sobresalientes en la
ciencia moderna pueden sintetizarse en el siguiente temporama:

1514. El astrnomo polaco Nicols Coprnico rechaza una


invitacin para asistir, en Roma, a la reforma del ca
lendario. Nace el futuro mdico Andrea Vesalio en
Bruselas.
1541. Fallece el mdico y qumico suizo Paracelso.
1543. El polaco Nicols Coprnico publica D e r e v o lu tio n i-
b u s o rb iu m c a e le stiu m .
1545. El mdico italiano Girolamo Fracastoro termina de re
dactar D e s y m p a th ia e t a n tip a ih ia rerttm . Se inaugura
el Jardn Botnico de Padua. Se establece una polmi
ca entre los matemticos italianos Scipione del Ferro,
Gerolamo Cardano y Ludovico Ferrari sobre las ecua
ciones de tercer grado.
1546. Nace, en Dinamarca, el futuro astrnomo Tycho Brahe,
1564. Nace el astrnomo y fsico italiano Galileo Galilei, en
Pisa.
1571. Nace el astrnomo Johannes Kepler en Weildentadt
(Alemania).
1573. El astrnomo dans Tycho Brahe concluye y publica
D e n o v a s te lla .
1576. Tycho Brahe construye un observatorio astronmico.
L a re v o lu c i n c o p e rn ic a n a 185

1583. Galileo descubre el isocronismo del movimiento pen


dular.
1588. El astrnomo dans Tycho Brahe publica De Mundi
aetherei recentiesibus phaenomenis iber secundis.
1592. Galileo es nombrado profesor de matemticas en la
Universidad de Padua (Italia), poco despus descubri
r el termoscopio. El astrnomo dans Tycho Brahe
publica Astronoma instauratae progymnasmata. Nace
el filsofo y matemtico francs Pierre Gassend, lla
mado Gassendi.
1596. Kepler publica Mystericum cosmographicum.
Nace el filsofo y matemtico francs Rene Descartes.
1598. Se edita la obra de Tycho Brahe Astronomiae instau-
ratae mechanica.
1608. Los pticos holandeses Hans Lapsey y Jakob Metius
solicitan patente de invencin del anteojo al Consej
de Estado de los Pases Bajos.
1609. El astrnomo y fsico italiano Galileo construye el pri
mer telescopio.
1610. Galileo publica, en Venecia, Sidereus Nuncios, en que
aplica a la astronoma los descubrimientos que hizo
sobre las lentes.
1613, Galileo concluye la redaccin de Historio y demostra
cin en torno a las manchas solares y sus accidentes.
1618. El astrnomo alemn Johannes Kepler publica la pri
mera parte del Epitome astronomiae Copernicanae y
Astronoma nova, en la que formula la primera de las
leyes sobre el movimiento de los planetas.
1619. Kepler concluye Harmonices mundi, que contiene la
tercera ley sobre el movimiento de los planetas.
1627. Kepler publica las Tablas Rudolftnas.
1632. Galileo escribe Dilogo sobre los sistemas principales
del mundo.
1642. Nace el fsico, matemtico y astrnomo britnico Isaac
Newton. Muere el astrnomo y fsico italiano Galileo
Galilei.
186 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

1675. Se empieza a construir el Observatorio Astronmico


de Greenwich, Inglaterra.
1682. Newton descubre la Ley de la Gravitacin Universal.
El astrnomo ingls Edmond Halley observa y calcu
la la rbita del cometa que lleva su nombre.
1689. Se termina el Observatorio de Greenwich.
1695. Muere el fsico, matemtico y astrnomo neerlands
Christiaan Huygens.

5.1. L a A s t r o n o m a e n l a E d a d M o d e r n a

Nos ocuparemos aqu, pues, de las aportaciones a la nueva as


tronoma realizadas por Copmico4 y de la recepcin de la idea he-

4. Existe edicin en espaol del principal texto de C oprnjco , N.: Sobre las re
voluciones de tos orbes celestes, Tecnos, M adrid, 1987. Otros textos originales per
tinentes para el lema se hallan recogidos en C o pr n ic o , N., D igoes , T. y G a l il e i ,
G.: Opsculos sobre el movimiento de la Tierra, A lianza, M adrid, 1982 y K e p le r ,
J.: Conversaciones con el m ensajero sideral, en G alilei, G. y Kepler, 1 : El men
saje y el mensajero, Alianza, M adrid, 1984. De G alileo existe un am plio conjunto
de obras traducidas, de las que aqu interesan ms propiam ente G alileo (1972 y
1984). Para este tema resulta imprescindible K u u n , T.: La revolucin copenticana,
Ariel, Barcelona, 1978; ed.or.t Harvard, Cam bridge, Mass., 1957. Los grficos que
se precisan para el desarrollo del m ism o pueden .extraerse del libro de K uhn y de
S o lis , C.: La revolucin de la fsica en el siglo XVH, vol 18, C uadernos de H isto
ria de la ciencia y de la tcnica, Puerto (ed.), Akal, M adrid, 1991. Tam bin es muy
til la breve y clara exposicin de E l e n a , A.: La revolucin astronmica, en Puer
to (ed.), vol. 12, Akal, Madrid, 1995. Pueden verse, as mismo, E l e n a , A.: Las qui-
meras de los cielos. Aspectos epistemolgicos de la revolucin copernicana, Siglo
XXI, Madrid, 1985; dem: A hombros de gigantes. Estudios sobre la primera revo
lucin cientfica, Alianza, M adrid, 1989, y S e l l s , M. y S o l S, C.: Revolucin
cientfica, Sntesis, M adrid, 1991. B attangr , E.: Planetas, A lianza, M adrid, 1991,
y C ro m bie , A.C.: Historia de la ciencia de San Agustn a Galileo, 2 vols.. Alianza,
Madrid, 1974; ed. or.: Augustine to Galileo, 1959, siguen siendo de gran ayuda para
introducir algunos tpicos. Entre los clsicos, adems del libro de Kuhn citado ms
arriba, hay que rem itir tam bin a K o y r , A.: La rvolution astronomique, Her-
m ann, Pars, 1961; dem ; tudes dhistoire de la pense scientifique, P.U.F., Pars,
1966; trad. esp.: Estudios de historia del pensamiento cientfico, Siglo XXI, M a
drid, 1977; Idem: From the Closed World to the Inifnite Universe, The Johns Hop-
kins Univ. Press, Baltimore, 1957; trad. esp.: Del mundo cerrado al universo infi-
L a re v o lu c i n c o p e rn ic a n a 187

liocntrica (5.2.), del sistema propuesto porTycho Brahe y de las


mejoras por l introducidas en la astronoma observacional (5.3.),
de los desarrollos tericos de Kepler (5.4.), y de las pruebas en fa
vor del heliocentrismo halladas por Galileo (5.5.). La historia de la
astronoma dio un giro drstico en el siglo XVI como resultado de
las aportaciones de Nicols Coprnico. El astrnomo polaco dedi
c la mayor parte de su vida a la astronoma y realiz un nuevo ca
tlogo de estrellas a partir de observaciones personales. Debe gran
parte de su fama a su obra De revolutionihus orbium caeiestium
(Sobre las revoluciones de los cuerpos celestes, 1543), donde ana
liza crticamente la teora de Ptolomeo de un Universo geocntrico
y muestra que los movimientos planetarios se pueden explicar atri
buyendo una posicin central al Sol ms que a la Tierra,
En general, no se prest mucha atencin al sistema de Copmi-
co, o sistema heliocntrico, hasta que Galileo descubri pruebas
para defenderlo. Gran admirador secreto de la obra de Coprnico,
Galileo vio su oportunidad de probar la teora copernicana sobre el
movimiento de la Tierra cuando se invent el telescopio en Holan
da. Construy en 1609 un pequeo telescopio de refraccin, lo di
rigi hacia el cielo y descubri las fases de Venus, lo que indicaba
que este planeta gira alrededor del Sol. Tambin descubri cuatro
lunas girando alrededor de Jpiter, Convencido de que, al menos,
algunos cuerpos no giraban alrededor de la Tierra, comenz a ha
blar y a escribir a favor del sistema de Coprnico. Sus intentos de
difundir este sistema le llevaron ante un tribunal eclesistico. Aun
que fue obligado a renegar de sus creencias y de sus escritos, esta
teora no pudo ser suprimida.
Desde el punto de vista cientfico, la teora de Coprnico slo
era una adaptacin de las rbitas planetarias, tal como las conceba
Ptolomeo. La antigua teora griega de que los planetas giraban en
crculos a velocidades fijas se mantuvo en el sistema de Coprnico.
Desde 1580 a 1597 el astrnomo dans Tycho Brahe observ el
Sol, la Luna y los planetas en su observatorio situado en una isla

nito, Siglo X X I, M adrid, 1979; dem : rttdes Ga'iilennes, Herm ann, Pars, 1940;
trad. esp.: Estudios galiieanos, Siglo XXI, Madrid, 1980. La perspectiva filosfica
adoptada por H a n so n , N.R. Constelaciones y conjeturas, 2a ed., Alianza, Madrid,
1985; ed.or.: Reidel, Dordrecht, 1973, es tambin muy sugerente.
188 Historia bsica de la ciencia

cercana a Copenhague y despus en Alemania. Utilizando los datos


recopilados por Brahe, su ayudante alemn, Johannes Kepler, for
mul las leyes del movimiento planetario, afirmando que los plane
tas giran alrededor del Sol y no en rbitas circulares con movimien
to uniforme, sino en rbitas elpticas a diferentes velocidades, y
que sus distancias relativas con respecto al Sol estn relacionadas
con sus perodos de revolucin. El fsico britnico Isaac Newton
adelant un principio sencillo para explicar las leyes de Kepler so
bre el movimiento planetario: la fuerza de atraccin entre el Sol y
los planetas. Esta fuerza, que depende de las masas del Sol y de los
planetas y de las distancias entre ellos, proporciona la base para la
explicacin fsica de las leyes de Kepler. AI descubrimiento mate
mtico de Newton se denomin ley de la gravitacin universal.

5.2. La r e v o l u c i n c o p e r n ic a n a

La revolucin copernicana consiste en el cambio cientfico y


conceptual que supuso la hiptesis propuesta por Nicols Coprni-
c o \ en 1543, con su obra De revoiutionibits orbium coeiestium, se
gn la cual el Sol, y no la Tierra, ocupa el centro del Universo. El
paso de un sistema geocntrico y geoesttico, centrado en la posi
cin esttica de la Tierra, segn la astronoma de Aristteles y Pto-
lomeo, a un sistema heliocntrico, centrado en el Sol, ha sido con
siderado no slo como el punto de partida de la denominada
revolucin cientfica, llevada a cabo ms de medio siglo despus
por Galileo, Descartes, Kepler, Gassendi y Newton, entre otros, sino

5. N icols C oprnico, natural de Torun, Polonia, naci en 1473 en el seno de


una rica fam ilia de com erciantes. Al quedar hurfano a ios diez aos, pas d e sla r
a cargo de su to m aterno, cannigo de la catedral de Frauenburg y luego obispo
de Warmia. Siguiendo las directrices de ste, ingres en 1491 en la Universidad de
Cracovia y en 1496 pas a Italia, donde estudi en las universidades de Bolonia y
Padua. Aprendi leyes, lenguas clsicas y astronom a en las universidades de Cra
covia, Bolonia y Padua. N om brado cannigo por influencia de su to y doctorado
en derecho cannico en 1503, regres a su pas com o consejero de confianza de
aqul y miembro de su corte episcopal. Tras la m uerte del obispo en 1512, Copr
nico fij su residencia en Frauenburg, donde se dedic a la adm inistracin de los
bienes del cabildo. All falleci en 1543.
La revolucin copernicana i 89

tambin de un cambio de perspectivas y valores en la propia con


cepcin del hombre.
Sus estudios de astronoma le permitieron concebir la teora del
sistema heliocntrico, que fue confirmada con posterioridad, gra
cias a las observaciones de Galileo, y corroborada por los clculos
de Kepler. Fue el primero en formular coherentemente el movi
miento de la Tierra y de los planetas en torno al Sol. Hacia 1507
elabor su primera exposicin de un sistema astronmico heliocn
trico con la Tierra girando en torno al Sol, que tuvo una divulga
cin limitada entre los estudiosos de la astronoma y le forj una re
putacin entre ellos; fue invitado a participar en la reforma del
calendario juliano y, en 1533, sus enseanzas fueron expuestas ante
el papa Clemente VII. Tres aos ms tarde el cardenal Schonberg le
inst a que hiciera pblicos sus descubrimientos. Por entonces, Co-
prnico haba completado ya la redaccin de su gran obra, De revo-
lu(onibus...y un tratado astronmico basado en la hiptesis helio
cntrica. Consciente de la novedad de sus ideas y temeroso de las
crticas que podan suscitar, no lo dio a la imprenta. La publicacin
se produjo por la intervencin de un astrnomo protestante, Georg
Joachim von Lauchen, conocido como Rheticus, que visit a Co-
prnico de 1539 a 1541 y lo convenci de la necesidad de imprimir
el tratado; von Lauchen se encarg de ello. La obra apareci en
1543, precedida por un prefacio annimo, donde el sistema coper-
nicano se presentaba como una hiptesis de carcter meramente
formal contra lo que fue el convencimiento del propio Copmico.
El contenido fundamental de la cosmologa copernicana se ha
lla descrito en los primeros siete folios del primer libro de la edi
cin original de Sobre las revoluciones de los orbes celestes y pue
de ejemplificarse mediante el conocido diagrama de los ocho
crculos concntricos, que hace del Sol el centro en reposo del uni
verso. La sucesin de los planetas se enumera de la siguiente ma
nera: a partir del Sol, Mercurio, Venus, la Tierra con la Luna, Mar
te, Jpiter y Saturno. En la concepcin, tradicional todava en este
aspecto, de Copmico, los orbes planetarios eran esferas concntri
cas (de Eudoxo) fsicamente portadoras del planeta en su perodo
de revolucin en torno al Sol (perodo sideral); de aqu que se afir
me que la traduccin adecuada de la palabra orbes del ttulo de la
obra de Copmico no ha de ser orbes u rbitas, sino esferas. La
190 Historia bsica de la ciencia

novedad principal es que Coprnico sustituy la posicin central de


la Tierra por la del Sol, dejando que la Tierra discurriera libre por
el Universo dotada de tres movimientos.
La ltima de las esferas copernicanas es la tradicional esfera
de las estrellas fijas, que Coprnico puede dejar inmvil porque su
movimiento se explica por la rotacin diaria de la Tierra. Los mo
vimientos reales de los planetas los describe Coprnico primero en
el llamado Commentariolus, primer esbozo del sistema heliocntri
co y luego en su obra definitiva, De revoutionibus... Si el sistema
del mundo tal como se describe en la primera obra parece que re
duce bastante la complejidad del sistema de Ptolomeo (de 80 a 34
crculos), en la segunda la complejidad matemtica aumenta. La
crtica que Coprnico dirige a Ptolomeo no es porque el Sol no ocu
pe el centro del Universo (en realidad, para Coprnico el Sol no
est absolutamente centrado: la rbita de la Tierra es una excntri
ca), sino por no haber explicado los movimientos celestes recu
rriendo slo a crculos con movimiento uniforme y, sobre todo, por
haber utilizado el ecuante (artificio geomtrico que permita calcu
lar el movimiento no uniforme de un planeta suponindolo depen
diente de un centro distinto del centro geomtrico del crculo). Co
prnico insista en que todos los movimientos deban ser circulares
y uniformes, por lo que se opuso terminantemente a toda explica
cin matemtica basada en el uso del ecuante, cosa que haca en
tender que el planeta parece moverse con una velocidad siempre
uniforme, pero no con respecto a su deferente ni tampoco con res
pecto a su propio centro6.
Como es sabido, la tensin introducida en el seno de la ciencia
por el cambio copernicano fue un factor desencadenante, quiz el
principal, de la llamada revolucin cientfica. La nueva imagen del
Universo que exiga el sistema heliocntrico aunque el propio
Coprnico no alcanzase a verlo plenamente implicaba un cambio
radical en cosmologa y mecnica. El resultado, a la larga, sera la
acomodacin de esas tensiones entre la nueva astronoma y la anti
gua fsica dentro del marco de la fsica newtoniana. La secuencia
que nos lleva aproximadamente desde la revolucin copernicana

6. C oprnico , N.: C o m m en ta rio lu s, Introduccin.


La revolucin copcrnicana 191

hasta la fsica de Newton es lo que se suele denominar la revolu


cin cientfica, aunque tanto su carcter revolucionario como sus l
mites temporales son cuestin disputada entre los historiadores de
la ciencia. La llamada revolucin cientfica afect a diversas disci
plinas, as como a la metodologa de la ciencia y a la propia con
cepcin de sta.
I. Bernard Cohn defiende el punto de vista de que el sistema
cosmolgico de Coprnico fue apenas, para el mismo Coprnico,
un instrumento matemtico algo ms preciso que el de Ptolomeo y,
sobre todo, ms acorde con la ley fundamental de la astronoma,
que exiga que todo movimiento fuera circular y uniforme. Sostie
ne, adems, que, en este sentido, el nico avance real de inspiracin
copernicana fueron las Tablas prutnicas o prusianas, de Erasmo
Reinhold, compuestas en honor del duque Albrecht de Prusia y pu
blicadas en 1551. La verdadera revolucin copernicana, afirma
este autor, no tuvo lugar hasta el s. XVII y fue llevada a cabo por
Kepler, Galileo, Descartes y Newton; el sistema del mundo de
Newton no se inspir en Coprnico, sino en el Universo de giros
elpticos, tal como lo conceba Kepler. La trascendencia, en defini
tiva, de la obra de Coprnico, la semilla de la futura revolucin
cientfica, estuvo en la importancia que sus sucesores dieron a la
nueva posicin que ocupaba el Sol en el Universo: la imagen helio
cntrica del Universo preconizada por Coprnico no slo simplifi
caba los clculos matemticos sobre los planetas no slo salvaba
mejor los fenmenos sino que lleg a ser entendida como una
explicacin real.
Por consiguiente, tendremos que exponer y, en la medida de lo
posible, explicar la contribucin del propio Coprnico a la revolu
cin que lleva su nombre. Tambin habr que sealar los elementos
tradicionales que se mantuvieron vigentes en el sistema copernica-
no, y que fueron muchos. Esta duplicidad de carcter de la obra co
pernicana, innovadora en algunos aspectos y conservadora en
otros, hace de ella una tpica obra de transicin y, de Coprnico, el
ltimo de los astrnomos antiguos tanto como el primero de los
modernos.
Desarrollaremos el relato por los siguientes pasos: en primer lugar,
trataremos las razones que impulsaron a Coprnico a introducir impor
tantes modificaciones en el sistema astronmico (5.2. L); en segundo
192 Historia bsica ele la ciencia

lugar, expondremos la astronoma copemicana propiamente dicha, su


teora para dar cuenta del movimiento aparente de las estrellas, del Sol
y de los planetas (5.2.2.); por ltimo, incluiremos dos subapartados
para hacer balance de los argumentos favorables y contrarios a la nue
vas tesis tal como pudieron verse en la poca de Copmico (5.2.3.), y
para dar cuenta de la recepcin de su teora (5.2.4.).

5.2.1. Razones para el cambio

Coprnico expone sus razones para el cambio del estatuto de la


Tierra en un prefacio dirigido al papa Pablo III que antepone a su
De revolutionibus. Nos ceiremos a las razones all aducidas y tra
taremos de mostrar los vnculos entre algunas de ellas y ciertos su
puestos filosficos de raz pitagrica y platnica.
El problema de los planetas, de los astros errantes, nunca haba
sido resuelto de modo completamente satisfactorio. El programa
platnico para la astronoma, es decir, la reduccin de las trayecto
rias observables a movimientos circulares y uniformes, nunca se ha
ba cumplido de modo preciso. La duracin exacta del ao no poda
ser calculada con precisin. Se necesitaba, en opinin de Copmi
co, una reforma profunda de la astronoma para establecer un nue
vo calendario. Las discrepancias entre los astrnomos eran comu
nes y existan del orden de una docena de sistemas ptolemaicos
alternativos, ninguno de los cuales arrojaba predicciones exactas.
Los errores se hacan ms evidentes conforme se iban acumulando
las observaciones. No era posible integrar en un sistema realista,las
teoras compuestas para cada planeta. La utilizacin del ecuante
perturbaba especialmente la sensibilidad neoplatnica de Coprni
co. En conjunto, la astronoma ptolemaica, en su paso por el Islam
y el occidente medieval, se haba hecho tan compleja que a los ojos
de Coprnico apareca como un monstruo, pero ms por sus aspec
tos estticos y falta de realismo que por la complejidad del clculo.
Por supuesto, el que Copmico se mostrase insatisfecho con la fal
ta de precisin, de coherencia, de simplicidad, tena que ver con las
deficiencias propias del sistema, pero tambin con las tendencias
neoplatnicas de Coprnico. Adems de todas estas razones para el
cambio, Coprnico esgrimi en su favor los antecedentes histricos
que pudo hallar de doctrinas no geoestticas.
La revolucin copemicana 193

Nicols Coprnico admiraba a Platn y sus crculos, pero no


era un mero platnico. Era un platnico cristiano, lo cual cambia
mucho las cosas. Gomo cristiano, Coprnico crea firmemente que
el mundo no era una entidad que se pudiera explicar por s misma.
Su fe le deca que la explicacin cristiana del mundo slo podra
encontrarse en la sabidura y voluntad del Creador. De la sabidura
del Creador se deduca que el mundo tena que ser totalmente ra
cional. La voluntad del Creador implicaba que el modelo especfi
co de racionalidad manifestado en el mundo era una eleccin que el
hombre, una criatura, no poda imponer al Creador. Consecuente
mente, el hombre tena que demostrar que sus especulaciones pla
tnicas estaban de acuerdo, hasta en los detalles ms insignifican
tes, con los datos de la experiencia. El hombre poda recoger esos
datos pero no inventarlos. Para Coprnico, ese cristiano platnico,
este punto estaba muy claro, mientras que Platn no lo comprendi
en absoluto, ni tampoco lo vean as los platnicos puramente paga
nos.
En 1543, se public su obra De revolutionibus orbium coeles-
ittm, donde se presentaba un modelo heliocntrico, con el Sol en el
centro del Sistema solar y los planetas, Tierra incluida, girando alre
dedor del Sol. Coprnico no pudo comprobar de modo convincente
su posicin heliocntrica, pero compens con creces la carencia de
pruebas fsicas con su fe en Ja naturaleza. Crea firmemente que sta
era obra del Creador, y de ah dedujo que la naturaleza tena que ser
algo simple. Es conveniente recordar que su teora no dio mejor ex
plicacin acerca del movimiento de los planetas que la de Ptolomeo,
La prueba ms atractiva de Coprnico resida en la simplicidad geo
mtrica del nuevo orden de los planetas. Era una opinin atrevida,
pero l la defendi, a pesar de que sus consecuencias contradecan
abiertamente la experiencia cotidiana de todo el mundo.

5.2.2. La astronoma ele Coprnico

Se expondrn los rasgos diferenciales ms importantes del sis


tema copernicano. En l las estrellas fijas estn situadas en un orbe
esfrico y ls planetas tambin son arrastrados por orbes cristali
nos. En este sentido, nada cambia. Pero el movimiento diario apa
rente del orbe de las fijas se justifica por un movimiento de rota
194 Historia bsica de la ciencia

cin diario de la propia Tierra sobre su eje. ste es el primer cam


bio importante respecto a la astronoma tradicional. La explicacin
del movimiento diario del Sol tiene la misma base que el de las es
trellas, a saber, el giro cotidiano de la Tierra sobre su eje. Da cuen
ta del movimiento solar anual desplazando la Tierra del centro del
Universo, que ser un punto en las inmediaciones del Sol. Esta es
la segunda innovacin importante de Coprnico, el heliocentrismo
(aunque sabemos que, al igual que la idea de una Tierra mvil, tuvo
precedentes en la Antigedad que ya han sido estudiados). La Tie
rra planetaria da una vuelta a! Sol en el perodo que llamamos ao.
El efecto cosmolgico inmediato, dada la ausencia de paralaje ob
servable (a simple vista, se entiende) es un Universo mucho mayor
de lo estimado hasta el momento. Habr que recordar en este pun
to la nocin de paralaje7. Esta consecuencia del heliocentrismo ya
haba sido sealada en la Antigedad por Arqumedes (en el Arena
rio). An as, seguimos hablando de un Universo finito contenido
dentro del grandioso orbe de las fijas.
Una vez estudiados los movimientos de rotacin y traslacin de
la Tierra, cabe explicar el tercer movimiento terrestre que Coprni
co necesitaba para que el eje de rotacin mantuviese la direccin
adecuada. Este tercer movimiento del eje terrestre viene exigido
por la presencia de un orbe que transporta la Tierra, de modo que,
abandonados los orbes celestes, se puede prescindir tambin de
ste. A continuacin se explicar cmo la Tierra en movimiento sir
ve para dar adecuada cuenta de las trayectorias observables de los
planetas, de los inferiores y superiores, que habrn de ser tratados
por separado. Las retrogradaciones se siguen de modo natural
como efecto de los adelantamientos entre la Tierra y el resto'de los
planetas, no se requiere la presencia de epiciclos mayores para dar
cuenta de ellas, con la consiguiente ganancia en simplicidad, al me
nos mientras nos ciamos al aspecto cualitativo. Tambin las varia
ciones en el brillo y la desigualdad de los aos de ciertos planetas
pueden ser explicados sin necesidad de supuestos arbitrarios.
Por ltimo, habr que dejar constancia de que la simplicidad de
las explicaciones cualitativas se pierde cuando se trata de buscar

7. Indica la diferencia entre las posiciones aparentes que en la bveda celeste


tiene un astro, segn el punto donde se supone observado.
La revolucin copemicana 195

predicciones cuantitativamente exactas. El sistema copernicano ne


cesita para su ajuste de ms de una treintena de crculos. Aunque
evita los epiciclos mayores, requiere epiciclos menores y excntri
cas. Por otra parte, la precisin obtenida es del mismo orden que la
de ios mejores sistemas ptolemaicos. Por ejemplo, el centro de la
rbita de la Tierra, a la hora del ajuste fino, no es exactamente el
Sol, sino un punto que gira lentamente en tomo a otro que gira a lo
largo de una circunferencia cuyo centro es el Sol.
Es interesante notar que, como sucedi con el sistema de Eudo-
xo y con el de Hiparco y Ptolomeo, la precisin tambin fue gana
da por Coprnico a expensas de la simplicidad, mediante la intro
duccin de ms y ms crculos. Esta relacin, como veremos, se
invierte de manera sorprendente con Kepler y ello fue uno de los
ms poderosos argumentos que se pudieron aducir en su favor.

5.2.3. Evaluacin de la nueva astronoma

Una vez que se ha mostrado la combinacin de cambios revo


lucionarios y elementos tradicionales que fue el De revoluoni-
bus...t parece conveniente ponderar los argumentos en favor y en
contra de su aceptacin tal y como pudieron verse en su poca.
Por un lado, estn las dificultades de carcter astronmico que
quedaban sin resolver: el sistema cuantitativo segua siendo muy fa
rragoso y no mucho ms preciso que los mejores de la tradicin pto-
emaica. A stas se suman otras de carcter cosmolgico: la ausen
cia de paralaje observable obliga a pensar en un Universo enorme,
difcil de aceptar por la mentalidad de la poca, con una separacin
entre el'cielo de Saturno y el de las fijas desproporcionadamente
grande. Pero quiz lo ms llamativo en contra del sistema de Copr
nico era lo mal que concordaba con la fsica terrestre del momento.
Adems, Coprnico no fue precisamente un fsico brillante y las res
puestas que ofreci en este terreno no eran particularmente convin
centes. Las objeciones relacionadas con la teoras del movimiento
ya haban sido presentadas en la Antigedad y se reeditaron en los
ltimos siglos de la Edad Media.
Hay que decir que los argumentos ms poderosos en favor del
copernicanismo fueron apareciendo en aos posteriores a la publi
196 Historia bsica de la ciencia

cacin del De revolutionihus... Los veremos ms tarde al tratar so


bre Brahe, Kepler y Galileo. Los presentados por el mismo Copr-
nico estaban estrechamente ligados a la mentalidad neoplatnica
propia del momento, Bn este sentido, Coprnico se esforz por
mostrar las llamadas armonas de su sistema: el lmite en la elonga
cin8 mxima de los planetas inferiores se explica sin necesidad de
recurrir a hiptesis ad hoc, como la vinculacin de las rbitas solar
y planetaria introducida por los ptolemaicos; el orden y las dimen
siones relativas de las rbitas planetarias se establece a partir de las
posiciones observadas, sin necesidad de hiptesis suplementarias;
como hemos visto, muchas anomalas en las trayectorias aparentes
se explican por un solo hecho, el movimiento terrestre, es decir, una
sola pieza conecta hechos hasta el momento inconexos, lo cual re
fuerza su pretensin de verdad (Whewell llam a este efecto con
fluencia inductiva). Hay que insitir en la importancia que Coprni
co otorgaba al argumento de la simplicidad (en lo cualitativo) y
simetra del sistema, al orden geomtrico que crey haber descu
bierto. Slo sus convicciones filosficas y su intenso inters por los
problemas estrictamente astronmicos le permitieron confiar en un
sistema que generaba una fuerte tensin con teoras bien estableci
das en el mbito de la fsica.

5.2.4. La recepcin del heliocentrismo

El libro de Coprnico estaba dirigido al astrnomo especialista,


de modo que su efecto entre los intelectuales, en general, fue tar
do. Pero cuando lleg a un pblico amplio, los astrnomos ya no
podan prescindir del enfoque copernicano y los argumentos a fa
vor de su tesis central eran ya de mucho peso. Se explicarn aqu
las fases por las que fue pasando este proceso de asimilacin: en la
segunda mitad del siglo XVI el De rcvolutionibus... era ya una obra
de referencia inevitable para los clculos de los astrnomos, adop
tasen o no una interpretacin realista del movimiento terrestre. La
aparicin de las Tablas Prusianas, de Reinhold, basadas en De re-
volutionibus... fue un factor clave. Habr que hacer una breve refe

8. Diferencia de longitud entre un planeta y el Sol.


La revolucin copernicana 197

rencia a la fuente de la interpretacin instrumentasta (o interpre


tacin de Wittenberg, pues fue adoptada de modo sealado por los
astrnomos de esta escuela), es decir, el prefacio de Osiander al De
revolutionibus..,, y a la funcin de la Narrado prima escrita por el
nico discpulo de Copmico, Joachim von Lauchen, llamado Rhe-
ticus9, La obra de Rheticus fue algo ms que una exposicin previa
de las tesis del maestro. Constituye ms bien un comentario lcido
y crtico en algunos puntos en los que emergen las consecuencias
cosmolgicas del nuevo heliostatismo. En general, habr que decir
que la aproximacin a la teora copernicana a travs de la interpre
tacin instrumentasta de sta, favoreci y prepar su aceptacin
plena.
Entre los profanos, mientras tanto, la discusin sobre la hipte
sis copernicana haba ido creciendo y subiendo de tono. Ser nece
sario exponer las reacciones inmediatas de los telogos protestan
tes y las ms tardas, pero tambin adversas, de la Iglesia catlica,
que hasta el momento nunca haba adoptado una doctrina cosmol
gica como oficial y, de hecho, haba visto nacer en su seno la coper
nicana. Adems de los argumentos teolgicos y bblicos, la Tierra
mvil fue objeto de discordia (e incluso de burla) por sus implica
ciones contrarias a la fsica aristotlica y al sentido comn de la
poca. Por otra parte, dentro de la renacida tradicin neoplatnica,
hubo quien acogi con entusiasmo la idea copernicana, aunque no
pudiese captar en profundidad sus desarrollos geomtricos. Es el
caso, por ejemplo, de Giordano Bruno. Por ltimo, y quiz esto es
lo ms importante para el resto de la historia, un pequeo grupo de
astrnomos con tendencias neoplatnicas, sensibles a las armonas
que esgrima Coprnico y al Jugar que otorgaba al divino Sol, no
pudieron dejar de ver en su teora una hiptesis prometedora, en
pro de la cual mereca la pena trabajar.

9. Joachim von Lauchem (1514-1576). Astrnom o austraco, discpulo de Co


prnico y opuesto al sistem a cosm ognico de Ptolom eo. Public unas tablas de
m agnitudes astronm icas.
198 Historia bsica de la ciencia

5.3. E l c o m p r o m is o d e T y c h o B r a h e

Al tratar la astronoma de Tycho Brahe tenemos que hacer refe


rencia a dos aspectos de ella que incidieron de modo diverso en el
curso de la revolucin astronmica. Se trata, por un lado, de su ac
tividad como astrnomo terico y del sistema ideado por l y, por
otro lado, de la labor como observador, que fue uno de los factores
ms importantes en el desarrollo de la nueva astronoma. Dedicare
mos un subapartado a cada uno de estos aspectos.

5.3.1. El sistema ce Tycho Brahe

En el sistema propuesto por Tycho Brahe10la Luna y el Sol gi


ran en tomo a la Tierra, mientras que el resto de los planetas lo ha

lo. Tycho Brahe (1546-1601), astrnom o dans, hijo del gobernador del cas
tillo de H elsinborg; el ltimo de los astrnom os antiguos. Estudi en Copenhague,
Leipzig, W ittenberg, Basilea, Rostock y A ugsburgo. D urante el perodo de su for
m acin se dedic ya a la observacin de los fenm enos astronm icos y a la colec
cin e invencin de instrum entos de observacin. A los 26 aos, de regreso a D i
nam arca, se dedica por un tiem po a la alquim ia y a la astrologa. La observacin
efectuada el 11 de noviem bre de 1572 de la estrella nova>*,' situada en la conste
lacin de C asiopea, llevada a cabo con uno de los instrum entos fabricados por l,
de precisin m ucho m ayor que los de su poca, le lanz a la fama. Al ao siguien
te public De Nova Stea , para describir las caractersticas de la nueva estrella y
las del instrum ento con que la haba observado. En 1577 dem ostr, con la publi
cacin de De mmidi aelherei recentioribus phaenornenis (Sobre los ms recientes
fenm enos del m undo etreo), que el cometa aparecido no era un fenm eno sublu
nar, que su rbita era oval cosa que se afirma por prim era vez y que su distan
cia tena que ser ms de seis veces la de la Tierra a la Luna. Fue el prim ero en m os
trar que estas apariciones celestes im plicaban la falsedad de la teora aristotlica
de la inalterabilidad del mundo supralunar. Federico II ofreci entonces a Tycho
B rahe, que deseaba residir en la culta ciudad de Basilea, na isla, H veen, en el
Sund, entre C openhague y el castillo de Elsinor, para que instalara su residencia y
su observatorio astronm ico. Durante veinte aos Tycho perm aneci en Uraniborg
(Palacio del cielo), construido en la isla de Hveen, observatorio en el que dispona
de los instrum entos de m edicin ms exactos de la poca y hasta de un edificio
anexo subterrneo, Sljerneborg (Palacio de Jas estrellas), para evitar la interferen
cia del viento. En 1597, hecha ya buena parte de sus im portantes y m uy precisas
observaciones, abandona Uraniborg y decide recorrer Europa, con un squito de
veinte personas. Se nstala definitivam ente en Praga, al servicio del em perador
La revolucin copera cana 199

cen en torno al Sol. Se pondrn de manifiesto las razones que pu


dieron conducir a Tycho a la presentacin de un sistema como ste.
Por una parte, resulta geomtricamente equivalente al sistema co-
pernicano, y las nuevas armonas copernicanas se conservan en l,
pero, por otra parte, al mantener la Tierra inmvil en el centro del
Universo, los inconvenientes de carcter fsico (e incluso teolgi
co) quedan eliminados. Lo cual demuestra su carcter de compro
miso entre la filosofa aristotlica y la pujante astronoma.
El nuevo sistema del mundo sita a la Tierra de nuevo en el
centro del Universo y haca girar a los cinco planetas alrededor del
Sol. En este sistema la Tierra, inmvil, ocupa el centro; el Sol, que
gira en torno a la Tierra, es a su vez el centro de las rbitas circula
res de los cinco planetas: Mercurio, Venus, Marte, Jpiter y Satur
no, transportados de esta manera en un giro anual alrededor de la
Tierra. Las rbitas de Mercurio y Venus son menores que la rbita
solar, por lo que se mueven entre el Sol y la Tierra, mientras que los
dems planetas lo hacen por fuera de la rbita del Sol. Esta imagen
del mundo se halla ya en Herclides Pntico (s. IV a.C.), quien su
giri la idea de que los planetas giran en tomo al Sol, llevado por la
apariencia que ofrecen las rbitas de Mercurio y Venus.
Tycho procur demostrar que basaba su sistema en observacio
nes y no en hiptesis, y que ste tena las ventajas de los sistemas
ptolemaico y copernicano, pero no sus inconvenientes: era geocn
trico y los planetas giraban en torno al Sol; estaba de acuerdo con
las afirmaciones de la Biblia y con las observaciones astronmicas.
Sobre todo, evitaba la gran distancia celeste que debera existir en
tre Saturno y la esfera de las estrellas fijas, en caso de que debiera
admitirse la hiptesis copernicana. Su sistema se encerraba dentro
de la esfera de las estrellas fijas, cuyo centro era la Tierra en un ra
dio algo superior a la distancia mxima de Saturno (que sealaba
en 12.300 radios terrestres). En contra del sistema de Tycho Brahe,
militaba el extrao aspecto de un cosmos en el que la mayor parte

R odolfo II, com o m atem tico im perial. M uri el 24 de octubre de 1601, por una
retencin de orina, m antenida por excesiva educacin durante un banquete en casa
del barn R osenberg con invitados im periales; la infeccin le llev a la muerte.
Sus ltim as palabras fueron, segn K epler, que no parezca que he vivido en
vano.
200 Historia bsica de la ciencia

de los planetas giran descentrados en torno al Sol. No convenci a


los neoplatnicos, mientras que los astrnomos no copernicanos
vieron en l una solucin aceptable.
Si el sistema copemicano rompa con el cosmos tradicional por
el movimiento terrestre, el de Tycho Brahe exiga la desaparicin
de los orbes cristalinos que durante siglos haban sido imprescindi
bles para transportar y sostener los planetas y para transmitir el mo
vimiento de las fijas. La razn de semejante exigencia es que, tal
como Tycho Brahe coloca las rbitas, necesariamente algunas de
ellas se intersecan.
El problema fundamental que presentaba su sistema al igual
que lo haca el de Coprnico eran las inexactitudes de algunas
rbitas planetarias, sobre todo la de Marte, que en su proyeccin in
terseca con la del Sol; lo cual haca pensar en una excentricidad en
el sistema solar. Esto represent de hecho el primer paso hacia las
leyes de Kepler. En el ltimo ao de su vida, Tycho comenz a in
vestigar los movimientos de los planetas. En esta labor le ayud
Kepler, a quien haba aceptado como ayudante en febrero de 1600,
y a quien encomend el estudio de la rbita de Marte, cuyo resulta
do habr de ser, con el tiempo, la gnesis de la astronoma moder
na.

5.3.2. Las observaciones cJe Tycho Brahe

Las observaciones de Brahe fueron tan precisas que pusieron


muy alto el nivel de precisin exigido a los constructos tericos.
As, cualquiera de los sistemas mediante crculos y otras curvas
que Kepler construy antes de optar por la elipse, era ms preciso
que los mejores sistemas ptolemaicos y copernicanos, y hubiese
sido dado por bueno, de no ser porque Kepler pudo contrastar sus
teoras con los datos de Tycho Brahe. El legado de Tycho Brahe en
forma de anotaciones sobre las posiciones de los astros, y muy es
pecialmente de Marte, fue determinante para el xito terico de Ke
pler. Por otra parte, otro conjunto de observaciones hechas por Ty
cho Brahe contribuy de modo importante a la revisin de la
imagen del mundo tradicional: el registro de novas y cometas y su
ubicacin cierta ms all de la Luna hizo dudar seriamente de la in
mutabilidad de los cielos.
La revolucin cope mi en na 201

Es interesante, desde el punto de vista metodolgico, apuntar


que la nova, registrada porTycho Brahe en 1572, ya haba desapa
recido del cielo en el momento en que los datos fueron publicados.
La repetibilidad e intersubjetividad de los detalles de la observa
cin quedan en entredicho y slo se pueden apuntalar con la credi
bilidad general deTycho Brahe como observador y con el repetido
registro de cometas que llev a cabo y que suponan, en definitiva,
tambin cambios en lo inmutable.
Se puede sealar, en la misma lnea, que registros anlogos so
bre cometas y novas ya haban sido obtenidos en la Antigedad,
pero haban sido interpretados, conforme al esquema terico vigen
te, como fenmenos sublunares. Es obvio que los presupuestos te
ricos condicionan nuestra interpretacin de los datos, sin embargo,
este condicionamiento en la interpretacin tiene un lmite. As, H-
parco, tras la observacin de una nova, emprendi la elaboracin
de un catlogo de estrellas, quiz para confirmar (l o, ms proba
blemente, otros astrnomos venideros) la inmutabilidad de los cie
los. Por otra parte, ya Sneca haba puesto en duda la naturaleza su
blunar de los cometas. Parece seguirse que no hay una observacin
definitiva, un dato que acabe con un sistema terico, pero, en con
trapartida, la confianza en una teora no es inmune a la repetida
aparicin de datos no previstos a priori y de comprometido encaje
a posteriort.

5.4. L a n u e v a a s t r o n o m a d e K epler

En astronoma, K epler11 radicaliza las tesis copernicanas to


mando plenamente en serio el nuevo estatuto planetario de la Tie

11. Johannes K epler (1571-1630) naci en W eilderstadt, W iirtem berg (A le


mania). Tras cursar sus estudios en la escuela popular del convento de M aulbronn,
una beca le perm ite estudiar, de los 13 a los 16 aos, en el sem inario d eT ubinga.
A los 20, se grada en la U niversidad de Tubnga y estudia luego teologa, que
abandona por un puesto de m atem tico y astrnom o en Graz, ofrecido en 1594. Se
dedica inicialm ente a las predicciones astrolgicas y a los horscopos, pese a con
siderarlos sortilegios y hechiceras, pero concibe, al m ism o tiem po, la posibili
dad de una nueva astronom a, objetivo que persigue, en un prim er m om ento, por
la va del m isterio y de los sm bolos. Debido a la persecucin religiosa, Kepler, lu-
202 Historia bsica de la ciencia

rra y la nueva funcin del Sol como centro y motor del sistema. Los
planos de las rbitas, por tanto, no tienen por qu cortarse en el
centro de la rbita terrestre (como los dispuso Copmico), sino pre
cisamente en el Sol. Expondremos el proceso por el que Kepler
acaba proponiendo la elipse, para dar cuenta de las trayectorias ob
servadas. En una labor de casi diez aos prob diversas posibilida
des para explicar el movimiento de Marte. Cont para ello con los
datos legados por Tycho Brahe.
En Mysterium Cosmographicum (1596), intenta probar la rela
cin existente entre las distancias de los planetas al Sol y el tiempo
de rotacin, que no era simplemente proporcional a la distancia,
sino mayor, dado que, al aumentar la distancia, disminua la veloci
dad. Kepler cree descubrir la ley estableciendomna relacin entre
los slidos regulares platnicos y las distancias de los planetas al
Sol, inscribiendo estos slidos en sucesivas esferas: cubo, tetraedro,
dodecaedro, icosaedro y octaedro, de modo que la esfera de Saturno
quedaba circunscrita a un cubo en el que se inscriba la esfera de J
piter, que circunscriba el tetraedro, etc. Siguiendo este orden: Satur
no Cubo Jpiter Tetraedro Marte Dodecaedro Tierra

terano, fue expulsado de G raz. A provechando el viaje del barn H offm ann, de
G raz a Praga, que le acept en su squito el I de enero de 1600, K epler pudo p o
nerse en contacto con Tycho Brahe, quien le encarg investigar la excentricidad de
la rbita de Marte. N om brado m atem tico imperial a la m uerte de Tycho Brahe, en
1601, perm anece en Praga hasta 1612, ao de la m uerte de R odolfo II. En este
tiem po funda la ptica que llam diptrica y la astronom a fsica. En 1611,
tras la m uerte del em perador Rodolfo, se traslada a Linz, en A ustria, con el cargo
de m atem tico provincial. A ll tuvo que soportar el om inoso proceso por brujera
iniciado contra su m adre, que se hallaba en Leonberg, poblacin cercara a su ciu
dad natal de W eilderstad, y que dur de 161 5 a 1621. Su m adre m uri poco des
pus de term inado el proceso. En esta poca, K epler escribe Harmonices Muttdi
Libri y (1619), obra en que intenta la sntesis final de su visin cosm olgica: la ar
m o n a en el ms puro sentido pitagrico total entre la geom etra, la m sica y
la astronom a. En ella form ula la tercera ley de Kepler. Publica todava un com en
tario al sistem a copem icano, con el ttulo de Epitome Astronomas Copernicanae
(1621), y las Tablas Rudolfmas, obra de astronom a prctica, tiles para el astr
nom o y el astrlogo y com o calendario y gua para la navegacin, que, segn tes
tim onio del propio K epler, estuvo construyendo durante 22 aos. En ellas utiliza
m uchos de los datos observacionales registrados por Tycho Brahe. A n aade a
este conjunto de obras Somnium, inacabado y asom broso sueo de un viaje a la
Luna. M uri en Ratisbona, en 1630.
La revolucin copemicana 203

icosaedro Venus Octaedro Mercurio. Esta obra, pese a su


apariencia mstico-pitagrica, era la primera aceptacin pblica y
argumentada del sistema de Coprnico hecha por un astrnomo;
parta del postulado, en su primera parte, de que, puesto que el
mundo es perfecto y no existen sino cinco slidos perfectos, deba
haber una relacin entre una cosa y otra. La segunda parte de la
obra intenta probar con demostraciones geomtricas el plantea
miento que considera slo probable de circunscripcin de las r
bitas segn los slidos regulares y el giro de la Tierra en torno al
Sol. Estas demostraciones matemticas se consideran el semillero
de la nueva teora astronmica que l mismo iba a fundar. El libro
te dio a conocer en toda Europa y, sobre todo, llam la atencin de
Tycho Brahe, quien, en 1600, le encarg que continuara sus traba
jos.
Pero su gran obra de astronoma es Nueva astronoma o Fsica
del cielo (1609), que seala el inicio de la Astronoma moderna.
Presenta las dos primeras leyes de Kepler (la tercera la publicar en
Harmonices Mundi, 1619). La primera ley de Kepler establece que
los planetas describen rbitas elpticas, en uno de cuyos focos se
halla el Sol. Cabe ponderar el cambio radical que constituye esta
primera ley. Desde los comienzos de la astronoma terica griega,
las rbitas utilizadas para salvar el fenmeno fueron siempre circu
lares; nunca hasta Kepler se haba probado otra curva. Por otra par
te, ios orbes, que haban sido mantenidos incluso por Coprnico,
tambin desaparecen. Los sistemas de deferentes y epiciclos, as
como el ecuante y las circunferencias excntricas son ya prescindi
bles. Segn la segunda ley del movimiento planetario, la que trata
sobre la velocidad de ste, el radio vector que une los centros del
Sol y del planeta recorre reas iguales en tiempos iguales (veloci
dad areolar constante). La segunda ley muestra su conexin con el
modelo magntico en que pensaba Kepler y la importancia que ste
conceda a la realidad fsica del impulso con que el Sol anima los
planetas. Kepler atribuye el movimiento del sistema solar a una
fuerza magntica y material muy simple que ejerce el Sol sobre
los planetas.
Al ao siguiente, puede enterarse de los descubrimientos que
Galileo lleva a cabo con su telescopio y que el fsico italiano narra
en el Sidreas Nuncius (1610), y acerca de los cuales le pide la opi
204 Historia bsica de !a ciencia

nin. Sobre estas observaciones, escribe Kepler Conversacin con


el mensajero ele las estrellas, como carta (laudatoria y retrica) a
Galileo. En septiembre de este mismo ao, gracias al telescopio
prestado por un matemtico imperial, pudo Kepler contemplar los
planetas medceos. Sobre ello escribi Informe de las observacio
nes de los cuatro satlites errantes de Jpiter, primer reconoci
miento oficial que un astrnomo haca de los descubrimientos de
Galileo, ste, en cambio, desconoci hasta el fin de sus das las le
yes de Kepler. Dioptrice (1610), que quiere decir refraccin, es
la obra en la que Kepler, completando una obra anterior, Ad Vite-
llionem paralipomena (1604), desarrolla correctamente los princi
pios de la ptica geomtrica e instrumental, aunque sin llegar a for
mular la ley de la refraccin de la luz.
Para Kepler, el descubrimiento de una simple regularidad mate
mtica detrs de un fenmeno constituye ya una explicacin del
mismo. La bsqueda de estas regularidades fue constante en el que
hacer de Kepler. Ser instructivo mostrar al lector algunas regulari
dades propuestas por Kepler, con la misma seriedad que otorgaba a
las tres leyes mencionadas. Por ejemplo, se puede exponer el siste
ma para calcular las dimensiones de los orbes tomando como base
los cinco slidos regulares. Esta es una idea temprana en la vida in
telectual de Kepler, pero an en Harmonices Mundi junto con la ter
cera ley, incluye una relacin entre las velocidades orbitales y los in
tervalos consonantes de la escala musical. La tercera ley establece
que los cuadrados de los tiempos empleados por los planetas en su
movimiento de revolucin son proporcionales a los cubos de los se
miejes mayores de sus rbitas. El trabajo de Kepler, hasta aqu, de
pende de los datos de Tycho Brahe, de su profunda conviccin co~
pemicana y tambin de la filosofa neoplatnica a la que se adhera.
Este ltimo aspecto aparece con mayor intensidad en la discusin de
la tercera ley del movimiento planetario, la que introduce una cierta
armona y aspecto sistemtico en el ahora propiamente dicho
sistema solar. Kepler es un buen caso histrico para reflexionar so
bre la funcin, por un lado, de las ideas metafsicas, estticas y reli
giosas y, por otro, de la base observacional en ciencia.
La fuerza de conviccin con que contaba el sistema de Kepler
vino dada por la combinacin de simplicidad y precisin (de la que
son muestra las Tablas ntdolfinas editadas por Kepler en 1627).
La revolucin copemicana 205

Como ya se ha apuntado, hasta Kepler, la astronoma haba pagado


cada incremento de precisin con un aumento en la complejidad ma
temtica de los sistemas empleados. Por primera vez, un sistema con
sigue ganancias simultneas en ambos frentes. Este hecho pudo con
vencer a muchos astrnomos, cosmlogos y fsicos de su adecuacin.

5.5. Los DESCUBRIMIENTOS DE G A L ILE O

Galileo'2 tambin ser tratado en el prximo tema como fsico.


En el presente apartado nos limitaremos a mencionar su defensa de

12. G alileo G alilei (1564-1642) naci en Pisa, en 1564. Fue el prim ognito
de siete herm anos, hijos de V icenzo G alilei, que em igr a Pisa para establecerse
com o com erciante. En 1574, la fam ilia se traslad a Florencia, donde G alileo es
tudi en el m onasterio de Santa M ara de Vallom brosa. En 1581 ingres en la
U niversidad de Pisa para estu d iar m edicina; a los cuatro aos, abandon la u n i
versidad sin lograr el ttulo, pero con unos am plios conocim ientos sobre A ristte
les, De vuelta a Florencia, se dedic a profundizar en el estudio de las m atem ti
cas, bajo la direccin de O slilio R icci, que haba sido discpulo de N icola
Tartaglia, y em pez a realizar observaciones en el m bito te la fsica. En 1583
descubri el isocronism o de las oscilaciones del pndulo. D espus de haber pu
blicado en 1586 La pequea balanza, donde ilustraba la balanza hidrosttica que
haba proyectado siguiendo las indicaciones de A rqum edes, se dedic a am pliar
y a profundizar tam bin en su propia cultura literaria, hasta que en 1589, el gran
duque de Toscana le otorg una ctedra de M atem ticas en la U niversidad de
Pisa. En 1589 com puso un texto sobre el m ovim iento, en el que criticaba las ex
plicaciones aristotlicas sobre la cada de los cuerpos y el m ovim iento de los pro
yectiles'. En 1592 fue ele g id o p ro feso r de m atem ticas en la U niversidad de
Padua, donde se ocup de asuntos tcnicos com o la arquitectura m ilitar y la topo
grafa, desarrollando invenciones com o una mquina para elevar agua, un termos-
copio y un procedim iento m ecnico de clculo expuesto en Le operazion le
compasso geomtrico e militare (1606). En 1609 transform un anteojo fabrica
do en H olanda, h asta convertirlo en un autntico telescopio, con el que observ
que la Luna no era una esfera perfecta, com o se deducir de las teoras de A rist
teles, sino un lugar con m ontaas y crteres. D escubri cuatro satlites que gira
ban alrededor de Jpiter, poniendo en duda la afirm acin de que la Tierra era el
centro de todos los m ovim ientos celestes, y reforzando la teora heliocntrica de
C oprnico. Expuso sus observaciones en el texto Sidreas nuncius (M ensajero ce
lestial, 1610). En 1632 consigui el imprimatur para su obra Dialogo sopra i cle
massimi sistemi le! mondo, tolemaico e copemicauo (D ilogo sobre los dos prin
cipales sistem as del m undo), a pesar de lo cual fue som etido a proceso eclesisti-
206 Historia bsica de ia ciencia

la astronoma copernicana (en Dilogo sobre los dos mximos sis


temas del mundo) y, sobre todo, a exponer sus hallazgos en la prc
tica de la astronoma observacional. Tales hallazgos tuvieron una
enorme repercusin, pues contaban a favor del copernicanismo
ante gentes que no se hubiesen sentido impresionadas por la armo
na metamtica lograda por Kepler. Las aportaciones de Galileo tu
vieron como efecto la extensin definitiva de la polmica ms all
del mbito de los astrnomos expertos. El propio Galileo, como sa
bemos, fue vctima de esta extensin de la polmica copernicana.
Los argumentos por l ofrecidos en pro del copernicanismo tenan
un aspecto emprico inmediato.
Integrado con facilidad en el vivaz ambiente intelectual vneto,
Galileo emprendi numerosas investigaciones cientficas y ampli
sus anteriores intereses por la tcnica, entre otras cosas, instalando
junto a su despacho una especie de oficina-laboratorio. Se remon
tan a esta poca las Operaciones del comps geomtrico y militar
(1606) y la polmica con B. Capra, que reclamaba para s la priori
dad del invento. En 1609, al conocer la noticia de que anteojeros
holandeses haban construido un anteojo que haca visibles los
objetos lejanos, construy personalmente un instrumento similar y
con ste llev a cabo las observaciones astronmicas cuyos resulta
dos comunic a travs del Sidereus Nuncius (1610).
El conjunto de la obra de Galileo, sin ser equivalente a una ver
dadera confirmacin emprica de la hiptesis copernicana, tiene el
valor de contribuir enormemente a su difusin y a la destruccin
definitiva de la imagen aristotlica del mundo y de los prejuicios
sobre cmo haba de ser el movimiento de los cuerpos en una Tie
rra tambin en movimiento. El principio de que todo cuerpo que
se mueve dentro de un sistema en movimiento no permite estable
cer si el sistema est en reposo o movimiento elimina definitiva
mente el argumento aristotlico y, tambin del sentido comn, de
que la Tierra est quieta porque lo parece y por las alteraciones vi
sibles que sufriran los cuerpos en movimiento o en cada, en caso

co en 1633 por defender la teora heliocntrica y condenado a reclusin perpetua.


E scribi asim ism o Discorsi e dimostrazioni niatemafiche intorno a due nuove
scienze (C onsideraciones y dem ostraciones m atem ticas sobre dos nuevas cien
cias, 1638). M uri en A rcetri, en 1642.
L a re v o lu c i n c o p e m ic a n a 207

de que se moviera. La verdadera confirmacin de la cosmologa co-


pernicana proviene de la sntesis definitiva de Newton, que, con su
sistema del mundo, unifica el movimiento de los cuerpos terrestres
(leyes de Galileo) y el de los cuerpos celestes en sus rbitas elpti
cas (leyes de Kepler).
Galileo defiende la cosmologa copemicana. Sobre todo con la
publicacin de sus observaciones astronmicas y sus descubri
mientos con el telescopio en Sidereus Nuncius (1610), con los ar
gumentos expuestos en Dilogo sobre los dos principales sistemas
del mundo (1632) a favor del movimiento diurno de la Tierra (jor
nada segunda) y a favor de su traslacin en torno al Sol (jomada
tercera), y con la fundacin de la mecnica con sus leyes sobre el
movimiento, publicadas en Consideraciones y demostraciones ma
temticas sobre dos nuevas ciencias (1638).
Galileo alababa a Coprnico precisamente por lo que hizo: por
permanecer fiel a sus convicciones, a costa de desafiar a sus senti
dos ,J. Como Coprnico y como Kepler, el otro gran pionero de la
fsica moderna que formul las leyes del movimiento de los plane
tas, Galileo era un cristiano convencido, lo cual le llev a contem
plar la naturaleza como la obra de un Dios infinitamente sabio y,
por tanto, como algo racional que el hombre, creado por Dios a su
imagen y semejanza, poda comprender. Todos ellos encontraron en
las matemticas el lenguaje preciso para interrogar a la Naturaleza.
Combinando las matemticas con la experimentacin, encontraron
el camino de la nueva fsica.
El instrumento utilizado por Galileo en sus observaciones, el te
lescopio, constitua una novedad radical. Es la primera vez que el
hombre escruta los cielos con algo ms que su ojo. Por supuesto, los
propios datos obtenidos a travs del telescopio exigen interpretacin.
La captacin de puntos luminosos como ilusiones pticas o como sa
tlites de Jpiter depende de los presupuestos tericos bajo los cua
les tomemos los datos telescpicos. El telescopio revelaba que la Va
Lctea era una acumulacin de estrellas, que el paisaje lunar no dife-

13. Cfr. Galilei, G.: Dialogo di Galileo Galilei linceo... dove ne i congres si
di (naUro g ion tale si dscone sopra i due massimt sistemi del mondo (olemaic e
coperniciano, 1632; trad. esp.: Dilogo sobre los dos mximos sistemas del mun
do plolemaico y copernicano, Alianza Editorial, M adrid, 1995, p. 328.
208 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

ra mucho del terrestre, y que, adems de los ya conocidos, existan


otros cuatro planetas satlites de Jpiter, que Galileo bautiz con el
nombre de medceos. Poco despus, ulteriores observaciones le
permitieron llevar a cabo nuevos descubrimientos: el aspecto tridi
mensional de Saturno (el famoso anillo, invisible para el anteojo
de Galileo), las fases de Venus y el estudio de las manchas solares.
Estas observaciones eran de extraordinaria importancia, pues, a tra
vs de la certidumbre que es dada por los ojos, quedaba refutada la
construccin astronmica aristotlica-ptolemaica, a! resquebrajarse
dos de sus cimientos fundamentales; la heterogeneidad cualitativa de
las esferas celestial y terrestre, y la unicidad del centro de todos los
movimientos csmicos. Adems, el empleo del telescopio le permi
ti tambin eliminar toda una serie de objeciones a la hiptesis co-
pernicana que, hasta entonces, muchos haban considerado como
fundamentadas, incluso imposibles de superar, por ejemplo, la que
afirmaba que la naturaleza terrestre de un planeta le impedira mo
verse. Esta afirmacin quedaba desprovista de fundamento por la re
velacin terrestre de la Luna, que, sin embargo, se mova.
Es importante reparar en que ninguno de los impresionantes des
cubrimientos de Galileo la constatacin del relieve lunar, el descu
brimiento de los satlites de Jpiter, de las fases de Venus, de las man
chas solares y la rotacin del Sol, de la autntica naturaleza de la Va
Lctea, de estrellas nunca vistas demostraba la verdad del sistema
copemicano. El que ms cerca estaba de hacerlo era el de las fases de
Venus, a todas luces inexplicables desde el sistema geocntrico, pero
asumible dentro del sistema de Tycho Brahe. Sin embargo, la acumu
lacin de pruebas en contra de la cosmologa y de la fsica tradiciona
les hacan que la coherencia de la astronoma ptolemaica con ellas no
pudiese ser ya ms un argumento en favor de dicha astronoma.

5.6. E l p r o c e s o a G a l il e o

De las ms de 8.000 publicaciones de toda ndole sobre Gali


leo N, son abundantes las que aluden al proceso inquisitorial que su-

14. Pueden recordarse aqu sin afn exhaustivo los estudios de A rana , J.:
Galileo: el hom bre y el Filsofo, Aiicmtlda, 1990, 2:158-169; R edond i , P.: Gali
L a re v o lu c i n c o p e rn c a n a 209

fri y que incurren en parcialidad o repiten viejos tpicos. En el


poco espacio que podemos dedicar aqu a tan controvertido tema,
intentremos ir al ncleo de la cuestin, desenmaraando esta ma
deja. Aunque resulte sorprendente, el proceso de Galeo no fue,
como tantas veces se afirma, el resultado de un conflicto entre la
ciencia y la fe, sino ms bien, como veremos en este apartado, la
consecuencia de n debate interno entre los catlicos sobre el modo
de encarar las implicaciones religiosas de la naciente ciencia natu
ral ,s.
Vayamos, pues, derechos a la cuestin. S hay algo en lo que to
dos los conocedores de Galileo coinciden, es en subrayar dos rasgos
acusados de su personalidad: de una parte, una clarividencia genial,
una lucidez mental deslumbrante que, a pesar de estar situado a
cientos de aos en el pasado, le facultan para razonar como una per
sona de nuestro siglo, como alguien que saba de antemano el rum
bo que iba a seguir la historia; de otra, sobresale el afn polmico de
aquel hombre, quien ya en su poca de estudiante en la Universidad
de Pisa se hizo famoso por contradecir a sus profesores. Algo tiene
que ver este temperamento con las mltiples controversias en que se
vio envuelto. Amigo de sus amigos, Galileo fue tambin enemigo
implacable y contumaz, proclive a refutar a sus contradictores de un
modo que los hera y cubra del mayor ridculo.
Varios ejemplos bastarn para ilustrarlo. En 1597, en sendas
cartas a Jacopo Mazzoni y a Kepler, se declara copernicano con
vencido. La noticia de la aparicin de una estrella nova, el 9 de
octubre de 1604, seala el comienzo de su inters por la astrono
ma. Da tres conferencias sobre el significado antiaristotlico que
aquella aparicin encerraba y sus opiniones son criticadas anni-

leo hertico, A lianza, M adrid, 1990; G e y m o n a t , L.: Galileo Galiiei, Pennsula,


Barcelona, 1969; D r a KE, S.: Galileo, A lianza, M adrid, 1983; B r a n d m l l e r , W.:
Galileo y la Iglesia, 23 edicin, Rialp, M adrid, 1992; C oo per , L.: Galileo and the
Towr qfPisa, liaca, Com ell University Press, New York, 1935; A. B e lt r N: Ga
lilea, el autor y su obra, Barcanova, Barcelona, 1983; B a n f i , A.: Vida de Galileo
Galiiei, A lianza, M adrid, 1967; FtscHER, K.: Galileo Galiiei, Herder, Barcelona,
1986; W a l l a c e , W.A.: Galileo and his sources, Princeton, 1984; ideen: Galileo,
the jesnits and the medieval Aristotle, H am pshire, 1991; T h u illie r , P.: Galileo y
la experim entacin, en Mundo Cientfico. 1983, 26: 585-597.
15. A r a n a , J.: Galileo: el hombre y el filsofo, art. cit. p. 158.
210 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

mmente por Cesare Cremonini, colega suyo en la universidad, que


defiende una interpretacin totalmente aristotlica del fenmeno.
Contra l escribe una dura rplica, pero los sucesos astronmicos
no confirman sus hiptesis y Galileo deja de interesarse moment
neamente por la astronoma copernicana. Reemprende la discusin,
en 1606, contra un escrito de Ludovico delle Colombe, que comen
ta la aparicin de una nova en sentido aristotlico.
Otro episodio nos muestra a Baldasarre Capra, que intent co
piar uno de sus inventos, el comps geogrfico-militar. El episodio
no tendra mayor relevancia, pero Galileo reaccion con extraordi
naria energa: le acus de plagio, obtuvo la condena pblica del
ofensor, y se propuso una proscripcin absoluta de ste, a pesar de
haberse retractado y solicitado su perdn. Tambin discrepaba Ga
lileo de los profesores de Florencia y Pisa sobre la hidrosttica, y
en 1612 public un libro sobre cuerpos en flotacin. Como res
puesta, inmediatamente aparecieron cuatro publicaciones que ata
caban a Galileo y rechazaban su fsica. En 1613 escribi un tratado
sobre las manchas solares y anticip la supremaca de la teora de
Copmico. En su ausencia, un profesor de Pisa les dijo a la familia
de los Mdicis (que gobernaban Florencia y mantenan a Galileo)
que la creencia de que la Tierra se mova constitua una hereja. En
1614, un sacerdote florentino denunci desde el pulpito a Galileo y
a sus seguidores. ste escribi entonces una extensa carta abierta
sobre la irrelevancia de los pasajes bblicos en los razonamientos
cientficos, sosteniendo que la interpretacin de la Biblia debera ir
adaptndose a los nuevos conocimientos y que ninguna posicin
cientfica debera convertirse en artculo de fe de la Iglesia catli
ca.
A principios de 1616, los libros de Coprnico fueron censura
dos por un edicto, y el cardenal jesuta Roberto Belarmino dio ins
trucciones a Galileo para que no defendiera el concepto de que la
Tierra se mova. El cardenal le haba avisado previamente de que
slo tuviera en cuenta sus ideas como hiptesis de trabajo e inves
tigacin, sin tomar literalmente los conceptos de Coprnico como
verdades y sin tratar de aproximarlos a lo escrito en la Biblia. Gali
leo guard silencio sobre el tema durante algunos aos y se dedic
a escribir El ensayador (1623). En l, aparte de una errnea hipte
sis sobre los cometas, se halla la profesin de fe de Galileo en la
L a re v o lu c i n c o p e m ic a n a 211

ciencia moderna y la descripcin de sus caractersticas: aquella que


sabe leer el libro de la Naturaleza escrito en lenguaje matemtico.
Pero la finalidad primordial de El ensayador era desprestigiar el
sistema de Tycho Brahe, defendido y difundido por los jesuitas del
Collegio Romano como va de compromiso, al no ser aristotlico ni
contradecir a la Biblia; la ocasin se la brinda el libro del jesuta
Orazio Grassi, quien, con el seudnimo de Sarsi, publica Libra
astronmica ac philosophica (con el equvoco buscado entre li
bros y balanza), Grassi se atrevi a defender una teora sobre
los cometas discrepante de la de Galleo, aunque ms prxima a la
verdad que la del pisano, y adems replic a los ataques de uno de
sus discpulos. La contrarrplica de Galileo se convirti en una per
secucin nmisericorde, en Ja que todos y cada uno de los errores
del contrincante son sealados, ridiculizados y destruidos. Nada
salva Galileo de su oponente: sus fallos son imperdonables, sus
aciertos se vuelven contra su misma causa, sus argumentos denotan
ignorancia, cortedad o mala fe. Cuando sorprende al desdichado
dando un paso en falso, lo aplasta entre sus manos con regodeo.
No es necesario decir que este modits operandi le atrajo enco
nadas enemistades. Quien denunci a Galileo fue un predicador
azuzado por jesuitas aristotlicos y profesores de filosofa, agravia
dos unos por los ataques que haban sufrido de l, envidiosos otros
de su celebridad, y molestos todos con su prepotencia. Cuando Ga
lileo llega a Roma el 1 de abril de 1611, es recibido con honores
por el papa Pablo V, es nombrado miembro de la Academia dei Lin-
cei y los jesuitas astrnomos y matemticos del Collegio Romano
celebran su llegada. El cardenal Bellarmino pide informes a Chris-
topher Clavius sobre la fidelidad de las observaciones. El cardenal
Maffo Barberini alaba pblicamente a Galleo (ms adelante, se
convertir en el Papa Urbano VIII). Galileo cuenta, adems, con al
gn que otro discpulo directo o amigo, como Benedetto Castelli y
Piero Dini. Algunos liberales, como Cremonini se oponen a las ex
periencias y observaciones de Galileo, slo por fidelidad a sus prin
cipios de siempre. Frente a Galileo hay, no obstante, un grupo de
aristotlicos, de no demasiada categora, cerriles y dogmticos. El
14 de diciembre de 1613, Benedetto Castelli, matemtico de Pisa y
discpulo y amigo de Galileo, escribe a ste acerca de una reunin,
a la qu asiste junto con filsofos y telogos, en la Corte del Gran
Duque de Toscana, donde se le plantea, en pregunta directa hecha
212 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

por. la Gran Duquesa, la cuestin de si las doctrinas copernicanas


estn o no de acuerdo con las Escrituras. Castelli opina que las co
sas cientficas deben solucionarse por vas exclusivamente cientfi
cas.
Galileo le contesta con su carta del 21 de diciembre de 1613,
abundando en estas razones. Tras afirmar, como declaracin de
principios, que las Sagradas Escrituras no pueden equivocarse, sos
tiene acertadamente que slo pueden hacerlo quienes las interpre
tan atenindose a un sentido literal; el sentido literal hay que dejar
lo exclusivamente a los asuntos que son de fe (e.vfide)\ para el resto
de cosas, que la experiencia sensible o las demostraciones ne
cesarias hacen evidente o verdadero, no debe acudirse a la Escri
tura para mostrar una posible discordancia: como dos verdades no
pueden contradecirse, quienes interpretan la Escritura han de hallar,
para estos asuntos que no son de fe, el verdadero sentido de acuer
do con las conclusiones de la experiencia o de la razn; que nadie
comprometa, pues, a la Escritura con interpretaciones que puedan
oponerse a la ciencia; que quien acuda a ella se limite a cuestiones
de fe. Se remite, luego, al conocido pasaje de Josu (10, 12-13), no
para demostrar que no ha de entenderse literalmente, sino para ob
servar que, si se interpreta en .sentido literal, slo la hiptesis coper-
nicana hace inteligible el texto; en la hiptesis ptolemaica, detener
el sol significara acortar el tiempo del ocaso. Los acontecimientos
complican la situacin16.
Galileo aade a esta carta otras: dos a Piero Dini y una ltima
Carta a la gran duquesa Cristina (hacia 1615); el conjunto de
ellas recibe el nombre de Cartas copernicanas. En la Carta a la
gran duquesa Cristina defiende claramente la hiptesis heliocn
trica y a su autor Coprnico contra quienes aducen que esta teora
va en contra de varios pasajes de la Biblia. Afirma, de nuevo, que
la Escritura es infalible en cosas de fe, y que no siempre ha de en
tenderse en sentido literal, pero que, en cuestiones de experiencias
sensibles y demostraciones necesarias, no ha de comenzar por
consultarse el sentido literal de la Escritura. Concede, no obstante,
ms que en la carta a Castelli: no es preciso reservar a la Escritura

16. Cfr. Galilei, G.: Carta a B enedetto C astelli, de! 21 de diciem bre de
1613, en Carta a Cristina de Lorena, Alianza, M adrid, 1987, pp. 39-46.
L a re v o lu c i n c o p c m ic a n a 213

slo o que es de fe, tambin se le puede conceder superioridad de


opinin en aquellas cosas humanas que no pretendan ser un saber
demostrativo; pero ste no es el caso de la astronoma, para la que
Dios, autor de todas las verdades, nos ha dado ojos y razn. A la
Escritura no le importa precisar si el cielo se mueve o no, o si la
Tierra es una esfera o un plano; le importa ensear cmo se va al
cielo, no cmo es el cielo. En ningn modo, ha de permitirse que
nadie comprometa el sentido de los textos de la Escritura, mxime
en cuestiones tan discutidas desde Pitgoras a Coprnico; que auto
res de poca monta se atrevan a aducir la Escritura en contra de opi
niones cientficamente fundadas, como son sus propios descubri
mientos astronmicos, para obligar a defender como verdaderas
opiniones que van en contra de la ciencia, supone, sin ms, anular
la posibilidad de toda ciencia y del mismo espritu cientfico17.
Desde la publicacin de la documentacin completa del juicio
contra Galileo en 1870, toda la responsabilidad de la condena a Ga-
lileo ha recado tradicionalmente sobre la Iglesia catlica de Roma.
Sin embargo, la imagen que tradicionalmente se ha presentado de
una jerarqua eclesistica retrgrada, que habra censurado a Gali
leo por ser el exponente del progreso que amenazaba arrumbar los
dogmas con que cobijaban sus privilegios, en modo alguno se com
padece con la verdad. No podemos olvidar que, en aquellos mo
mentos, la Iglesia catlica representaba, desde el punto de vista so
cio-cultural, la potencia ms pujante del orbe. Incluso, desde la
ptica estrictamente cientfica, no haba en toda Europa nada com
parable con el Colegio Romano de los jesutas. Galileo, como cual
quier matemtico y astrnomo de su generacin, lo saba muy bien
y trat de conseguir por todos los medios, no slo que la autoridad
religiosa tolerase el copernicanismo, sino, adems, que lo adoptara
oficialmente. La tolerancia del copernicanismo la tena ya conse
guida, pues, de hecho, la hiptesis astronmica copernicana haba
circulado libremente en los pases catlicos desde su formulacin.
En la Universidad de Salamanca, por ejemplo, se explicaba desde
1561, y preferentemente desde 1594. Pero el programa intelectual
de Galileo choca de frente con las autoridades eclesisticas. Vea
mos cmo se suceden los hechos.

7. Cfr. ibdem, pp. 72-80.


214 H i s t o r i a b s i c a d e a c i e n c i a

El 24 de febrero de 1616, una comisin del Santo Oficio desca


lifica la afirmacin de que el Sol sea el centro del mundo y est
quieto y que la Tierra no sea el centro del mundo y se mueva. El 5
de marzo de 1616 la Congregacin del Santo Oficio declara acerca
de la falsa doctrina pitagrica contraria a la Sagrada Escritura, a
saber, que la Tierra se mueve y que el Sol est quieto, enseada por
Nicols Coprnico: que el libro De revolutionibus..., en que se ex
pone, ha de considerarse suspendido de publicacin puesto en el
Indice de libros prohibidos mientras no se corrija; as como se
prohbe, condena y suspende todo libro o doctrina que hable en
idntico sentido. El Papa ordena al cardenal Bellarmino que advier
ta a Galileo que abandone sus puntos de vista copernicanos (26 de
febrero de 1616). Galileo se compromete bajo juramento a guardar
silencio.
Pero, en 1624, Galileo, que nunca da una batalla por perdida,
empieza a trabajar en lo que ser su defensa ms paladina del siste
ma copemicano. Comenz a escribir un libro que quiso titular Di
logo sobre las mareas, en el que trataba las hiptesis de Ptolomeo
y Coprnico respecto a este fenmeno. En 1630, el libro obtuvo la
licencia de los censores de la Iglesia catlica de Roma, pero le
cambiaron el ttulo por Dilogo sobre os sistemas mximos, y fue
publicado en Florencia en 1632. De sus tres personajes, Simplicio
y Salviati defienden, respectivamente, el sistema aristotlico y el
copernicano, mientras que Sagredo es la persona de buen juicio que
media entre uno y otro. El libro est escrito en italiano porque se
dirige al pblico culto en general y trata de atraer al lector a la teo
ra heliocntrica, que presenta como ms correcta. Simplicio es el
personaje tradicional y aristotlico que aduce razones propuestas
por filsofos de la poca y hasta expone un argumento utilizado por
el propio Urbano VIII.
Inmediatamente Galileo fue llamado a Roma por la Inquisicin
a fin de procesarle bajo la acusacin de sospecha grave de here
ja. Este cargo se basaba en un informe segn el cual se le haba
prohibido en 1616 hablar o escribir sobre el sistema de Coprnico.
Galileo present a favor del sistema copernicano, que enfrenta al
ptolemaico, su argumentacin ex suppositione, esto es, como si se
tratara de una simple hiptesis matemtica de los movimientos pla
netarios, pero probablemente tal planteamiento hipottico pareci a
L a re v o lu c i n c o p c m ic a n a 215

las autoridades eclesisticas un mero artificio de disimulacin de


una verdadera defensa del copernicanismo. Por el incumplimiento
de su juramento y, en menor medida, porque en verdad el papa Ur
bano VIII se sintiera caricaturizado por Galileo al poner ste en
boca de Simplicio una opinin suya, Galileo es juzgado y condena
do; el castigo implica la abjuracin de la teora heliocntrica, la
prohibicin del Dilogo.... la privacin de libertad ajuicio de la In
quisicin (que es conmutada por arresto domiciliario) y algunas pe
nitencias de tipo religioso. La tradicin ha inventado que, al levan
tarse Galileo tras permanecer arrodillado para la abjuracin, golpe
con fuerza el suelo con el pie exclamando: eppur si muovel (sin
embargo, se mueve). Durante los aos siguientes, Galileo confina
do domiciliariamente, rene todos sus apuntes sobre mecnica, en
los que haba trabajado durante veinte aos. El resultado son las
Consideraciones y demostraciones matemticas sobre dos nuevas
ciencias, publicadas en la Editorial Elzevier, de Leiden (1638), con
la advertencia de que se hace contra la voluntad del autor, truco
utilizado para escapar a la vigilancia de los inquisidores. La gran
aportacin de Galileo en esta obra est en la tercera y cuarta jorna
das, de las cuatro en que la divide, donde se refiere a las leyes del
movimiento uniforme y acelerado y al movimiento de los proyecti
les, respectivamente. Es su gran obra cientfica. Antes de la publi
cacin de esta obra, Galileo se qued ciego y muri el 8 de enero
de 1642 en Arcetri, cerca de Florencia.
Los historiadores de la ciencia no coinciden en sus valoracio
nes sobre el caso Galileo. Desde una ptica marxista, Ludovico
Geymonat sugiere que Galileo no senta una preocupacin especial
por la religin en general. El pisano habra visto en la Iglesia nada
ms que un medio imprescindible para alcanzar el fin prioritario de
su existencia, esto es, la instauracin, a nivel social, de la nueva
ciencia. No comparte tal tesis Stilman Drake, probablemente la pri
mera autoridad entre los estudiosos de Galileo. Drake opina lo si
guiente:

Mi hiptesis sobre el caso Galileo puede parecer a primera vista


altamente improbable: Galileo no fue un copernicano fantico, sino
que su preocupacin apuntaba ms al futuro de la Iglesia catlica y a
la defensa de la fe religiosa contra cualquier descubrimiento cientfico
que pudiera hacerse (...) El idioma italiano de entonces requera frases
216 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

corteses y ciertas exageraciones que no pueden ser tomadas por since


ras; tambin es cierto que el catolicismo exiga muestras verbales de
deferencia hacia las doctrinas de la Iglesia y sus dignatarios, las cuales
no tenan por qu ser necesariamente sentidas. Al aprender a leer el ita
liano de Galileo, trat de no confundir estas expresiones convenciona
les y un tanto diplomticas con declaraciones realmente sinceras. Esta
fue la causa de que durante mucho tiempo apenas reparase en sus fre
cuentes manifestaciones de celo' por la Iglesia (...) Slo al ponerme
a escribir este libro, y despus de haber redactado parte del mismo con
una orientacin distinta, se me ocurri de repente que acaso tuviera
sentido suponer que Galileo haba hablado sinceramente acerca de su
celo por la Iglesia y que eso mismo fuese lo que le indujo a correr cier
tos riesgos (...) El efecto que esta nueva hiptesis ejerci entonces so
bre m fue electrizante, igual que s hubiera hallado un documento ol
vidado que permitiese despejar todas las viejas dudas ,K.

Si la hiptesis es correcta, el proceso de Galileo no fue, como


tantas veces se ha repetido, el resultado de un enfrentamiento entre
la ciencia y la fe, sino algo derivado de un debate interno entre ca
tlicos acerca de las implicaciones religiosas de la ciencia moder
na y su compatibilidad con la Sagrada Escritura.
Por su parte, el estudioso W. Brandmller incide ms en que la
equivocacin no residi slo en el tribunal inquisitorial, sino que
afect a las dos partes: a Galileo y a los eclesisticos que le juzga
ron. Paralelamente, como suele suceder en todo debate, las dos
posturas albergaban argumentaciones correctas:

Se da el hecho grotesco de que la Iglesia, tantas veces acusada


de error al meterse en un terreno tan alejado de su competencia como
el de las ciencias naturales, tuvo razn al exigir a Galileo que defen
diera slo como hiptesis el sistema copernicano (...) No se conden
en 1616 el sistema copernicano y en 1633 el Dilogo de Galileo
porque la Iglesia considerara falsa la teora heliocntrica y verdadera
la de Ptolomeo y Tycho Brahe. La negativa de Roma a Galileo y a Co-
prnico se bas ms bien en la creencia de que la concepcin coper-
nicana estaba en contradiccin con la Sagrada Escritura. Y ah fue
donde se equivoc la Inquisicin. Empecinados en interpretar al pie
de la letra los textos bblicos, la mayora de los exgetas no se atrevie-18

18. Cfr. D rak, S.: Galileo, Alianza, Madrid, 1983, pp. 14-18.
L a re v o lu c i n c o p c rn ic a n a 217

ron a adoptar la postura ya defendida por Cayetano ni fueron capaces


de vislumbrar qu dira de aquellos textos la hermenutica bblica del
siglo XX. Todava no se haba planteado el tema de las diferentes for
mas de expresin, de los gneros literarios dentro de la Biblia. Gali-
leo, sin embargo, siguiendo a San Agustn y otros telogos de la anti
gedad, desarroll algunos criterios de interpretacin que cualquier
especialista de hoy aprobara en lo esencial (...) Todo esto conduce al
paradjico resultado de que Galileo se equivoc en el campo de la
ciencia y los eclesisticos en la teologa, mientras que stos acertaron
en los terrenos cientficos y el astrnomo en la exgesisl9.

Efectivamente, Galileo fue condenado por no acatar, a pesar de


haber sido oficialmente conminado a ello, a prohibicin de 1616
de ensear y defender el sistema copernicano. El inspirador de tal
prohibicin, el cardenal Belarmino, haba reconocido claramente
que, si ia tesis copernicana fuese demostrada palmariamente, no
habra ms remedio que cambiar los criterios exegticos vigentes.
Hoy se admite que Galileo no tena tal demostracin, sino que fue
aportada por Newton en 1687, al derivar las leyes de Kepler desde
la ley universal de la atraccin gravitatoria. Las afirmaciones de
Belarmino indican que los telogos pensaron que, si aceptaban la
versin galileana del sistema copernicano, tendran que tomarse un
trabajo considerable en el campo de la hermenutica bblica y en lo
referente a la determinacin de la autoridad de las interpretaciones
de los Santos Padres. Como consideraron que la posibilidad de ver
se obligados a ello eran remotas, prefirieron ahorrarse el trabajo y
proscribieron las voces que planteaban tan incmoda exigencia.
Galileo, en cambio, pretenda que en los temas que no afectaban di
rectamente al dogma y a la moral, se otorgara preferencia a las con
clusiones sobre el sentido literal de unas frmulas que podran ser
reinterpretadas fcilmente. La historia ha dado en esto la razn a
Galileo, y hay base suficiente para pensar que aquellos telogos se
dejaron llevar por la indolencia y el escaso aprecio por la capacidad
de la razn humana20.

19. Cfr. B randmLLER, W.: Galileo y la Iglesia, 2* edicin, Rialp, M adrid,


1992; ed. or.: Galilei unc ce Kirche ocier cas Redil atif Irritan, Fricdrich Pus-tet,
Regensburg, 1982, pp. 176-178.
20. Cfr. A r a n a , J.: art. ci., p. 168.
218 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

La figura de Galileo Galilei volvi a ponerse de actualidad en


1979, cuando se inici, por una comisin nombrada por Juan Pablo
II, una investigacin para esclarecer los distintos aspectos del pro
ceso al que fue sometido por un tribunal eclesistico. En octubre de
1992, esta comisin papal reconoci el error del Vaticano. Se cierra
as un asunto que, envuelto siempre en una atmsfera enrarecida, se
ha presentado como smbolo de un supuesto enfrentamiento secu
lar entre ciencia y fe. Sin embargo, los partidarios de esta supuesta
confrontacin, deben retrotraerse al siglo XVII y, adems, slo dis
ponen de este ejemplo, lo cual no es un argumento muy slido en
favor de su posicin. En cualquier caso, se trata de una polmica
rancia y caduca, como concluye KarI Popper, cuyas palabras pue
den servir muy bien de colofn a este captulo:

(...) en la actualidad, esa historia [el proceso inquisitorial contra


Galileo] es ya muy vieja, y creo que ha perdido su inters. Pues la
ciencia de Galileo no tiene enemigos, al parecer: en lo sucesivo, su
vida est asegurada. La victoria ganada hace tiempo fue definitiva, y
en este frente de batalla todo est tranquilo. As tomamos una posi
cin ecunime frente a la cuestin, ya que hemos aprendido, final
mente, a pensar con perspectiva histrica y a comprender a las dos
partes de una disputa. Y nadie se preocupa por or al fastidioso que no
puede olvidar una vieja injusticia21.

21. Popper, K.: Conjeturas y refutaciones. El desarrollo del conocimiento


cientfico, Paids, Barcelona, 1 9 9 4 ,pp. 116-117.
L a rev o lu c i n cien tfica

I n t r o d u c c i n

Para abrir este captulo, podemos plantearnos una intrincada


cuestin: Cmo pueden caracterizarse las diferencias y semejan
zas en los objetivos de la ciencia medieval y moderna? Es posible
sealar una caracterstica indicativa de una diferencia esencial. Las
doctrinas bsicas de la ciencia medieval se desarrollaron casi ente
ramente dentro del contexto de las discusiones acadmicas basadas
en algunas de sus etapas y, en mayor o menor grado, en las obras
utilizadas en la enseanza universitaria. Los comentarios y quaes-
tiones sobre los temas tratados en esas obras podan haberse aleja
do mucho de ios originales de Aristteles o Ptolomeo o Euclides, o
Alhazen o Galeno. Sin embargo, no se separaban de ellos.
Por otra parte, los grandes problemas cientficos y cosmolgi
cos que enfrentaron eran raramente enfocados por ellos en cuanto
estrictamente cientficos. El mayor problema de todos era el de la
relacin de la cosmologa de la teologa cristiana basada en la Re
velacin y la de la cosmologa de la ciencia racional dominada por
la filosofa de Aristteles. Aunque algunas de las mejores obras
cientficas medievales versaban sobre problemas concretos estudia
dos sin ninguna referencia a la teologa o a la filosofa o incluso a
la metodologa, fue dentro de una estructura de filosofa relaciona
da estrechamente con la teologa, y en particular con el sistema de
los estudios universitarios dirigidos por clrigos, donde tuvo lugar
el desarrollo central de la ciencia medieval. Consecuencia de esto
220 Hisiorii bsica de !a ciencia

fue que la ciencia en la Edad Media fuera casi siempre al mismo


tiempo una filosofa de la ciencia.
Existe, por consiguiente, una diferencia bsica entre los objeti
vos de la filosofa de la ciencia medieval y los de toda la filosofa de
la ciencia desde Galileo. La ltima est interesada primordialmente
en clarificar y facilitar los procesos y consecuentes progresos de la
misma ciencia. El principal inters de los cientficos desde Galileo
ha recado sobre el creciente mbito de problemas concretos que la
ciencia puede resolver. Y, si los cientficos emprenden investigacio
nes filosficas, es habitualmente porque ciertos problemas cientfi
cos concretos y especficos pueden ser resueltos satisfactoriamente
slo con una reforma completa de los principios fundamentales.
Los ensayos de filosofa de Galileo y de Newton tienen esencial
mente este objetivo.
Pero los filsofos medievales de la Naturaleza estaban interesa
dos, preferentemente, menos por los problemas concretos del mun
do de la experiencia que por el tipo de saber de la ciencia de la Na
turaleza: cmo se adecuaba dentro de la estructura general de su
metafsica y, si se extenda ms, qu relacin tena con la teologa.
Muchos problemas cientficos fueron descubiertos como analogas
que podan iluminar un problema teolgico, como sucedi con la
causalidad instrumental y la teora del mpetus. Sin duda, el hecho
de que se plantearan por inters hacia otras problemas constituy
una de las razones por la cuales, en el curso del desarrollo, fueron
abandonados sbitamente con tanta frecuencia.
Por otra parte, en la ciencia medieval queda siempre la impre
sin de que el investigador no estaba muy interesado por los deta
lles de hecho y por las medidas. Ciertamente, el gran inters por la
lgica y por la teora de la ciencia experimental y por las concep
ciones filosficas de la Naturaleza relacionadas con ella, defendida
por Grosseteste hasta el umbral de los trabajos de Galileo, aparece
en llamativo contraste con la relativa escasez de investigaciones
experimentales efectivas. Esto se entiende si vemos a los filsofos
medievales de la Naturaleza no como cientficos modernos frustra
dos, sino fundamentalmente como filsofos. Expusieron las inves
tigaciones empricas, frecuentemente, como un ejercicio de lo que
poda realizarse en una rama de la filosofa distinta de las otras. Es
verdad que esto tuvo como consecuencia deseable el clarificar los
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 221

problemas de la ciencia de la Naturaleza y el ayudar a desgajarlos


de contextos ajenos a la metafsica y a la teologa. Estaban menos
interesados por lo que se encontraba efectivamente gracias al expe
rimento.
En la obra de los cientficos medievales abundan experimentos
no dirigidos y sencillas observaciones cotidianas. Es verdad que no
exista un movimiento general que concibiera la investigacin ex
perimental como una puesta a prueba continuada de una serie de hi
ptesis, formuladas precisa y cuantitativamente, que obligaran a la
reformuacin de un rea completa de la teora. Los ejemplos de in
vestigacin experimental, incluso los mejores de ellos, permanecie
ron aislados, sin tener un efecto general sobre las doctrinas acepta
das de la luz o de la cosmologa. Se crea que eran suficientes para
ilustrar el mtodo, y la metodologa era un fin en s misma. Se hu
biera convertido en un callejn sin salida, a no ser que Galileo y sus
contemporneos, mostrando una nueva direccin del inters, hubie
ran buscado los temas de los ejemplos por s mismos. Gracias a que
los tomaron en serio, prestando atencin a los hechos detallados del
experimento y de la medida y de las funciones matemticas ejem
plificadas en la Naturaleza, los cientficos del siglo XVII revolucio
naron radicalmente toda la estructura terica de la fsica y de la
cosmologa; mientras que los filsofos medievales de la naturaleza
haban revisado solamente algunas secciones parciales.
Quiz el rasgo ms vigoroso de la filosofa de la ciencia medie
val que continu influyendo fuertemente a principios del siglo
XVII, fuera la concepcin neoplatnca de que la Naturaleza deba
ser explicada en ltimo trmino por medio de la Matemtica. En la
Edad Media, esta creencia fue aprovechada principalmente en el
campo de la ptica. Dentro del ambiente del platonismo y, anima
dos por la historia del Gnesis del primer da de la Creacin, pen
sadores importantes de los siglos XIII y XIV centraron su atencin
en el estudio de la luz como la clave de los misterios del mundo f
sico, y fue en la ptica donde realizaron lo mejor de su obra cient
fica. Pero, como en la clasificacin aristotlica, la ptica continu
siendo, junto con la astronoma y la msica, uno de los medid mat-
hematica, ciencias matemticas aplicadas al mundo fsico, distin
tas, por una parte, de la matemtica pura y, por otra, de la fsica
como ciencia de las naturalezas y las causas. Los cientficos me-
222 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

dievales parece que no sintieron un deseo o necesidad irresistible


de prescindir de estas distinciones filosficas. La fsica matemtica
nunca se convirti realmente en una ciencia universal que hiciera
innecesaria la fsica aristotlica.
Quiz pueda argirse que Descartes, el ms medieval de los
grandes cientficos del siglo XVII, en el sentido de ser el ms in
fluido por una filosofa de la naturaleza, llam a su obra de cosmo
loga Le Monde ou Traii de la lumire. Pero la fsica de Descar
tes no se basaba en una teora de la luz; ms bien, su teora de la luz
se basaba en su concepcin del movimiento. Fue en el estudio del
movimiento, y no en el de la luz, donde los cientficos del siglo
XVII buscaron la clave de la fsica. Fue all tambin, para su satis
faccin, donde la encontraron. Ciertamente, los fsicos del siglo
XVII hicieron una eleccin afortunada al conceder una importancia
especial al estudio del movimiento en cuanto distinto de otros as
pectos de la naturaleza. Pero Aristteles y los aristotlicos medie
vales haban ya hecho del estudio del movimiento la base de su f
sica. La eleccin por los cientficos del siglo XVII no fue fortuita,
ni lo fue el xito con que se vio coronada. Al tomar el fenmeno
emprico del movimiento seriamente como un problema y al buscar
la solucin hasta el fin, no tuvieron otra alternativa que reformar la
cosmologa en su totalidad, inventar nuevas tcnicas matemticas
en ese proceso y suministrar este ejemplo eminente a los mtodos
de la ciencia en su conjunto; Esle fue el progreso realizado por los
cientficos del siglo XVII sobre sus colegas medievales a los que
tanto deban por otros conceptos.
La expresin revolucin cientfica 1 describe cierto tipo de
cambios radicales e importantes a travs de los cuales se produce

. Existe en espaol una buena representacin de los escritos de los protago


nistas de la revolucin cientfica aqu tratados: Coprnico^N., Digges, T, y Gali-
LEI, G.: Opsculos sobre el movimiento de la Tierra, A lianza, M adrid, 1982; Ga-
lile, G. y Kepler, J. El mensaje y el mensajero sideral, A lianza, M adrid, 1984;
Galilei, G.: Consideraciones sobre la opinin copem icana, en Opsculos sobre
el movimiento de la Tierra, Alianza, M adrid, 1982; dem : La gaceta sideral, en
Galilei, G. y Kepler, J 1984; dem: Consideraciones y demostraciones matem
ticas sobre dos nuevas ciencias, Editora N acional, M adrid, 1976; dem : Dialogo
di Galilea Galilei linceo... dove ne i congressi di quattro giornate si discorre so-
pra i dtte nassimi sistemi del mondo tolemaico e coperniciano, 1632; trad. esp.:
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 223

el desarrollo cientfico y, en especial, determinados cambios de ma


yor importancia en la ciencia, como son la teora heliocntrica de
Coprnico, la mecnica clsica de Newton, o la teora qumica de
Lavoisier. De forma ms especfica, es el elemento fundamental de
la teora del desarrollo de la ciencia, tal como la expone Thomas S.
Kuhn en La estructura de las revoluciones cientficas (1962), que
supone que el progreso en la ciencia se produce por un cambio del
saber segn una nueva visin del mundo cientfico o, como mni
mo, segn una versin ms suave, una reestructuracin de los
acuerdos existentes entre los diversos miembros de la comunidad
cientfica, que es el sujeto de estas revoluciones. As, por ejemplo,
en la revolucin copernicana, el paso del paradigma geocntrico al
heliocntrico no es producto de un saber acumulativo, sino de un
cambio de paradigma o de hiptesis global, impuesto por el mero
cambio relativo de posiciones entre el Sol y la Tierra, y que entra
a toda una serie de cambios conceptuales globales y de la misma
concepcin del mundo, de la relacin del hombre con el Universo
y de su situacin dentro del l. Ejemplos de grandes revoluciones
cientficas son, aparte de las ya mencionadas, la teora atmica de
Thomson yJRutherford, la teora del electromagnetismo de Faraday
y Maxwell, el evolucionismo de Darwin, la teora gentica de Men-
del, la teora de la relatividad de Einstein y la mecnica cuntica.
Por revolucin cientfica se entiende, adems, sobre todo en
sentido histrico, el perodo de renovacin de las ciencias de la na
turaleza, ocurrido entre los siglos XVI y XVIII, y que se inicia con

Dilogo sobre los dos mximos sistemas del mundo ptolernaico y copendcano.
A lianza Editorial, M adrid, 1995; dem : El ensayador, A guilar, Buenos Aires,
1981; BaCON, F.: Instauratio Magna, 1620-23; trad. esp.: La gran restauracin.
Aforismos sobre la interpretacin de la naturaleza y el reino humano, Alianza
Editorial, M adrid 1985; dem .: Teora del cielo, Tecnos, M adrid, 1989; Descar
tes, R.: Discurso del mtodo, Alfaguara, M adrid, 1981; dem : El mundo, Alianza,
M adrid, 1991; dem: Los principios de la filosofa, Alianza, M adrid, 1995; Copr-
nico, N.: Breve exposicin de sus hiptesis acerca de los m ovim ientos celestes,
en Coprnico, N ., Digges, T. y Galilei, G., 1982; dem : Sobre las revoluciones
de los orbes celestes, Tecnos, M adrid, 1987; Newton, I.: ptica, Alfaguara, M a
drid, 1977; dem : Principios matemticos de ia filosofa natural, Editora N acio
nal, M adrid, 1982; dem ; El sistema de! mundo. A lianza, M adrid, 1983; Hooke,
R.: Micrografa, A lfaguara, M adrid, 1989; Bruno, G.: La cena de las cenizas,
Alianza, M adrid, 1986.
224 Historia bsica de )a ciencia

la publicacin de la obra de Nicols Copmico, De revolutionibus


orbium coelestium (Sobre la revolucin de los orbes celestes), en
1543, y de Andrea Vesalio, De fabrica corporis humani (Sobre la
construccin del cuerpo humano), del mismo ao, y culmina con
los Philosophiae Naturalis Principia Mathematica (Principios ma
temticos de filosofa natural) de Newton, en 1687. Durante este
perodo y, por obra, sobre todo, de Gal ileo, Kepler, Descartes y
Newton, tiene lugar la aparicin y constitucin de la denominada
ciencia moderna, que se caracteriza sustancialmente por el inte
rs centrado en el conocimiento de la Naturaleza, el recurso a las
matemticas como medio de conocimiento y el uso de un mtodo
cientfico. Se ha sealado, como una de las caractersticas esencia
les de la revolucin cientfica, la aparicin, durante esta poca, de
una verdadera comunidad cientfica, de la que es un ejemplo con
creto la Royal Society de Londres, as como el establecimiento de
redes de informacin entre los cientficos, configuradas por las vi
sitas que los cientficos se hacan unos a otros, pero sobre todo por
el recurso a peridicos, informes cientficos y cartas;
Es ms fcil de entender cmo se produjo la revolucin cient
fica de los siglos XVI y XVII que entender la razn de que se pro
dujera. En lo que concierne a la historia interna de la ciencia, se
produjo gracias a personas que planteaban preguntas dentro del
mbito de una respuesta experimental, limitando sus investigacio
nes a los problemas fsicos ms que a los metafsicos, concentran
do su atencin en la observacin cuidadosa de las especies de cosas
que existen en el mundo de la naturaleza y de la correlacin del
comportamiento de una respecto de la otra, ms que en sus natura
lezas intrnsecas, en las causas prximas ms que en las formas
substanciales, y en especial en los aspectos del mundo fsico que
podan ser expresados en trminos matemticos. Estas caractersti
cas, que podan ser pesadas y medidas, podan compararse y expre
sarse como una longitud o un nmero y representarse de ese modo
en un sistema disponible de geometra, aritmtica o lgebra, en el
que se podan deducir las consecuencias, revelando nuevas relacio
nes entre acontecimientos que podan ser verificados luego por la
observacin. Los otros aspectos de la materia fueron ignorados. En
otras palabras, la revolucin interna del pensamiento cientfico que
se produjo en los siglos XVI y XVII tiene dos aspectos esenciales:
el experimental y el matemtico, y fueron precisamente estas dos
L a r e v o lu c i n c ie n tf ic a 225

ramas de la ciencia, que eran ms dciles a la medida, las que mos


traron los progresos ms espectaculares.
Desde su nacimiento sistemtico en el siglo XVII, la ciencia
moderna se convirti en una fuente de perplejidades. Kepler y Ga-
leo estaban convencidos de que la naturaleza es como un libro es
crito en lenguaje matemtico, y sobre esa base fundamentaban el
xito de la nueva ciencia. Pero el afianzamiento de la fsica de
Newton llev, con razn, a dudar de que sa fuese toda la historia.
Cmo explicar que unas construcciones tericas, altamente abs
tractas y muy sofisticadas, se pudieran aplicar con xito al mundo
real? Esta pregunta se convirti en un rompecabezas que propor
cion a los filsofos materia abundante para sus especulaciones.
En 1687, public Newton sus Principios Matemticos. Esta
obra traz el camino que ha seguido la fsica hasta hoy. Newton for
mul las leyes generales de la mecnica, que siguen siendo vlidas
y se aplican a una gran cantidad de fenmenos de todo el Universo.
Construy la primera teora fsica en el sentido moderno: un sistema
de enunciados donde, a partir de las definiciones y de los principios
generales, se deducen consecuencias aplicables a una gran variedad
de problerrtas. Y lo hizo de manera tal que el mbito de los conoci
mientos sigue empleando bsicamente la misma estrategia.
No se puede negar que el tema de la revolucin cientfica2 tie
ne al menos dos caras, ambas de sumo inters para el filsofo de la

2. Sobre la revolucin cientfica siguen siendo tiles Kuiin, T.S.: The Structu-
re ofSentific Revolutions, 1962; trad. csp.: La estructura de las revoluciones cien-
tficas. Fondo de Cultura Econm ica, M xico, 1990; dem; La revolucin coperni-
cana. Ariel, Barcelona, 1978; Hanson, N.R.: Patrones de descubrimiento.
Observacin y Explicacin, Alianza, M adrid, 1977; dem: Constelaciones y conje
turas, Alianza, M adrid, 1978; 2a ed.t Alianza, Madrid, 1985; Holton. G.: introduc
cin a los conceptos y teoras de las ciencias fsicas, Revert, Barcelona, 1987; y lo
son m uy especialm ente M. Sells, M. y Sols , C.: Revolucin cientfica. Sntesis,
Madrid, 1991; Elena, A.: Las quimeras de los cielos. Aspectos epistemolgicos de
la revolucin copernicana, Siglo Veintiuno, M adrid (1985), y Comen, I.B.; La re
volucin newtoniana y la transformacin de las ideas cientficas, Alianza, Madrid
(1983). Hall, R.: La revolucin cientfica 1500-1750, Crtica, Barcelona , 1985, es
un libro im portante sobre la revolucin cientfica desde el punto de vista intemalis-
ta. El relato que hace Stengers, I.: Los episodios galileanos, en Serres, M.: His
toria de las ciencias. Ctedra, M adrid, 1991, pp. 255-285, de dichos episodios nos
226 H i s t o r i a b s i c a d e !a c i e n c i a

ciencia: la histrica y la historiogrfica. Es decir, tanto el hecho his


trico como los modos del relato merecen ser tenidos en cuenta.
Que el hecho histrico merece consideracin es tan claro que se
puede obviar todo argumento; al fin y al cabo, la historia moderna
(y la modernidad) depende intensamente de la revolucin cientfi
ca. Por aadidura, la filosofa de Ja ciencia no puede obviar uno de
los ms importantes momentos en el desarrollo de su objeto de es
tudio. Mas, tambin las disputas historiogrficas son de inters
aqu; en principio porque son los debates en tomo a la primera re
volucin cientfica los que han moldeado a historia de la ciencia
como disciplina en nuestro siglo y, adems, porque las posiciones
historiogrficas estn conectadas con tesis filosficas acerca de lo
que creemos que es la ciencia, como mostr en su da A. Koyr. Da
das las especiales caractersticas del tema, intentaremos construirlo
de forma que haga justicia a todos los aspectos mencionados.
Por otra parte, como se sabe, los ritmos de cambio en las distin
tas disciplinas cientficas no fueron idnticos. La tensin introduci
da por las modificaciones en astronoma incidi de modo ms di
recto e inmediato sobre la cosmologa y a mecnica que sobre
otras ciencias. En el captulo anterior ya se habl de la astronoma
desde Coprnico a Galileo y Kepler. En el presente captulo trata
remos los cambios producidos en cosmologa y en mecnica enca
minados a resolver las tensiones mencionadas y que nos llevarn
hasta las obras de Newton y Leibniz. Creo que as se recoge lo ms
relevante y activo de la ciencia de la poca, aunque inexorablemen
te queden fuera otras disciplinas cuyos cambios tambin fueron es
timables.
La estructura del presente captulo ser la siguiente: tratare
mos, en primer lugar, las distintas concepciones historiogrficas so
bre la revolucin cientfica. La exposicin de cada una de ellas nos
permitir avanzar en el conocimiento de la propia revolucin y de

parece muy claro y adecuado para los planos histrico e historiogrfico de la revo-
ucin cientfica. Son tambin interesantes los estudios: Rosst, P.: Los filsofos y
las mquinas, Labor, Barcelona (1966); Koestler, A.A.: Los sonmbulos, Salvat,
Barcelona (1986); Lpez Pinero, J.M . y otros, La revolucin cientfica, Historia
16, M adrid, 1989; y Stengers, I.: La afinidad am bigua: el sueo new toniano de
la qum ica de! siglo XVIII, en Serres, op. cit., pp. 337-361.
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 227

sus antecedentes. As, a la par que exponemos las disputas historio-


grficas, podremos introducir factores como la influencia de la f
sica medieval, la del cristianismo, la del platonismo, la del purita
nismo o la del progreso de la artesana, y la relacin entre la
tradicin hermtica y la nueva ciencia. Tras ello, nos referiremos al
desarrollo de la cosmologa desde el mundo cerrado, que todava es
el de Cusa y Bruno (6.2.1.) y el de Coprnico (6.2.2.), al Universo
infinito, con especial atencin al debate entre Leibniz y Clarke
(6.2.5). Luego, nos ocuparemos de la fsica moderna, centrando
nuestra atencin en el desarrollo de la mecnica desde Kepler
(6.3.1.) y Galiieo (6.3,2.), hasta Newton (6.3.5,). Finalmente, nos
detendremos brevemente en algunas otras disciplinas (matemti
cas, qumica y medicina), que puedan ofrecer una imagen ms ca
bal y consistente de la ciencia moderna.
Los hitos cientficos ms relevantes de esta poca pueden sin
tetizarse del modo siguiente:

1506. Comienza la segunda etapa de estancia del pintor, ar


quitecto y sabio italiano Leonardo da Vinci en Miln;
en esta poca escribe sobre hidrulica y realiza dibu
jos anatmicos.
1507. Se publica el mapa de las tierras descubiertas por el
navegante genovs Cristbal Coln, impreso por Mar
tin Waldseemller, en el que se les da, por primera
vez, el nombre de Amrica.
1517, El italiano Girolamo Fracastoro enuncia que los fsi
les eran restos de animales que haban vivido en po
cas pretritas.
1519. Muere el pintor, arquitecto y cientfico italiano Leo
nardo da Vinci en el castillo de Cloux.
1528. El mdico y alquimista suizo Paracelso publica Chi-
rurgia magna.
1529. Paracelso publica el Libro del Hospital, amplio resu
men de sus observaciones clnicas.
1530. Nace Giambattista Benedetti, el fsico italiano ms
importante antes de Galiieo. Se publica De morbo ga-
llico, de Paracelso,
228 listona bsica de la ciencia

1533. Se edita la obra del matemtico italiano Regiomonta-


no Cinco libros sobre los tringulos. El mdico y hu
manista espaol Andrs Laguna intenta conciliar a Hi
pcrates y Galeno en Eptome.
1535. Miguel Servet, mdico y telogo espaol, edita y co
menta la Geografa de Ptolomeo.
1537. El telogo y mdico espaol Miguel Servet escribe
Syruporum universa ratio, en la que critica el galenis-
mo arabizante y termina de redactar Quoesdam medi
cin apologtica disputatio pro astrologia. Se publica
en Venecia el Libro de los homocntricos o de las es
trellas, de G irol amo Fracastoro, filsofo, mdico y f
sico italiano.
1541. El anatomista Juan Bautista Carrano descubre las vl
vulas de las venas. Muere el mdico y alquimista sui
zo Paracelso.
1542. El investigador parisino Jean Fernel publica De natu-
rali parte medicinae, el primer estudio mdico que
considera la fisiologa como especialidad distinta a la
anatoma.
1543. Fundacin, en la ciudad italiana de Pisa, del primer
jardn botnico conocido. El mdico italiano Andrea
Vesalio termina la redaccin de la obra cumbre de la
anatoma renacentista De humani corporis fabrica li-
bri septem.
1545. El matemtico, fsico y astrlogo italiano Gerolamo
Cardano publica Ars magna, donde se propone la so-,
lucin de ecuaciones de tercer y cuarto grado.
1548. El mdico segoviano Andrs Laguna publica Epitome
omnium Galeni Pergameni operum, primer intento de
compilar literal y sistemticamente los conocimientos
mdicos de Galeno.
1550. Gerolamo Cardano, mdico, filsofo, matemtico y
astrlogo italiano publica De subtilitate libri XXI.
1564. Muere el mdico italiano Andrea Vesalio.
1565. Muere el matemtico italiano Ludovico Ferrari, que
resolvi, por primera vez, ecuaciones de cuarto grado.
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 229

1570. El humanista y filsofo italiano Bernardino Telesio


publica, en aples (Italia), los opsculos Sobre qu
pasa en el mar, sobre los temblores de tierra y sobre la
generacin de los colores.
1574. Se publica de modo postumo las Opera omnia del fi
lsofo, mdico y fsico italiano Girolamo Fracastoro,
El mdico italiano Ulises Aldrovandi publica Antido-
tarium Bonaniense. El historiador y cosmgrafo espa
ol Lpez de Velasco escribe Geografa y descripcin
universal de las Indias.
1576. Muere el matemtico y filsofo italiano Gerolamo
Cardano, uno de los descubridores de la ecuacin de
tercer grado.
1579. El matemtico francs F ran g s Vite publica Canon
mathematicus.
1582. El filsofo italiano Giordano Bruno publica Ciento
veinte artculos sobre la naturaleza y el mundo.
1584. El matemtico y fsico flamenco Simn Stevin publi
ca Problemas geomtricos. El botnico y filsofo ita
liano Andrea Cesalpino termina de escribir De plantis
UbriXVI.
1585. Simn Stevin publica La aritmtica. El gegrafo fla
menco Gerard Mercator publica la primera de las tres
partes de su Atlas.
1587. Se termina la publicacin de los cinco volmenes de
Historia animalium, del naturalista y humanista suizo
Konrad von Gesner.
1590. Galileo Galilei, astrnomo y fsico italiano, publica
De motu, en el que formula las leyes sobre la cada de
los cuerpos.
1600. El mdico ingls William Gilbert concluye la redac
cin del tratado De Magnete.
1601. Nace el matemtico francs Pierre Fermat, que crear
la geometra analtica. Muere el astrnomo dans Ty-
cho Brahe.
1603. Se inicia la actividad cultural de la Academia dei Licei
de Roma. Muere el mdico ingls William Gilbert.
230 H i s t o r i a b s i c a fie la c i e n c i a

1604. Galileo halla el movimiento rectilneo uniformemente


acelerado y postula la Ley de los Espacios. Kepler es
cribe Optica, en la que define la reflexin de la luz, y
publica Ad vitellionem paralipomena. El holands Za
caras Jansen inicia la fabricacin del telescopio en su
pas.
1605. El filsofo ingls Francis Bacon publica Del adelanto
y progreso de la ciencia divina y humana, primera
parte de su Enciclopedia de! saber humano.
1607. Bacon escribe los Pensamientos y concepciones sobre
la interpretacin de la naturaleza y la Refutacin de
las filosofas.
1608. Nace, en Italia, el futuro fsico y matemtico Evange
lista Torricelli.
1611. Kepler publica Dioptrice.
1614. El matemtico escocs John Napier publica Mirifici lo-
garithmorum canonis descriptio, en el que introduce
los logaritmos por comparacin de dos progresiones.
1615. Aparecen los primeros microscopios.
1616. Se publica la Enciclopedia zoolgica, del mdico y
naturalista italiano Ulises Aldrovandi,
1620. Bacon escribe el Novum Organum, que forma parte de
un plan general de reforma de las ciencias.
1623. Nace el matemtico, fsico y filsofo francs Blaise
Pascal.
1627. Nace el fsico y qumico anglo-irlands sir Robert
Boyle.
1628. El ingls William Harvey publica Exercitatio anat
mica de mota coris et sanguinis in animalibus, expli
cando la circulacin de la sangre.
1629. El matemtico francs Pierre Fermat establece los
principios bsicos del clculo diferencial. Nace en La
Haya el fsico, astrnomo y matemtico neerlands
Christian Huygens.
1635. Nace el cientfico y filsofo ingls Robert Hooke,
L a r e v o lu c i n c ie n tf ic a 231

1636. Fermat publica Ad locos planes et solidos isagoge, obra


fundamental en el desarrollo de la geometra analtica.
1637. Luigi Carduchi publica los Elementos del matemtico
griego Euclides. Ren Descartes termina de escribir la
Geometra y la Di ptica.
1638. Gaiileo publica Discursos y demostraciones matem
ticas en torno a dos nuevas ciencias.
1641. Torricelli publica De mota gravium naturaliter des-
cendentium et projectorttm, en el que descubre el m
todo cinemtico.
1642. Nace el fsico y matemtico britnico Isaac Newton.
Muere Gaiileo Galiei. El filsofo, astrnomo y fsico
francs Pierre Gassendi publica De motu impresso a
motore traslato. Pascal disea la primera mquina cal
culadora.
1643. Torricelli inventa el barmetro de mercurio.
1644. R. Descartes publica Los principios de la Filosofa.
1646. Nace el filsofo y matemtico alemn Gottfried Wil-
helm Leibniz.
1648. Pascal verifica la existencia de la presin atmosfrica.
1650. El fsico alemn Otto von Guericke inventa la mqui
na neumtica y emprende una serie de experiencias
sobre los efectos del vaco. Comienza la actividad cul
tural desarrollada por la Academia del Cimento de
Florencia, Italia. Muere el filsofo y matemtico fran
cs Ren Descartes.
1654. Los matemticos Christiaan Huygens, Blaise Pascal y
Pierre de Fermat descubren el clculo de probabilida
des, por separado.
1657. Huygens disea el primer reloj pendular y publica De
ratiociniis in ludo aleaey el primer tratado completo
que se posee sobre el clculo de probabilidades. Mue
re, en Essex, el mdico ingls WiHiam Harvey.
1660. Se funda la Royal Society, en el Gresham Collge. El
fsico y qumico anglo-irlands sir Robert Boyle pu
blica Nuevos experimentos fsico-mecnicos sobre a
232 M i s i o n a b s i c a d e la c i e n c i a

presin del aire y sus efectos. Miembros de la Acade


mia del Cimento de Florencia (Italia) miden, por prime
ra vez, la velocidad del sonido.
1661. Boyie publica, en Oxford (Inglaterra), El qumico es
cptico. Muere el matemtico, fsico y filsofo francs
Blaise Pascal.
1663. El fsico alemn Otto von Guericke inventa el man
metro.
1665. El astrnomo y matemtico ingls Robert Hooke aca
ba la redaccin de Micrographia.
1666. Boyie publica El origen de las formas y cualidades de
acuerdo con la filosofa corpuscular ilustrada con
consideraciones y experimentos.
1671. Leibniz, filsofo y matemtico alemn, disea la pri
mera mquina multiplicadora, y publica Theoria mo
tas abstraed.
1673. Huygens, en Horolagium oscillalorum, presenta sus
descubrimientos sobre el pndulo y descubre las leyes
de la fuerza centrfuga. El naturalista neerlands An-
tony Van Leeuwenhoeck descubre los protozoarios y
las bacterias.
1675. Newton y Leibniz descubren a la vez, pero indepen
dientemente, el clculo infinitesimal.
1677. El naturalista neerlands Antony van Leeuwenhoek
descubre mediante el microscopio la existencia de los
espermatozoides.
1679. Muere el mdico, matemtico y astrnomo italiano
Giovanni Alfonso Borelli.
1681. Se publica con carcter postumo De mota animaum,
de Borelli.
1682. El astrnomo ingls Edmund Halley descubre su co
meta.
1684. Boyie presenta en la Academia de Ciencias de Pars la
Memoria sobre la manera de desalar el agua del mar.
Leibniz publica sus conclusiones sobre el nuevo
clculo, en Nuevo mtodo para la determinacin de
los mximos y los mnimos.
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 233

1686. Leibniz publica De geometra recndita.


1687. Newton publica Principios matemticos de la filosofa
natural, donde se enuncia la ley de la gravitacin uni
versal.
1690. Huygens publica Discurso sobre la causa del peso y el
Tratado de la luz.
1695. Muere el astrnomo, matemtico y fsico holands
Christiaan Huygens.
1704. Newton publica su Optica.

6 . 1. H is t o r io g r a f a d e l a r e v o l u c i n c ie n t f ic a

La estructura del presente apartado se justifica por la convic


cin de que las distintas lneas historiogrficas han contribuido de
modo muy positivo a nuestro conocimiento de la revolucin cient
fica, Cada una ha puesto de manifiesto aspectos tan diversos como
reales de su desarrollo. Sin embargo, la estructura causal de un fe
nmeno tan dilatado en el tiempo, tan extendido en el espacio y que
atae a tantos campos del saber, no puede ser sencilla. Es probable
que se pueda hablar de concausas, de bucles causales y de relacio
nes dialcticas. Por tanto, las diferentes aproximaciones historio-
grficas a la revolucin cientfica han errado en la misma medida
en que han pretendido ser cada una de ellas exclusivas.
De modo que, en nuestra opinin, no hay problema para recono
cer a un tiempo que el continuismo duhemiano muestra la muy cier
ta y hasta entonces olvidada influencia de la ciencia medieval y del
cristianismo; que la posicin de Koyr nos ensea el no menos ver
dadero cambio intelectual producido por la resurreccin del pitago
rismo, el culto solar y otras tradiciones reavivadas a raz de la cada
de Bizancio; que la historiografa externalista nos aporta datos de
sumo inters para comprender la dinmica de la revolucin, condi
cionada por el puritanismo, el progreso artesanal y experimental o la
institucionalizacin de la ciencia; y que algunos historiadores del
Renacimiento nos han hecho ver la vigencia de la tradicin herm
tica, an en el XVII.
En consonancia con lo dicho, veremos las influencias recibidas
por los cientficos de la revolucin. En primer lugar, las provenien-
234 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

les de la ciencia bajomedieval, estudiadas por P. Duhem y otros


medievalistas (6.1.1.)> y. en segundo trmino, las influencias inte
lectuales provenientes de la tradicin platnica, tal y como refleja
la historiografa de Koyr (6.1.2.)* Todo ello nos dar pie para in
troducir el debate entre historiadores continuistas y no continuistas.
A partir de este momento, atenderemos a otro de los grandes
debates historiogrficos, el que enfrenta a los historiadores interna-
listas y a los extemalistas. Los primeros centran su atencin en las
teoras cientficas. Los extemalistas, en cambio, piensan que las
causas de la revolucin cientfica habr que buscarlas en la socie
dad de la poca, marcada por el puritanismo y la valoracin y pro
greso de los oficios artesanales. La tesis de Merton ser tratada en
(6.1.4.). El experimentalismo baconiano ser tratado en este punto.
Cabe considerar, asimismo, la funcin que en el surgimiento de la
nueva ciencia tuvieron instituciones como las sociedades cientfi
cas. El debate sobre la tesis de Merton se modifica sustancialmente
con la distincin introducida por Kuhn entre ciencias clsicas o ma-
tematizadas y ciencias baconianas.
Por ltimo, nos centraremos en un debate ms que ha sacudido
la historiografa de la revolucin cientfica y que tiene un importan
te nexo con la cuestin de la racionalidad en ciencia. Trataremos,
pues, sobre el grado de influencia que la tradicin hermtica y m
gica tuvo en la nueva ciencia. A veces se ha tomado la revolucin
cientfica como ejemplo claro de una frtil combinacin de menta
lidad racional y emprica; la deteccin de elementos hermticos en
el nacimiento mismo de la ciencia moderna puede matizar esta
imagen, como han apreciado Garin, Yates o Rossi (6.1.5.). Habla
remos de estas tradiciones slo en conexin con sus diversos pun
tos de vista acerca de la revolucin cientfica.

6.1.1. La conexin medieval

En este apartado nos interesan, por un lado, los precedentes


medievales de la nueva ciencia y, por otro, la posicin historiogr-3

3. El pensam iento historiogrfico de Duhem puede consultarse en las propias


obras del autor, Duhem, P.: La Theon'e physiqtte. Son object, Sa strucnire, Cheva-
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 235

fica inaugurada por Duhem 1y que se viene denominando conti


nuismo. Segn este autor, la revolucin cientfica fue ms bien la
segunda parte de un movimiento cientfico original que surgi en
tre los siglos XIII y XIV en Europa.
S no es necesario insistir en el hecho histrico de la revolucin
cientfica del siglo XVII, tampoco puede haber dudas acerca de la
existencia de un conocimiento cientfico original en los siglos XIII
a XIV. El problema consiste en la relacin entre ellos. Debe consi
derarse la nueva ciencia del siglo XVII como una empresa entera
mente nueva y original, como pretenden algunos historiadores? La
tesis defendida por Duhem y compartida por otros autores como
Alistair C. Crombie es que, dando por supuestas las grandes y
fundamentales diferencias entre la ciencia medieval y la del siglo
XVII, las notables semejanzas subyacentes, independientemente de
otras evidencias, indican que una visin ms exacta de la ciencia del
siglo XVII ha de contemplarla como la segunda fase de un movi
miento intelectual en Occidente que comenz cuando los filsofos
del siglo XIII leyeron y asimilaron, en las traducciones latinas, a los
grandes autores cientficos de la Grecia clsica y del Islam.
Hagamos referencia, antes que nada, al debate sobre la depen
dencia de Galileo respecto de estos avances medievales. Los lti
mos aos de su vida estuvo confinado en su villa de Arcetri, cum
pliendo la sentencia dictada por un tribunal romano del Santo

licr Rivire, Pars, 1914 (reed., 1989, Vrin, Pars); dem : SOZEIN TA PHASNO-
MENA. Essai sur la noion de tiicore yhysique de Platn a Galilee, Hertmmn, Pa
rs, 1908 (reed., 1990, Vrin, Pars); en Brenner, A.: Duhem. Science, rah't et ap-
parenc. La relativa entre philosophie et histaire dans l'oettvre de Pierre Duhem,
Vrn, Pars, 1990, en Jaki, S,: Uneasy Genius: The Life and Work of Pierre
Duhem, M artinas N ijhoff, La Haya, 1984, y en Marcos, A.: Pierre Duhem: la fi
losofa de la ciencia en sus orgenes, P.P.U., Barcelona, 1988. Adem s, Duhem, P.;
Le sysiente du monde: histoire des doctrines cosmologiques de Platn a Copernic,
10 vols., H erm ano, Pars, 1913-59 (reed. 1976) sigue siendo una valiosa fuente
para m uchas cuestiones relacionadas con el presente tem a, por ejem plo, para las
influencias m edievales, sobre todo en sus ltimos volmenes. La conexin medie
val tam bin recibe am plio tratamiento en Crombie, A.C.: Historia de la ciencia de
San Agustn a Galileo, 2 vols., Alianza, M adrid, 1974; ed. or.: Augustine to Gaii-
leo, 1959. El debate entre continuistas y no continuistas puede verse en las obras
de Koyr ya citadas y en Fichant, M. y Pecheux, M.: Sur Thistoire des Sciences,
M aspero, Pars, 1971; trad. esp.: Buenos Aires, 1975.
236 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

Oficio. Paradjicamente, e confinamiento fue su etapa de mayor


fecundidad cientfica: culmin y redact las investigaciones que
sobre el movimiento local haba iniciado 30 aos antes en la Uni
versidad de Padua. Galileo hizo una descripcin matemtica del
movimiento de cada de un cuerpo y la explic en su Discorsi... de
1638. Esta aportacin puede ser considerada la ms importante has
ta la fsica de Newton: fue la clave de acceso a una matematizacin
de las leyes de la naturaleza. El cientfico italiano expone la solu
cin como la ley ms sencilla que poda seguir un cuerpo al caer: su
movimiento es uniformemente acelerado (su velocidad adquirir
incrementos iguales en tiempos iguales). Sin embargo, esta ley tan
simple no fue descubierta por Galileo en sus primeros aos de in
vestigacin en la cada de graves, en torno a 1604, sino posible
mente en 1609. Esa misma doctrina haba sido enseada por el
dominico espaol Domingo de Soto'' alrededor de 1522 en la Uni
versidad de Alcal, y publicada en 1551 en Salamanca, ms de me
dio siglo antes de Galileo.
Durante los ltimos veinticinco aos, el historiador William A.
Wallace ha intentado arrojar luz sobre lo que Alexandre Koyr lla
m en un ensayo sobre la ciencia del Renacimiento El enigma
de Domingo de Soto. Puede formularse en dos preguntas: cmo
descubri Soto que el movimiento de los cuerpos en cada libre es
uniformemente acelerado?; cmo este conocimiento pudo llegar a
Galileo? Wallace respondi en parte a la primera cuestin en un en
sayo de 1968, mediante un detallado estudio de 19 autores anterio-4

4. Dom ingo de Soto (1494-1570), telogo y dom inico espaol. Naci en S a


lam anca, ciudad donde inici los estudios. Por falta de recursos econm icos hubo
de abandonarlos durante un tiempo, pero ms tarde los reinici en Alcal. De all,
y gracias a la ayuda de H ernando de Saavedra, fue a Pars para regresar a Espaa
en 1520. En Salam anca ense durante algunos aos. En unin de su am igo Saa
vedra ingres en la orden de santo Dom ingo. G an ia ctedra de Teologa en Sala
m anca, donde coincidi con Francisco de Vitoria. La Universidad le pidi que im
pusiera sus obras entre las que destacan Comentarios a la dialctica de Aristteles
y De instiria et de ture. Fue enviado a Trem o por el em perador Carlos V donde de
sem pe un papel capital en el desarrollo del Concilio. De regreso a Espaa cola
bor con Bartolom de las Casas en la defensa de los derechos de los indios. M u
ri en Salam anca y su elogio fnebre lo pronunci el poeta fray Luis de Len, que
fue su alumno.
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 237 .

res y contemporneos a Soto. La conclusin fue sencilla: La con


tribucin de Domingo de Soto no fue producto de la poca, sino
notablemente original. Soto innov al asignar una modalidad
cuantitativa precisa al movimiento de cada. Simplific enseanzas
anteriores sobre los diversos tipos de movimiento y ofreci ejem
plos claros para cada uno de ellos. El movimiento de cada de un
cuerpo era, para Soto, ejemplo de movimiento uniformemente ace
lerado {uniformiter disformis con respecto al tiempo, en la termino
loga de los Calculatores),
La respuesta a la segunda cuestin cmo la herencia de Soto
pas a Galileo ha requerido el estudio de manuscritos y publica
ciones de jesuitas de Italia y Portugal, en el siglo siguiente a la apa
ricin de las enseanzas de Soto, sobre cada libre, Wallace ha pre-
sentatado esta investigacin en cuatro libros5y numerosos artculos.
Est comprobado que en las lecciones impartidas por jesuitas en el
Colegio Romano que fund San Ignacio de Loyola en 1551, se ex
plicaba la doctrina de autores escolsticos y renacentistas, a los que
citaban explcitamente, con especial atencin dentro del curso de
Filosofa natural a las enseanzas de ios Calculatores de Oxford
y de la escuela fsica de Pars. Cuando se estudia cmo se introdu
jo el pensamiento de los Calculatores indica Wallace la pista
lleva a dos jesuitas espaoles, Francisco de Toledo, que ense filo
sofa natural en 1560, y Francisco Surez, que ense teologa en
tre 1580 y 1585. Ambos fueron discpulos de Domingo Soto en Sa
lamanca y llevaron sus ideas a Italia. La tradicin comenzada por
Toledo sobre la enseanza de filosofa natural fue continuada por el
Colegio Romano. Sin embargo, la mayor parte de estas lecciones
no fueron publicadas, y tan slo algunas de ellas se conservan ma
nuscritas.
Galileo conoca estas lecciones, como muestra Wallace. Hay
fundamento slido para afirmar que dos manuscritos de Galileo, re
dactados en su poca de profesor de Padua, estn inspirados en al
gunas de esas lecciones de jesuitas. Wallace sugiere que ste fue el
cauce por el que el cientfico italiano accedi a la tradicin de los
Calculatores y de los doctores de Pars. Hasta tal punto haba im

5. Los dos ms recientes son Wallace, W.A.: Galileo, ihe jesuts and the me
dieval Arstotle, H am pshire, 1991; dem: Galileo and his sources, Princeton, 1984.
238 H i s t o r i a b s i c a ce la c i e n c i a

pregnado la doctrina de Soto la filosofa natural que enseaban los


jesutas del Colegio Romano, que cuando uno de ellos, Giambattis-
ta Riccioli verific los experimentos de cada libre de Galileo, em
ple la terminologa de Soto y de los Calculatores para interpretar
los resultados. Esto prueba que los estudios del siglo XIV en las
universidades de Oxford y Pars, transmitidos, a travs de Espaa y
Portugal, a Roma y a otros lugares donde existan centros de ense
anza superior de la Compaa de Jess, se encuentran en la raz de
la fsica matemtica del siglo XVII, es decir, en el origen de la cien
cia moderna.

6.1.2. El debate Duhcm-Koyr

La expresin revolucin cientfica, en este sentido ms es


tricto, fue introducida por H. Butterfield y difundida hacia los aos
cincuenta, por obra sobre todo de A. Rupert Hall. Pierre Duhem
sostuvo, con amplios y profundos estudios, la idea de que muchos
de los conceptos de mecnica y fsica, que se crean aportaciones
originales y revolucionarias de la ciencia moderna, no eran ms que
la lenta y gradual maduracin de conceptos que tuvieron su origen
en escuelas medievales: la denominada revolucin cientfica se
ra, pues, ms bien una evolucin cientfica; en esta opinin le si
guen autores como A.C. Crombie, A. Maier, M. Clagett y otros.
En este apartado presentamos la tesis continuista de Pierre
Duhem6, en contraposicin a las tesis discontinuistas de Koyr, so
bre la historia de la ciencia. Duhem public varias obras sobre his
toria de la ciencia, la ms conocida de las cuales es Le systme du

6. Pierre M aurce M arie D uhem (1861-1916), fsico francs, epistem logo,


catedrtico de Fsica terica en Burdeos e historiador de la ciencia. C onstituye un
hito en los cam pos de la epistem ologa y de la historia de la ciencia, para l nti
m am ente vinculadas. Ya en 1886 public en Pars una obra sobre term odinm ica,
y al ao siguiente em pez a dar clases en la Facultad de Ciencias de Lille. En 1893
pas a Rennes y en 1895 fue destinado a ocupar una ctedra en la U niversidad de
B urdeos. Su publicacin terica ms im portante quiz sea La thorie physique,
son objet et sa estructure, cuya prim era edicin apareci en Pars en 1906. En el
m bito de la historia de la ciencia, recordam os Los orgenes de la Esttica (2
vols., 1905-1906) y E! sistema del mundo (10 vols. 1913-59).
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 239

monde. Histoire des doctrines cosmologiques de Platn a Coper-


n ic78. En opinin de Duhem, estudiar historia de la ciencia no es
slo un lujo para eruditos, por asi decirlo, algo que pudiera descui
darse sin ningn detrimento para el estudio actual de los problemas
cientficos. Segn lo vea l, es imposible entender del todo una
teora o un concepto cientfico sin conocer bien sus orgenes y su
desarrollo y los de los problemas para cuya resolucin haban sido
ideados. En esta monumental obra, Duhem argumenta con una no
table documentacin, que la ciencia moderna fue la culminacin de
un largo proceso en el que muchos medievales realizaron importan
tes contribuciones. Cules fueron stas?
En primer lugar, en el campo del mtodo cientfico, la recupera
cin de la idea griega de explicacin terica en la ciencia, y espe
cialmente de la forma euclidiana de esa explicacin y su empleo
en la fsica matemtica, dieron origen a los problemas de cmo
construir y verificar o refutar las teoras. La concepcin bsica de la
explicacin cientfica sostenida por los cientficos medievales de la
naturaleza provena de los griegos y era esencialmente la misma que
la de la ciencia moderna. Cuando un fenmeno haba sido exacta
mente descrito, de manera que sus caractersticas eran adecuada
mente conocidas, era explicado relacionndolo con un conjunto de
principios generales o teoras que abrazaban a todos los fenmenos
similares. El problema de la relacin entre la teora y la experiencia
planteado por esta forma de explicacin cientfica fue analizado por
los escolsticos, al desarrollar sus mtodos de resolucin y compo
sicin \ Se ven ejemplos de los mtodos escolsticos de induccin
y de experimentacin en la ptica y en el magnetismo de los siglos
XIII y XIV. Los mtodos implicaban observaciones cotidianas, lo
mismo que experimentos diseados especialmente, idealizaciones
sencillas y experimentos mentales, pero tambin la mencin de
experimentos imaginarios e imposibles.
En segundo lugar, otra contribucin importante al mtodo cien
tfico fue la extensin de la matemtica a todo el campo de la cien

7. Duhem, Le systme du monde. Histoire des doctrines cosmologi


ques de Platn a Copernic, 8 vols., Pars, 1913-58.
8. Cfr. Crombie, A.C.: Atigustine to Galileo, vol II: Science in (he Later
Muidle Agesand Eariy Modera Times 13 th-17 th cent ues, op. ct., p. 101.
240 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

cia fsica, por lo menos en principio. Aristteles haba restringido


el empleo de las matemticas, en su teora de la subordinacin de
una ciencia a la otra, al distinguir tajantemente los papeles explica
tivos de las matemticas y de la fsica. El efecto de este cambio no
fue tanto el destruir esta distincin, como cambiar el tipo de pre
gunta que planteaban los cientficos. Una razn principal de este
cambio fue el influjo de la concepcin neoplatnica de la Naturale
za como siendo en ltimo trmino matemtica, una concepcin que
fue explotada por la nocin de que la clave del mundo fsico deba
buscarse en el estudio de la luz. Es verdad que los cientficos me
dievales no llevaron esta concepcin hasta el lmite, pero comenza
ron a mostrar menos inters por la pregunta metafsica o fsica de
la causa y a plantear el tipo de pregunta que poda ser respondida
por una teora matemtica dentro del mbito de la verificacin ex
perimental. Se ven ejemplos de este mtodo en la mecnica, ptica
y astronoma de los siglos XIII y XIV. Fue a travs de la matemati-
zacin de la naturaleza y de la fsica como fue sustituido el concep
to clsico tan inconveniente de los pares contrapuestos por el con
cepto moderno de medidas lineales homogneas.
En tercer lugar, adems de estas ideas sobre el mtodo, aunque
conectado con ellas frecuentemente, comenz a finales del siglo
XIII un nuevo enfoque de la cuestin del espacio y del movimien
to. Los matemticos griegos haban elaborado una matemtica del
reposo, y se haban realizado progresos importantes en la esttica
durante el siglo XIII, progresos facilitados por los mtodos de Ar-
qumedes de manipular cantidades ideales, como la longitud de un
brazo sin peso de una balanza. El siglo XIV vio los primeros inten
tos de elaboracin de una matemtica del cambio y del movimien
to. De entre los diversos elementos que contribuyeron a esta nueva
dinmica y cinemtica, fueron las ideas de que el espacio poda ser
infinito y vaco, y la de que el Universo poda carecer de centro, las
que minaron el cosmos de Aristteles con sus direcciones diferen
tes cualitativamente, y condujeron a la idea del movimiento relati
v o 9. Respecto del movimiento, la idea nueva principal fue la del
mpetus, y la caracterstica ms significativa de este concepto fue el
que se daba una medida de la cantidad de mpetus segn la cual ste

9. Cfr. ibem , p. 02.


L a r e v o lu c i n c ie n tf ic a 241

era proporcional a la cantidad de materia que haba en el cuerpo y


a la velocidad imprimida a l. Tambin fue importante la discusin
de la persistencia del mpetus en ausencia de resistencia del medio
y de la accin de la gravedad.
El empeo de la nueva ciencia por mirar al mundo de otra ma
nera hizo olvidar que sus races se extienden hasta el medievo. El
mtodo cientfico, el papel de la matemtica y la experimentacin,
y las posibilidades de la tecnologa, fueron objeto de profunda dis
cusin a finales del siglo XIII y comienzos del XIV, particularmen
te en las universidades de Oxford y de Pars. La Edad Media europea
realiz notables contribuciones originales al desarrollo de la cien
cia natural. En esa poca se recuper para el mtodo cientfico la
idea griega de explicacin. El artfice fundamental de tal incorpo
racin fue el franciscano Robert Grosseteste, probablemente el pri
mer canciller de la Universidad de Oxford. Su mtodo de resolu
cin y composicin forma latina del anlogo griego anlisis
y sntesis le sita a la cabeza de una tradicin que continuaron
Duns Scoto y Ockharn. Su concepcin de la ciencia implicaba ob
servaciones y experimentos. La posibilidad de aplicar la matemti
ca a la ciencia fsica sera desarrollada ya en el siglo XIV por
otro grupo de discpulos suyos, vinculados al Merton College, co
nocidos como los Calculatores, quienes desarrollaron una matem
tica del movimiento.
El objeto de la ciencia era obtener un dominio de la Naturaleza
que resultara til para el hombre. As lo seal expresamente Roger
Bacon franciscano de Oxford en el siglo XIII. De hecho, en la
Edad Media tambin hubo un notable progreso tecnolgico: por
ejemplo, se aprovechaba la energa animal, hidrulica y elica, se
invent el reloj mecnico y las lentes de aumento, y se perfecciona
ron el astrolabio y el cuadrante. La Escuela fsica de Pars funda
da por Jean Buridan y Nicols Oresme hered las ideas de Ox
ford y prest mayor inters a los problemas fsicos reales. Buridn
ense contra Aristteles que no es necesario para el movi
miento que el motor permanezca en contacto con el mvil. Oresme,
por su parte, conoca el movimiento de rotacin de la Tierra y con
sider la posibilidad de la traslacin. Sus ideas se extendieron a las
universidades alemanas. El estudio cinemtico del movimiento
acelerado comenz tambin en el siglo XIV. En este campo, las en
242 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

seanzas de Alberto de Sajonia discpulo de Buridan influye


ron notablemente en Leonardo Da Vinci. La asociacin del movi
miento uniformemente acelerado con un fenmeno fsico concreto
la cada libre de los cuerpos fue propuesta por primera vez por
el dominico espaol Domingo de Soto.
Difcilmente se puede dudar de que fue el desarrollo de estos
mtodos experimentales y matemticos de los siglos XIII y XIV lo
que, por lo menos, inici el movimiento histrico de la revolucin
cientfica que culmin en el siglo XVII. Esto no significa, por su
puesto, que la ciencia de Grosseteste y Buridan fuese la misma que
la de Galileo y Newton. Los logros de stos ltimos demuestran
que no se limitaban a emplear los mtodos antiguos, sino que crea
ron una nueva forma de desarrollarlos. El problema ms interesan
te quiz sea la relacin entre ellos: naci la nueva ciencia slo de
las mentes de Galileo, Newton y otros contemporneos suyos, o
tiene realmente una deuda contrada con las pocas anteriores?
Para responder a esta pregunta, conviene tener en cuenta primero
qu es lo que los cientficos del siglo XVII conocan acerca de la
obra medieval.
Por lo que concierne a esta pregunta, la produccin de las pri
meras imprentas ndica que las principales obras cientficas medie
vales fueron efectivamente puestas en circulacin, y esto indica a
su vez que exista una demanda acadmica de esas obras. Aunque
hubo algunas excepciones notables, fueron disponibles, gracias a la
imprenta, las obras principales sobre el mtodo cientfico y filoso
fa de la ciencia de Robert Grosseteste, Alberto Magno, Toms de
Aquino, Roger Bacon, Duns Scoto, Burley, Ockham, Cusa y los
averrostas italianos desde Pedro d Abano hasta Nifo y Zabarella, a
principios del siglo XVI. Las obras sobre dinmica y cinemtica de
Thomas Bradwardine, William Heytesbury, Richard Swineshead,
Jean Buridan, Alberto de Sajonia y Marliani fueron todas ellas im
presas ms de una vez, e igualmente lo fueron algunas de las obras
matemticas de Nicols de Oresme, aunque no la importante De
Configurationibiis Intensiomtm ni Le Livre du Ciel. La Epstola de
Magneto de Petrus Peregrinus fue impresa dos veces en el siglo
XVI, en 1558 y 1562; fue conocida y apreciada por Gilbert. El tex
to astronmico ms popular era La Esfera de Sacrobosco, pero
tambin se imprimieron en cantidades representativas tablas astro
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 243

nmicas y obras matemticas como las de Juan de Murs, Peubach


y Regiomontano. Se imprimi el Tratado del astrolabio de Chau-
cer, pero no tos manuscritos de Ricardo de Walingford. Otro mate
mtico importante cuyas obras no vieron la luz fue Leonardo Fibo-
nacci. El bilogo medieval ms importante fue Alberto Magno. Su
De animalibus fue impreso, y tambin lo fueron sus obras geolgi
cas y qumicas. Entre otras obras de biologa impresas, se encontra
ban el Arte de cetrera de Federico II, y las obras de Toms de Can-
timpr, Pedro de Crescenzi y Conrado de Megenburg, La obra de
historia natural ms popular era Sobre las propiedades de las cosas
de Bartolom Anglico. Se imprimieron muchas veces los tratados
de anatoma, ciruga y medicina, por ejemplo, de Mondino, Guy de
Chauliac, Arnau de Vilanova, Gentile de Foligno y Juan de Gad-
desden, en algunos casos en varias lenguas. Sobre qumica y alqui
mia, se publicaron tambin las obras de Arnau de Vilanova y las
atribuidas a Ramn Llull. Se puede, por tanto, afirmar que los prin
cipales cientficos de los siglos XVI y XVII tenan conocimiento de
las obras medievales e hicieron amplio uso de ellas.
Naturalmente, el grado en que los cientficos de la poca mos
traban inters por los tratados medievales variaba segn los distin
tos individuos. El excesivo respeto de los humanistas por los auto
res antiguos provoc la burla de los cientficos del siglo XVII: esa
devocin enfermiza por Aristteles permite entender que Pascal se
quejara de que el texto de una autoridad antigua bastase para des
cartar ios razonamientos ms slidos. En el siglo XVI, las fuertes
inclinaciones clsicas de hombres como Coprnico y Vesalio quiz
les impidieron prestar mucha atencin a los autores medievales,
pero otros cientficos de talla lo hicieron ciertamente. Por ejemplo,
los anatomistas italianos Achillini y Berengario da Carpi escribie
ron comentarios a la Anatoma de Mondino. La teora del mpetus
y otros aspectos de la dinmica, cinemtica y esttica medievales
fueron estudiados y enseados por matemticos y filsofos como
Tartaglia, Cardano, Benedetti, Bonamico y el mismo Galileo, en su
poca de juventud. En Inglaterra, el doctor John Dee coleccion
manuscritos, especialmente de las obras matemticas y fsicas de
Grosseteste, Roger Bacon, Pecham, Bradwardine y Richard de Wa
lingford, mientras Robert Record recomendaba las obras de Gros
seteste y otros autores de Oxford a los estudiantes de Astronoma.
Por lo que concierne a Descartes, citaba raras veces a quienes deba
244 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

algo, pero en sus Mtores sigue exactamente el mismo orden del


tema que la Metereologa de Aristteles y es, por ms de un con
cepto, el ltimo de los comentarios medievales sobre esa obra tan
comentada.
Se ha dicho bastante para demostrar que los principales cient
ficos del siglo XVI y principios del XVII conocan y utilizaban las
obras de sus predecesores medievales. La historia es la misma en
biologa y qumica, en cuyo campo el autor medieval principal era
Alberto Magno. Tambin es igualmente visible la parte medieval
de los antecesores en las concepciones del mtodo cientfico y de la
explicacin, en particular, por ejemplo, en el empleo que hace Ga-
lileo de los mtodos de resolucin y composicin para elucidar
la relacin entre la teora y la experiencia y para desarrollar la for
ma euclidiana de las explicaciones cientficas. Tambin sucede
lo mismo con la concepcin neoplatnica de la Naturaleza, reduc-
tible en ltimo trmino a Ja matemtica, utilizada por primera vez
en la Edad Media y con la cosmologa de la luz de Grosseteste, y
que se manifiestan en formas distintas en el pensamiento de Gali-
leo, Kepler y Descartes.
La versin no continuista de la revolucin cientfica est mag
nficamente representada en los textos de Alexandre Koyr'", para
quien la recuperacin del platonismo, de la confianza en un orden
geomtrico natural, constituye una radical innovacin en el modo
de acercarse a la naturaleza. A. Koyr sostuvo exactamente la pos

to. Alexandre K oyr (Taganrog, Rusia, 1892-Pars, 1964). Filsofo e histo


riador de la ciencia francs, de origen ruso. Sus intereses se desarrollaron en dos
cam pos distintos, pero estrecham ente ligados: la historiografa cientfica y la filo
sfica. Toda su obra est inspirada por la conviccin de la unidad del pensam iento
hum ano y de la im posibilidad de separar la historia del pensam iento filosfico, de
la del pensam iento religioso y la del cientfico. Su m todo, conocido con el nom
bre de anlisis conceptual, da ms importancia al cam bio terico que a los nuevos
hechos a la hora de interpretar el progreso de las ciencias. A su entender, a G aleo
hay que valorarle m enos com o experim entador que com o innovador que recurre a
las m atem ticas para interpretar la Naturaleza. Sus estudios se han centrado prin
cipalm ente en la revolucin cientfica y en el nacim iento de la ciencia, en la que
considera que se dan las caractersticas de una autntica revolucin conceptual. Le
siguen en la opinin del carcter innovador y revolucionario de la ciencia m oder
na autores com o A. Rupcrt Hall, I. B. Cohn, G. Holton y R. Westfall.
L a re v o lu c i n c ie n tfic a 245

tura contraria a Duhem, dando a la revolucin cientfica el carc


ter de una verdadera transformacin, la ms importante ocurrida
desde el pensamiento cosmolgico griego. La esencia de la ciencia
moderna consiste, a su juicio, en la aplicacin de las matemticas
al estudio de la Naturaleza, tal como ejemplifican los trabajos de
Galileo:

La aparente continuidad en el desarrollo de la fsica medieval y


moderna, continuidad tan enfticamente subrayada por Caverni y
Duhem, afirma categricamente Koyr, es una ilusin. Es ver
dad, por supuesto, que una tradicin ininterrumpida conduce de las
obras de los nominalistas de Pars a las de Benedetti, Bruno, Galileo
y Descartes (...) No obstante, la conclusin que de ello extrae Duhem
es un error: una revolucin bien preparada es, a pesar de todo, una re
volucin

6.1.3. La influencia del cristianismo en la gnesis


de la ciencia moderna

Duhem sostiene tambin la tesis de que la filosofa cristiana


tuvo un papel decisivo en la cristalizacin de la ciencia moderna.
La historia de la ciencia demuestra que el nacimiento de la ciencia
moderna tuvo lugar en un ambiente cultural completamente im
pregnado por creencias en dogmas. Destacaba entre ellos la doctri
na cristiana acerca de un Creador personal y racional del Universo.
Muchos autores le secundan en esta interpretacin. Alfred North
Whitehead record este punto en sus conferencias Lowell de 1925,
publicadas bajo el ttulo Science and the Modern World. Para los
millones de lectores de este libro, supuso una verdadera revelacin
el hecho de que, contrariamente a lo que el positivismo ha afirma
do, la ciencia no debe su origen al rechazo de creencias religiosas.
Al contrario, como deca Whitehead, hay que buscar el nacimiento
de la ciencia moderna en la firme fe de la Edad Media. Considera
ba fundamental, en este contexto, la insistencia medieval en la ra
cionalidad del Creador. Whitehead subray tambin que la creencia1

11. K o y r , A. cit. en K r a g h , H.: Intro d u cci n a la historia de la ciencia. Cr


tica, Barcelona, 1989, pp. 105-106.
246 l i s t o n a b s i c a d e )n c i e n c i a

en el dogma de la Creacin tuvo que ser compartida por toda una


cultura a lo largo de varias generaciones. Solamente esa experien
cia comunitaria y esa conviccin pudieron producir una lnea de
pensamiento, un clima de confianza intelectual y de optimismo. A
su vez, esto dio lugar a una empresa cientfica y a la determinacin
de buscar la racionalidad en todos los procesos de la naturaleza12134.
Dentro del marco positivista, seguir siendo una especie de
rompecabezas insoluble el hecho de que la ciencia moderna nacie
se en el mundo occidental y no en China o en la India, o entre los
mayas o los aztecas. Por supuesto, el nacimiento de la.'ciencia fue
un proceso bastante largo. Sus comienzos ponen de manifiesto las
maravillosas intuiciones del pensamiento griego. Como Einstein
dijo una vez: En mi opinin, no debe sorprender que los sabios
chinos no hicieran estos avances (los descubrimientos fundamenta
les de la ciencia griega). Lo sorprendente es que se realizaran estos
descubrimientos IJ. Sin embargo, a pesar de todos sus logros, la
ciencia griega se qued a mitad de camino. No reconoci el papel
crucial de los experimentos sistemticos. Se demostr totalmente
incapaz de encarar el anlisis cuantitativo del movimiento.
Los grandes predecesores medievales de la ciencia moderna,
como Oresme y Buridan, hicieron referencias explcitas al Creador.
Sus afirmaciones aparecieron ms elaboradas en los tericos de la
ciencia del siglo XVI, tales como Descartes, Bacon y Galiieo. Los
escritos de Bacon son especialmente reveladores en este aspecto.
Bacon no fue un pensador excesivamente original, pero tuvo una
extraordinaria sensibilidad para recoger lo mejor de que dispona
su poca. Tuvo tambin la habilidad de explicarlo todo con gran
persuasin; y lo que es ms importante: dijo lo que sus contempo
rneos queran or. Deseaban saber, por ejemplo,'por qu se parali
z la ciencia griega: de esos fracasos, Bacon culp a las caracters
ticas pantestas de las creencias religiosas griegas ,l. El pantesmo

12. Cfr. W hitehead, A.N.: Science cmd the Modera World, M acm iltan Co
N ew York, 1926, pp. 18-19.
13. E instein , A.: Carta a Mr. J. E. Switzer, cit. en J a k i , S.L.: Ciencia, fe, cul
tura, Palabra, M adrid, 1990, p. 128.
14. Cfr. B a c o n , F : Of the Dignity and Advancement of Learn'mg, vol. 3, cap.
IV, en The Works of Francis Bacon, J. Spedding (ed.), London, 1870, IV, p. 365.
L a re v o lu c i n c ie n tfic a 247

fue la causa de que los griegos prefirieran considerar el mundo


como un organismo, o un enorme animal- Para ellos, cada parte in
tegrante del mundo tena voliciones muy semejantes a las preocu
paciones y aspiraciones humanas. Estudiaron las cadas de las pie
dras, el origen del fuego, el conocimiento de ios astros al mismo
tiempo que el movimiento de los animales. Para ellos, el hombre no
era ms que un diminuto organismo totalmente sujeto a las innume
rables voliciones que inspiran todo el cosmos. Es obvio que este
punto de vista no poda generar una confianza duradera en la posi
bilidad de descifrar ni, por supuesto, dominar los caprichos y los
movimientos de ese animal inmenso, el Universo entero.
Stanley L. Jaki, doctor en fsica, especialista en historia y filo
sofa de la ciencia y profesor del Seton Hall University, South
Ornge, en New Jersey, ha continuado y profundizado en las tesis
de Pierre Duhem acerca de los antecedentes medievales y cristia
nos de la ciencia moderna, y ha reivindicado su figura, frente a no
pocas interpretaciones mal fundadas. Al realizar esta tarea, la ha
prologado, estudiando el itinerario de la ciencia en las grandes cul
turas de la Antigedad; la matriz cultural cristiana, que proporcio
n a la ciencia moderna su nico nacimiento viable; las relaciones
entre el realismo implicado por la visin cristiana y el progreso de
la ciencia autnticamente creativa; y el impulso decisivo que el
cristianismo ha proporcionado al pensamiento cientficol516.
Una de sus tesis ms originales se refiere al camino de la cien
cia en las culturas antiguas, Jaki sostiene que la ciencia experimen
tal sufri repetidos abortos en tales culturas, debido a la falta de un
clima intelectual propicio en el que la investigacin cientfica tuvie
ra sentido. En particular, las creencias de corte pantesta, en las que
frecuentemente se admita que el Universo atraviesa ciclos recurren
tes en intervalos regulares de tiempo, fueron la causa de que los gr
menes de ciencia que existieron en la Antigedad no llegaran a con
vertirse en un organismo viable. Faltaba un convencimiento mnimo
acerca de la racionalidad del mundo y de la capacidad humana para
captarla '6. El anlisis de Jaki se extiende no slo a las culturas anti
guas de la India, de Egipto o de China, sino tambin a la de Grecia,

15. Cfr. J a k i , S.L.: Ciencia, fe, cultura, op. cit., pp. 117-138.
16. Cfr. ibdem, pp. 14-15.
248 H is to r ia b s i c a d e la c ie n c ia

que, a primera vista, difcilmente podra ser tachada de irracional.


La diseccin de la concepcin griega del Universo es uno de los as
pectos ms notables de las reflexiones de Jaki.
Jaki muestra de modo convincente que la creencia en la crea
cin divina del mundo y del hombre, tal como se desarroll en el
Antiguo Testamento y en la tradicin cristiana, fue un elemento de
cisivo que permiti superar los inconvenientes antes mencionados.
Durante siglos fue tomando consistencia una matriz cultural cristia
na que, en la poca medieval, formaba un cuerpo de ideas general
mente admitido. Esta matriz hizo posible el nacimiento viable de la
ciencia experimental, acontecimiento histrico que es nico y que
ha condicionado fuertemente el desarrollo posterior de la historia'7.
En definitiva, puede afirmarse que el cristianismo ha desempe
ado una funcin importante en el desarrollo de la ciencia moder
na, debido a los fundamentos filosficos que le ha proporcionado,
y tambin que esa funcin contina en la actualidad respecto a los
momentos verdaderamente creativos de la ciencia. Esto no es una
apologtica fcil, sino el reconocimiento de un hecho profundo. La
misin del cristianismo, sin duda, no es favorecer la ciencia, sino la
salvacin de las almas. Pero las verdades que el cristianismo comm
nica y el clima en el que se encuentran constituyen una ayuda nota
ble para cualquier empresa que promueva la realizacin de las po
tencialidades del hombre.

6.1.4. Puritanos y artesanos. La tesis ele Merton

La historiografa de la ciencia externalista ha ubicado las cau


sas de la revolucin cientfica ms en el terreno social y psicolgi
co que en el puramente intelectual 8. Conforme a la tesis de Mer-178

17. Cfr. bdem, p. 15.


18. Hay una m uy buena inform acin sobre los debates hisloriogrficos en ia
im prescindible obra de K r a g h , H.; introduccin a a historia de la ciencia, Crti
ca, B arcelona, 1989; en R edond i , P.: El oficio de historiador de las ciencias y de
las tcnicas, en L a p u e n t e , A. y S a l d a b a , J . Historia de las ciencias, CSIC,
M adrid, 1987, y en A g a s si , J.; Epistemologa, Metafsica e Storia della Scienza,
Armando, Rom a, 1978; dem: La Filosofa dell'uomo libero: Verso una S tariogro-
La revolucin cientfica 249

ton 9, la ideologa del puritanismo con su valoracin del trabajo, as


como el progreso en los oficios artesanales, pudieron resultar cla
ves para el cambio en ciencia. Los baconianos, segn Merton, es
peraban aprender de las artes prcticas y hacer de la ciencia algo
til. Los nuevos problemas abordados por la tradicin artesanal y
los mtodos aprendidos hacen que nazca la nueva ciencia (este
punto de vista, se basa en parte en la historiografa marxista). El
puritanismo fue otro estimulante para el desarrollo de la ciencia.
Adems* entre ambos factores (la influencia del puritanismo y el
desarrollo de la artesana), se pueden apreciar conexiones. As,
Max Weber seala que el puritanismo contribuy a legitimar el in
ters por la tecnologa y las artes tiles.
El debate es importante ya que atae a ios cimientos mismos de
la nueva ciencia. La posicin de Merton se ha visto criticada por su
definicin de puritanismo y por el papel preponderante que otorga
ba a Bacon en el nacimiento de la nueva ciencia. Por otra parte, los
internalistas afirman que la ciencia nada debe a los valores econ
micos ni a las doctrinas religiosas. S hacen falta novedades cultu
rales para explicar por qu hombres como Galileo, Descartes o
Newton de pronto fueron capaces de ver de una manera nueva fe
nmenos bien conocidos para ellos, debe observarse como expo
ne Kuhn que tales novedades son ante todo intelectuales y que

fia delta Scienza, A rm ando, Rom a, 1978. Rossi, P.: Las araas y las hormigas.
Una apologa de la historia de la ciencia. C rtica, Barcelona, 1990, contiene un
buen relato de la polm ica sobre externalism o e internalism o m atem da por i-Iill,
Needham y K oyr, entre otros.
19. R obert King M erton (Filadelfia, 1910) Socilogo estadounidense, disc
pulo de T alcott Parsons y representante principal del funcionalism o sociolgico,
ha sido profesor en la U niversidad de Colum bia y fundador de la denom inada e s
cuela de C olum bia o m ertoniana. Debe su fam a inicial a su tesis doctoral sobre
Ciencia, tecnologa y sociedad en la Inglaterra del s. XVII (1938), en la que, si
guiendo planteam ientos de Weber, sostiene una relacin intrnseca y directa entre
la actividad cientfica del s. XVII y los factores sociales, incluido el puritanism o
protestante. Esta obra desarrolla una de las posturas clsicas de la denom inada de
la sociologa del conocim iento en general y de una filosofa de la ciencia orienta
da segn los supuestos epistem olgicos de Kuhn. Su obra sociolgica ms im por
tante es Teora y estructura sociales (1949), y es autor, adems, de investigaciones
sociolgicas em pricas sobre diversos temas: m edios de com unicacin, burocra
cia, etc. Se le considera el fundador de la sociologa de ia ciencia.
250 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

incluyen el neoplatonismo del Renacimiento, el resurgimiento del


antiguo atomismo y el redescubrimiento de Arqumedes, Conforme
al argumento internalista, tales corrientes intelectuales se impusie
ron y fueron tan productivas en Italia y en Francia (catlico-roma
nas), como en los crculos puritanos de Holanda o Inglaterra. Cree
mos que las matizaciones a la tesis de Merton propuestas por Kuhn,
que tienden a salvar una versin dbil de ella, parecen bastante ati
nadas IU.

6 ,1.5. El hermetismo y la nueva ciencia

Se mostrar aqu la persistencia durante buena parte de la revo


lucin cientfica de elementos animistas y vitalistas procedentes de
la tradicin hermtica2021. El hermetismo o especulacin hermtica
es el conjunto de doctrinas atribuidas a Hermes Trismegisto que
conciben el cosmos estratificado en tres zonas: la superior o de la
luz, la intermedia o de las almas y la inferior, lugar de los hombres,
sede de la materia y de la corrupcin. Toda la tradicin hermtica,
medieval y renacentista, se basa en las correspondencias secretas
entre lo inferior y lo superior, el hombre y el Universo, lo terrestre
y lo celeste, la materia y el espritu, el microcosmos y el macrocos
mos, De naturaleza semejante a los escritos hermticos son los or

20. La tesis de M erton y las ideas al respecto de Kuhn pueden consultarse en


M erto n , R.: La sociologa de la ciencia, 2 vols., A lianza, M adrid, 1977; dem;
Ciencia, tecnologa y sociedad en la Inglaterra de! siglo XVII, A lianza, M adrid,
1984; y en K u h n , T.: La tensin esencial, F.C.E., M xico, 1983.
21. Sobre la cuestin del ambiente intelectual del R enacim iento y del herm e
tism o en el nacim iento de la nueva ciencia, nos parece adecuado T u r r , S.: Des
cartes. Del hermetismo a la nueva ciencia, A nthropos, Barcelona, 1985. En rela
cin con este punto, puede verse tam bin R ed o n d i , P,: Galileo hertico. A lianza,
M adrid, 1990. Las obras del historiador Eugenio Garin: La revolucin cultural del
renacimiento, C rtica, B arcelona, 1981; dem: El zodaco de la vida, Pennsula,
B arcelona, 1981; dem: Ciencia y vida civil en el renacimiento italiano, Taurus,
M adrid, 1982, debern ser citadas, ya que fue uno de los prim eros en poner de ma
nifiesto la presencia del herm etism o en la nueva ciencia, as com o los estudios cl
sicos de Francs Yates: El arte de la memoria, Taurus, M adrid, 1974; dem: Gior-
dano Bruno y Ia tradicin hermtica, Ariel, Barcelona, 1983, y los de Paolo Rossi:
Clavis Universalis. El arte de la memoria y la lgica combinatoria de Lulio a
Leibniz, F.C.E., M xico. 1989, y su importante reinterpretacin de Bacon.
L a re v o lu c i n c ie n tfic a 251

culos caldeos atribuidos a Juan el Teurgo. Contemporneos de am


bos y con una orientacin similar, pero ms cercana al cristianismo,
son los escritos gnsticos. Posteriormente, el adjetivo hermtico
design cualquier tipo de saber cerrado, de difcil acceso, reserva
do solamente a los iniciados poseedores de una clave de acceso ne
gada a la mayora.
Aportaremos informacin sobre los antecedentes histricos y
supuestos de dicho movimiento y del Corpus Hermeticum propia
mente dicho. Hablaremos de la recuperacin y traduccin de ste
por parte de Marsilio Ficino (a partir de 1460) y de la enorme in
fluencia de la que goz debido a su pretendida antigedad. La da-
tacin del Corpus por parte de Casaubon (en 1614) es tambin un
aspecto pertinente para nuestro relato, pues marca el fin de la le
yenda sobre el origen de estos escritos. El nombre de Hermes Tris-
megisto no corresponde, en realidad, a ningn autor, sino que bajo
esta mscara se escribieron distintos textos por parte de distintos
autores. Es ms que probable que el nombre surgiese de la identifi
cacin efectuada por la cultura greco-romana de la figura de Her-
mes-Mercurio (mensajero de los dioses) con el dios egipcio Thoth
o Theuth, escriba de los dioses, del cual Platn ya habl como el
mtico e hipottico inventor de la escritura. El trmino Trismegis-
tos (en griego, tres veces grande) le fue atribuido por los gran
des conocimientos del autor de estos textos que, segn la leyenda,
fue inspirado directamente por el dios Hermes-Thoth. El hecho de
que estos escritos presentasen una cierta semejanza con las doctri
nas cristianas, hizo pensar que se trataba de una revelacin divina
anterior a la cristiana, que atestiguara un saber de origen divino del
cual todas las filosofas antiguas habran participado, lo que, a su
vez, convertira la filosofa en una aspiracin de unin con Dios o,
lo que es lo mismo, en una religin. Las obras de este hipottico au
tor, reconocidas como de gran vala por Cicern, Lactancio, San
Agustn y muchos autores medievales y renacentistas (traducidas al
latn por Marsilio Ficino en 1471), son una especulacin cosmol
gica con lementos astrolgicos y astronmicos, caldeos y helens
ticos, de la fsica aristotlica y de la antropologa pitagrico-plat-
nica, que tambin aparecen como un instrumento de liberacin
salvfica. No obstante, como ya hemos mencionado, la crtica filo
lgica (iniciada ya por Casaubon en 1614) ha demostrado que se
trata de una serie de distintos escritos debidos a diversos autores de
252 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

los siglos II y III d.C., probablemente griegos, en los que se mez


clan sin rigor las mencionadas doctrinas filosficas y religiosas, y
que son un ejemplo del sincretismo y eclecticismo de la filosofa
salvfica popular griega, propia del perodo helenstico tardo.
Habr que prestar atencin a las conexiones entre la figura del
hombre de ciencia moderno y la del mago hermtico, sin duda re
lacionadas, al menos a travs de la actividad experimental y de la
confianza en las regularidades numricas. Evidentemente, la cues
tin no se puede solventar negando la presencia de elerhentos her
mticos y mgicos en la misma raz de la nueva ciencia, pues la
historiografa vigente ha mostrado con claridad su presencia e in
fluencia que llega incluso hasta Descartes y Newton.

6.1.6. Conclusiones

En el curso del presente captulo, venimos hablando sistemti


camente de revolucin cientfica. Sin embargo, precisamente
esto es lo que niega Duhem, que haya existido tal revolucin en
ciencia. Segn l, en ciencia tenemos una fase de evolucin conti
nua desde los ltimos siglos de la Edad Media y, si en algn terre
no podemos hablar de revolucin, ste es el de la epistemologa
cientfica, que muta desde el probabilismo bajomedieval hacia el
realismo de los cientficos del XVII.
Sin embargo, la denominacin adoptada en esta obra no preten
de prejuzgar el debate sobre el continuismo, sino atenerse a lo que
es uso comn y facilitar, en virtud de ello, la comunicacin, S
hubo o no realmente una revolucin en ciencia es un asunto que, al
menos desde nuestro punto de vista, ha perdido su inters. Es evi
dente que en los comienzos de la modernidad se produjo un cambio
importante y complejo en la ciencia, pero muy dilatado en el tiem
po (del orden de siglos) y no surgido de la nada; un cambio en la
ciencia, pero no de modo uniforme e isocrnico en todas las disci
plinas; un cambio tambin en la concepcin de la ciencia, en sus
mtodos y en su incidencia social, pero nunca de modo abrupto.
Este cambio se puede llamar, si se quiere, revolucin cientfica,
o primera revolucin cientfica en trminos kuhnianos pues
es el uso comn convenido. Las tesis de los continuistas, as como
las de los no continuistas, evidencian diferencias filosficas, como
L a re v o lu c i n cien tfic a 253

sugiere Koyr, pero son compatibles desde el punto de vista de los


hechos histricos y sus causas, y su integracin puede ofrecer una
imagen de la ciencia moderna ms completa y enriquecida.

6.2. C o s m o l o g a : h a c ia e l U n iv e r s o in f in it o

La revolucin cientfica se puede relatar de mltiples maneras.


Koyr ha mostrado que una de las posibles, y quiz una de las
ms iluminadoras, sea el seguimiento de la cosmologa desde el
mundo .cerrado al Universo infinito, desde la cosmologa tradicio
nal hacia el asentamiento de la imagen moderna del cosmos. En
este apartado daremos cuenta de dicha trayectoria. Nos detendre
mos en las primeras concepciones infinitistas vinculadas ms a la
filosofa que a la ciencia, las de Nicols de Cusa y Giordano Bruno
(6.1.1.). Se estudiar despus la posicin respecto a este tema de
Coprnico y de los astrnomos copernicanos, como Digges, Kepler
o Galileo (6.1.2.). A continuacin nos referiremos al debate cosmo
lgico entre Descartes y More (6.1.3.), expondremos la cosmologa
newtoniana (6.1.4.)y, por ltimo, haremos mencin del famoso de
bate, semejante en algunos aspectos al anterior, entre Gottfried Wil-
helm Leibniz y Samuel Clarke (6.1.5.).
El concepto de infinito fsico en la Edad Moderna es aplicado
por vez primera, por Giordano Bruno, al Universo, tomndolo de la
tradicin epicrea transmitida por Lucrecio y de la infinitud que el
neoplatnico Nicols de Cusa aplic antes confusamente a Dios y2

22, Koyr, A.: From the Cioscd Work! to the Infinite Universe, 1957; trad.
esp.: Del mundo cerrado ai Universo infinito, Siglo X X I, trad. de C arlos Sols,
1979, es recom endable para las cuestiones cosm olgicas aqu tratadas, para los
debates entre D escartes y M ore y entre Leibniz y Clarke. Koyr, A.: La rvoltt-
tion astronomique, H erm ann, Pars, 1961; dem : Etudes newtoniennes, col. B-
bliothque des Ides, G allim ard, Pars, 1968; Newtonian Stitdies, Harvard Univ.
Press, C am bridge, M ass., 1965; dem : fttdes d'histoire de la pensc identifique,
P.U.F., Pars, 1966; trad. esp.: Estudios de historia del pensamiento cientfico, Si
glo X X I, M adrid, 1977; dem : tttdes Galilennes, H erm ann, Pars, 1940; trad.
esp.: Estudios galileanos. Siglo X X I, M adrid, 1980; son m agnficos estudios de
varios aspectos de la revolucin cientfica. Sobre el pensam iento del propio Koy
r puede verse la introduccin de Sols a Koyr, A.: Pensar la ciencia, Paids,
Barcelona, 1994.
254 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

al Universo. Nos referiremos a ellos a continuacin (6.1. .). La pre


citada afirmacin de la infinitud del Universo, no hecha con crite
rios cientficos aunque coincidiera con la imagen del Universo
abierto de Thomas Digges sino ms bien postulada desde una
visin mgica, vitalsta y hasta pantesta del Universo, tuvo una
gran repercusin en la imagen cientfica del Universo en el s. XVII,
aunque Kepler la rechaz. De ella, de algn modo, participan las
concepciones cientficas sobre el Universo infinito de Descartes
(extensin indefinida), Newton y Leibniz. La idea de un Univer
so infinito ha sido desechada por la cosmologa moderna, que
adopta la de Universo finito, pero ilimitado (curvado sobre s mis
mo).

6.2.1. El Universo infinito de Cusa y Bruno

Nicols de Cusa introduce desde la pura reflexin filosfica


concepciones cosmolgicas que coinciden en muchos aspectos con
aquellas que sern defendidas por los cientficos del XVII. En su
De Docta ignorantia, redactado en 1440, no llega a afirmar la infi
nitud del Universo, atributo que reserva para Dios, pero lo concibe
como sin lmite, interminado, en cierto modo podramos decir
que impreciso y, por tanto, no cognoscible sin residuo de duda o
ambigedad. De ah que, acerca de estas cuestiones cosmolgicas,
quien reflexione en profundidad tendr que aceptar su ignorancia.23

23. Nicols de Cusa o Nicholas Kriffs o Krebs (1401-1464) fue un filsofo re


nacentista neoplatnico, llam ado el Cusano por la ciudad alem ana en que naci,
K ues, entre Trveris y Coblenza. E studia en H eidelberg y posteriorm ente en Pa-
dua y Colonia, A partir de 1432, tom a parte en la preparacin del concilio de Ba-
silea y com ienza a interesarse por cuestiones referentes a la reform a de la Iglesia,
que le llevan a defender prim ero la suprem aca del concilio sobre el Papa, tal
com o hace en su prim era obra, De Concoidantia Catholica (Sobre la concordan
cia catlica), luego a defender la suprem aca del Papa, a iniciar ms tarde una ca
rrera de diplom tico eclesistico para trabajar por la reunificacin de la Iglesia, a
ser legado del Papa en Alemania y, finalm ente, cardenal en 1448 y obispo de Bres-
sanone en 1450. En estos ltim os aos escribe Idiotae libri (Libros del profano),
TetraiogiiS de Non Alittd (Tetrlogo sobre el N o Otro), y otros libros de carcter
m atem tico.
L a re v o lu c i n c ie n tfic a 255

La consecuencia inmediata de un cosmos sin forma ni lmites


definidos es que se pierde la posicin especial del centro y de la pe-
riferia, como dir Cusa, el espacio deja de estar dividido en regio
nes con distintas propiedades y se convierte en un todo homog
neo. La infinidad de los mundos y quiz de los mundos habitados
empieza a ser pensada. Cabe en este punto establecer la compara
cin con la cosmologa aristotlica que hemos estudiado. Aunque
con influencias neoplatnicas y escolsticas, el Cusano es uno de
los filsofos ms caractersticos de la poca de transicin de la
Edad Media al Renacimiento, alguna de cuyas ideas, por ejemplo la
del carcter infinito (ms bien ilimitado) del Universo, ha influido
notablemente en el pensamiento filosfico y cientfico de la poca
moderna. Mantiene una postura profundamente antiaristotlica y es
un pensador original muy influido por la tradicin medieval neo-
platnica y, en especial, por doctrinas de Escoto Erigena y el ms
tico Maestro Eckhart.
La doctrina de sus grandes obras, De docta ignorando (La doc
ta ignorancia, 1438-1440), De Deo abscondito (El Dios escondido,
1444), Apologa doctae ignorantiae (Apologa de la docta ignoran
cia, 1449), De Venatone Sapientae (La caza de la sabidura,
1463), se centra en la tesis de que el conocimiento humano slo es
conjetural, parcial y relativo, y que dirigido a Dios slo alcanza a
ser una docta ignorancia, un saber que nada se sabe; tanto ms que,
en la infinitud de Dios, no puede cumplirse el principio de no con
tradiccin, que impide la coincidencia de los opuestos: Dios es, en
efecto, todo, lo mximo y lo mnimo, porque en su infinitud los
contrarios coinciden, igual que, en geometra, un crculo de rado
infinito puede concebirse como una recta. Slo una cerrada fideli
dad a Aristteles puede impedirnos contemplar a Dios con la facul
tad intuitiva de la inteligencia, no con la razn, pese a que, por ms
que crezca el conocimiento, nunca llega a alcanzar su objeto: igual
que el crculo no puede medirse con un polgono inscrito, por ms
lados que tenga, mientras no sea igual al crculo.
Sus ideas cosmolgicas son innovadoras en su poca: constitu
yen un rechazo de la cosmologa medieval aristotlica y un antici
po de la cosmologa de la ciencia moderna. E Universo, desarrollo
{explicado) de lo que Dios es, no es infinito, sino finito, porque se
para lo que en Dios constituye una unidad (complicado), pero es
256 H i s t o r i a b s i c a d e ia c i e n c i a

ilimitado, sin centro y sin esfera exterior y todo en l se mueve y,


en l^la Tierra. Por estar Dios presente en el Universo, cada cosa
refleja a su manera el Universo y, con l, a Dios que se desarrolla
en l de forma finita. Sostiene que el simbolismo matemtico y las
proporciones matemticas son un camino necesario para alcanzar
una cierta inteligencia de lo divino. Habl, un siglo antes que Co-
prnico, de un cierto movimiento de la Tierra, cuya naturaleza no
lleg a precisar. La doctrina de las mnadas de Leibniz deber al
gunas de sus ideas a stas de Nicols de Cusa.
Giordano Bruno3" extrema an la concepcin infinitista hasta
afirmar abiertamente la infinitud del Universo. Se le puede recono-

24. G iordano Bruno (Nota, 1548-Roma, 1600). N ace en ola, cerca de ap


les, estudia en esta m ism a ciudad e ingresa a los diecisiete aos en la orden de los
dom inicos, donde recibe el nombre de G iordano en lugar del de Filippo, el de na
cim iento; ordenado sacerdote en 1572, al cabo de cuatro aos es acusado de here
je y huye a Rom a, abandonando la Orden, A partir de este m om ento, inicia una se
rie de viajes por diversas ciudades italianas y europeas, que se prolongan de 1579
a 1591, poca que representa su perodo de m adurez y de produccin de sus obras
fundam entales. En G inebra abraza el calvinism o, pero rechaza su rigorism o y
abandona Suiza para dirigirse a Francia. En su prim era estancia en Pars (1581-
1583), publica varias obras sobre el arte de la m em oria y la m agia, entre las que
destaca De untbris ideantm (Las sombras de las ideas, 1582), donde se m anifiesta
ya com o copernicano y, por lo dem s, platnico en la lnea de Ficino. En 1583
m archa a Inglaterra y vive en la em bajada francesa en Londres, donde entre 1584
y 1585 publica en italiano sus obras ms im portantes, conocidas com o dilogos
italianos; La cena de le cenen , De la causa, principio e uno, Del infinito, Univer
so e motuli, Space io de la Bestia triunfante. Cabala de cavallo pegaseo con lag-
giunta dei asino cillenico y De gii eroici furori. En la principal de sus obras. La
cena de las cenizas (1584), aparece lo esencial de la cosm ologa bruniana. Regre
sa a Pars, en 1585, pero un am biente de inestabilidad poltica y de enfrentam ien
to con los aristotlicos le obliga a m archar a A lem ania, donde es bien recibido en
la universidad protestante de Wittenberg. Viaja a Praga, en busca de la proteccin
de Rodolfo II de H absburgo, que no consigue; vuelve a A lem ania, y publica en
Francfort sus grandes poem as latinos: De inmenso et innumerabilibus, De trplice
mnimo et mensura. De monada renon et figura, adem s de una obra sobre el arle
de la m em oria: De imaginu/n, signorum et ideantm compositione, En Francfort
acepta la invitacin que le hace el noble veneciano, G iovanni M ocenigo, de tras
ladarse a Venecia. Vuelve a Italia y, tras instalarse en Venecia en 1591, es denun
ciado p o r el m ism o M ocenigo a la Inquisicin, com o hereje; en 1593 se inicia en
Rom a su proceso y juicio, que acaba el 17 de febrero de 1600, cuando, condenado
a la hoguera, m uere en C am po dei Fiort com o hereje im penitente, contum az y
obstinado.
L a re v o lu c i n c ie n tfic a 257

cer a Bruno, pues, la prioridad en la propuesta de un Universo infi


nito. Se debe exponer aqu la diferencia entre una serie de concep
tos afines pero no idnticos que tendremos que manejar en este
apartado: infinito, indeterminado, interminado e ilimitado. Ade
ms Bruno modifica las valoraciones tradicionales de movimiento
y reposo. En el cosmos aristotlico el reposo es un estado de mayor
perfeccin que el movimiento. Se mueve aquello que est fuera del
lugar que le es propio y lo hace para buscar su acomodo natural.
Sin embargo, para Bruno el movimiento es perfeccin y el reposo,
incapacidad de movimiento. Por ltimo, podemos destacar el efec
to que un Universo infinito puede tener sobre la epistemologa, ya
que slo una parte insignificante del mismo puede caer bajo el al
cance de nuestros sentidos.
En el pensamiento de Bruno coinciden todas las grandes lneas
del Renacimiento, aun las opuestas: el platonismo de Marsilio Fici-
no y Pico delta Mirndola, el neoplatonismo plotiniano, el natura
lismo, la tradicin mgico-hermtica, las ideas de infinito y de la
concordando oppositorum de Nicols de Cusa, las tendencias aris
totlicas y antiaristotlicas y los rasgos de reforma y antirreforma.
l es, ante todo, un reformador religioso heterodoxo que recurre a
toda esta herencia para cambiar la visin del mundo, igual que Co-
prnico ha cambiado la posicin central de la Tierra, y conseguir
as una reforma global religiosa, moral y poltica. Sus primeras
obras las dedica Bruno al estudio de la mnemotecnia o arte de la
memoria, que, relacionada en el Renacimiento con la magia y cul
tivada sobre todo por los neoplatnicos y los hermticos, permita
n dominio excepcional de la naturaleza. Segn expone Bruno en
Las sombras de las ideas, al memorizar en la mente imgenes m
gicas (las sombras de las ideas) se la convierte en un poderoso re
flejo de la naturaleza.
Los dilogos italianos que publica en su estancia inglesa repre
sentan su visin del Universo, as como su visin reformadora. Con
tienen su profesin de fe copernicana y su elogio a Coprnico, un
intento de justificacin del copemicanismo mediante argumentos de
carcter racional y fsico, su idea de un Universo infinito y de los in
finitos mundos que coexisten en el Universo. El mundo es infinito,
porque su causa la mente sobre las cosas es infinita y tam
bin es infinita la vida, porque nada perece. El mundo vive porque
Dios est en todo el Universo y en cada una de sus partes la
258 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

mente en cada cosa. El Universo es un animal dotado de alma y


por eso mismo tambin se mueve y, en l, todos los cuerpos celes
tes y, con ellos, la Tierra, que se mueve para renovarse. A las ide
as meramente cosmolgicas, aade las de renovacin total. Crtico
con la fe cristiana rechaza la Biblia, niega que todos los hombres
desciendan de Adn, niega el pecado original, por lo que carecen de
sentido la encarnacin y la redencin cree que la renovacin no
puede proceder de las tinieblas del cristianismo, aferrado como
est a una imagen aristotlica de un mundo finito y cerrado, que ne
cesita de un cambio radical, sino de la luz de la antigua religin
egipcia de Mermes Trismegisto, religin de la mente, en la que se
da culto al Sol, smbolo del alma del mundo y, la vez, centro del
Universo, as como de una nueva imagen del Universo, infinito,
uno y vivo, donde Dios est en todas las cosas. Religin, filosofa
y cosmologa constituyen las tres facetas de una misma visin m
gico-hermtica del Universo de Giordano Bruno.

6.2.2. Coprnico y los copernicanos

Coprnico hace que crezca el Universo, pero no llega a consi


derarlo infinito. La Tierra planetaria y la ausencia de paralaje este
lar visible exigen que el Universo sea considerado mucho mayor de
lo que se pensaba hasta el momento. Este efecto ya fue lomado en
consideracin en la Antigedad y a l se refiere de manera inequ
voca Arqumedes en su Arenario, como ya hemos visto y puede
aqu ser recordado. El Universo para Coprnico no deja de ser fini
to. Termina con la esfera de las estrellas fijas, que se hallan todas
en el mismo plano esfrico. La Tierra sigue poseyendo funciones
especiales, pues el centro de su rbita es el punto de corte de las r
bitas planetarias y la zona del Universo ocupada por nuestro plane
ta se sita en el centro del mismo.
A pesar de lo dicho, no podemos dejar de mencionar que el
cambio copernicano libera a la esfera de las estrellas fijas de gran
parte de sus funciones, de manera que algunos copernicanos estu
vieron tentados a deshacerse de ella. Este fue el caso de Thomas
Digges, quien, en su A perfit Description o f (he Caelesda Orbes
(de 1576), introduce un grfico del sistema copernicano en que, por
primera vez, las estrellas se distribuyen por la pgina libres ya de
L a r e v o lu c i n c ie n tfic a 259

cuaquier orbe. El mundo copernicano modificado de Digges inclu


ye un cielo ms teolgico que astronmico, es cierto infinito.
No todos los copernicanos abogaron inmediatamente por el infi
nito. Kepler es un caso que merece estudio, ya que por razones epis
temolgicas, cientficas y teolgicas se niega a admitir la infinitud
del Universo. Si el Universo fuese infinito no habra lugares singula
res, como el centr y la periferia. De ello se sigue, para Kepler, que
las infinitas estrellas se distribuiran de modo perfectamente homo
gneo, a falta de razn suficiente para hacerlo de otro modo cual
quiera, y el aspecto del cielo para nosotros no sera el que de hecho
observamos. Adems, la misma nocin de una distancia actualmente
infinita le parece absurda; dicho de otra manera, entre la Tierra y
cualquier estrella que elijamos siempre habr una distancia determi
nada, no infinita. Mantiene la distincin entre las estrellas fijas y el
Sol, que no ser una ms de las estrellas, sino el centro de un Univer
so finito y la representacin sensible del mismo Dios Padre. La peri
feria ser la imagen del Dios Hijo y el espacio intermedio, del Esp
ritu Santo. Kepler niega tambin la posibilidad del espacio vaco, que
sera simplemente nada. El lugar est vinculado a los cuerpos. Des
cubrimos en cosmologa un Kepler todava muy aristotlico.
Las ideas del cannigo polaco fueron defendidas tenazmente
por Galileo, quien sent las bases del mtodo experimental. Galileo
alababa a Coprnico precisamente por lo que hizo: por permanecer
fiel a sus convicciones, a costa de desafiar a sus sentidos25. Como
Coprnico y como Kepler, el otro gran pionero de la fsica moder
na que formul las leyes det movimiento de los planetas, Galileo
era un cristiano convencido, lo cual le llev a contemplar la Natu
raleza como la obra de un Dios infinitamente sabio y, por tanto,
como algo racional que el hombre, creado por Dios a su imagen y
semejanza, poda comprender. Todos ellos encontraron en las ma
temticas el lenguaje preciso para interrogar a la Naturaleza. Com
binando las matemticas con la experimentacin, encontraron el
camino de la nueva fsica.
El empleo sistemtico del mtodo experimental por medio del
cual podan ser estudiados los fenmenos en condiciones simpfica-

25. Cfr. G a lile i , G.: Dialogue the Two Chief World Systems, trad. ing. por
Siim an Drake, University o California Press, Bcrkeley, 1953, p. 328.
260 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

d a s j controladas, y de la abstraccin matemtica que haca posible


nuevas clasificaciones de la experiencia y del descubrimiento de
nuevas leyes causales, aceleraron enormemente el ritmo del progre
so cientfico. Un hecho sobresaliente de la revolucin cientfica es
que sus etapas iniciales y, en cierto sentido las ms importantes, fue
ron realizadas antes de la invencin de nuevos instrumentos de me
dida como el telescopio y el microscopio, el termmetro y el reloj
de precisin, que iban a ser despus indispensables para conseguir
respuestas precisas y satisfactorias a las preguntas que iban a poner
se en la avanzadilla de la ciencia. De hecho, la revolucin cientfica,
en sus etapas iniciales, se produjo ms por un cambio sistemtico de
la concepcin intelectual, por el tipo de preguntas planteadas, que
por un progreso en los medios tcnicos. El porqu de esta revolu
cin en los mtodos de pensamiento es algo que permanece oscuro.
Galileo inicia la utilizacin de instrumentos pticos para la ob
servacin de los cielos. El mundo visto a travs de stos es distinto
y nuevo en muchos aspectos. Por primera vez el hombre ve la Va
Lctea descompuesta en mltiples estrellas, observa muchas ms de
las que hasta entonces haba registrado, se enfrenta a la asombrosa
cara de la Luna y encuentra otras lunas. Sin embargo, el debate infi-
nitarista no se vio muy afectado por la utilizacin de instrumentos
pticos. Quiz por el desgraciado antecedente de Bruno o por ios
procesos inquisitoriales sufridos por l mismo, las afirmaciones de
Galileo en este terreno nunca fueron claras. Acerca de !a cuestin de
la infinitud del mundo se niega a tomar partido, afirma que es inde-
cidible. Lo que s afirma es que las estrellas no estn en el mismo
plano, que distan unas de otras tambin en profundidad y que el Sol
no tiene por qu ser el centro del Universo. n este sentido habr
que volver sobre los argumentos de Kepler, quien ya conoca algu
nos de los descubrimientos de Galileo, y habr que explicar la am
bigua interpretacin de los datos instrumentales: podan ser tomados
como telescpicos (vemos objetos que no veamos antes por leja
nos) o microscpicos (vemos lo que se nos negaba por pequeo).
En todo caso, lo que el telescopio claramente revelaba era que
la Va Lctea consista en una acumulacin de estrellas, que el pai
saje lunar no difera mucho del terrestre y que, adems de los ya
conocidos, existan otros cuatro planetas satlites de Jpiter, a los
que Galileo bautiz con el nombre de mediceos. Poco despus,
ulteriores observaciones le permitieron llevar a cabo nuevos descu
La re v o lu c i n c ie n tfic a 261

brimientos: el aspecto tridimensional de Saturno (el famoso ani


llo, invisible para el anteojo de Galileo), las fases de Venus y el
estudio de las manchas solares. Estas observaciones eran de extra
ordinaria importancia, pues, a travs de la certidumbre que es
dada por los ojos, quedaba refutada la construccin astronmica
aristotlica-ptolemaica, al resquebrajarse dos de sus cimientos fun
damentales: la heterogeneidad cualitativa de las esferas celestial y
terrestre, y la unicidad del centro de todos los movimientos csmi
cos, Adems, el empleo del telescopio le permiti tambin eliminar
toda una serie de objeciones a las hiptesis copernicanas que, hasta
entonces, muchos haban considerado como fundamentadas, inclu
so imposibles de superar, por ejemplo, la que afirmaba que la na
turaleza terrestre de un planeta le impedira moverse. Esta afirma
cin quedaba desprovista de fundamento por la revelacin terrestre
de la Luna, que, sin embargo, se mova.

6.2.3. El debate entre Descartes y More

El debate entre Descartes y More nos permitir exponer las te


sis cosmolgicas iniciales de ambos y el desplazamiento hacia po
siciones infnitistas de Descartes forzado por las precisiones de
More. Nos habilitar tambin para captar mejor las ideas discutidas
aos ms tarde por Leibniz y Clarke.
El mundo cartesiano es el espacio geomtrico de Euclides mate
rializado, sin lugar para el vaco y sin lmites en su extensin. No
llega a afirmar su infinitud. En este punto adopta una posicin muy
semejante a la de Nicols de Cusa, reservando la infinitud actual
para Dios. Durante su intercambio de correspondencia con More, se
desplaza desde el reconocimiento de que el Universo podra tener l
mites, pero que en todo caso stos nos son desconocidos, hasta la te
sis ms radical de que el Universo, en efecto, no tiene lmites. Es ili
mitado, pero no infinito. Esta distincin se perfila a lo largo del
debate como muy afn a la aristotlica entre infinito en potencia e
infinito en acto. De este modo, de paso, se evita la objecin keple-
riana que apunta el absurdo de una distancia actualmente infinita.
El sistema solar, en un Universo de este estilo, no puede ocupar
el centro ni lugar especial alguno, por la sencilla razn de que no
262 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

tiene sentido hablar de un centro para un Universo ilimitado, como


ya hemos visto en Cusa. More, por su parte, apremia a Descartes a
que se defina: o el Universo es infinito o bien es finito, pero no se
puede dar una tercera opcin, la ilimitacin o indefinicin de la que
habla Descartes. More tiende a identificar el espacio con Dios o
con alguna propiedad o atributo de Dios, de manera que no tiene
problema en asignarle sin ms la infinitud. Adems, dado que el es
pacio es distinto de la materia, se puede pensar perfectamente en un
espacio vaco (de materia, entindase). A partir de este momento
veremos que el debate se vuelve abiertamente teolgico y se com
plica con cruzadas acusaciones de atesmo. En opinin de More, el
mundo cartesiano expulsa a Dios de su seno y funciona ai margen
de la accin divina, no deja lugar ni funcin para Dios, que pasa a
ser un adorno prescindible. Es, por tanto, una cosmologa propicia
al atesmo. Descartes, por su parte, podr acusar a More de mate
rializar a Dios al hacerlo espacial y temporal.
La cosmologa de Newton se expondr a travs de las ideas de
More y del debate entre Leibniz y Clarke. Tngase en cuenta que
dicha cosmologa debe mucho a las enseanzas de More (aunque
Newton nunca reconoce la deuda) y que Clarke puede ser conside
rado como un portavoz del propio Newton. Aqu tendremos que ha
cer ver, por tanto, cmo las ideas de More fueron recogidas por
Newton y cmo influyeron en su nocin del espacio y el tiempo ab
solutos como sensorios de Dios. Para completar el relato de la cos
mologa propiamente newtoniana haremos alusin a la funcin or
denadora de la gravedad, a su conexin supuesta con los designios
de Dios y a su concepcin corpuscular de la materia y la luz que,
junto con el espacio, el tiempo y las fuerzas, habitan el Universo
que conocemos. Comentaremos cmo en esta concepcin del cos
mos se vinculan ntimamente ideas cosmolgicas con otras teolgi
cas, metodolgicas y epistemolgicas.

6.2.4. La cosmologa newtoniana

En 1679, gracias a una carta de Robert Hooke, Newton conoci


un nuevo mtodo para analizar los movimientos planetarios que
luego utiliz para resolver el problema de dichos movimientos en
L;i r e v o l u c i n c i e n t f i c a 263

elipses segn la ley kepleriana de las reas. Despus puso por escri
to sus hallazgos preliminares, pero parece que no desarroll an
sus ideas hasta las ltimas consecuencias. Ni siquiera reconoci p
blicamente su descubrimiento hasta que Halley lo visit en agosto
de 1684, para consultarle sobre el problema de las fuerzas y las r
bitas de los planetas. Entonces Newton escribi un informe com
pleto de sus descubrimientos y, de acuerdo con una sugerencia de
Halley, lo registr en la Royal Society, a fin de que se le reconocie
ra como autor de ellos. Slo en 1685, Newton trascendi su extra
ordinario descubrimiento al hallar la interaccin de las respectivas
fuerzas gravitatorias del Sol y de cada planeta y de los planetas en
tre s, el paso esencial que le condujo al concepto de gravitacin
universal.
La sntesis del sistema del mundo, fue formulada por Isaac
Newton en sus Principios matemticos de filosofa natural (1687),
donde, en los libros I y II expone la nueva mecnica y sus nuevas
leyes del movimiento y, en el libro III, la fuerza de la atraccin uni
versal de los cuerpos en razn directa de su masa y en razn inver
sa del cuadrado de su distancia. El Universo se rige uniformemen
te en todos sus puntos por las mismas leyes: un cuerpo cae sobre la
Tierra por la misma razn que un planeta cae sobre el Sol, y para
cualquier punto de este Universo, que concibe como un espacio in
finito euclidiano, que identifica con el sensoum Del, actan las
mismas fuerzas de inercia y gravedad. La gravedad es una relacin
entre fenmenos, cuya naturaleza ignora; acerca de ello afirma
hypotheses non fingo. La mecnica newloniana elimin del Uni
verso los vrtices de la cosmologa de Descartes, pero acentu an
ms el mecanicismo cartesiano. El mundo es una mquina puesta
en funcionamiento por Dios y sostenida con su presencia.

6.2.5. El debate entre Leibniz y Clarke

La correspondencia entre Leibniz y Clarke quien, segn todos


los indicios, actuaba como portavoz de Newton, se mueve continua
mente entre el terreno de la cosmologa y el de la teologa. Las acu
saciones cruzadas de atesmo se reeditan con mayor virulencia y las
discrepancias entre el racionalismo continental y el newtonianismo
britnico aparecen an ms evidentes que en el debate anterior.
264 H i s t o r i a b s i c a d e a c i e n c i a

Presentaremos ios argumentos leibnizianos y newtonianos. En


esencia, Leibniz trata de establecer que ei mundo newtoniano sera la
obra de un Dios muy chapucero, que debe intervenir y reconducir su
artefacto continuamente; un Dios, por lo dems, excesivamente espa
cial y temporal, excesivamente caprichoso y exento de obrar bajo el
principio de razn suficiente. En la otra orilla de la disputa (y del Ga
na!) el peligro de atesmo se vea venir por la ociosidad del Dios sab
tico de Leibniz, artfice de un mundo-reloj perfecto en sus regularida
des, guiado por la necesidad natural que puede dar cuenta tambin de
su existencia desde siempre, sin apelacin a creador alguno. Los argu
mentos que se suceden alcanzan un alto grado de sutileza e incluyen
cuestiones fsicas, metafsicas y teolgicas. No podrn ser seguidos en
su pormenor. En consecuencia, la polmica slo ser objeto de nues
tro inters en la medida en que nos permita poner de manifiesto las di
ferencias existentes entre Jas dos cosmologas, y ejemplificar la pre
sencia de implicaciones amplias en la ciencia del momento.
La importante polmica suscitada entre Leibniz y Clarke2f\ ai
que, de hecho, puede considerarse como portavoz de Newton en el
enfrentamiento que mantena dicho autor con Leibniz. Dichos au
tores, aparte de la controversia que ya se haba suscitado entre ellos
acerca de la paternidad del clculo infinitesimal, mantenan una
abierta polmica en muchos otros aspectos, tales como: la naturale
za del espacio y del tiempo, la naturaleza de carcter oculto que
Leibniz atribuye a la nocin newtoniana de atraccin gravitatoria,
y la critica leibniziana de la nocin de espacio vaco.
Adems de estas discrepancias cientficas y filosficas, sus de
savenencias se extendan al terreno de la teologa natural, ya que
Leibniz criticaba a Newton por pensar que este autor consideraba a
Dios como corporal al haber declarado que el espacio y el tiempo
absolutos son el sensorium Dei. Justamente en este terreno de la
teologa natural se empez a situar la polmica que enfrent a Leib
niz con Clarke, que defenda la fsica newtoniana y la qumica de
Boyle, aunque, puesto que la controversia se centraba sobre los as-

26. Existe una edicin en castellano de esta polm ica: La polmica Leibniz
Clarke, (edicin de Eloy Rada), Taurus, M adrid, 1980; El debate entre Leibniz y
C larke est tratado en profundidad en P rez de l a B o r d a , A.: Leibniz y Newton,
Univ. Pontificia, Salam anca, 1981.
L a re v o lu c i n c ie n tfic a 265

pectos relacionados con la naturaleza del espacio, el tiempo, la


atraccin gravitatoria y el vaco, el inters de la polmica deja de
ser fundamentalmente teolgico para convertirse en metafsico y
cientfico y situarse en el terreno de la fundamntacn de la fsica.
Esta polmica se concret en diez cartas intercambiadas por estos
autores entre 1715 y 1716, ao de la muerte de Leibniz, que no
pudo responder a la ltima misiva de Clarke, y fueron publicadas
por ste un ao despus de la muerte de aqul.
En esta correspondencia s manifiesta cmo Newton conceba
ei espacio y el tiempo como absolutos, independientes de los cuer
pos, anteriores a ellos, uniformes e infinitos (como si el espacio
fuese un infinito nmero de puntos y el tiempo un infinito nmero
de instantes). Consideraba que los cuerpos estn en el espacio y en
el tiempo, de forma que el espacio y el tiempo absolutos mismos
escapan a la observacin. Aunque Newton acepta la validez de esta
relatividad galileana (que nos indica que hemos de determinar la
posicin o el movimiento de un cuerpo respecto de algn punto de
referencia que consideremos fijo), ello no impide que Newton
afirme que el espacio y el tiempo son absolutos e independientes
del movimiento de los cuerpos.
Newton tambin consideraba al espacio y al tiempo absolutos
como el sensorium Dei, elaborando con ello una analoga entre la
forma en que Dios, que es omnipresente y eterno (espacio y tiem
po), percibe las cosas en el espacio y el tiempo infinito, con la for
ma en que el alma percibe las imgenes en el cerebro. Leibniz ata
ca estas tesis, defendidas por Clarke, en la correspondencia entre
estos autores. Respecto de la naturaleza absoluta del espacio y de la
relatividad galileana, objetaba que no es posible un sistema de re
ferencia absoluto en el conjunto del Universo. Por otra parte, con
sidera que si el espacio y el tiempo infinitos y absolutos son, como
afirma Newton, propiedades de Dios, de ah se sigue que hay par
tes y momentos de Dios, ya que si el espacio absoluto e infinito es
la omnipresencia de Dios y el tiempo infinito es la eternidad de
Dios, entonces, todo cuanto existe en el espacio y en el tiempo
existira en la esencia de la divinidad.
De esta manera, segn Leibniz, Newton concibe a Dios como si
se tratase de un cuerpo, lo que se acenta al hablar de un sensorio.
Pero, adems de las consecuencias teolgicas de las afirmaciones
266 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

newtonianas defendidas por Clarke, se sigue tambin que, si exis


tiese el espacio real absoluto (aparte de las relaciones de posicin
entre las cosas), el mundo, manteniendo las mismas relaciones en
tre todos los cuerpos que lo forman, podra ocupar un lugar distin
to del que ocupa respecto del espacio absoluto, o existir a partir de
un momento distinto del que empez a existir, lo que contradira el
principio de razn suficiente. Qu razn habra para que el mundo
estuviera aqu y no all, si hubiese un espacio infinito absoluto?, es
decir, qu razn habra para que todos los cuerpos del mundo, aun
si ste fuese tambin infinito, no estuviesen desplazados respecto
de la posicin que ahora ocupan en este hipottico espacio absolu
to, o respecto del instante presente? S tal desplazamiento espacial
o temporal existiese, no sera observable, ya que nosotros, como
observadores, nos desplazaramos con l.
No se trata de que no sea observado como deca Clarke
sino que es inobservable y, por tanto, afirma Leibniz, es una afir
macin carente de toda justificacin. Si alguien hiciese la pregun
ta, por qu Dios no cre el mundo mil aos antes?, perfectamente
legtima si se admite la existencia de un tiempo infinito absoluto,
no habra respuesta posible, ya que no hay razn suficiente por la
cual Dios tuviese que crear el mundo en un instante y no en otro; y
ello es as porque, en ausencia de las cosas, los instantes seran in
distinguibles y, en virtud del principio de los indiscernibles o ley de
Leibniz, se seguira que, si son indistinguibles, no son distintos,
sino el mismo.
La idea de un tiempo infinito compuesto de instantes es, pues,
una mera ficcin de la imaginacin. Ni el espacio ni el tiempo son
extrnsecos a las cosas, sino que Leibniz los concibe respectiva
mente como el orden de coexistencia y el orden de sucesin de los
cuerpos. De esta manera, frente a la concepcin newtoniana de un
espacio y tiempo absolutos, Leibniz defiende un espacio y tiempo
relacinales, dependientes de los cuerpos: en ausencia de stos no
existe espacio ni tiempo.
Por otra parte, en esta correspondencia, Leibniz tambin ataca
la nocin de atraccin gravitatoria como un concepto ficticio,
como una mera construccin ficticia para explicar un hecho, pero
carente de base real, mxime si se concibe esta atraccin actuando
a distancia y sin ningn medio que permita su accin. Ante la tesis
L.a r e v o l u c i n c i e n t f i c a 267

defendida por Clarke segn la cual es el mismo espacio absoluto y


vaco el medio de la accin de la atraccin gravitatoria, Leibniz
replica que el vaco no puede ser medio de ninguna accin, y
que, por tanto, la fsica newtoniana se apoya en hiptesis inventa
das..
Newton mismo tom nota de estas acusaciones de Leibniz y en
la segunda edicin de los Principia declar que l no inventaba o
construa arbitrariamente hiptesis (hypotheses non fingo). No
obstante, Leibniz afirmaba que las meras construcciones matemti
cas y los datos de la experiencia no son suficientes, sino que es pre
ciso recurrir a conceptos metafsicos, ya que la legitimidad de la
construccin de hiptesis descansa en la exigencia de que lo real ha
de reducirse a la pura racionalidad y, por tanto, ha de derivarse de
sus principios (razn suficiente, indiscernibles, contradiccin, iden
tidad).

6.3. LA FSICA MODERNA

En este apartado nos dirigiremos a la nueva mecnica creada a


partir de las aportaciones de Galileo37, Descartes, Borelli, Huygens,
Hooke o Newton. Mostraremos cmo con ella se resuelve la ten
sin entre disciplinas cientficas generada por una Tierra en movi
miento. Y no slo eso, sino que se unifican en una misma ciencia
los dos mundos que haban permanecido escindidos desde la Anti
gedad, el sublunar y e! supralunar. Antes de entrar en la explica
cin de la nueva mecnica, ser til recordar brevemente los con-

27. Existen m uchas publicaciones sobre G alleo, sobre su obra y tambin so


bre su vida: Banfi, A.: Vida de Galileo Galitei, Alianza, M adrid, 1967, Drake, S.:
Galleo, A lianza, M adrid, 1983, Fischer, K.: Galileo Galitei, Herder, Barcelona,
1986, y G e y m o n a t , L.: Galileo Galliei, Pennsula, Barcelona, 1969. En relacin a
otro de los m s im portantes protagonistas de la revolucin cientfica, N ewton,
puede consultarse W estfall, R.S.: Never at rest. A Biography of Isaac Newton,
C.U.P., C am bridge, 1980, y Manuel, F. E.: A Portrait of Isaac Newton, Harvard
Univ. Press, C am bridge, M ass., 1968; sobre Leibniz, A itn,- E.J.: Leibniz. Una
biografa. Alianza, M adrid, 1992; sobre Bacon vase Rosst, P.: Francis Bacon: de
la magia a la ciencia, A lianza, M adrid, 1990, y F a r r in g to n , B.: Francis Bacon,
filsofo de la revolucin industrial, Ay uso, M adrid, 1971.
268 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

ceptos de la mecnica aristotlica y nominalista ya estudiados en el


captulo 3. Tambin es interesante mostrar de nuevo las causas de
la tensin entre astronoma y fsica: con una Tierra planetaria y la
fsica tradicional se deberan observar efectos que, de hecho, no se
observan; luego, o desechamos la nueva astronoma, o construimos
una nueva fsica. Fueron, claro est, los copernicanos quienes, en
primer lugar, trabajaron en favor de esta nueva fsica.
Desarrollaremos el apartado prestando atencin a las solucio
nes a esta tensin ofrecidas por el propio Coprnico y a las teoras
magnticas de Gilbert y Kepler, as como a las intuiciones sobre el
mpetus de G. Bruno, que presagian la posibilidad de acciones a
distancia. Agruparemos estas primeras aproximaciones al problema
en un nico subapartado (el 6.3. i.). Atenderemos despus a la din
mica galileana, que consigue describir correctamente la cada de
graves o el movimiento de proyectiles (6.3.2.), a las ideas mecani-
cistas cartesianas, contrarias a toda accin a distancia (6.3.3.), a los
avances producidos en la tradicin cartesiana y galileana, con fsi
cos como Borelli, Huygens o Hooke (6,3.4.), y finalmente a la sn
tesis creativa realizada por Newton en sus Principia (6.3.5.).
Despus de la relegacin al olvido del atomismo de Demcri-
to y Epicuro por la fsica aristotlica de las cuatro causas, habr
que esperar hasta el s. XVII para su revitalizacin. Algunos auto
res anteriores, como Giordano Bruno o Nicols de Cusa (De mni
mo) hacen mencin de la teora atmica, pero solamente de pasa
da, sin utilizar tal teora de manera sistemtica. Pierre Gassendi
(1592-1655) renov el atomismo epicuresta, aunque aderezado
con componentes que lo hicieran compatibles con el cristianismo:
los tomos estaran creados por Dios y el azar desaparecera, supe
ditndose todo a la divina providencia. Segn Gassendi, la nueva
fsica mecanicista se compaginaba mejor con una teora corpuscu
lar (atomista) del Universo, aunque Descartes conceba ms bien
un mecanicismo no atomista e incluso declaraba la imposibilidad
del atomismo.
El argumento cartesiano era el siguiente: si la realidad estuvie
se compuesta por tomos, entonces stos deberan poseer exten
sin, razn por la cual, por pequeos que fuesen, seran divisibles,
al menos mentalmente y, consiguientemente, no seran tomos.
Ante ello, Leibniz consider la posibilidad de tomos no fsicos:
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 269

las mnadas. La distincin tan caracterstica de los sistemas filos


ficos de esta poca, entre cualidades primarias y secundarias, en
cuentra una buena fundamentacin en la teora corpuscular y at
mica: las cualidades primarias seran las propias de los tomos,
slidos, duros e impenetrables, mientras que las secundarias serian
debidas a la manera de afectarnos dichos tomos. Entre los cient
ficos atomistas de los siglos XVII y XVIII cabe mencionar a Boy-
le, Huygens y Newton, quien en la ptica declara abiertamente su
atomismo. Pero en ningn momento se lleg, antes del s. XIX, a la
formulacin de una teora empricamente comprobada, que nacer
a partir de la ley qumica de las proporciones mltiples elaborada
por John Dalton.

6.3.1. Comunidad de naturaleza, magnetismo, mpetus

Este subapartado recoge aportaciones heterogneas a nuestra


historia; todas ellas, en nuestra opinin, merecen ser mencionadas,
pero no podemos dedicar especial atencin a ninguna en particular.
La salida ms adecuada puede ser bosquejar un repaso sumario a
las primeras tentativas de solucin al problema fsico de una Tierra
en movimiento.
Nos referiremos a las ideas expresadas por Coprnico en el li
bro I de su De revolutionibus..., sealando su afinidad con solucio
nes ya propuestas en la Antigedad (recurdense algunos pasajes
de Plutarco) y su continuidad con el esquema tradicional. La clave
de la explicacin copernicana de los movimientos en la Tierra re
side en su nocin de comunidad de naturaleza, es decir, en la ho
mogeneidad entre la materia terrestre y la celeste y entre sus pro
piedades
Nos ocuparemos, ahora, del inters manifestado por Kepler en
dar una explicacin fsica de los movimientos planetarios, y no
slo una descripcin geomtrica adecuada. Es ms, difcilmente se
puede entender cmo lleg Kepler a su brillante solucin de las r
bitas planetarias si no se tiene en mente su intencin de explicar
adems la causa fsica de este movimiento.
Kepler comprende que las tendencias naturales, hacia puntos
concretos en el espacio, deben ser sustituidas por fuerzas de atrae-
270 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

cin generadas por los cuerpos, Pero Kepler sigue entendiendo la


inercia como la tendencia a no moverse, la pereza de los cuerpos
que slo puede ser vencida por la accin de fuerzas. Dispone de
tres clases de fuerzas distintas a la hora de explicar por qu los pla
netas se mueven en contra de la natural tendencia a la quietud: la
fuerza motriz que emana del Sol en forma de nervios o cadenas y
que hace girar los astros, pues les comunica la rotacin del propio
Sol sobre s mismo; una fuerza de carcter magntico que mantie
ne al astro en su trayectoria elptica; y una fuerza de gravedad al es
tilo de la copernicana, es decir, que liga cuerpos de la misma natu
raleza.
Hemos visto que, segn Kepler, en los estudios sobre el mag
netismo (una de las tres fuerzas mencionadas) poda atiabarse la
solucin a su problema de las trayectorias planetarias. Puesto que
la Tierra ya haba sido considerada por Gilbert como un gran imn,
tal vez lo fuese tambin el Sol y las influencias magnticas pudie
sen dar cuenta de la marcha de los planetas. La influencia de la
obra de Gilbert sobre magnetismo fue notable y merece ser apun
tada.
Por ltimo, es digno tambin de mencin en este contexto Gior-
dao Bruno, quien aboga por la utilizacin del concepto de mpe
tus. Incluso recupera el modelo, sobre el que haban trabajado ya
los nominalistas de Pars, de la Tierra como un barco en movimien
to, donde los objetos caen acompaando al barco en su desplaza
miento, es decir, siguiendo la lnea del mstil.

6.3,2. El estudio del movimiento en Galtleo

Pueden ser pertinentes en este momento algunas breves obser


vaciones de carcter metodolgico sobre los aspectos empricos y
racionales del hacer galileano. Al menos, se debe ponderar el gran
trabajo de abstraccin y construccin conceptual que est detrs de
la matematizacin del ms sencillo de los movimientos. La gnesis
(desde 1604) de la teora galileana del movimiento desborda la fi
nalidad de estas pginas. Ms que en una exposicin de sus doctri
nas, nuestro inters se centra en la hipottica relacin de su obra
con la revolucin de la fsica.
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 271

En 1638 Galileo2,1hace publicar en Holanda (a fin de evitar la


censura papal) sus Consideraciones y demostraciones sobre dos
nuevas ciencias, Este es uno de los textos ms importantes en la
historia de la ciencia. Las dos nuevas ciencias de que habla Galileo
son la esttica, bsicamente ia de Arqumedes, y la dinmica crea
da por el propio Galileo. Hay que sealar que tal dinmica es un in
tento de descripcin matemtica de las trayectorias y velocidades
de los mviles. No se hace alusin a las causas de tales movimien
tos que haban sido el objetivo de la fsica aristotlica. Si bien se
puede entender que, para un platnico, la deteccin de las regulari
dades matemticas poda ser considerada como algo ms que una
simple descripcin: era ya una explicacin.
Seguiremos en la exposicin el orden adoptado por el mismo
Galileo, a saber: en primer lugar nos referiremos al estudio del mo
vimiento uniforme; en segundo trmino, al del movimiento en ca
da libre; y, en tercer lugar, al estudio del movimiento de los proyec
tiles. Se incluir una referencia a la utilizacin de un principio de
inercia rectilnea nunca formulado, pues Galileo sigui teniendo
por inercia! el movimiento circular. Es interesante conectar este
punto con la cuestin cosmolgica de la infinitud del mundo.
Lo primero que hace Galileo es dar una definicin, para cada
tipo de movimiento, expresable matemticamente, para aadir a
esa definicin un conjunto de axiomas. As, movimiento uniforme
ser: (...) aquel en el cual los espacios recorridos por un mvil en
tiempos iguales, cualesquiera que sean stos, son iguales entre
s-J. Llamaremos velocidad (v) a esta constante:
e = vt; v = e / 1
La malematizacin de un movimiento tan sencillo como es el
uniforme implica, en realidad, un esfuerzo profundo de abstraccin

28. Los relatos sobre G alileo son casi un subgnero dentro de la historia de la
ciencia y, claro est, existen tantas versiones com o historiadores. Es evidente que
no podem os hacer justicia a todas ellas, pero un buen paliativo puede ser recom en
dar la lectura del artculo de I. Stengers Episodios galileanos, donde, a la par
que se cuenta la historia, se repasan las versiones historiogrficas ms influyentes.
29. Galilei, G.; Consideraciones y demostraciones matemticas sobre dos
nuevas ciencias, Editora Nacional, M adrid, 1976, p. 266.
272 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

e idealizacin matemticas, con dos fases: a) se desechan, en pri


mer lugar, todas aquellas cualidades no matematizables, conside
rndolas secundarias y puramente subjetivas; b) se afirman los de
rechos del smbolo (lgebra) sobre la imagen pura geomtrica. La
mente interpola y extrapola los datos interpretados geomtricamen
te.
Sobre el movimiento en cada Ubre, sta es la percepcin de
Galileo, recogida en la misma obra:

C u a n d o o b s e rv o , p o r tan to , u n a p ie d ra q u e c a e d e sd e c ie rta a ltu


ra , p a rtie n d o d e u n a s itu a c i n d e re p o so , q u e va a d q u irie n d o p o c o a
p o c o , c a d a v e z m s v e lo c id a d , p o r q u n o h e d e c re e r q u e tales a u
m e n to s d e v e lo c id a d n o te n g a n lu g a r se g n la m s s im p le y e v id e n te
p ro p o rc i n ? A h o ra b ie n , si o b s e rv a m o s c o n c ie rta a te n c i n el p ro b le
m a , no e n c o n tra re m o s n in g n a u m e n to o a d ic i n m s sim p le q u e aquel
q u e v a a u m e n ta n d o s ie m p re d e la m ism a m a n e ra . E sto lo e n te n d e re
m o s f c ilm e n te si c o n s id e ra m o s la re la c i n ta n e s tre c h a q u e se d a e n
tre tie m p o y m o v im ie n to : del m ism o m o d o q u e la ig u a ld a d y u n ifo rm i
d a d d el m o v im ie n to se d e fin e y se c o n c ib e s o b re la b a se d e la ig u ald ad
d e los tie m p o s y d e lo s e sp a c io s (en e fe c to , lla m a m o s m o v im ie n to u n i
fo rm e al m o v im ie n to q u e en tie m p o s ig u a le s re c o rre e sp a c io s ig u ales),
a s ta m b i n , m e d ia n te u n a su b d iv is i n u n ifo rm e d e l tie m p o , p o d em o s
im a g in a m o s q u e lo s a u m e n to s d e v e lo c id a d te n g a n lu g a r con la m ism a
s im p lic id a d . P o d re m o s h a c e r e sto e n c u a n to d e te rm in e m o s te ric a
m e n te q u e un m o v im ie n to e s u n ifo rm e y, d e l m is m o m o d o , c o n tin u a
m e n te a c e le ra d o , c u a n d o , e n tie m p o s ig u a le s , se lo s to m e de la fo rm a
q u e se q u ie ra , a d q u ie ra in c re m e n to s ig u a le s d e v e lo c id a d 3t\

Considrese la peculiar forma en que Galileo conceptualiza el


movimiento uniformemente acelerado, relacionndolo, no con el es
pacio recorrido, sino con el tiempo. De nuevo, aqu, es la razn la
que dicta la esencia del movimiento, y no los sentidos. Si pasamos a
notacin matemtica las definiciones presentes en el texto, tenemos:
a - (v-v0) / 1;
De donde, se obtiene que v ~ v^ + at; y, para la cada desde el
reposo: v = at. A pesar de la imposibilidad de verificacin directa30

30. tbdem , pp. 276-277.


L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 273

de esta ltima frmula, Galileo sabe que es correcta y que describe


la esencia del movimiento en cada libre.
Al hablar del nuevo mtodo experimental, ha sido frecuente
afirmar que Galileo, dejando caer cuerpos tanto ligeros como pesa
dos desde la torre de Pisa, demostr la ley fsica de que todos los
cuerpos caen con la misma aceleracin, Pero, como demostr con
vincentemente el humanista L. Cooper3132, quien consider sospe
chosa esa venerada historia despus de haber encontrado detalles
claramente contradictorios en los relatos que los fsicos hacan de
ella, Galileo nunca arroj cuerpos ni desde su propio tejado ni, por
supuesto, desde la Torre de Pisa. El experimento lo hizo Simn Ste-
vin desde el famoso campanario de la Catedral de Brujas, en Blgi
ca. Stevin realiz numerosos experimentos de entre los que caben
destacar los recogidos en el volumen The Art ofW ar3\
Adems, sera intil lanzar graves desde edificios y torres, dada
la brevedad del tiempo que se invierte en el recorrido, no superior
a unos pocos segundos. Por tanto, fueron pruebas estrictamente ra
cionales las que convencieron a Galileo de que la velocidad no est
en proporcin con el peso, sino que sera la misma para todo cuer
po, si se pudiera realizar el experimento en el vaco. La prueba in
directa de la aceleracin da idea del genio de Galileo.
En el caso del movimiento de los proyectiles, el pisano fue el
primero que dio una descripcin moderna y cuantitativa de ste,
observando la validez de considerar las componentes horizontal y
vertical del movimiento de proyectiles como movimientos inde
pendientes. Galileo escribi:
Im a g in m o n o s un m v il p ro y e c ta d o s o b re un p la n o h o riz o n ta l
d e l q u e se ha q u ita d o el m s m n im o ro c e ; s a b e m o s y a q u e , e n tal
c a s o , y se g n lo q u e h e m o s e x p u e s to d e te n id a m e n te e n o tro lugar, d i
c h o m o v im ie n to se d e s e n v o lv e r so b re tal p la n o c o n u n m o v im ie n to
u n ifo rm e y p e r p e tu o , e n el s u p u e s to d e q u e e s te p la n o se p ro lo n g u e
h a sta el in fin ito . S i, p o r el c o n tra rio , n o s im a g in a m o s u n p la n o lim ita
d o y e n d e c liv e , el m v il, q u e s u p o n e m o s d o ta d o d e g ra v e d a d , una

31. CL Coopor, L.: Galileo and the Tower of Pisa, Itaca, Cornell University
Press, New York, 1935.
32. Vol. Vd deThe Principal Works uf Simn Stevin, Swets, Amsterdam, 1955-1956.
274 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

v e z q u e h a lle g a d o al e x tre m o d e l p la n o y c o n tin e su m a rc h a , a a d i


r al m o v im ie n to p re c e d e n te , u n ifo rm e e in a g o ta b le , e sa te n d e n c ia h a
c ia a b a jo , d e b id a a su p ro p ia g ra v e d a d . N a c e d e a q u u n m o v im ie n to
c o m p u e s to d e un m o v im ie n to h o riz o n ta l u n ifo rm e m s un m o v im ie n
to d e s c e n d e n te n a tu ra lm e n te a c e le ra d o . P u e s b ie n , a e s te tip o d e m o
v im ie n to lo lla m o proyeccin ,s.

Galileo est tratando, pues, de la composicin de dos movi


mientos: uno, natural (el de cada) otro, violento (el horizontal de la
trayectoria primera del proyectil). No nos interesa desarrollar aqu
el aspecto matemtico de la teora. Es bien sabido que el espacio
recorrido equivaldr a la diagonal del paralelogramo de fuerzas
(gravedad y empuje). Por el teorema de Pitgoras, tenemos:
e - Vx1+ y2
siendo x la componente horizontal, e y la vertical del movimiento.
Sin embargo, Galileo se vio incapacitado de aceptar la ley de la iner
cia por su defensa de la perfeccin del movimiento circular frente al
rectilneo, producido siempre, si sigue la horizontal, violentamente.
No obstante, estas hiptesis de tipo metafsico no impedirn a Gali
leo la formulacin exacta del movimiento de los proyectiles, a pesar
de dejar en la penumbra la razn de este movimiento. Tampoco debe
olvidarse que Galileo, que tanto insisti en la matematizacin, no
fue un creador en matemticas. Descartes y Newton s lo fueron. Por
eso llegaron ms lejos.

6.3.3. El mecanicismo de Descartes

Segn el planteamiento cartesiano, en el mundo fsico no hay


ms que materia y movimiento. La geometrizacin de la realidad se
cumple hasta el extremo, ya que la materia misma es mera exten
sin. La negacin de la accin a distancia y el principio de inercia
son corolarios evidentes. Todos los movimientos que observamos
se producen de modo mecnico por el contacto entre el motor y el
mvil. Lo que a simple vista pudiera parecer accin a distancia no
es sino el movimiento transmitido a travs de la materia sutil que3

33. Ibfdem, p. 384.


L a r e v o lu c i n c ie n tf ic a 275

llena el mundo. No hay, pues, vaco posible. La materia cartesiana


es puramente pasiva, inerte, pero inerte en el sentido moderno de la
palabra. La inercia de la que habla Descartes no es ya la resistencia
al movimiento, sino la resistencia al cambio de estado, de movi
miento a reposo o viceversa y la resistencia al cambio de direccin,
sentido o velocidad en las trayectorias de los mviles.
Si la materia es pasiva y, sin embargo, vence la inercia, hay que
pensar que Dios comunic al mundo una cierta cantidad de movi
miento, cantidad que, segn establece Descartes, se conserva. Como
el mundo est lleno de materia, ese movimiento acaba formando
grandes torbellinos como los que arrastran a los planetas en tomo al
Sol, o como los que llevan los graves hacia el centro de la Tierra o a
los trozos de hierro hacia el imn. Los movimientos de los planetas
se intentan explicar mediante vrtices o torbellinos de materia que
rompen con la tendencia inercial al desplazamiento rectilneo y las
trayectorias peculiares de los mviles que acompaan a la Tierra en
su desplazamiento, tambin mediante el recurso a los mencionados
torbellinos. Dado que todo ello deriva de las leyes del impacto de
pendientes de los principios generales del movimiento, todos los
procesos naturales son de carcter matemtico, con lo que el fsico
y el gemetra han de ser una misma persona.
Hay que hacer constar que, si bien la fsica cartesiana no logr
ningn xito en el plano cuantitativo, sin embargo, s tuvo una enor
me influencia en el continente, pues gener explicaciones cualitati
vas convincentes de infinidad de fenmenos. Resisti durante un
tiempo la invasin de la fsica newtoniana y contribuy a configurar
la mentalidad mecanieista, asociada durante mucho tiempo a la
ciencia.

6.3.4. Las aportaciones ele Borei, Huygens y Hooke

Los precitados autores tuvieron la virtualidad de evolucionar


desde el mecanicismo cartesiano y de las ya asumidas aportaciones
de Kepler y Galileo, hasta las puertas de la formulacin newtonia
na de las leyes del movimiento y de la gravitacin universal.
Nos referimos a la aportacin del italiano Giovanni Alfonso
Borelli, segn el cual los planetas, al girar, saldran disparados de su
276 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

rbita a no ser que el Sol ejerciese sobre ellos una fuerza de atrac
cin que compensase exactamente la fuerza centrfuga. Esta afir
macin depende, claro est, de un principio de inercia rectilnea.
La matemtica de las fuerzas centrfugas fu desarrollada por
Christian Huygens siguiente estacin en nuestra historia quien
tambin aceptaba la inercia rectilnea. Estima el movimiento plane
tario como generado por dos fuerzas, una centrfuga y otra centr
peta gravitacional que evita la fuga. La influencia de Descartes se
deja ver tambin en la obra de Huygens, quien, a la hora de expli
car la fuerza centrpeta, opta por los torbellinos de Descartes, fren
te a las fuerzas no mecnicas de las que hablaba Kepler, Introduce,
no obstante, modificaciones en las doctrinas cartesianas hasta acep
tar la existencia del vaco.
En Inglaterra, ms ajena a la influencia cartesiana, sucede el
resto de nuestra historia. Tendremos que mencionar los avances de
Robert Hooke hacia una teora de la gravitacin universal. Hooke
fue el primero en concebir el movimiento planetario como un mo
vimiento inercia! modificado por una fuerza de atraccin universal
y variable segn la distancia entre los cuerpos, pero no consigui
formular la ley de tal variacin. A tal efecto, recab la colaboracin
de Newton, quien acab por hallar la matemtica de dicha fuerza.

6.3,5. Los Principia de Newton

Newton34 es una personalidad extraordinaria por sus contribu


ciones fundamentales a distintas disciplinas; matemtica pura y

34. Isaac Newton (Woolsthorpe* Lincolnshire, 1642-Londres, 1727). Muerto


su padre antes de su nacim iento, su m adre cas en segundas nupcias con un reve
rendo, poco apreciado por N ew ton, pero que le dejara una sustanciosa herencia.
En 1661 fue adm itido en Cam bridge, donde estudi filosofa y, por su cuenta, le
yes experim entales de la naturaleza. A esta poca pertenece la fam osa ancdota de
la cada de la m anzana, relacionada con su posterior descubrim iento de la ley de
la gravedad. Isaac Newton llev a cabo sus estudios en el Trinily College de C am
bridge, bajo la direccin de J, Barrow, insigne m atem tico que, despus de que su
genial alum no descubriese las leyes de la gravitacin universal 1667 le cedi
espontneam ente su ctedra. Por entonces, realiz el im portante descubrim iento
de la frm ula para el desarrollo de la potencia de un binom io. L os dcscubrim ien-
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 277

aplicada, ptica y teora del calor y de la luz, diseo de instrumen


tos cientficos, codificacin de la dinmica y formulacin de los
conceptos bsicos del tema, invencin del concepto de masa (con
cepto esencial de la fsica), descubrimiento de la ley de la gravita
cin universal y elaboracin de un nuevo sistema sobre esa base,
formulacin de la teora gravitacional de las mareas. Las contribu
ciones de Newton cubrieron, pues, una gama muy amplia de fen
menos naturales. A partir de 1665, cuando slo tena 23 aos, New
ton desarroll los principios de la mecnica, formul la ley de la
gravitacin universal, separ la luz blanca en sus colores constitu
yentes e invent el clculo diferencial e integral. Demostr que tan

tos m atem ticos no parecan tener inters en s mismos para Newton (por ejemplo,
no public basta 1771 sus im portantes estudios sobre las series infinitas), sino
com o herram ienta para el conocim iento de la Naturaleza; en sus clases prefiri ha
blar de ptica. En 1671, se convirti en m iem bro de la Royal Society, de la que lle
g a ser presidente en 1703. Esta institucin lo haba aceptado com o m iem bro d e
bido a su form ulacin sobre el carcter com puesto de la luz, que l dem ostr
m ediante la descom posicin en colores de un rayo de luz que atraviesa un prisma
ptico. Esta teora le dio celebridad y lo envolvi tam bin en agrias polm icas, so
bre todo con el fsico R o b en H ooke, que retrasaron la publicacin de su Oplica
(1704). Newton volvi a refugiarse en la soledad de sus estudios de alquim ia y en
la Biblia; quera dem ostrar que Dios est en la N aturaleza, que sta no era slo
m ateria y m ovim iento com o queran los cartesianos. A lrededor de 1680, al recu
perarse el inters por los tem as astronm icos y al abrirse cam ino en los ambientes
cientficos la idea de la gravitacin, Newton volvi a referirse a dichos temas. Por
otra parte, anim ado por Edm ond Malley, revis y public, en 1687 los Philoso-
phiae Nantrais Principia Marheniatica. (Los principios m atem ticos de la filoso
fa natural). La obra, cuyo presupuesto m etodolgico consiste en la reduccin de
los fenm enos de m ovim iento a datos cuantitativos y m ensurables, tom como
punto de partida una exposicin de las nociones fundam entales de la mecnica ra
cional (masa, cantidad de m ovim iento, inercia, fuerza aplicada, fuerza centrpeta,
tiem po y espacio absolutos y relativos), y elabor basndose en estas nocio
nes los axiom as o leyes del m ovim iento, que ya haban form ulado asim ism o
Galileo y D escartes (principio de inercia, principio de com posicin de las fuerzas,
principio de igualdad entre accin y reaccin). En 1703, al m orir H ooke, Newton
fue nom brado presidente de la Royal Society y, desde ese cargo, ejerci hasta su
m uerte una autntica dictadura cultural sobre el m undo cientfico britnico. En
1704 pudo finalm ente publicar su ptica. D urante los ltim os aos de su vida,
Newton estuvo en el centro de diversas controversias, entre las cuales hay que
mencionar la que mantuvo con Leibniz acerca de la prioridad en el descubrim ien
to del clculo infinitesimal.
278 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

to las leyes de Kepler sobre el movimiento planetario como los des


cubrimientos de Galiieo sobre la cada de los cuerpos se deducen
de la segunda ley del movimiento (segunda ley de Newton) combi
nada con la ley de la gravitacin. Newton tambin logr explicar el
efecto de la Luna sobre las mareas, as como la precesin de los
equinoccios. Tambin efectu estudios sobre el calor, la teora de la
materia, la alquimia, la cronologa, la interpretacin de las Sagra
das Escrituras y otros temas. La magnitud de sus inquietudes inte
lectuales causa asombro.
La contribucin newtoniana en matemticas tuvo dos aspectos:
la invencin del clculo infinitesimal (honor que comparte con
Leibniz) y la aplicacin de la matemtica a la fsica y a ia astrono
ma. Desde luego que tuvo grandes precursores en el arte de desa
rrollar la filosofa natural mediante principios matemticos: Stevin,
Galiieo, Kepler, Wallis, Hooke, Huygens. En este sentido, su fsica
no fue una creacin absolutamente nueva, sino la culminacin de
un esfuerzo realizado por muchos autores que se remonta a los al
bores de la revolucin cientfica. Sin embargo, la comparacin ms
superficial de los Principia con la Astronoma Nova de Kepler, las
Dos nuevas ciencias de Galiieo, la Mecnica de Wallis, las obras de
Huygens sobre el reloj de pndulo, etc., muestra una diferencia de
varios rdenes de magnitud en cuanto a profundidad, envergadura
y tcnica .
Desde el punto de vista filosfico, hay que subrayar ante todo
la diversidad de procedencias de los elementos que componen.la
cultura newtoniana: la metafsica racionalista, la concepcin ato
mista antigua y moderna, pero tambin el platonismo cristiano, la
tradicin hermtica y la alqumca. Sin embargo, resulta especial
mente importante su definicin del mtodo cientfico: reiterando en
ciertos aspectos el enlace establecido por Galiieo entre induccin
y deduccin, dicho mtodo consiste en una especie de sntesis en
tre indagacin experimental, por una parte, considerada como Ja
base de la investigacin, y razonamiento matemtico, por otra. No
obstante, a diferencia de Galiieo, las matemticas no son conside
radas como algo que refleja la esencia ltima de lo real, sino como

35. C o h n , I.B.: Revolucin en la ciencia, G edsa, B arcelona, 1989, p. 151;


cd. or.: Harvard Univ. Press.
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 279

un instrumento, un lenguaje, lo cual permite extraer de los fe


nmenos las leyes que los regulan.
Adems de los antecedentes ya sealados habr que apuntar la
influencia sobre Newton de los neoplatnicos de Cambridge, que se
oponan a los puntos de vista cartesianos postulando la intervencin
continua de Dios sobre la materia para dar cuenta del movimiento.
La nocin newtoniana de gravedad no hubiera podido fraguarse
dentro de la ortodoxia mecanicista que negaba la accin a distancia.
Por supuesto, se puede intentar una explicacin mecanicista de la
gravedad, pero este camino, tras muchos esfuerzos, fue abandonado
por Newton, que parece ser que la concibi, ms bien, como una
manifestacin de.la accin directa de Dios sobre el mundo.
Los Principia constituyen un libro extraordinario en varios ni
veles. En primer lugar, presenta resultados originales en matemti
ca pura (teora de lmites y geometra de las secciones cnicas),
desarrolla los conceptos fundamentales de la dinmica (masa, mo
mento, fuerza), formula sus leyes principales (las tres leyes del mo
vimiento) y demuestra la importancia dinmica de las tres leyes del
movimiento planetario de Kepler y la conclusin experimental de
Galileo de que dos cuerpos de peso desigual caern en cada libre
(en el mismo lugar de la Tierra) con aceleraciones y velocidades
idnticas. Desarrolla las leyes del movimiento curvilneo, el estudio
del pndulo y la naturaleza de los movimientos en una superficie y
demuestra cmo tratar el movimiento de partculas en campos de
fuerza continuamente variables. Tambin indica la manera de anali
zar el movimiento ondulatorio y estudia los movimientos de los
cuerpos en medios resistentes. En el libro tercero, expone su siste
ma del Universo, regulado por la accin de una fuerza general la
gravedad una de sus consecuencias es el familiar peso terrestre.
Buena parte de la obra trata de las rbitas de los planetas y sus sat
lites, los movimientos y trayectorias de los cometas y las mareas
ocenicas. En 1713, con la publicacin de la segunda edicin de su
obra, Newton aadir el Escolio general, en el cual se referir nue
vamente a las cuestiones de mtodo y en particular revelar los
slidos componentes religiosos de su pensamiento.
La complejidad matemtica de los Principia es considerable.
No es, pues, en absoluto factible una aproximacin a sus recursos
tcnicos, demostraciones y aplicaciones dentro de una obra como la
280 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

presente. De modo que nuestro objetivo en este punto ser que ei


lector conozca los enunciados de las definiciones, de las tres leyes
del movimiento y de la ley de gravitacin universal y comprenda
conceptualmente el contenido de las mismas y la enorme importan
cia que han tenido en el desarrollo posterior de la ciencia. Los Prin
cipia de Newton comienzan con un conjunto de definiciones se
guido de axiomas o leyes del movimiento, de las cuales las dos
primeras corresponden aproximadamente a las dos primeras leyes
de la naturaleza de Descartes. Aparentemente, Newton transform
las regid ae quaedam si ve ieges naturae cartesianas en sus axi oma
ta sive legas motits. Redujo el sistema de la mecnica racional a
tres axiomas o leyes del movimiento:
a) La primera de ellas afirma que un cuerpo permanece en re
poso o estado de movimiento rectilneo y uniforme siempre y cuan
do no acte sobre l fuerza alguna. Obsrvese que la fuerza ha de
ser externa. En general, un cuerpo no ejerce una fuerza sobre s
mismo. La tendencia de un cuerpo a mantenerse en reposo o en
movimiento a velocidad constante se llama inercia. La inercia est
relacionada con la masa, que es la cantidad de materia de un cuer
po. La unidad de masa es el kilogramo.
b) La segunda ley de Newton afirma que la fuerza resultante
ejercida sobre un cuerpo es directamente proporcional a la acelera
cin producida por la fuerza. La unidad de fuerza es el newton, que
se define como la fuerza que, actuando sobre un cuerpo de 1 kg de
masa, produce una aceleracin de 1 m s 2 La masa de un cuerpo se
confunde a menudo con su peso. La masa es la cantidad de materia
de un cuerpo, mientras que el peso es la fuerza de gravedad que ac
ta sobre el cuerpo, y vara con su ubicacin. As, un cuerpo tendr
la misma masa en la Luna que en la Tierra, pero su peso en la Luna
ser menor que en la Tierra, pues la fuerza de gravedad en la Luna
es aproximadamente un sexto que en la Tierra.
Esta segunda ley postula que la variacin de la cantidad de
movimiento de un cuerpo (lo que ahora se llama momento, esto
es, el producto de la masa por la velocidad) es proporcional a la
fuerza que acta sobre l. Por lo tanto, la variacin de la cantidad
de movimiento puede deberse, bien a una variacin de la masa, bien,
a la de la velocidad o a la de ambas a la vez. Sin embargo, cuando
la masa es una propiedad intrnseca e invariable del objeto, resulta
L a r e v o lu c i n c ie n tf ic a 281

que dicha modificacin es resultado de la variacin de la velocidad,


es decir, la aceleracin, con lo que la formulacin de la segunda ley
de Newton se reduce a la famosa expresin de F = m a, donde F
es la fuerza, m la masa del objeto y a la aceleracin que expe
rimenta por la accin de la fuerza. Dado que a tiene carcter vec
torial y m es un escalar, la fuerza debe tener forzosamente carc
ter vectorial.
c) Finalmente, la tercera ley de Newton (o principio de accin
y reaccin) afirma que si un cuerpo ejerce una fuerza sobre otro
(accin), ste ejerce a su vez la misma fuerza, pero de sentido con
trario (reaccin), sobre el primero. En otras plabras: no puede exis
tir por s misma una sola fuerza aislada, sino que existe siempre
una fuerza simtrica resultante. Un ejemplo de este principio son
los cohetes, cuyos potentes motores queman el combustible y los
expulsan por las toberas a gran velocidad hacia el exterior. Esto da
lugar a un empuje (accin) que produce una reaccin (fuerza igual
pero de sentido contrario) que hace que el cohete avance. Cuando
dicha reaccin supera la fuerza de atraccin de la Tierra sobre l, el
cohete inicia el vuelo. El principio de conservacin del momento,
que se sigue de esta tercera ley, afirma que, cuando dos cuerpos in
teractan, el momento total antes del impacto es el mismo que el
momento total despus del impacto. As, el total de los componen
tes del momento en cualquier direccin, antes y despus de la inte
raccin, son iguales.
El posterior desarrollo de la fsica debe mucho a las leyes del
movimiento o leyes de Newton especialmente a la segunda, que
afirma que la fuerza necesaria para acelerar un objeto es igual a su
masa multiplicada por su aceleracin. Si se conocen la posicin y
velocidad iniciales de un cuerpo, as como la fuerza aplicada, es
posible calcular las posiciones y velocidades posteriores aunque la
fuerza cambie con el tiempo o la posicin; en esos casos es necesa
rio aplicar el clculo infinitesimal de Newton. La segunda ley del
movimiento tambin contiene otro aspecto importante: todos los
cuerpos tienen una propiedad intrnseca, su masa inercial, que in
fluye en su movimiento. Cuanto mayor es esa masa, menor es la
aceleracin que adquiere cuando se aplica una fuerza determinada
sobre el cuerpo. Hoy sabemos que esta ley es vlida siempre que el
cuerpo no sea extremadamente pequeo, grande o rpido. La terce
ra ley de Newton, que afirma que a cada fuerza de accin corres
282 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

ponde una fuerza de reaccin igual y opuesta, podra expresarse


en trminos modernos como que todas las fuerzas entre partculas
se producen en pares de sentido opuesto, aunque no necesariamen
te situados a lo largo de la lnea que une las partculas.
Ms adelante, Newton pasa a un tratamiento general de las leyes
de la dinmica y, finalmente, en su ltimo libro, despus de una sec
cin de carcter metodolgico titulada Regulae philosophandi, a la
presentacin del sistema del mundo. La contribucin ms espec
fica de Newton a la descripcin de las fuerzas de la naturaleza fue la
explicacin de la fuerza de la gravedad. Newton afirm que toda
partcula del Universo atrae a toda otra partcula con una fuerza que
es directamente proporcional al producto de sus masas e inversa
mente proporcional al cuadrado de su distancia. La constante de
proporcionalidad se representa por G y se conoce como la constan
te de la gravedad. Dentro del esquema propio de la ley de la gravi
tacin, que se configura como ley suprema del Universo, Newton
est en condiciones de estructurar y explicar una serie muy amplia
de fenmenos, otorgando carcter unitario y coherencia al sistema
copemicano y logrando tambin resolver gran cantidad de cuestio
nes fsicas y astronmicas hasta entonces sin respuesta adecuada
(como, por ejemplo, la explicacin del fenmeno de los cometas y
la teora de las mareas).
En la actualidad, los cientficos saben que slo hay otras tres
fuerzas, adems de la gravedad, que originan todas las propiedades
y actividades observadas en el Universo; el electromagnetismo, la
llamada interaccin nuclear fuerte (que mantiene unidos los proto
nes y neutrones en los ncleos atmicos) y la interaccin nuclear
dbil (o interaccin dbil) entre algunas de las partculas elementa
les, que explica el fenmeno de la radiactividad. La comprensin
del concepto de fuerza se remonta a la ley de la gravitacin univer
sal. La fuerza gravitatoria rige el movimiento de los planetas alrede
dor del Sol y de los objetos en el campo gravitatorio terrestre; tam
bin es responsable del colapso gravitacional que, segn se cree,
constituye el estado final del ciclo vital de las estrellas masivas y es
la causa de muchos fenmenos astrofsicos.
Una de las observaciones ms importantes de la fsica es que la
masa gravitacional de un cuerpo (que es el origen de la fuerza gra
vitatoria que existe entre el cuerpo y otros cuerpos) es igual a su
L u re v o lu c i n c ie n tf ic a 283

masa inercial, la propiedad que determina el movimiento del cuerpo


en respuesta a cualquier fuerza ejercida sobre l. Esta equivalencia,
confirmada experimentalmente con gran precisin (se ha demostra
do que, en caso de existir alguna diferencia entre ambas masas, es
menor de 10IJ), lleva implcito el principio de proporcionalidad:
cuando un cuerpo tiene una masa gravtacional dos veces mayor que
otro, su masa inercia 1 tambin es dos veces mayor. Esto explica la
observacin de Galileo realizada con anterioridad a la formula
cin de las leyes de Newton de que todos los cuerpos caen con la
misma aceleracin independientemente de su masa: aunque los
cuerpos ms pesados experimentan una fuerza gravitatoria mayor,
su mayor masa inercial disminuye en un factor igual a la aceleracin
por unidad de fuerza, por lo que la aceleracin total es la misma que
en un cuerpo ms ligero. Sin embargo, el significado pleno de esta
equivalencia entre las masas gravtacional e inercial no se apreci
hasta que Albert Einstein enunci la teora de la relatividad general.
Einstein se dio cuenta de que esta equivalencia tena una implica
cin adicional: la equivalencia de un campo gravitatorio y un siste
ma de referencia acelerado.
A pesar de su importancia macroscpica, la fuerza de la grave
dad es tan dbil que un cuerpo tiene que poseer una masa enorme
para que su influencia sobre otro cuerpo resulte apreciable. Por eso,
la ley de la gravitacin universal se dedujo de las observaciones del
movimiento de ios planetas mucho antes de que pudiera compro
barse de forma experimental. Esto sucedi en 1771, cuando el fsi
co y qumico britnico Henry Cavendish confirm la ley utilizando
grandes esferas de plomo para atraer pequeas masas unidas a un
pndulo de torsin. A partir de esas medidas, Cavendish tambin
dedujo la masa y la densidad de la Tierra.
Bernard Cohn, de la Universidad de Harvard, uno de los me
jores especialistas en Newton, sostiene que lo caracterstico de la
revolucin newtoniana es lo que l denomina estilo de Newton.
La idea fundamental es que se establece una jerarqua entre los di
versos aspectos de los problemas, lo cual permite estudiarlos por
separado: por una parte, los aspectos matemticos; por otra, la apli
cacin de las matemticas a los fenmenos reales; por fin, el estu
dio de las causas de los fenmenos. Por tanto, se distinguen tres fa
ses -que se refieren a problemas relacionados entre s, pero que
pueden estudiarse con cierta independencia. En primer lugar, se
284 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

construye un sistema idealizado que puede someterse a tratamiento


matemtico, y se efectan las demostraciones correspondientes. En
segundo lugar, y tomando como base los resultados de la primera
fase, se estudia cmo corresponden las construcciones tericas con
los resultados experimentales. En tercer lugar, se determinan las
causas de los fenmenos considerados.
El sistema idealizado que se construye es un modelo que se re
fiere a la realidad, pero no es una simple fotografa de ella. Se as
lan algunos aspectos dejando otros fuera de consideracin, y se
construyen conceptos tericos. En la mecnica de Newton, el siste
ma ideal est formado por puntos dotados de masa y sometidos a
fuerzas. El Sol, la Tierra, la Luna y las piedras quedan despojados
de sus cualidades habituales y pasan a ser puntos con una determi
nada masa que ejercen fuerzas mutuas de atraccin. Esto no vale
para afrontar cualquier problema, pero funciona bien en la astrono
ma, por ejemplo, donde la fuerza que prevalece es la gravedad de
bida a las masas, y pueden ignorarse otros aspectos-1fi.
Las teoras han de estar de acuerdo con los fenmenos reales.
Esto exige un proceso de tanteo y correcciones hasta que se consi
gue ese acuerdo. Nada garantiza de antemano que las hiptesis ha
yan de concordar con los hechos, y, por eso, es indispensable el re
curso a la experimentacin. Newton mostr que,una gran variedad
de fenmenos, que se refieren tanto al movimiento de los cuerpos
terrestres como al de los planetas, se explican mediante su teora de
la gravedad. Por primera vez en la historia, se estableci una ley
bsica que gobierna muchos fenmenos diferentes. Este descubri
miento fue posible gracias a las dos primeras fases del mtodo: sin
una teora matemtica aplicada a los fenmenos implicados, no se
hubiese podido formular la ley de la gravitacin.
Cuando lleg a este punto, Newton afirm su famoso dicho:
Hypotheses non fingo (no formulo hiptesis), que a veces se ha
interpretado como si la ciencia debiera prescindir de cualquier tipo
de hiptesis, limitndose a constatar los hechos. Sin embargo, la
ciencia avanza gracias a la formulacin de hiptesis nuevas, y
Newton no slo lo saba, sino que lo hizo mejor que nadie. Lo que

36. Cfr. C o h n , I.B.: Revolucin en la ciencia, op. cit pp. 154-157.


L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 285

New ton pretenda decir es que no conoca lacausam s profunda de


la gravitacin, y que no tena fundamentos que le permitieran pro
poner una explicacin o hiptesis sobre ese tema. A este propsito,
la situacin contina siendo bsicamente la misma al cabo de 300
aos: aunque la fuerza de la gravedad fue la primera que se estudi
de modo cientfico, sigue siendo la ms difcil de encuadrar en las
modernas teoras de la fsica. La ciencia experimental sigue utili
zando el mtodo descrito, si bien, se utilizan ahora teoras matem
ticas e instalaciones experimentales mucho ms complejas que las
existentes en la poca de Newton.

6.4. L a s m a t e m t ic a s d e l a E d a d M o d e r n a

Aunque el final del perodo medieval fue testigo de importan


tes estudios matemticos sobre problemas del infinito por autores
como Nicols Oresme, no fue hasta principios del siglo XVI cuan
do se hizo un descubrimiento matemtico de trascendencia en Oc
cidente. Era una frmula algebraica para la resolucin de las ecua
ciones de tercer y cuarto grado, y fue publicado en 1545 por el
matemtico italiano Gerolamo Cardano en su Ars magna. Este ha
llazgo llev a los matemticos a interesarse por los nmeros com
plejos y estimul la bsqueda de soluciones similares para ecuacio
nes de quinto grado y superior. Fue esta bsqueda la que, a su vez,
gener los primeros trabajos sobre la teora de grupos a finales del
siglo XVIII y la teora de ecuaciones de! matemtico francs va-
riste Galois a principios del XIX.
Los europeos dominaron el desarrollo de las matemticas des
pus del Renacimiento. Durante el siglo XVI se empezaron a utili
zar los modernos signos matemticos y algebraicos. El matemtico
francs Frangois Vite llev a cabo importantes estudios sobre la
resolucin de ecuaciones. La utilizacin de letras no slo en lge
bra, sino tambin en trigonometra, y no slo para las cantidades
conocidas, sino tambin para las desconocidas, favoreci la rapidez
de los clculos. Sus escritos ejercieron gran influencia en muchos
matemticos del siglo posterior, incluyendo a Pierre de Fermat en
Francia e Isaac Newton en Inglaterra. Asimismo, contribuy a este
avance Simn Stevin, al introducir los decimales.
286 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

Durante el siglo XVII tuvieron lugar los ms importantes avan


ces en las matemticas desde la era de Arqumedes y Apolonio. El
siglo comenz con el descubrimiento de los logaritmos por el ma
temtico escocs John Napier; su gran utilidad llev al astrnomo
francs Pierre Simn Laplace a decir, dos siglos ms tarde, que Na
pier, al reducir el trabajo de los astrnomos a la mitad, les haba du
plicado la vida. La ciencia de la teora de nmeros, que haba per
manecido aletargada desde la poca medieval, es un buen ejemplo
de los avances conseguidos en el siglo XVII basndose en los estu
dios de la antigedad clsica. La obra Las aritmticas de Diofante
ayud a Fermat a realizar importantes descubrimientos en la teora
de nmeros. Su conjetura ms destacada en este campo fue que no
existen soluciones de la ecuacin a" + bn = c" con a, b y c enteros
positivos si n es mayor que 2. Esta conjetura, conocida como lti
mo teorema de Fermat, ha generado gran cantidad de trabajos en el
lgebra y la teora de nmeros.
En geometra pura, dos importantes acontecimientos ocurrieron
en este siglo. El primero fue la publicacin, en el Discurso del m
todo (1637) de Descartes, de su descubrimiento de la geometra ana
ltica, que mostraba cmo utilizar el lgebra (desarrollada desde el
Renacimiento) para investigar la geometra de las curvas (Fermat
haba hecho el mismo descubrimiento pero no lo public). El Dis
curso del mtodo, junto con una serie de pequeos tratados con los
que fue publicado, ayud y fundament los trabajos matemticos de
Isaac Newton hacia 1660. El segundo acontecimiento que afect a
la geometra fue la publicacin, por el ingeniero francs Grard De-
sargues, de su descubrimiento de la geometra proyectiva en 1639.
Aunque este trabajo fue alabado por Descartes y por el cientfico y
filsofo francs Blaise Pascal, su terminologa excntrica y el gran
entusiasmo que haba causado la aparicin de la geometra analtica
retras el desarrollo de sus ideas hasta principios del siglo XIX, con
los trabajos del matemtico francs Jean Vctor Poncelet.
Otro avance importante en las matemticas del siglo XVII fue
la aparicin de la teora de la probabilidad a partir de la correspon
dencia entre Pascal y Fermat sobre un problema presente en los
juegos de azar, el llamado problema de puntos. Este trabajo no fue
publicado, pero llev al cientfico holands Christiaan Huygens a
escribir un pequeo folleto sobre probabilidad en juegos con dados,
L a r e v o lu c i n c ie n tf ic a 287

que fue publicado en el Ars coniectandl (1713) del matemtico sui


zo Jacques Bemoulli. Tamo Bemoul como el francs Abraham De
Moi vre, en su Doctrina del azar de 1718, utilizaron el recin des-
cubierto clculo para avanzar rpidamente en su teora, que para
entonces tena grandes aplicaciones en pujantes compaas de se
guros.
Sin embargo, el acontecimiento matemtico ms importante del
siglo XVI fue, sin lugar a dudas, el descubrimiento por parte de
Newton de los clculos diferencial e integral, entre 1664 y 1666.
Newton se bas en los trabajos anteriores de dos compatriotas,
John Wallis e Isaac Barrow, as como en los estudios de otros ma
temticos europeos como Descartes, Francesco Bonaventura Cava-
lieri, Johann van Waveren Hudde y Giles Personne de Roberval.
Unos ocho aos ms tarde, el alemn Gottfried Wilhelm Leibniz
descubri tambin el clculo y fue el primero en publicarlo, en
1684 y 1686. El sistema de notacin de Leibniz es el que se usa hoy
en el clculo.

6.5. L a QUMICA MODERNA

Durante los siglos XIII y XV, la influencia de Aristteles sobre


todas las ramas del pensamiento cientfico empez a debilitarse. La
observacin del comportamiento de la materia arroj dudas sobre
las explicaciones relativamente simples que Aristteles haba pro
porcionado; estas dudas se expandieron con rapidez despus de la
invencin (en torno al 1450) de la imprenta con tipos mviles. Des
pus del 1500 aparecieron cada vez ms trabajos acadmicos, as
como trabajos dedicados a la tecnologa. El resultado de este saber
creciente se hizo ms visible en el siglo XVI.
Entre los libros ms influyentes que aparecieron en esa poca,
haba trabajos prcticos sobre minera y metalurgia. Esos tratados
dedicaban mucho espacio a la extraccin de los metales valiosos de
las menas, trabajo que requera el uso de una balanza o una escala
de laboratorio y el desarrollo de mtodos cuantitativos. Los espe
cialistas de otras reas, especialmente de medicina, empezaron a
reconocer la necesidad de una mayor precisin. Los mdicos, algu
nos de los cuales eran alquimistas, necesitaban saber el peso o vo
288 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

lumen exacto de la dosis que administraban. As, empezaron a uti


lizar mtodos qumicos para preparar medicinas.
Esos mtodos fueron promovidos enrgicamente por el excn
trico mdico suizo Theophrastus von Hohenhim, conocido como
Paracelso. Al crecer en una regin minera, se haba familiarizado
con las propiedades de los metales y sus compuestos, que segn l
eran superiores a los remedios de hierbas utilizados por los mdicos
ortodoxos. Paracelso pas la mayor parte de su vida disputando vio
lentamente con los mdicos de la poca, y en el proceso fund la
ciencia de la iatroqumica (uso de medicinas qumicas), precursora
de la farmacologa. l y sus seguidores descubrieron muchos com
puestos y reacciones qumicas. Modific la vieja teora del mercu
rio-azufre sobre la composicin de los metales, aadiendo un tercer
componente, la sal, la parte terrestre de todas las sustancias. Decla
r que cuando la madera arde lo que se quema es azufre, lo que se
evapora es mercurio y lo que se convierte en cenizas es sal. Al
igual que con la teora del azufre-mercurio, se refera a los princi
pios, no a las sustancias materiales que responden a esos nombres.
Su hincapi en el azufre combustible fue importante para el desarro
llo posterior de la qumica. Los iatroqumicos que seguan a Paracel
so modificaron parte de sus ideas ms extravagantes y combinaron
las frmulas de l con las suyas propias para preparar remedios qu
micos. A finales del siglo XVI, Andreas Libavius public su Aiche-
mia, que organizaba el saber de los iatroqumicos y que se conside
ra a menudo como el primer libro de qumica.
En la primera mitad del siglo XVII, empezaron a estudiar expe
rimentalmente las reacciones qumicas, no porque fueran tiles en
otras disciplinas, sino ms bien por razones propias. Jan Baptista
van Helmont, mdico que dej la prctica de la medicina para de
dicarse al estudio de la qumica, utiliz la balanza en un experi
mento para demostrar que una cantidad definida de arena poda ser
fundida con un exceso de lcali formando vidrio, soluble y, cuando
este producto era tratado con cido, regeneraba la cantidad original
de arena (slice). Esos fueron los fundamentos de la ley de conser
vacin de la masa. Van Helmont demostr tambin que en ciertas
reacciones se liberaba un fluido areo. A esta sustancia la llam
gas. As se demostr que exista un nuevo tipo de sustancias con
propiedades fsicas particulares.
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 289

En el siglo XVI los experimentos descubrieron cmo crear un


vaco, algo que Aristteles haba declarado imposible. Esto atrajo
la atencin sobre la antigua teora de Demcrito, que haba supues
to que los tomos se movan en un vaco. El filsofo y matemtico
francs Ren Descartes y sus seguidores desarrollaron una visin
mecnica de la materia en la que el tamao, la forma y el movi
miento de las partculas diminutas explicaban todos los fenmenos
observados. La mayora de los iatroqumicos y filsofos naturales
de la poca suponan que los gases no tenan propiedades qumicas,
de aqu que su atencin se centrara en su comportamiento fsico.
Comenz a desarrollarse una teora cintico-molecular de los ga
ses. En esta direccin fueron notables los experimentos del qumi
co fsico britnico Robert Boyle, cuyos estudios sobre el muelle
de aire (elasticidad) condujeron a lo que se conoce como ley de
Boyle, una generalizacin de la relacin inversa entre la presin y
el volumen de los gases.
Mientras muchos filsofos naturales especulaban sobre las leyes
matemticas, los primeros qumicos intentaban utilizar en el labora
torio las teoras qumicas para explicar las reacciones reales que ob
servaban. Los iatroqumicos ponan especial atencin en el azufre y
en las teoras de Paracelso. En la segunda mitad del siglo XVII, el
mdico, economista y qumico alemn Johann Joachim Becher
construy un sistema qumico en torno a su principio. Becher anot
que cuando la materia orgnica arda, pareca que un material vol
til sala de la sustancia. Su discpulo Georg Ernst Stahl, hizo de ste
el punto central de una teora que sobrevivi en los crculos qumi
cos durante casi un siglo.
Stahl supuso que cuando algo arda, su parte combustible era
expulsada al aire. A esta parte la llam flogisto, de la palabra
griega flogists inflamable. La oxidacin de los metales era an
loga a la combustin y por tanto supona prdida de flogisto. Las
plantas absorban el flogisto del aire, por lo que eran ricas en l. Al
calentar las escorias (u xidos) de los metales con carbn de lea,
se les restitua el flogisto. As dedujo que la escoria era un elemen
to y el metal un compuesto. Esta teora es casi exactamente la con
traria al concepto moderno de oxidacin-reduccin, pero implica la
transformacin cclica de una sustancia (aunque fuera en sentido
inverso), y poda explicar algunos de los fenmenos observados.
290 H i s t o r i a b s i c a d e la c i e n c i a

Sin embargo, recientes estudios de la literatura qumica de la po


ca muestran que la explicacin del flogisto no tuvo mucha influen
cia entre los qumicos hasta que fue recuperada por el qumico An-
toine Laurent de Lavoisier, en el ltimo cuarto del siglo XVIII.

6 .6 . L a MEDICINA MODERNA

Durante el Renacimiento no se produjo un cambio abrupto en


el pensamiento mdico, pero se acentu la crtica hacia Galeno y
los arabistas y hubo un resurgimiento de las doctrinas de Hipcra
tes. Los artistas del Renacimiento volvieron al estudio de la anato
ma humana, los msculos en especial, para retratar mejor el cuer
po humano. Leonardo da Vinci realiz destacados y precisos
dibujos anatmicos basados en la diseccin del cuerpo humano.
Por desgracia, su trabajo, en su mayor parte ignorado durante si
glos, ejerci poco efecto en su poca.
En cambio, la publicacin en 1543 del tratado de anatoma De
Hionani Corporis Fabrica, obra del anatomista belga Andrea Vesa-
lio (1514-1564), fue un hito en la historia mdica. Demostr de ma
nera evidente centenares de errores de la anatoma de Galeno junto
a su contemporneo Gabriel Falopio, quien descubri las trompas
uterinas que desde entonces llevan su nombre, y el tmpano; adems
diagnostic enfermedades del odo, de los conductos lacrimales y de
las trompas de Falopio. El mdico espaol Miguel Servet refut
tambin a Galeno, y fue el primero en describir de forma correcta el
crculo menor de la sangre y en explicar la digestin como fuente de
energa corporal. Durante su tormentosa carrera, el mdico y alqui
mista suizo Paracelso (1493-1541), fundador de la farmacoterapia,
rompi con los tratados clsicos sobre medicina de su poca, con
sus lecturas en alemn y no en latn y el descubrimiento de nuevos
remedios qumicos. Ambroise Par (1517-1590), el cirujano fran
cs, facilit la amputacin quirrgica gracias al uso del frceps y de
la ligadura, en lugar de la cauterizacin para frenar la hemorragia.
El mdico y poeta italiano Girolamo Fracastoro (1484-1553),
tambin llamado el padre de la epidemiologa cientfica, demostr
el carcter especfico de las fiebres y descubri el tifus; el trmino
sfilis, otorgado a la virulenta enfermedad que devastaba Europa,
L a re v o lu c i n c ie n tf ic a 291

procede de su famoso poema Sfilis sive morbus gallicits (La sfilis


o mal de los galos, 1530). A l se le atribuye la teora de que las en
fermedades infecciosas se trasmiten por contagio de grmenes in
visibles capaces de autorreproducirse, y es el precursor de las teo
ras bacteriolgicas modernas.
La combinacin de la anatoma vesaliana con e! reciente inte
rs por la maquinara (bombas, vlvulas, etc.), origin la nueva fi
siologa experimental, obra de William Harvey (1578-1677). Este
descubri el movimiento circular de la sangre, lo que constituye el
principal acontecimiento mdico del siglo XVII. Su libro De Motu
Coris (Sobre el movimiento del corazn) muestra que el cuerpo
humano puede ser asimilado a una mquina hidrulica, y concibe,
por influencia del sistema copernicano, el corazn como el centro
del cuerpo.
Una contribucin aadida para el estudio de la fisiologa la pro
porcion la invencin del microscopio. El holands Antn van Le-
euwenhoek (1632-1723) demostr el valor de estos instrumentos
fundamentales para la investigacin, al usarlos para estudiar las c
lulas sanguneas, los espermatozoides e, incluso, los microbios.
L a cien cia ilu strad a

I n t r o d u c c i n

La ilustracin, en sentido propio, designa tanto un perodo de la


historia europea que coincide aproximadamente con el siglo XVIII,
como la orientacin cultural y la evolucin genearal de las ideas que
se manifestaron en tal perodo. El nombre mismo de Ilustracin
pretenda sealar la oposicin frente a la Edad Oscura representa
da por la Edad Media. Se.subrayaba, con un tinte optimista, la capa
cidad de la razn y de la experiencia para hacer frente a todo tipo de
problemas, desbrozando previamente el campo de los conocimien
tos tradicionales que se revelen ilusorios, analizando e impugnando
leyes, costumbres, instituciones, pero, sobre todo, desenmascarando
la ms poderosa y omnipresente de las ilusiones, la religin. sta
queda reducida a un denominador comn natural de tipo desta o, en
las versiones ms radicales, identificada con la supersticin.
La Ilustracin tuvo sus races en Inglaterra y su patria ideal en
Francia, desde donde se difundi luego a Italia y a Alemania. En
este pas, Kant suele ser considerado como uno de los principales
exponentes de la nueva mentalidad. Una de las principales realiza
ciones de la Ilustracin francesa fue la Enciclopedia, editada por
Diderot y D Alembert, entre cuyos colaboradores se contaban
el barn D Holbach, Montesquieu, Rousseau y Voltaire. Tuvo que
afrontar una serie de prohibiciones por su tono marcadamente anti
clerical, pero fue publicada finalmente en 1772, con un total de 28
volmenes. Aunque las ideas de la Ilustracin se centraban en tor
no a la naturaleza humana y a la sociedad, se encontraban influidas
294 Historia bsica de a ciencia

por el gran desarrollo alcanzado por la ciencia experimental, que


pareca proporcionar una base firme a la supuesta mayora de edad
que la humanidad habra alcanzado, basndose en la razn para
conseguir su emancipacin definitiva. A medida que se afianz el
progreso cientfico, adquiri mayor fuerza el cientificismo, que
consideraba la ciencia como el nico conocimiento vlido o como
modelo de todo conocimiento.
Sin duda, en la Ilustracin se destacaron valores positivos que,
de hecho, se desarrollaron en Occidente gracias, en buena parte, a la
influencia del cristianismo: ste es el caso, por ejemplo, de la frater
nidad entre todos los hombres, de la igualdad radical entre ellos, de
la dignidad de la persona, con la consiguiente afirmacin de la con
ciencia y de la libertad, y del valor de la ciencia experimental, en
cuyo desarrollo tambin influyeron las ideas cristianas sobre la ra
cionalidad del mundo y la capacidad humana para conocerlo, como
hemos probado ms arriba. Sin embargo, la oposicin al cristianis
mo provoc que esos valores se presentaran como independientes
de la religin e incluso como opuestos a ella, y que los malentendi
dos en tomo a la relacin entre ciencia y religin se multiplicaran.
Es evidente, como se ha establecido ms arriba, que no podre
mos tratar la historia de todas las ciencias en todas las pocas.
Dado que hay que elegir, hemos procurado atender en cada mo
mento a aquellas disciplinas ms activas, que estn sufriendo un
cambio terico y metodolgico ms marcado y que presentan mas
elementos de inters para el historiador de la ciencia. Durante el si
glo XVIII continu el desarrollo de las matemticas y de la fsica;
tambin se produjeron avances notables en biologa y en medicina.
Sin embargo, se puede afirmar que la ciencia que se vio ms modi
ficada en este tiempo, la que sufri una autntica transformacin te
rica, fue la qumica. Si el cambio producido en la astronoma des
de Coprnico hasta Kepler se ha podido denominar revolucin, si
la fsica desde Galileo a Newton ha pasado por una fase revolucio
naria, con no menos razn se puede hablar de revolucin en la qu
mica del siglo XVIII'.

1, En conexin con este tema nos interesa e! estudio de la revolucin qumica


desde el ngulo de la m etaciencia. Esta tarea ha sido llevada a cabo por Estany,
A.: Modelos de cambio cientfico, Crtica, Barcelona, 1990, quien ha probado la
La ciencia ilustrada 295

Para comprender los cambios producidos, el lector deber hacer


se cargo de la situacin de la que se parte. Utilizaremos, pues, el pri
mer apartado para exponer las lneas ms relevantes de la tradicin
qumica y alqumica (7.1.1.). Este punto no pretende ser, en modo
alguno, una pequea historia de toda la qumica anterior al XVIII;
nos limitaremos, tan slo, a la presentacin de algunas ideas y pro
blemas especialmente importantes y conectados con el desarrollo
posterior de la qumica. La primera construccin terica importante
en la qumica del XVII a la que debemos prestar atencin es la qu
mica del flogisto desarrollada por Stahl, que ser tratada en 7.1.2. La
influencia de las ideas newtonianas, tanto en aspectos de contenido
como en cuestiones metodolgicas y estrategias heursticas, fue ms
que notable en todas las disciplinas cientficas, y la qumica no fue
una excepcin. Sin embargo, el programa newtoniano no se cultiv
de manera unitaria (ni fue el nico seguido por la qumica del mo
mento), de modo que tendremos que ocuparnos del desarrollo del
programa newtoniano en sus diversas formulaciones (7.1.3.).
Los eventos cientficos ms destacables durante el siglo XVIII
pueden consistir en los siguientes:
1703. Muere en Londres el astrnomo y matemtico britni
co Robert Hooke. El fsico, matemtico y astrnomo
britnico Isaac Newton es elegido presidente de la Ro-
yal Society.
1704. El naturalista britnico John Ray termina de publicar la
Historia generalis plantar um. El fsico, matemtico y
astrnomo britnico Isaac Newton publica Tractatus
de quadrotura curvatorum.
1705. Muere el matemtico belga Jacques Bemoulli, autor de
un estudio fundamental sobre el clculo infinitesimal e

utilidad de distintos m odelos de cam bio cientfico sobre el caso histrico de la re


volucin qum ica del XVIII. Estany ha estudiado este cam bio desde ei m odelo de
Kuhn, el de L akatos y el de Laudan, adem s de un m odelo de cam bio cientfico
elaborado por la propia autora e inspirado, entre otras fuentes, en la obra de C i-
re. Creo que un com entario de este texto, sin pretender an una com prensin ca
bal por parte del lector de los m odelos de cam bio im plicados, puede anticipar la
presentacin de algunos tpicos de la filosofa de la ciencia y, sobre todo, contri
buir a justificar la im portancia del estudio histrico para sta.
296 Historia bsica (Je Ja ciencia

integral. El mecnico britnico Thomas Newcomen


crea la mquina atmosfrica conocida como bomba
de fuego, empleando los inventos de Denis Papin y
Thomas Savery.
1706. Nace el futuro filsofo, fsico y poltico norteamerica
no Benjamn Franklin.
1707. El fsico, matemtico y astrnomo britnico Isaac
Newton publica Arithmetica universa lis.
1708. El mdico y qumico alemn Georg Ernst Stahl desa
rrolla sus teoras animistas en Theoria medica vera. El
filsofo irlands George Berkeley escribe Teora de la
visin.
1710. Se funda la Academia de Ciencias de Berln, y se inicia
la publicacin de la revista cientfica Berolinensia ad
Incrementa Scientianim.
1713. Se publica, de forma postuma, Ars coniectandi obra de
Jacques Bernoulli, sobre el clculo de probabilidades.
1714. El relojero britnico John Harrison introduce un mto
do prctico para determinar la longitud martima. El f
sico alemn Daniel Gabriel Fahrenheit fabrica el pri
mer termmetro de mercurio.
1716. Se inaugura la Biblioteca Real de Madrid.
1717. El matemtico britnico Brook Taylor enuncia el teore
ma que lleva su nombre. Se realiza, en Gran Bretaa, la
primera inoculacin contra la viruela.
1721. El filsofo irlands George Berkeley escribe Tratado
del movimiento.
1723. Muere, en Delft (Holanda), el naturalista e investiga
dor holands Antoine van Leeuwenhoek, fundador de
la microbiologa.
1726. Jean I Bernoulli, matemtico suizo, redacta Tratado de
las leyes de la comunicacin del movimiento.
1727. Daniel Bernoulli, fsico y matemtico suizo, elabora la
primera teora cinemtica de los gases. Muere el fsico,
matemtico y astrnomo britnico Isaac Newton.
La ciencia Huitrada 297

1728. El matemtico suizo Leonhard Euler estudia las lneas


geodsicas. El astrnomo britnico James Bradley des
cubre la aberracin y la nutacin del eje terrestre.
1729, El astrnomo, hidrgrafo y matemtico francs Pierre
Bonguer inventa la fotometra. El investigador francs
Charles Fran^ois Du Fay descubre la conduccin de la
electricidad.
1730. El fsico y naturalista francs Ren Antoine Ferchault
de Raumur crea un termmetro en el que utiliza alco
hol mezclado con un tercio de agua.
1731. Se funda la Academia de Ciruga de Pars. El erudito y
poltico norteamericano Benjamn Franklin crea una
biblioteca por subscripcin en Filadelfia (Estados Uni
dos). El matemtico francs Alexis Clairaut establece
los fundamentos de la geometra analtica del espacio.
1732. El matemtico, fsico y filsofo francs Pierre Louis
Moreau de Maupertuis escribe Discurso sobre la figu
ra de los astros.
1734. El fsico y naturalista francs Ren Antoine de Rau
mur escribe Historia de los insectos. Se funda la Uni
versidad de Gttingen (Alemania).
1735. El metalrgico britnico Abraham Darby emplea, por
primera vez, coque en un alto horno. El naturalista y
mdico sueco Cari von Linneo publica Systema natu-
rae, en el que realiza una clasificacin binaria de los
seres vivientes.
1738. Linneo termina de redactar Classes plantaran. El fsi
co y matemtico suizo Daniel Bernoulli termina de es
cribir la Hidrodinmica.
1739. Muere el mdico y qumico neerlands Hermn Boer-
haave. El matemtico y filsofo francs Jean Le Rond
D Alembert escribe Memorias sobre el clculo inte
gral.
1740. El suizo Charles Bonnet descubre la partenognesis.
1741. Se crea el Colegio de Ciruga de Montpellier (Francia).
298 Historia bsica de la ciencia

1742. El fsico y astrnomo sueco Anders Celsius describe el


termmetro centgrado. El fsico y naturalista francs
Ren Antoine de Raumur modifica la escala termo-
mtrica centgrada del fsico Celsius,
1743. Nace el filsofo, matemtico y poltico francs Marie
Jean Antoine Nicols de Caritat, marqus de Condor-
cet. D'Alembert publica Tratado de Dinmica, punto
de partida de la medicina racional.
1744. Euler publica Teora del movimiento de los cometas o
de los planetas. El naturalista francs Charles-Marie de
La Condamine desciende por el Amazonas y trae a
Francia el caucho, la quina, el curare y la tcnica de la
inoculacin.
1747. El fsico, filsofo y poltico norteamericano Benjamn
Franklin realiza las primeras investigaciones sobre el
pararrayos. DAlembert publica Reflexiones sobre la
causa genera! de los vientos y Memorias de la Acade
mia de Berln.
1748. Se publica El hombre-mquina, en que Julien Offroy
de La Mettrie, mdico y Filsofo francs, desde un ma
terialismo radical, sostiene que el hombre es una es
tructura mecnica. Muere el matemtico suizo Jean I
Bemouilli.
1749. El naturalista francs Georges Louis Leclerc, conde de
Buffon, fundador de la antropologa y la geografa hu
manas, publica la Historia Natural del Hombre.
1750. Euler integra las ecuaciones diferenciales lineales con
coeficientes constantes. Franklin publica Experimentos
y observaciones sobre la electricidad.
1753. Franklin descubre el pararrayos.
1754. El escritor francs Denis Diderot publica sus Pensa
mientos sobre la interpretacin de la naturaleza. Co
mienza a publicarse el Journal de Medicine et de Chi-
rugie de Pars. El filsofo y naturalista suizo Charles
Bonnet realiza experimentos sobre la absorcin del
agua por las hojas vegetales. Maupertuis publica Ensa
yo sobre a formacin de cuerpos organizados.
La ciencia ilustrada 299

1755. El matemtico francs Joseph-Louis de Lagrange esta


blece el clculo de las variaciones. Euier publica Insti
tuciones del clculo diferencial. El fsico y qumico
britnico Joseph Black descubre el gas carbnico.
1757. El matemtico italiano V. Riccati introduce las funcio
nes hiperblicas. El papa Benedicto XIV anula el de
creto anticopernicano. Muere el fsico y naturalista
francs Ren Antoine de Raumur. El astrnomo fran
cs Louis de Lacaille publica Fundamenta astrono-
miae, donde cataloga cuatrocientas estrellas.
1759. El mdico alemn Raspar Friedrich Wolff sienta las
bases de la embriologa moderna en Theoria genera-
tionis.
1760. D Alembert publica Ecuaciones diferenciales. Euler
escribe Theoria motus corpor um solidar um seu rgida-
rum. El matemtico y fsico francs lean Henri Lam-
bert publica Photometria.
1762. M. C. Hanov convierte a la metereologa en una cien
cia autnoma.
1764. El ingeniero britnico James Watt perfecciona la m
quina de vapor que haba inventado el mecnico Tho-
mas Newcomen.
1765. El fsico y qumico britnico Henry Cavendish identi
fica el hidrgeno.
1766. Cavendish experimenta la composicin del agua y del
cido ntrico. Euler descubre el clculo de variaciones.
El francs Le Roy inventa el resorte espiral iscrono en
el cronmetro.
1767. El qumico y filsofo britnico Joseph Priestley publi
ca Historia de la electricidad.
1768. El qumico francs Antoine Laurent de Lavoisier es
elegido miembro de la Academia de Ciencias de Pars.
El naturalista italiano Lazzaro Spallanzani realiza ex
perimentos sobre la reproduccin y fecundacin de los
anfibios. Euler termina de redactar lnstitutiones calcu-
i integralis. Comienza el viaje del navegante britnico
James Cook al continente austral.
300 Historia bsica de ia ciencia

1770. Louis de Lagrange, matemtico francs* publica Refle


xiones sobre la resolucin algebraica de las ecuacio
nes.
1772. El qumico y filsofo francs Joseph Priestiey escribe
Observaciones sobre el aire. Lagrange escribe Adicio
nes a la Algebra de Eider.
1773. Laplace demuestra que los movimientos y las distan
cias de los planetas son invariables. El naturalista ita
liano Lazzaro Spallanzani experimenta sobre la circu
lacin arterial. Lagrange termina de escribir Sobre las
pirmides triangulares.
1774. El mdico y fsico britnico Daniel Rutherford descu
bre la existencia del nitrgeno.
1775. Lavoisier publica sus primeros trabajos sobre la oxida
cin. El fsico italiano Alessandro Volta inventa el elec-
trforo y el electroscopio condensador.
1776. El ingeniero britnico James Watt y el industrial Matt-
hew Foulton fabrican la primera mquina de vapor. El
mdico britnico Edward Jenner consigue preparar la
vacuna antivarilica.
1777. El fsico francs Charles Augustin de Coulomb formu
la las leyes fundamentales del magnetismo y la elec
trosttica en el libro Investigaciones sobre la mejor
manera de fabricar agujas imantadas. Muere el natu
ralista y mdico sueco Cari von Linneo. Buffon publi
ca Epocas de la naturaleza.
1781. El astrnomo y msico britnico sir William Herschel
descubre el planeta Urano.
1783. Muere el matemtico y filsofo francs Jean Le Rond
d Alembert. El poltico e ingeniero francs Lazare Car-
not publica Ensayo sobre las mquinas en general.
Muere el matemtico suizo Leonhard Euler.
1785. Coulomb formula los principios fsicos que producen
la atraccin y repulsin de cargas elctricas y masas
magnticas.
1787. Se crea el Real Colegio de Ciruga de Madrid. El qu
mico francs Lavoisier establece el principio de con
servacin de la materia.
La ciencia lustrada 301

1788. Muere el naturalista y escritor francs Georges Louis


Leclerc, conde de Buffon. Lagrange publica Mecnica
analtica. Antoine Laurent de Lavoisier, qumico fran
cs, escribe Tratado elemental de qumica, en el que
establece el Principio de Conservacin de la Materia.
El astrnomo britnico Herschel construye su clebre
telescopio de 12 m de longitud, y descubre el sexto y el
sptimo satlites de Saturno. Antoine Laurent de Jus-
sieu, botnico francs, publica Genera plantarum.
1790. El gemetra francs Gaspar Monge introduce los ele
mentos de primer grado: lnea recta y plano. En la Aca
demia francesa se crea la comisin de pesos y medidas.
Lavoisier introduce el calormetro de hielo fundente
para estudiar el calor animal. El mineralogista alemn
Abraham Gottlob Werner publica un tratado sobre el
origen de los filones minerales formados por precipita
cin qumica de materiales. El fsico italiano Luigi
Galvani.publica las Fuerzas elctricas en el movimien
to muscular.
1792. El fsico italiano Alessandro Volta formula la ley de
variacin de la presin de un gas al variar la tempera
tura. Jeremas Benjamn Richter, qumico alemn, pu
blica Fundamento de la medicin de los elementos qu
micos.
1793. Fundacin del Museo de Historia Natural de Pars.
1794. Volta detecta el movimiento perpetuo de la electrici
dad. Muere en la guillotina el qumico francs Antoine
Laurent de Lavoisier.
1796. Laplace propone, en su Exposicin del sistema del
mundo, una detallada hiptesis cosmognica. Edward
Jenner, mdico y bilogo britnico, aplica la primera
vacuna contra la tuberculosis al nio James Philips.
1797. Lagrange descubre la Teora de las Funciones Analti
cas. El matemtico italiano Lorenzo Mascheroni publi
ca Geometra del comps. Laplace publica Exposicin
del sistema del mundo,
1798. El astrnomo britnico Wiliiam Herschel descubre la
banda infrarroja del espectro luminoso.
302 Historia bsica de a ciencia

1799. El matemtico alemn Cari Friedrich Gauss demuestra


el teorema segn el cual la ecuacin algebraica de gra
do ensimo tiene n races. Lagrange escribe Leccio
nes sobre el clculo de las funciones. William Smith,
gelogo britnico considerado el padre de la moderna
estratigrafa, levanta un mapa de las formaciones ro
cosas del Secundario en Inglaterra, basado en los dep
sitos de fsiles. Coulomb formula las Leyes del Frota
miento. Se descubre la piedra Rosetta, que posibilitar
descifrar los jeroglficos egipcios.
1800. Muere, en Pars, el matemtico italiano Lorenzo Mas-
clieroni. Alcssandro Volta construye la pila elctrica.

7.1. L a r e v o l u c i n d e l a q u m ic a e n e l s ig l o XVIII

En el siglo XVIII, una observacin hizo avanzar la compren


sin de la qumica2. Al estudiarse cada vez ms productos, los qu
micos observaron que ciertas sustancias combinaban ms fcilmen
te o tenan ms afinidad con un determinado producto qumico que

2. Nos parecen muy tiles, claros y bien escritos los captulos dedicados a la
historia de la qum ica en SERRES, M. (ed.): Historia de las eneros, Ctedra, M a
drid, 1991 (captulos 1 2 y 15, redactados por Isabelle Stengers y Bernardelte Ben-
saudc-Vincent, respectivam ente). Tambin es de inters para la historia de la qu
mica el captulo 19 (sobre M endeletcv), pero se sale ya del m om ento histrico que
aqu nos concierne ms directam ente. Las historias generales de la ciencia (y dic
cionarios), ya citadas en anteriores captulos, tratan con detenim iento las aporta
ciones de Lavoisicr y, en general, la qumica del siglo X V II y, por tanto, son tam
bin interesantes para este tema. Com o historias especficas de ia qum ica
rem itim os a A sim o v , I.: Breve historia de la qumica. Alianza, M adrid, 1975; L ei-
ce s t er , H. M.: Panorama histrico de la qumica, Alham bra, M adrid, 1967; P ape ,
D. y P r ela t , C.: Historia de as principios fundamentales de la qumica, Espasa-
C alpe, Buenos Aires, 1950; C u e ille r o n , J.: Histoire de la Ctimie, P.U.F., Paris,
1957; V id a l , B.: Histoire de la Chinde, P.U.F., Paris, 1985; H a r t l e y , H.: Studies
in the History of Chemistry, C larendon Press, O xford, 1971; P ar tingto n . J.R.: A
Short Histoty of Chemistry, M cM illan, London, 1960-62. A ellas hay que aadir
algunos de los artculos sobre historia de la qum ica contenidos en los volmenes
publicados por la Real A cadem ia de C iencias Exactas Fsicas y Naturales
(VV.AA.; Historia de la qumica, R.A.C.E.F.N., M adrid, 1981; dem: Historia de
la bioqumica, R.A.C.E.F.N., Madrid, 1985).
La ciencia ilustrada 303

otras. Se prepararon tablas que mostraban las afinidades relativas al


mezclar diferentes productos. El uso de estas tablas hi20 posible
predecir muchas reacciones qumicas antes de experimentarlas en
el laboratorio. Todos esos avances condujeron en el siglo XVIII al
descubrimiento de nuevos metales y sus compuestos y reacciones.
Comenzaron a desarrollarse mtodos analticos cualitativos y cuan
titativos, dando origen a la qumica analtica. Sin embargo, mien
tras existiera la creencia de que los gases slo desempeaban un
papel fsico, no poda reconocerse todo el alcance de la qumica.
La interpretacin inicial del papel de los gases en la qumica se
produjo en Edimburgo (Escocia) en 1756, cuando Joseph Black3
public sus estudios sobre las reacciones de los carbonatos de mag
nesio y de calcio. Al calentarlos, estos compuestos desprendan un
gas y dejaban un residuo de lo que Black llamaba magnesia calci
nada o cal (los xidos). Esta ltima reaccionaba con el lcali
(carbonato de sodio) regenerando las sales originales. As el gas
dixido de carbono, que Black denominaba aire fijo, tomaba par
te en las reacciones qumicas (estaba fijo, segn sus palabras).
La idea de que un gas no poda entrar en una reaccin qumica fue
desechada, y pronto empezaron a reconocerse nuevos gases como
sustancias distintas.
El estudio qumico de los gases, generalmente llamados aires,
empez a adquirir importancia despus de que el fisilogo britni
co Stephen Hales4 desarrollara la cubeta o cuba neumtica para re

3. Joseph Black (1728-1799), qum ico britnico, conocido por su detallada


descripcin del aislam iento y actividad qum ica del dixido de carbono. Naci en
Burdeos, Francia, estudi en las universidades de Glasgow y Edimburgo, en Esco
cia. Fue profesor de qum ica, m edicina y anatom a en la Universidad de Glasgow
desde 1756 a 1766; a partir de ah, fue profesor de qum ica en la U niversidad de
Edim burgo. Hacia 1761, Black introdujo el concepto de calor latente, y tres aos
ms tarde m idi el calo r latente de vaporizacin. Su alum no y ayudante James
Watt puso en prctica estos descubrim ientos, ms adelante, cuando hizo las m ejo
ras de la prim era m quina de vapor. A lrededor de 1754, Black descubri el dixi
do de carbono, un gas al que l llam aba aire fijo, y dem ostr que se produce a
partir de la respiracin, la ferm entacin y la com bustin del carbn vegetal; esto
le ayud a refutar la teora del flogisto de la com bustin. D escubri tambin que
sustancias diferentes tienen diferentes capacidades calorficas.
4. Stephen Hales (B ekesbourne, Kent, 1677-1761). Fue prroco de Tedding-
lon desde 1709 y religioso en activo durante toda su vida. Hales est considerado
304 Historia bsica de la ciencia

coger y medir el volumen de los gases liberados en un sistema ce


rrado; los gases eran recogidos sobre el agua tras ser emitidos al ca
lentar diversos slidos. La cuba neumtica se convirti en un me
canismo valioso para recoger y estudiar gases no contaminados por
el aire ordinario. El estudio de los gases avanz rpidamente y se
alcanz un nuevo nivel de comprensin de los distintos gases.
Algunos de los experimentos ms importantes de Lavoisier
examinaron la naturaleza de la combustin, demostrando que es un
proceso en el que se produce la combinacin de una sustancia con
oxgeno. Tambin revel el papel del oxgeno en la respiracin de
los animales y las plantas. La explicacin de Lavoisier de la com
bustin reemplaz la teora del flogisto\ sustancia que desprend
an los materiales al arder. Como los logros de la nueva qumica no
fueron los de un solo hombre, habr que reconocer las funciones de
los que colaboraron en el seno de la Academia Real de Ciencias
hasta que fue disuelta por la Convencin y el propio Lavoisier fue
decapitado. As, Lavoisier se pudo beneficiar de las investigaciones
de Bucquet, en qumica pneumtica, de Laplace en termodinmica,
de Seguin en fisiologa de la respiracin, o de Berthollet, Foucroy
y Guyton de Morveau en nomenclatura. La nueva nomenclatura
constituy una pieza clave en la revolucin qumica. El objetivo
era nombrar todas tas sustancias que no se haban conseguido des
componer y fueron consideradas como elementales y, a partir de
ah, denominar los compuestos, mediante combinacin de los nom
bres de sus componentes. Subrayamos el sesgo analtico que ad
quiere la qumica, en busca de los componentes de los componen
tes hasta donde sea posible, as como la desvinculacin respecto de

fundador de la fisiologa vegetal, pero es conocido tam bin com o fisilogo, q u


m ico e inventor. Sus investigaciones figuran en su fam osa obra Ensayos sobre la
esttica, publicada en dos volmenes. El prim ero, Esttica vegetal (1727), estudia
la anatom a de las plantas. El segundo, Hemosttica (1733), incorpora sus investi
gaciones sobre la mecnica del flujo sanguneo. Gracias a una serie de experim en
tos con anim ales, logr dem ostrar que la sangre en circulacin ejerce cierta pre
sin. Tam bin estudi los reflejos y dem ostr que dependen de la existencia de la
m dula espinal.
5. Flogisto, (del griego phlogistos, inflam able), es una sustancia hipottica,
que representa la inflam abilidad, postulada a finales del siglo XVII por los qum i
cos alem anes Joliann B echer y Georg Stahl para explicar el fenm eno de la com
bustin.
La ciencia ilustrada 305

la qumica tradicional mediante el corte producido por la nomen


clatura.
Las dos lneas ms importantes de cambio en la qumica del si
glo XVII fueron el estudio de la combustin (y fenmenos relacio
nados) y el atomismo. En el apartado 7.1.4. nos ocuparemos de la
nueva teora de la combustin propuesta por Lavoisier y que susti
tuy a la anterior teora del flogisto. Pero el cambio que Lavoisier
y sus colaboradores produjeron en qumica no se limita a la teora
de la combustin; junto con eso, construyeron nuevos sistemas ex
perimentales, una nueva nomenclatura, una nueva metodologa y,
realmente, una nueva forma de entender la qumica. La otra lnea
importante de desarrollo de la nueva qumica, la construccin de
una teora atomista, ser tratada en el apartado 7.1.5., donde vere
mos las aportaciones de Dalton, ya con un pie en el siglo XIX.

7.1.1. De la alquimia a la qumica

Dentro de este apartado nos interesaremos, en primer lugar, por


algunos aspectos de la tradicin alqumica en la Edad Media. La al
quimia parece haber surgido en el Egipto helenstico, en el siglo I
a.C. junto con la conviccin de que los distintos materiales no son
sino transmutaciones de los cuatro elementos. Tambin influy el
estmulo comercial: fabricacin de joyas y de tintes. Los ms anti
guos tratados nos llevan de nuevo a la tradicin hermtica; su
redaccin parece datar slo del s. III d.C. Sealaremos cmo la al
quimia y astrologa se asociaron, relacionando el Sol con el oro, la
Luna con la plata, Venus con el cobre, Mercurio con el mercurio,
Marte con el hierro, Jpiter con el estao y Saturno con el plomo.
La obsesin de los alquimistas (la gran obra) fue convertir el plo
mo en oro, mediante un reactivo llamado piedra filosofal. El fra
caso en esta aventura condujo, no obstante, a logros importantes en
el conocimiento de la qumica de los metales y tintes.
Entre los rabes, la alquimia evolucion y pudo ser el prece
dente de la qumica. Es importante para la historia posterior el he
cho de que Gebero (hacia el 775), reputado alquimista rabe, susti
tuyese la tradicional teora de los cuatro elementos por la idea de
que los seis metales principales estaban formados, emdistintas pro
306 Historia bsica de la ciencia

porciones, por mercurio (de naturaleza lquida) y azufre (de natura


leza gnea). Paracelso, n pleno Renacimiento, introduce algunas
modificaciones en el esquema del azufre-mercurio. Concretamen
te, considera que se precisa un tercer principio para generar la va
riedad de ios cuerpos y efectos que observamos. Este tercer princi
pio ser la sai (de naturaleza trrea). Si bien es cierto que se haba
abandonado la qumica de los cuatro elementos, tambin lo es que
el mercurio se consideraba como el principio lquido, el azufre pa
rece cumplir las funciones del fuego y, con la introduccin de la
sal, tenemos ya un tercer principio, esta vez asociable a la tierra.
Por supuesto, se advertir que el azufre y el mercurio o la sal de los
alquimistas no eran exactamente lo que hoy entendemos por tales,
sino principios que crean componentes de todos los metales. Para
celso, adems, modifica los objetivos del qumico, a quien propone
la investigacin de nuevos remedios y frmacos (iatroqumica) ms
que la bsqueda de la piedra filosofal.
Las aportaciones de Robert Boyle (1627-1691), cientfico bri
tnico, uno de los fundadores de la qumica moderna, fueron sobre
todo de carcter critico y programtico. Se encarg de criticar las
tradiciones medievales y renacentistas y de ubicar la qumica en el
terreno de la ciencia natural, ocupada en la bsqueda de conoci
miento sobre las sustancias y no slo en la de un saber aplicado.
Una de las criticas dirigidas por Boyle a los paracelsianos hubiese
sido suscrita, sin duda, por Popper. Apreciaba que la ambigedad
con que utilizaban las nociones es pona a salvo de todo intento de
refutacin. Boyle mismo intent clarificar el concepto de elemen
to. Su definicin se aproxima a la ofrecida ms tarde por Lavoi-
sier.
Boyle reconoci la diferencia entre un compuesto y una mez
cla, y formul su teora atmica de la materia basndose en sus ex
perimentos de laboratorio. En su obra El qumico escptico (1661),
atac la teora propuesta por Aristteles, segn la cual la materia
est compuesta por cuatro elementos: tierra, aire, fuego y agua.
Propuso que partculas diminutas de materia primaria se combinan
de diversas maneras para formar lo que l llam corpsculos, y que
todos los fenmenos observables son el resultado del movimiento
y estructura de los corpsculos. Boyle fue tambin el primero en
verificar las diferencias entre cidos, bases y sales.
La ciencia ilustrada 307

Boyle es considerado uno de los fundadores de los mtodos


cientficos modernos porque crey en la necesidad de la observa
cin objetiva y de los experimentos verificables en los laboratorios,
al realizar los estudios cientficos. Perfeccion la bomba de aire y
sus estudios le condujeron a formular, independientemente de su
colega francs Edme Mariotte, la ley de fsica conocida hoy como
ley de Boyle-Maone. Esta ley establece que, a una temperatura
constante, la presin y el volumen de un gas son inversamente pro
porcionales. En el campo de la qumica, Boyle observ que el aire
se consume en el proceso de combustin y que los metales ganan
peso cuando se oxidan.

7,1.2. La qumica del fio gis to

El estudio de la combustin ha tenido una enorme importancia


en el desarrollo de la qumica, en parte debido a que aqulla se uti
liz desde antiguo como un potente medio de anlisis. En la com
bustin se entenda que se separaban los elementos gneos del com
puesto y a menudo se segregaban el resto de los componentes. El
calor fue para los medievales prcticamente el nico mtodo de
anlisis. La teora del flogisto de G. E, Stahl6 pretenda dar cuenta
de los fenmenos relacionados con la combustin. En la teora del
flogisto, piensa Stahl, se encuentra una explicacin de la combus
tin. Segn Stahl, toda sustancia susceptible de sufrir combustin
contiene flogisto, y el proceso de combustin consiste bsicamente
en la prdida de dicha sustancia. Para ello, rehabilit la teora de los
cuatro elementos; el aire tena como funcin absorber el flogisto
(principio gneo) liberado en la combustin, calcinacin o respira
cin. En este momento, se conciben los cuatro principios clsicos

6. Georg E rnst Stahl (A nsbach, B aviera 1660-1734). Fue m dico en la corte


de Weimar, profesor de m edicina en la Universidad de Halle y en 1716 mdico del
rey de Prusia, Federico G uillerm o I. Basando sus investigaciones en las de su pro
fesor, el qum ico alem n iohann ioachim Becher, Stahl propuso que la sustancia
llamada flogisto era la base de la com bustin y de la oxidacin. Fue el prim er qu
mico que reconoci am bos procesos com o anlogos. En el cam po de la medicina,
Stahl defendi el punto de vsta de que los procesos vitales son diferentes de los
fsicos o qumicos.
308 Historia bsica de la ciencia

como cuerpos simples accesibles a la experiencia, pues tres de ellos


son el fin de todo proceso de anlisis. El flogisto nunca aparece ais
lado, siempre se halla en composicin. Aunque muchas de las ide
as de Stahl han sido sustituidas por otras ms modernas, su labor
fue de utilidad en el desarrollo de la qumica.
En principio, la combustin era concebida como un proceso de
anlisis; lo que se desprenda del combustible era precisamente flo
gisto, es decir, su principio gneo, algo parecido al azufre de los al
quimistas. Mas, como el flogisto no poda darse aislado, la com
bustin exiga un cuerpo, pobre en flogisto, que absorbiese el
liberado por el combustible. Un buen nmero de fenmenos rela
cionados con la combustin (incluso fisiolgicos) recibieron expli
cacin aceptable. Sin embargo, la calcinacin de los metales, toma
da como un proceso de combustin, aada peso al metal calcinado.
Este fue un importante escollo para la teora del flogisto. Una ten
tativa de solucin consisti en atribuir al flogisto peso negativo, es
decir, ligereza. He aqu una vieja nocin aristotlica recuperada que
amenazaba con separar la qumica de la nueva mecnica. Incluso se
lleg a pensar que sustancias como el carbn y el azufre estaban
compuestas casi exclusivamente de flogisto.
Durante unos experimentos con lo que hoy llamamos oxgeno,
el qumico ingls Joseph Priestley (1731-1810), descubri su capa
cidad para mantener la combustin, pero describi este gas como
aire deflogistado. La teora del flogisto fue descartada por el qumi
co francs Antoine Lavoisier, quien sostuvo que la combustin es
esencialmente un proceso en el cual el oxgeno se combina con otra
sustancia. Ya en el ao 1800, la mayora de los qumicos haban re
conocido la validez del experimento de Lavoisier y la teora del flo
gisto qued definitivamente desestimada. El resto de la historia de
cmo se fue debilitando la qumica del flogisto y cmo acab por
ser sustituida por la del oxgeno ser contada en el apartado 7.L4,,
pero antes hemos de referirnos al programa newtoniano que tanto
influy en la qumica del setecientos.

7.1.3. La qumica newoniana

El concepto newtoniano de gravedad, que tan buen resultado


haba dado en la explicacin de todo gnero de movimientos, tanto
La ciencia ilustrada 309

celestes como terrestres, se intent aplicar tambin en qumica. Se


pens que los elementos que forman parte de las sustancias estn
vinculados probablemente por alguna fuerza similar a la gravitato-
ria, o quiz por la misma fuerza de gravedad. Sin embargo, tal vez
por no aventurar el tipo de fuerza, o por preservar la identidad de la
qumica frente a la fsica, se denomin afinidad (y no atrac
cin) a la tendencia a la reunin de ciertos principios elementales
en forma de sustancias compuestas.
Trazaremos en este apartado la historia de la qumica de las afi
nidades a lo largo del siglo XVIII. En primer lugar, se puede mos
trar que el concepto newtoniano de atraccin universal se transmu
t en otros afines en los ms diversos campos. Fue, por as decirlo,
un concepto de moda. Se puede ejemplificar sobre la trama qumi
co-amorosa trazada por Goethe en afinidades electivas. En la tradi
cin qumica tenemos que remontarnos a las tablas de relaciones
(que no son llamadas todava afinidades) entre diferentes sustan
cias construidas por Geoffroy a principios del siglo XVIII. Para
nombrar estas relaciones sin necesidad de prejuzgar que fuesen
fuerzas newtonianas, se rescat un antiguo trmino usado en alqui
mia y con el significado ambiguo de simpata, el de afinidad. La
disputa entre cartesianos y newtonianos vigente en Francia a la sa
zn puede haber sido la causa de que se evitase cuidadosamente ha
cer explcito el sesgo newtoniano de la nocin. Hasta tal punto fue
ambiguo el trmino, que el concepto de afinidad, en principio con
vocacin reduccionista, se utiliz (por parte de Venel, seguidor de
Stahl) para distinguir agregados y mezclas y, por tanto, para distin
guir uniones fsicas y qumicas. Aun as las afinidades fueron vis
tas como fuerzas extraas de accin a distancia por los cartesianos.
Cabe apreciar el cambio que constituye el enfoque relacional
en la qumica, que tradicionalmente se haba ocupado de las pro
piedades de las sustancias. Las relaciones eran slo la ocasin con
que se manifestaban las propiedades pertenecientes a la sustancia.
En la qumica newtoniana todas las propiedades son relaciones, del
mismo modo que lo son las fuerzas newtonianas que requieren la
presencia de al menos dos para existir, no ya para manifestarse. El
estudio de las afinidades admiti en su da un enfoque descriptivo,
pero tambin sugiri la bsqueda de la causa de las diferentes reac
ciones, del orden de desplazamiento entre las sustancias. La espe
310 Historia bsica de la ciencia

ranza que animaba este segundo programa era la de encontrar, en el


fondo, una fuerza estrictamente newtoniana. Se trata, por tanto, de
un programa de reduccin de la qumica a la fsica del momento.
La bsqueda de tablas lo ms exhaustivas posible (como las de
Bergman) fue tambin sntoma de compromiso newtoniano, ya que
se trataba de consignar todas las posibles relaciones entre sustan
cias, pues slo estas relaciones eran objeto propio de estudio para
el qumico newtoniano. La qumica no relacional poda conformar
se con el conocimiento de las reacciones consideradas ms revela
doras de las propiedades de cada sustancia, sin necesidad de em
prender una compilacin exhaustiva.
Expondremos a continuacin las dos estrategias que se intenta
ron para reducir la afinidad a atraccin. Segn la primera (la de
Boscovitch), la afinidad tendra que ser hallada como fuerza resul
tante del complejo edificio que constituye cada mezcla o agregado.
Segn la otra estrategia (la de Buffon y Macquer), la afinidad ven
dra dada por la modulacin de la fuerza gravitacional en distancias
cortas y en funcin de la forma de los cuerpos intervinientes en la
reaccin, pues en esta escala la reduccin de masas a puntos (como
se puede hacer con los planetas) no sera admisible. Algunos inten
tos de precisin y cuantificacin de las fuerzas de afinidad fueron
llevados a cabo por Guyton de Morveaux y Berthollet ya en los l
timos aos del siglo. Sin embargo, tanto en la construccin de ta
blas como en el intento cuantificador, las anomalas se agolpan y e!
sueo newtoniano para la qumica acaba por ser abandonado por
completo.
El debate entre Berthollet y Proust introduce la nocin de pro
porciones definidas, que ser de gran importancia para el desarro
llo de la nueva qumica analtica. Dicha ley, conocida ms popular
mente como ley de Proust, establece que los elementos de un
compuesto estn todos presentes en una proporcin fija en masa,
independientemente de cmo se prepare el compuesto. Proust in
cluy la ley en un ensayo que public en 1794. Sin embargo, esta
ley no fue aceptada totalmente hasta que el qumico sueco Jns Ja-
kob Berzelius la apoy en 1811. En este punto se puede aadir una
consideracin sociolgica: la qumica newtoniana, ms preocupa
da por los problemas conceptuales que por el manejo prctico de
las sustancias, se desarroll mejor en Francia que en la Inglaterra
La ciencia ilustrada 311

industrial, donde los qumicos, como Dalton, tendieron a favorecer


una visin ms prctica de su ciencia.

7.1.4. Deljflogisto al oxgeno

Lavoisier entiende que el camino reduccionista y newtoniano


no es el nico posible para la consolidacin de la qumica como
ciencia. l y su generacin contribuyeron a reformar la qumica en
su prctica, en su teora, en los mtodos e instrumentos, en su no
menclatura, intereses y enseanza. El punto de partida para tal
cambio fue el estudio de la combustin. Lo cual nos devuelve a la
qumica del jflogisto y a sus debilidades. Comentaremos, a este res
pecto, los experimentos de Priestley mediante los que consigui
aislar lo que despus se llamar oxgeno y que Priestley an in
terpreta como aire desflogistado.
En la dcada de 1750, el fsico britnico Henry Cavendish7 ais
l el aire inflamable (hidrgeno). En 1766 descubri las propie
dades del hidrgeno. Su trabajo ms celebre fue el descubrimiento
de la composicin del agua. Afirmaba que el agua est compuesta
por aire deflogistado (oxgeno) unido al flogisto (hidrgeno).
Tambin introdujo el uso del mercurio en lugar del agua como el l
quido sobre el que se recogan los gases, posibilitando la recogida
de los gases solubles en agua. Esta variante fue utilizada con fre
cuencia por el qumico y telogo britnico Joseph Priestley8, quien
recogi y estudi casi una docena de gases nuevos.

7. Henry Cavendish (1731-1810), fsico y qum ico britnico, conocido sobre


todo por sus investigaciones en la qum ica del agua y del aire, y por el clculo de
la densidad de la Tierra. N aci de padres britnicos en Niza (Francia) y estudi en
la Peterhouse, U niversidad de Cam bridge. Sus prim eros trabajos versaban sobre el
calor especfico de las sustancias. M ediante lo que se conoce com o experimento
Cavendish, determ in que la densidad de la T ierra era 5,45 veces m ayor que la
densidad del agua, un clculo muy cercano a la relacin establecida por las tcni
cas m odernas (5,5268 veces). Cavendish tam bin determ in la densidad de la at
m sfera y realiz im portantes investigaciones sobre las corrientes elctricas.
8. Joseph Priestley (Fieldhead, Yorkshire, 1733-1804). Fue ministro calvinis
ta de la iglesia en N antw ich (C heshire) desde 1758 hasta 1761. Ms tarde fue tu
tor en la A cadem ia W arrington en Lancashire, donde destac por su planificacin
312 Historia bsica re ia ciencia

Qumico britnico, Joseph Priestley est considerado uno de los


fundadores de la qumica moderna por sus aportaciones al campo
de la experimentacin y porque aisl y describi varios gases (el
oxgeno entre otros). Priestley fue animado a dirigir experimentos
sobre la nueva ciencia de la electricidad por el estadista y cientfi
co estadounidense Benjamn Franklin, a quien conoci en Londres
en 1766. Priestley escribi ai ao siguiente Historia de ia electrici
dad, Descubri tambin que el carbn de lea es un conductor de la
electricidad. En 1767 fue ministro de la Iglesia en Leeds (Yorkshi-
re), donde desarroll su inters por la investigacin sobre los gases.
Por su innovador trabajo experimental, fue elegido miembro de la
Academia Francesa de Ciencias en 1772, el mismo ao en que Wi-
Uiam Petty Fitzmaurice, segundo conde de Shelburne, le emple
como bibliotecario y compaero literario. Durante los experimen
tos que Priestley realiz en 1774, descubri el oxgeno y describi
su funcin en la combustin y en la respiracin.
El descubrimiento ms importante de Priestley fue el del oxge
no; pronto se dio cuenta de que este gas era el componente del aire
ordinario responsable de la combustin, y que haca posible la res
piracin animal. Sin embargo, su razonamiento fue que las sustan
cias combustibles ardan enrgicamente y los metales formaban es
corias con ms facilidad en este gas porque el gas no contena
flogisto. Por tanto, el gas aceptaba el flogisto presente en el com
bustible o el metal ms fcilmente que el aire ordinario que ya con
tena parte de flogisto. A este nuevo gas lo llam aire deflogista-
do y defendi su teora hasta el final de sus das. Defensor de la
teora del flogisto, Priestley no fue totalmente consciente de la im
portancia que su descubrimiento tendra en el futuro. Priestley tam
bin aisl y describi las propiedades de muchos otros gases, como
el amonaco, xido nitroso, dixido de azufre y monxido de car

de cursos prcticos para el ingreso de estudiantes en la industria y en el comercio.


D ebido a su apoyo declarado a la R evolucin Francesa, las m ultitudes le quem a
ron su casa y sus pertenencias en 1791. Se fue a vivir a Londres y en 1794 emigr
a Estados U nidos, donde sigui escribiendo durante el resto de su vida. Priestley
m uri en N orttum berland, el 6 de febrero de 1S04. Sus Escritos sobre teologa y
otros temas (25 vols., 1817-1832) y Memorias y correspondencia (2 vols.. 1831-
1832) recopilados despus de su m uerte, abarcan una gran cantidad de temas so
bre ciencia, poltica y religin.
La ciencia ilustrada 313

bono. Durante su carrera, se opuso a las teoras revolucionarias del


qumico francs Antoine Lavoisier, que dio su nombre al oxgeno y
describi correctamente su funcin en la combustin.
Aunque la obra de experimentadores tan notables como Schee-
le, Prieslley y Cavendish condujo a numerossimos descubrimien
tos, su interpretacin mediante la teora del flogisto impeda todo
progreso en el conocimiento de los fenmenos qumicos. Mientras
tanto, la qumica haba hecho grandes progresos en Francia, parti
cularmente en el laboratorio de Lavoisier. A ste le preocupaba el
hecho de que los metales ganaban peso al calentarlos en presencia
de aire, cuando se supona que estaban perdiendo flogisto. En 1774
Priestley visit Francia y le coment a Lavoisier su descubrimien
to del aire deflogistado. Lavoisier entendi rpidamente el signifi
cado de esta sustancia, y este hecho abri el camino para la revolu
cin qumica que estableci la qumica moderna.
Es Antoine Laurent Lavoisier9 el que destruye la teora del flo
gisto al establecer la naturaleza verdadera de la combustin, y que
en su obra Tratado elemental cle Qumica, aparecido en 1789, crea
las bases de la qumica moderna que, en consecuencia, ha podido
ser considerada como una ciencia francesa. A los 30 aos escasos,
Lavoisier, empleando la balanza que fue siempre su ms exacto co
laborador, muestra de un modo indiscutible que toda combustin
en el aire resulta de una combinacin con una parte del aire.
Lavoisier calcin estao en un vaso cerrado y comprob que el
peso total del vaso no haba cambiado con la calcinacin, que el
metal transformado en su cal (el xido) ha aumentado de peso,
que el peso del aire contenido en el vaso ha disminuido y que el au
mento de peso del metal es igual a la disminucin de peso del aire.

9. A ntoine Laurent de Lavoisier (1743-1794), qum ico francs, considerado


el fundador de la qum ica m oderna. Nuci el 26 de agosto de 1743 en Pars y es
tudi en el Instituto M azarino. Fue elegido m iem bro de la A cadem ia de Ciencias
en 1768. Ocup diversos cargos pblicos, incluidos los de director estatal de los
trabajos para la fabricacin de la plvora en 1776, m iem bro de una com isin para
establecer un sistem a uniform e de pesas y m edidas en 1790 y com isario del teso
ro en 1791. Lavoisier trat de introducir reformas en el sistem a monetario y tribu
tario francs y en los m todos de produccin agrcola. Como dirigente de los cam
pesinos, fue arrestado y juzgado por el Tribunal R evolucionario y guillotinado el
8 de mayo de 1794.
314 Historia bsica de la ciencia

Repite el experimento con otros metales y en 1777, con mercurio,


que le lleva al anlisis del aire estableciendo su composicin, que
fija en 27% de aire respirable, que llam despus oxgeno que
significa generador de cidos, y 73% de aire no respirable, que
llam ms tarde azote (el nitrgeno). La composicin verdadera
es 21% de oxgeno y 79% de nitrgeno. Con esto, el flogisto ha re
cibido el golpe de gracia. La teora del flogisto fue sustituida rpi
damente por la visin de que el oxgeno del aire combina con los
elementos componentes de la sustancia combustible formando los
xidos de dichos elementos.
Lavoisier considera la combustin, la calcinacin de los meta
les y la respiracin como procesos de combinacin ms que de de
sintegracin. Son procesos en los cuales se fija oxgeno atmosfri
co. El resto de los componentes del aire atmosfrico no intervienen
en la combustin. Por el contrario, la reduccin de los metales exi
ge la prdida de oxgeno. El flogisto, que no se poda aislar, resul
taba, por otra parte, intil en la nueva teora, por lo que no haba
necesidad alguna de postular su existencia. La utilizacin de la ba
lanza y de las cmaras para recoger los productos gaseosos de las
reacciones fueron las claves de su nueva orientacin experimental.
Emple la balanza de laboratorio para dar apoyo cuantitativo a su
trabajo, y demostr que, en una reaccin qumica, la cantidad de
materia es la misma al final y al comienzo de la reaccin. Estos ex
perimentos proporcionaron pruebas para la ley de la conservacin
de la materia (nada se pierde, nadase crea). En todas sus inves
tigaciones us sistemticamente este principio del que en realidad
no fue autor, ya que era aceptado implcitamente por otros qumi
cos y que debe atribuirse a Jean Rey (1583-1645). Este mdico y
qumico francs estudi tambin la calcinacin de los metales y, al
atribuirla a! aire, fue un precursor de Lavoisier.
Si uno de los supuestos principios elementales, el aire, result
analizable, la misma suerte corri un segundo, el agua. Lavoisier
tambin investig la composicin del agua y denomin a sus com
ponentes oxgeno e hidrgeno. Lavoisier estableci la nocin
precisa de cuerpo puro al demostrar que la destilacin repetida del
agua no cambia sus propiedades. Adopt el concepto de elemento
de Boyle, pero lo bas en el resultado experimenta!; hall la com
posicin del agua, no slo por sntesis sino por anlisis; dio al aire
La ciencia ilustrada 315

inflamable de Cavendish el nombre de hidrgeno (engendrado!- de


agua), y pens que todos los cidos contienen oxgeno, pues si bien
se conoce el cido muritico (el cido clorhdrico), se le cree un
cido oxigenado.
En Tratado elemental de qumica (1789), Lavoisier defini los
elementos como sustancias que no pueden ser descompuestas por
medios qumicos, y elabor una teora de la formacin de com
puestos a partir de los elementos. Con el qumico francs Claude
Louis Berthollet y otros, Lavoisier sustituy el sistema antiguo de
nombres qumicos (basado en el uso alqumico) por la nomencla
tura qumica racional utilizada hoy. La describi en Mtodo de no
menclatura qumica (1787). La revolucin qumica producida por
las ideas de Lavoisier condujo a una nueva nomenclatura, que hoy
nos parece tan natural, en la que los nombres de los cuerpos dan
idea de su constitucin. Esta labor fue debida, junto a Lavoisier, a
Guyton de Morveau, Berthollet y Fourcroy, que introducen nom
bres nuevos en sustitucin de los antiguos. El aceite de vitriolo
pasa a ser el cido sulfrico; el espritu de Venus, el cido actico;
el azafrn de Marte, el xido frrico; la lana filosfica, el xido de
cinc; el vitriolo de Chipre, el sulfato cprico; etc., y si el poeta
desconoce el nuevo lenguaje, el qumico encuentra en l el suyo
propio.
La obra de Lavoisier, extenssima en el campo qumico, inva
di otras ciencias y, por sus estudios acerca de la respiracin, pue
de tambin considerarse como el fundador de la fisiologa. Lavoi
sier es el primero que realiza con verdadero mtodo cientfico sus
investigaciones, en las que su gran capacidad como experimentador
es superada por la claridad de su pensamiento y por el rigor de las
deducciones que saca de los hechos investigados. Escribi Sobre la
combustin (1777) y Consideraciones sobre la naturaleza de los
cidos (1778). Despus de morir en la guillotina en 1794, sus cole
gas continuaron su trabajo y establecieron la qumica moderna. Un
poco ms tarde, el qumico sueco Jns Jakob, barn de Berzelius
propuso representar los smbolos de los tomos de los elementos
por la letra o par de letras iniciales de sus nombres.
316 Historia bsica de la ciencia

7.1.5. El desarrollo de la teora atmica

La teora atomista reformulada por la qumica del siglo XVIII


ha sido, desde entonces, una pieza clave en esta ciencia. Expondre
mos las conexiones con el atomismo griego y con su reformulacin
por parte de Gassendi y algunos de los cientficos del siglo XVII.
La clarificacin terminolgica es aqu de gran importancia, pues la
nocin de tomo se emple en la antigua Grecia, en la fsica del si
glo XVII, en la qumica del siglo XVIII y en la ciencia actual, tan
to en fsica como en qumica. Sin embargo, las acepciones de to
mo en estos diferentes contextos tienen que ser distinguidas. En
este caso, suele ser motivo de confusin utilizar como gua la eti
mologa.
Las sustancias y principios de que habla la qumica pueden en
tenderse como formados por un continuo, o bien por partculas. Po
demos entender que las partculas son todas iguales, y la diferencia
entre unas sustancias y otras depende de la estructura que formen
en su composicin, o bien, por el contrario, que existen partculas
de diferentes tipos. Cada tipo de partculas correspondera a una de
las sustancias simples, no analizables, mientras que las sustancias
compuestas lo estaran de partculas de ms de una clase. Las par
tculas seran atmicas si no pudiesen ser divididas en partes, y no
atmicas, en caso contrario. Sin embargo, las partculas que cuen
tan en qumica, las que podemos asociar con elementos, recibieron
el nombre de tomos y ste se ha mantenido a pesar de que ms
tarde se ha sabido que, en realidad, pueden ser divididas.
La virtud cardinal de la teora atmica en qumica consisti en
posibilitar una adecuada teora del calor y en que clarific la natura
leza de la combinacin qumica. An Lavoisier conceba el calor
como un fluido, el calrico, desprendido al producirse una combus
tin o similar. La teora del fluido calrico dejaba sin explicar el he
cho de que las variaciones de temperatura no se acompaen de cam
bios en el peso de un cuerpo. El atomismo permita una teora del
calor como movimiento de las partculas que componen un cuerpo
(que ya haba sido propuesta por E Bacon). La primera relacin
cuantitativa entre el calor y otras formas de energa fue observada en
1798 por el fsico y estadista estadounidense de origen ingls Ben
jamn Thompson, conde de Rumford, que observ que el calor pro
La ciencia ilustrada 317

elucido al taladrar el nima de un can era aproximadamente pro


porcional al trabajo empleado (en mecnica, el trabajo es el produc
to de la fuerza que acta sobre un cuerpo por la distancia recorrida
por el cuerpo en la direccin de esta fuerza durante su aplicacin).
En cuanto a la clarificacin de la naturaleza de la combinacin
qumica, las tesis de Dalton fueron muy ilustrativas. Segn Dal
ton10, el cambio qumico se produce por un cambio en la composi
cin atmica de las sustancias, sin que los tomos mismos resulten
afectados. Toda transformacin no es sino una nueva combinacin
de tomos a partir de una inicial. En Dalton, como en Lavoisier, es
de primera importancia este principio de conservacin de la mate
ria. Ajuicio de Dalton, los tomos de un elemento son todos igua
les entre s y difieren de los de cualquier otro elemento por el peso.
Esta tesis, como se sabe, ha tenido que ser revisada en vista de la
aparicin de istopos de un mismo elemento y de hetertopos iso-
bricos. En realidad, la revisin supone un cambio en el concepto
de tomo, que no vendr ya identificado por su peso, sino por su
nmero atmico, que depende de su estructura interna, cuya exis
tencia no poda tener en cuenta Dalton. En cualquier caso, su con
tribucin ms importante a la ciencia fue su teora de que la mte

lo. John Dalton (Eaglesfield, C um berland, 1766-M anchester, 1844), qum ico
y fsico britnico, desarroll la teora atm ica en la que se basa la ciencia fsica
moderna. Fue educado en una escuela cuquera de su ciudad natal, en donde c o
menz a ensear a la edad de 12 aos. En 1781 se traslad a Kendal, donde diri
gi una escuela con su prim o y su herm ano mayor. Se fue a M ancbestcr en 1793 y
all pas el resto de su vida com o profesor, prim ero en el New College y ms tar
de como tutor privado. En 1787 Dalton com enz una serie de estudios m eteorol
gicos que continu durante 57 aos, acum ulando unas 200.000 observaciones y
medidas sobre el clim a en el rea de M anchester. El inters de Dalton por la
m eteorologa le llev a estudiar un gran nm ero de fenm enos as com o los ins
trum entos necesarios para m edirlos. Fue el prim ero en probar la teora de que la
lluvia se produce por una dism inucin de la tem peratura, y no por un cam bio de
presin atm osfrica. Sin em bargo, a la prim era obra de Dalton, Observaciones y
ensayos meteorolgicos (1793), se le prest muy poca atencin. En 1794 present
en la Sociedad Filosfica y Literaria de M anchester un ensayo sobre el daltonis
mo, un defecto que l m ism o padeca; el ensayo fue la primera descripcin de este
fenm eno, denom inado as por el propio D alton. Dalton fue elegido m iem bro de
la Sociedad Real de Londres en 1822 y cuatro aos ms tarde se le concedi la
medalla de oro de esta sociedad.
318 Historia bsica de la ciencia

ria est compuesta por tomos de diferentes masas que se combi


nan en proporciones sencillas para formar compuestos. Esta teora,
que Dalton formul por primera vez en 1803, es la piedra angular
de la ciencia fsica moderna.
En 1808 se public su obra Nuevo sistema de filosofa qumica,
que inclua las masas atmicas de varios elementos conocidos en re
lacin con la masa del hidrgeno. Sus masas no eran totalmente pre
cisas, pero constituyen la base de la clasificacin peridica moder
na de los elementos. Dalton lleg a su teora atmica a travs del
estudio de las propiedades fsicas del aire atmosfrico y de otros ga
ses. En el curso de la investigacin, descubri la ley conocida como
ley de Dalton de las presiones parciales, segn la cual, la presin
ejercida por una mezcla de gases es igual a la suma de las presiones
parciales que ejercera cada uno de los gases si l solo ocupara el
volumen total de la mezcla. Las partculas mnimas de un compues
to, segn Dalton, seran todas iguales en cuanto a su composicin y,
dado que los tomos se diferencian por el peso, la relacin entre el
peso de los componentes tena que conservarse en cualquier porcin
del compuesto que se tomase (cosa que no suceder con los meros
agregados mecnicos). La regla ya conocida empricamente, a la
que nos hemos referido antes, de las proporciones definidas queda
as explicada. La ley de las proporciones mltiples, para compues
tos distintos sintetizados a partir de los mismos elementos, tambin
es consecuencia de la teora de Dalton. Se pueden mencionar, por
ltimo, las contrastaciones experimentales llevadas a cabo por Ber-
zelius de las consecuencias de la teora atmica de Dalton.

7.2. L a s m a t e m t ic a s il u s t r a d a s

Durante el resto del siglo XVII y buena parte del XVIII, los dis
cpulos de Newton y Leibniz se basaron en sus trabajos para resol
ver diversos problemas de fsica, astronoma e ingeniera, lo que les
permiti, al mismo tiempo, crear campos nuevos dentro de las ma
temticas. As, los hermanos Jean y Jacques Bernoulli inventaronI.

II. Jacques B ernoulli (B asilea, 1654-dem , 1705) realiz num erosas inves
tig acio n es so b re diversas ram as de la m atem tica, especialm ente sobre clculo
La ciencia ilustrada 319

el clculo de variaciones y el matemtico francs Gaspard Monge


la geometra descriptiva. Joseph Louis Lagrangel2, tambin fran
cs, uno de los matemticos ms importantes del siglo XVIII, dio
un.tratamiento completamente analtico de la mecnica en su gran
obra Mecnica analtica (1788), en donde se pueden encontrar las
famosas ecuaciones de Lagrange para sistemas dinmicos. Ade
ms, cre el clculo de variaciones, hizo contribuciones al estudio
de las ecuaciones diferenciales y la teora de nmeros, y desarroll
la teora de grupos. Entre sus investigaciones en astronoma desta
can los clculos de la libracin de la Luna y los movimientos de los
planetas.
Su contemporneo Laplace13 escribi Teora analtica de las
probabilidades (1812) y Ensayo filosfico sobre la probabilidad

infinitesim al, geom etra y clculo de probabilidades. En 1717 se public Ars co-
niectandi (El arte de pronosticar), obra pstum a en la que introduca los concep
tos de posibilidad, p robabilidad y certeza. E nunci un teorem a segn el cual la
razn de frecuencias entre el nm ero de veces que se presenta un suceso y el n
m ero de experim entos realizados tiende a la probabilidad de este suceso cuando
el nm ero de experim entos tiende a infinito; Jean B ernoulli (B asilea, 1667-
dem , 1748), herm ano y discpulo de Jacques, estudi, adem s de m atem tica,
m edicina y filologa, y realiz tam bin interesantes trabajos de astronom a y f
sica , Sus investigaciones sobre clculo diferencial quedaron recogidas en la obra
de L 'H pital. Se le considera com o el fundador del clculo exponencial; Daniel
Bernoulli (G roninga, 1700-B asilea, 1782), hijo de Jean, estudi m atem tica, f
sica, m edicina y fisiologa. Fue profesor en San Petersburgo y en B asilea, y
m iem bro de diversas academ ias cientficas (B erln, San Petersburgo, Royal So-
ciety). Sent las bases de la m ecnica sobre el principio de conservacin de la
energa. R ealiz trabajos sobre la m ecnica de los fluidos y es de especial im
portancia su Tratado de hidrodinmica (1738). D esarroll una extensa obra m a
temtica.
12. ioseph Louis, Conde de Lagrange (Turn, 1736-1813). Estudi en la U ni
versidad de su ciudad natal. Fue nom brado profesor de geom etra en la Academia
M ilitar de Turn a los 19 aos y en 1758 fund una sociedad que ms tarde se con
vertir en la A cadem ia de C iencias de Turn. En 1766 fue nom brado director de la
A cadem ia de C iencias de Berln y, 20 aos despus lleg a Pars invitado por el
rey Luis XVII. D urante el perodo de la R evolucin Francesa, estuvo al cargo de
la com isin para el establecim iento de un nuevo sistem a de pesos y medidas. Des
pus de la Revolucin, fue profesor de la nueva cole N rm ale y, con Napolen,
fue m iem bro del Senado y recibi el ttulo de conde.
13. Pierre Sim n, m arqus de Laplace (1749-1827), astrnom o y matemtico
francs, conocido por haber aplicado con xito la teora de Ja gravitacin de New-
320 Historia bsica (ie la ciencia

(1814). Pero el trabajo ms importante que le vali el sobrenom


bre de el Newton francs, fue el desarrollar el anlisis matem
tico del sistema de astronoma gravitacional elaborado por el ma
temtico, fsico y astrnomo britnico Isaac Newton. Demostr
que los movimientos planetarios son estables y que las perturba
ciones producidas por la influencia mutua de los planetas o por
cuerpos externos, como los cometas, solamente son temporales.
Trat de dar una teora racional del origen del Sistema Solar en su
hiptesis nebular de la evolucin estelar. En Mecnica celeste (5
volmenes, 1799-1825), Laplace sistematiz toda la obra matem
tica que se haba realizado sobre la gravitacin. Exposicin del sis
tema del mundo (1796) contiene un resumen de la historia de la
Astronoma.
El gran matemtico del siglo XVIII fue el suizo Leonhard Eu~
lerM, quien aport ideas fundamentales sobre el clculo y otras ra
mas de las matemticas y sus aplicaciones. Euler escribi textos so
bre clculo, mecnica y lgebra que se convirtieron en modelos
paradigmticos para otros autores interesados en estas disciplinas.
En su Introduccin al anlisis de los infinitos (1748), Euler realiz
el primer tratamiento analtico completo del lgebra, la teora de

ton a los m ovim ientos planetarios en el Sistem a Solar. Naci en N orm anda y es
tudi en la Escuela M ilitar de Beaumont. En 1767 fue profesor de m atemticas en
la Escuela M ilitar de Pars y en 1785 fue elegido m iem bro de la A cadem ia de
Ciencias Francesa.
14. Leonhard E uler (B asilea, 1707-San Pctersburgo, ,1783) M atem tico su i
zo. A los veinte aos consigui el prim ero de los doce prem ios que, con el tiem
po, haba de concederle la A cadem ia Francesa. E uler estudi en la U niversidad
de B asilea con el m atem tico suizo Jeann B ernoulli; se licenci a los 16 aos y,
por invitacin de Catalina I de Rusia, se incorpor a la A cadem ia de San Peters-
burgo m erced a la gestin de los B ernoulli, instalados all desde 1725. Fue nom
brado catedrtico de Fsica en 1730 y de M atem ticas en 1733. En 1741 fue pro
fesor de M atem ticas en la A cadem ia de C iencias de Berln a peticin del rey de
Prusa, Federico el G rande. En 1733 sucedi a D aniel B ernoulli al frente de la
seccin de m atem ticas de dicha A cadem ia. En 1766 acept una oferta de C ata
lina la G rande para reincorporarse a San Petersburgo, donde perm aneci hasta
su m uerte. A unque obstaculizado por una prdida parcial de visin antes de
cu m p lir 30 aos y por una ceguera casi total al final de su vida, E uler produjo
num erosas obras m atem ticas im portantes, as com o reseas m atem ticas y
cientficas.
La ciencia ilustrada 321

ecuaciones, la trigonometra y la geometra analtica. En esta obra


trat el desarrollo de series de funciones y formul la regla por la
que slo las series convergentes infinitas pueden ser evaluadas ade
cuadamente. Tambin estudi las superficies.tridimensionales y de
mostr que las secciones cnicas se representan mediante la ecua
cin general de segundo grado en dos dimensiones. Otras obras
trataban del clculo (incluido el clculo de variaciones), la teora de
nmeros, nmeros imaginarios y lgebra determinada e indetermi
nada. Entre las ms destacadas se encuentran: Instituciones del cl
culo diferencial (1755), Instituciones del clculo integral (1768-
1770) e Introduccin al lgebra (1770).
Euler, aunque principalmente era matemtico, realiz tambin
aportaciones a la astronoma, la mecnica, la ptica y la acstica.
El primer logro cientfico importante de Euler lo constituy su in
novadora introduccin (1736) del mtodo analtico en la exposi
cin de la mecnica newtoniana, esforzndose por reducir al mni
mo la tradicional confianza en la demostracin por mtodos
geomtricos. De la mecnica, Euler traslad estos planteamientos
al clculo infinitesimal, y en 1748 public la primera obra de an
lisis matemtico en la que el papel principal estaba reservado a las
funciones en lugar de a las curvas. La geometra fue, con todo, un
campo en el que Euler realiz importantes contribuciones, siendo
uno de sus resultados ms conocidos la frm ula15que relaciona el
nmero de caras, vrtices y aristas de un poliedro regular. Sus obras
completas, que abarcan ms de ochocientos tratados, ocupan 87 vo
lmenes.
Sin embargo, el xito de Euler y de otros matemticos para re
solver problemas tanto matemticos como fsicos utilizando el cl
culo slo sirvi para acentuar la falta de un desarrollo adecuado y
justificado de las ideas bsicas del clculo. La teora de Newton es
taba basada en la cinemtica y las velocidades, la de Leibniz, en los
infinitsimos, y el tratamiento de Lagrange era completamente al
gebraico y basado en el concepto de las series infinitas. Todos estos
sistemas eran inadecuados en comparacin con el modelo lgico de

15. Es el conocido Teorem a de Euler, en virtud del cual, en un poliedro regu


lar, el nm ero de caras ms el nmero de vrtices es igual al nmero de aristas ms
dos (C + V = A + 2).
322 Historia bsica de la ciencia

la geometra griega, y este problema no fue resuelto hasta el siglo


posterior.

7.3. LA FSICA ILUSTRADA

La fsica europea del siglo XVIII es la fsica-matemtica, la f


sica newtoniana o mecanicista fundada sobre la concepcin atomis
ta de la materia y el espacio infinito como receptculo de acciones
que ejercen entre los cuerpos que en l interacconan. La matem
tica inseparablemente asociada a ella es el nuevo clculo diferen
cial e integral, rpidamente difundido entre los cientficos que se
haban unido a la nueva fsica.

7.3.1. Teoras sobre el calor

Hasta principios del siglo XIX, el efecto del calor sobre la tem
peratura de un cuerpo se explicaba postulando la existencia de una
sustancia o forma de materia invisible, denominada calrico. Se
gn la teora del calrico, un cuerpo de temperatura alta contiene
ms calrico que otro de temperatura baja; el primero cede parte
del calrico al segundo al ponerse en contacto ambos cuerpos, con
lo que aumenta la temperatura de dicho cuerpo y disminuye la suya
propia. Aunque la teora del calrico explicaba algunos fenmenos
de la transferencia de calor, las pruebas experimentales presentadas
por el fsico britnico Benjamn Thompson en 1798 y por el qumi
co britnico Humphry Davy en 1799 sugeran que el calor, igual
que el trabajo, corresponde a energa en trnsito (proceso de inter
cambio de energa).
Con la invencin del termmetro en el siglo XVII y su poste
rior perfeccionamiento, se dio el paso decisivo en la aparicin de
una teora del calor. La fundamental distincin entre grado de calor
(temperatura) y cantidad de calor (capacidad calorfica) permiti,
ya en el siglo XVIII, analizar ambas magnitudes por separado y es
tudiar las leyes a que obedecan, aun sin precisar exactamente su
significado. As, el perfeccionamiento del termmetro se convirti
en un problema fundamental para la elaboracin de una teora del
La ciencia ilustrada 323

fenmeno calorfico. La invencin del termmetro se atribuye a


Galileo, aunque el termmetro sellado no apareci hasta 1650. Los
modernos termmetros de alcohol y mercurio fueron inventados
por el fsico alemn Gabriel Fahrenheit '6, quien tambin propuso la
primera escala de temperaturas ampliamente adoptada que lleva su
nombre. En la escala Fahrenheit, el punto de congelacin del agua
corresponde a 32 grados (32 eF) y su punto de ebullicin a presin
normal es de 212 -F. En la escala centgrada, o Celsius, diseada
por el astrnomo sueco Anders Celsius1617 y utilizada en la mayora
de los pases, el punto de congelacin es 0 grados (0 -C) y el punto
de ebullicin es de 100 tC.
Celsius fue promotor y director de la construccin del observa
torio astronmico de Upsala en 1740. Dos aos ms tarde, presen
t en la Academia de Ciencias Sueca una propuesta sobre el uso de
una nueva escala termomtrica centesimal, tomando como referen
cia los puntos de congelacin y ebullicin del agua. Hasta enton
ces, todas las escalas de medicin haban sido establecidas en vir
tud de las investigaciones sobre las propiedades de los gases
llevadas a cabo por Robert Boyle en 1661, y slo los trabajos de
Fahrenheit haban demostrado la influencia de la presin atmosf
rica en la temperatura de los cuerpos. De inmediato, la escala Cel

16. Daniel G abriel Fahrenheit (D anzig, actualm ente Gdansk, Polonia, 1686-
1736). Se instal en los Pases Bajos y se dedic a la fabricacin de instrum entos
m eteorolgicos. En 1714 construy el prim er term m etro con mercurio en vez de
alcohol. Con el uso de este term m etro, concibi la escala de tem peratura conoci
da por su nombre. Fahrenheit tambin invent un higrm etro de diseo perfeccio
nado. D escubri que adem s del agua, hay otros lquidos que tienen un punto de
ebullicin determ inado y que estos puntos de ebullicin varan con los cambios de
presin atmosfrica.
17. A nders C elsius (U psala, 1701-tdem, 1744). Desde 1730 hasta 1744, fue
catedrtico de A stronom a en su U niversidad, construy el observatorio de esta
ciudad en 1740 y fue nom brado su director. Fue el prim ero que propuso el term
metro centgrado, que tiene una escala de 100 grados que separan el punto de ebu
llicin y el de congelacin del agua. En 1733 public su coleccin de 316 obser
vaciones sobre las auroras boreales y las perturbaciones clim ticas que stas
producan, as com o otras obras m enores de astronom a. En 1737 form parte de
la expedicin francesa organizada para m edir el grado de meridiano situado en las
regiones polares y que sirvi para confirm ar las teoras de Newton sobre el acha-
tamiento de los polos.
324 Historia bsica de a ciencia

sius, que no recibi este nombre hasta 1948, fue aceptada en los
medios cientficos europeos y, en la actualidad, es la escala de me
dicin utilizada universalmente. Adems de diversos tratados en los
que expone y justifica su escala de medicin, Celsius public dos
importantes tratados: Dissertatio de nova methodo distantiam Solis
a Terra determinandi (Disertacin sobre el mtodo para determinar
la distancia del Sol a la Tierra, 1730) y De observationibus pre f i
gura telluris determinando in Gallia habitis (1738), en el que reco
ga sus experiencias como miembro de la expedicin francesa a las
regiones polares.
Posteriormente, entre 1840 y 1849, el fsico britnico James
Prescott Joule, en una serie de experimentos muy precisos, demostra
r de forma concluyente que el calor es una transferencia de energa
y que puede causar los mismos cambios en un cuerpo que el trabajo.

7.3,2. La electricidad y e! magnetismo

El primer estudio cientfico de los fenmenos elctricos no apa


reci hasta el 1600, cuando se publicaron las investigaciones del
mdico britnico William Gilberl, quien aplic el trmino elctri
co (del griego elektron, mbar) a la fuerza que ejercen esas sustan
cias despus de ser frotadas. Tambin distingui entre las acciones
magntica y elctrica. La primera mquina para producir una carga
elctrica fue descrita en 1672 por el fsico alemn Otto von Gueric-
k e ,R. Estaba formada por una esfera de azufre movida por una ma-18

18. O tto von G ucricke (M agdeburgo, Alemania, 1602-1686). Estudi derecho


en las universidades de Leipzig y Jena y m atem ticas en la Universidad de Leiden.
Despus de or hablar de los experim entos del cientfico francs Blaise Pascal y de
los cientficos italianos Galileo y Evangelista Torricelli en relacin con la presin
atm osfrica, com enz a trabajar en las propiedades del aire y en la creacin de un
vaco. En el transcurso de estos experim entos, invent la prim era bomba de aire en
1650. En 1654, realiz ante la Dieta Im perial de R alisbona ia fam osa dem ostra
cin de los hem isferios de M agdeburgo, Dos hem isferios huecos de bronce esta
ban encajados y con una bomba se extraa el aire de la esfera resultante. Dos re
cuas de ocho caballos no pudieron separar las dos mitades. Guando se insufl aire
al interior de la esfera, los hem isferios se desprendieron. Hoy se siguen utilizando
hem isferios vacos similares en las dem ostraciones de la presin atmosfrica en la-
La ciencia ilustrada 325

nivela, sobre la que se induca una carga cuando se apoyaba la


mano sobre ella. El cientfico francs Charles Fran?os de Cister-
nay Du Fay fue el primero en distinguir claramente los dos tipos di
ferentes de carga elctrica: positiva y negativa. El condensador ms
antiguo, la botella de Leyden, fue desarrollado en 1745. Estaba for
mado por una botella de vidrio recubierta por dos lminas de papel
de estao, una en el interior y otra en el exterior. Si se cargaba una
de las lminas con una mquina electrosttica, se produca una des
carga violenta si se tocaban ambas lminas a la vez.
El inventor estadounidense Benjamn Franklin19dedic mucho
tiempo a la investigacin de la electricidad. Su teora sobre la elec
tricidad se basaba en la nocin newtoniana de la repulsin mutua
de las partculas que el cientfico ingls haba expuesto en su pti
ca. Su famoso experimento con una cometa o papalote demostr
que la electricidad atmosfrica que provoca los fenmenos del re-

boratoio. Von Guericke tam bin investig en otros cam pos de la ciencia. En 1672
desarroll la prim era m quina para producir una carga elctrica. En astronom a
trabaj en la prediccin del regreso peridico de los cometas.
19. Benjam n Franklin (Boston, 1706-Filadelfu, 1790), filsofo, poltico y
cientfico estadounidense, cuya contribucin a la causa de la guerra de la Indepen
dencia estadounidense y gobierno federal instaurado tras ella le situaron entre los
ms grandes estadistas del pas. En 1757 Franklin fue enviado a Inglaterra por la
Asam blea de Pensilvanin para solicitar al rey el derecho de recaudar im puestos
por la propiedad de la tierra. Al acabar su misin se qued cinco aos ms en In
glaterra com o prim er representante .de las colonias estadounidenses. Durante este
perodo entabl amistad con el qum ico Joseph Priestley, el filsofo e historiador
David Hum e y el econom ista Adam Smith. En 1775 Franklin viaj a Canad para
conseguir su apoyo y cooperacin en la guerra en favor de las colonias. A su regre
so fue uno de los cinco m iem bros del com it designado para redactar la Declara
cin de Independencia. El 6 de febrero de 1778 Franklin negoci los tratados de
com ercio y am istad con Francia y Espaa que posteriorm ente cam biaron el rum
bo de la guerra. Siete m eses despus fue nom brado por el Congreso m inistro ple
nipotenciario de Estados Unidos en Francia. En m arzo de 1785 Franklin renunci
a su cargo en Francia para regresar a Filadelfia, donde fue elegido inm ediatam en
te presidente del Consejo Ejecutivo de Filadelfia (1785-1787). En 1787 fue nom
brado delegado de la convencin que redact la C onstitucin de Estados Unidos.
Profundam ente interesado en proyectos filantrpicos, uno de sus ltim os actos p
blicos fue firm ar una peticin al Congreso, el 12 de febrero de 1790, com o presi
dente de la Sociedad Abolicionista de Pensilvanin, instando a la abolicin de la es
clavitud y la supresin del com ercio de esclavos.
326 Historia bsica de la ciencia

impago y el trueno es de la misma naturaleza que la carga elec


trosttica de una botella de Leyden10. Invent el pararrayos y desa
rroll una teora segn la cual la electricidad es un uido nico que
existe en toda la materia, y sus efectos pueden explicarse por el ex
ceso o la escasez de ese fluido. La teora del fluido nico le sirvi
para explicar los dos tipos de electricidad, positiva y negativa. En
reconocimiento a sus impresionantes logros cientficos, Franklin
recibi ttulos honorarios de las universidades de Saint Andrews y
Oxford. Tambin fue elegido miembro de la Sociedad Real de Lon
dres y en 1753 fue galardonado con la Medalla Copley por sus des
tacadas contribuciones a la ciencia experimental, Benjamn Fran
klin fue el principal seguidor de los postulados de Isaac Newton en
Amrica.
La ley de que la fuerza entre cargas elctricas es inversamente
proporcional al cuadrado de la distancia entre las cargas fue demos
trada experimentalmente por el qumico britnico Joseph Priestley
alrededor de 1766. Priestley tambin demostr que una carga elc
trica se distribuye uniformemente sobre la superficie de una esfera
metlica hueca, y que en el interior de una esfera as no existen car
gas ni campos elctricos. Charles de Coulomb11 invent una balan-201

20. La B otella de Leyden es uno de los condensadores ms sim ples, descu


bierto alrededor de 1745, de forma independiente, por el fsico holands Pieter van
M usschenbroek de la U niversidad de Leyden y el fsico alem n Ewald Gcorg von
Kleist. La botella de Leyden original era una botella de crista) llena de agua y ce
rrada, con un alam bre o una aguja que traspasaba el tapn y,estaba en contacto con
el agua. La botella se cargaba sujetndola con una m ano y poniendo la parte sa
liente del alam bre en contacto con un dispositivo elctrico. Cuando se interrumpa
el contacto entre el alam bre y la fuente elctrica y se tocaba el alam bre con la
mano, se produca una descarga que se presentaba com o una sacudida violenta. La
botella de Leyden se utiliza todava para dem ostraciones y experimentos en los la
boratorios.
21. Charles de Coulomb (1736-1806), fsico francs, pionero en la teora elc
trica. N aci en A ngulem a y trabaj com o ingeniero m ilitar al servicio de Francia
en las Indias O ccidentales (actuales A ntillas), pero se retir a Blois (Francia) du
rante la Revolucin Francesa para continuar con sus investigaciones en m agnetis
mo, rozam iento y electricidad. En 1777 invent la balanza de torsin para m edir
la fuerza de atraccin m agntica y elctrica. Con este invento, Coulom b pudo e s
tablecer el principio, conocido ahora com o ley de Coulom b, que rige la interac
cin entre las cargas elctricas. En 1779 public el tratado Teora de tas mquinas
simples, un anlisis del rozam iento en las m quinas. Despus de la Revolucin,
La ciencia ilustrada 327

za de torsin para medir con precisin la fuerza que se ejerce entre


ias cargas elctricas. Con ese aparato confirm las observaciones
de Priestley y demostr que la fuerza entre dos cargas tambin es
proporcional al producto de las cargas individuales. Una manifes
tacin habitual de la electricidad es la fuerza de atraccin o repul
sin entre dos cuerpos estacionarios que, de acuerdo con el princi
pio de accin y reaccin, ejercen la misma fuerza elctrica uno
sobre otro.
La carga elctrica de cada cuerpo puede medirse en culombios.
La fuerza entre dos partculas con cargas q, y q2 puede calcularse a
partir de la ley de Coulomb:

segn la cual la fuerza es proporcional al producto de las cargas di


vidido entre el cuadrado de la distancia que las separa. La constan
te de proporcionalidad K depende del medio que rodea a las cargas.
La ley se llama as en honor al fsico francs Charles de Coulomb.
Faraday, que realiz numerosas contribuciones al estudio de la
electricidad a principios del siglo XIX, tambin desarroll la teora
de las lneas de fuerza elctricas.
Los fsicos italianos Luigi Galvani22 y Alessandro Volta21 lleva
ron a cabo los primeros experimentos importantes con corrientes

Coulom b sali de su retiro y ayud al nuevo gobierno en la planificacin de un


sistem a m trico decim al de pesos y medidas. La unidad de m edida de carga elc
trica, el culom bio, recibi este nombre en su honor.
22. Luigi G alvan, m dico y fsico italiano {Bolonia 1737-dem, 1798). Hijo
de un mdico, estudi m edicina en su ciudad natal y se licenci en 1759. Se dedi
c al ejercicio privado, a la investigacin anatmica y a la enseanza. En 1766 el
Senado de B olonia e nom br conservador del M useo A natm ico y en 1775 ocu
p la ctedra de anatom a y ginecologa de la U niversidad de B olonia, que antes
desem peaba su m aestro, D om enico G aleazzi, con cuya hija se cas. En 1782 fue
elegido profesor de obstetricia del stituto delle Sctenze. Sus prim eras investiga
ciones se desarrollaron en el cam po de la A natom a com parada, terreno en el que
destaca su estudio sobre el odo de las aves. A partir de 1770 se interes por la fi
siologa. Su nom bre sigue asocindose con la electricidad en los trm inos galva
nism o y galvanizacin.
23. A lessandro, conde Volta (1745-1827), fsico italiano, conocido por sus
trabajos sobre la electricidad. Naci en Como y estudi all, en la escuela pblica.
328 Historia bsica de la ciencia

elctricas. El inters de Galvani por los msculos le llev a desa


rrollar, en 1780, un experimento en el cual someti los msculos
de una pata de rana diseccionada a una descarga elctrica, proce
dente de una botella de Leyden. La chispa produjo contracciones
espasmdicas en el msculo, lo cual no era sorprendente porque ya
se conoca la accin de la electricidad sobre los msculos vivos,
pero Galvani quiso llegar ms lejos y someti la pata de rana a los
efectos de una tormenta elctrica, sujetndola a dos ganchos de la
tn en el exterior de su ventana. El anca se contrajo, por supuesto,
pero lo ms sorprendente fue que sus espasmos continuaron cuan
do ya haba desaparecido la tormenta. Galvani dedujo que la elec
tricidad, en ese caso, proceda de los msculos del animal.
Su contemporneo Alessandro Volta lleg a la conclusin
opuesta, es decir, que la electricidad proceda de los metales, y para
demostrarlo desarroll la pila elctrica (1800). En realidad Galvani
tambin tena su parte de razn, pues aun cuando en el caso de su
experimento la electricidad era producida por los metales, tambin
exista una electricidad de origen animal, pero esta teora no fue
confirmada hasta que Emile du Bois-Reymond estableci la elec-
trofisiologa muchos aos despus. Realiz gran nmero de experi
mentos e investigaciones basadas en este descubrimiento de la es
timulacin de los msculos por medio de corrientes elctricas,
fundando la ciencia denominada galvanismo, en la que posterior
mente se basaran los electrocardiogramas y los electroencefalogra
mas.
En 1800, Volta present la primera fuente electroqumica artifi
cial de diferencia de potencial, un tipo de pila elctrica o batera. La
existencia de un campo magntico en torno a un ,flujo de corriente
elctrica fue demostrada por el cientfico dans Hans Christian

En 1774 fue profesor de fsica en la Escuela Regia de Como y al ao siguiente in


vent el electrforo, un instrum ento que produca cargas elctricas. Durante 1776
y 1777 se dedic a la qum ica, estudi la electricidad atm osfrica e ide experi
m entos com o la ignicin de gases m ediante una chispa elctrica en un recipiente
cerrado. En 1779 fue profesor de Fsica en la U niversidad de Pava, ctedra que
ocup durante 25 aos. H acia 1800 haba desarrollado la llam ada pila de Volta,
precursora de la batera elctrica, que produca un flujo estable de electricidad. Por
su trabajo en el cam po de la electricidad, N apolen le nom br conde en 1801. La
unidad elctrica conocida como voltio recibi ese nombre en su honor.
La ciencia ilustrada 329

Oersted en 1819, y en 1831 Faraday demostrar que la corriente


que circula por una espira de cable puede inducir electromagntica
mente una corriente en una espira cercana.

7.3.3. La astronoma

A finales del siglo XVIII, William Herschel construy los teles


copios ms grandes de su poca y los utiliz para explorar los cie
los. Herschel construye su clebre telescopio de 12 m de longitud.
No slo descubri el planeta Urano en 1781, sino tambin el sexto y
el sptimo satlites de Saturno, numerosos satlites y estrellas do
bles, adems de incontables cmulos de estrellas y nebulosas. Sus
recuentos en diferentes regiones de los cielos convencieron a Hers
chel de que el Sol es slo una ms de las innumerables estrellas dis
puestas como los granos de basalto en una piedra de molino. Si
guiendo con esta analoga, un observador que vive en un planeta
cercano al Sol, en la profundidad de la piedra de molino, mira hacia
su borde y ve un cinturn de estrellas lejanas y dbiles denominado
Va Lctea, que se extiende a lo largo del cielo. Al mirar arriba o
abajo, este observador ve relativamente pocas estrellas cercanas.
Modernas investigaciones confirman este cuadro, excepto que hoy
se sabe que el Sistema Solar est a unos dos tercios de su tamao
desde el centro. El nombre de Va Lctea suele aplicarse a todo el
sistema o galaxia, tambin conocida como la Galaxia. Las estrellas
del sistema estn todas unidas por la gravedad y giran alrededor de
un centro distante. En 1798, William Herschel descubre la banda in
frarroja del espectro luminoso.

7.4. La MEDICINA DEL SIGLO XVIII

Tras los descubrimientos del astrnomo polaco Nicols Copr-


nico, el astrnomo y fsico italiano Galileo y el matemtico ingls
Isaac Newton, la medicina del siglo XVIII se esforz en adaptarse
a la investigacin cientfica. Sin embargo, todava disfrutaban de
credibilidad teoras extraas y sin fundamento. El mdico britnico
William Cuiten atribuy la enfermedad a un exceso o deficiencia
330 Misiona bsica de la ciencia

de energa nerviosa; y el mdico John Brown de Edimburgo crey


que la debilidad o la estimulacin inadecuada del organismo era la
causa de la enfermedad. En relacin con sus teoras, conocidas
como sistema hrunoniano, la estimulacin deba incrementarse con
tratamientos irritantes de grandes dosis de frmacos. El mdico ale
mn Samuel Hahnemann desarroll el sistema de la homeopata, a
finales del siglo XVIII. insisti en las pequeas dosis de frmacos,
en contra de lo postulado por el sistema brunoniano.
Otros sistemas particulares propuestos hacia finales del siglo
XVIII y principios del siglo XIX fueron la frenologa, teora for
mulada por los mdicos alemanes Johann Kaspar Spurzheim y
Franz Joseph Gall, quienes crean que del examen del crneo poda
extraerse informacin sobre las funciones mentales; y la teora del
magnetismo animal o mesmerismo, desarrollada por el mdico aus
traco Franz Mesmer, quien crea en la existencia de una fuerza
magntica con poderosa influencia en el cuerpo humano.
Durante el s. XVIII, se fundaron varias escuelas mdicas, entre
ellas, las de Viena y Edimburgo y se estableci la ciruga sobre fir
mes principios, gracias al escos John Hunter (1728-1793). De vital
importancia fueron los trabajos del mdico britnico William Sme-
llie, en el siglo XVIII, cuyas innovaciones en obstetricia rompieron
el monopolio de las matronas; as como los del anatomista y obste-
tra William Hunter, hermano del famoso anatomista y cirujano bri
tnico John Hunter, que demostr el valor de la ciruga experimen
tal. William Hunter revitaliz el estudio de la anatoma en Inglaterra
y, basndose en el trabajo de Smele, estableci la obstetricia como
una rama separada de la medicina.
Entre las contribuciones de este perodo destacan el estableci
miento de la patologa por el anatomista y patlogo italiano Gio-
vanni Battista Morgagni (1682-1771), quien argument que la en
fermedad est localizada en partes del cuerpo en lugar de estar
dispersa por todo el organismo; los estudios de fisiologa experi
mental del naturalista y bilogo italiano Spallanzani, quien refut
la doctrina de la generacin espontnea; la investigacin en fisiolo
ga neuromuscular del cientfico suizo Albrecht von Haller (1708-
1777), con su teora de que las fibras nerviosas actuaban sobre
msculos irritables para producir el movimiento; y los estudios
de la tensin arterial del botnico, qumico y fisilogo britnico
La ciencia ilustrada 331

Stephen Heles. En botnica, hay que citar al taxnomo botnico


sueco Cari von Linneo quien realiz un trabajo fundamental al es
tablecer el sistema binomial (con dos trminos) moderno de no
menclatura referente a la clasificacin. El mdico, botnico y mi
neralogista William Withering, que introdujo el frmaco digitalina
es otro de los protagonistas de este perodo.
El mdico britnico James Lind trat el escorbuto y para ello
combati el dficit de vitamina C que causaba la enfermedad con la
bebida del zumo de limn. El reformador social britnico John Ho-
ward foment el tratamiento de los internos en los hospitales y cr
celes de toda Europa. En 1796, el mdico britnico Edward Jenner
(1749-1823) descubri el principio de la vacunacin como medida
preventiva frente a la viruela. Su contribucin posibilit el control
de esta temida enfermedad y estableci la ciencia de la inmuniza
cin, que se introducira en los prximos siglos. La viruela fue erra
dicada finalmente en todo el mundo en la dcada de 1970.

7.5. L a b io l o g a d e l XVIII

El conocimiento sistemtico de los seres vivos hizo grandes


progresos en esta poca. Se estableci el concepto de especie como
unidad constante y se elaboraron nuevos sistemas de clasificacin
y nomenclatura con Ray, uno de los fundadores de la botnica y de
la zoologa inglesas y, sobre todo, con Linneo. El naturalista ingls
John Ray (1628-1705), a pesar de ser hijo de un herrero, consigui
abrirse camino hasta la Universidad de Cambridge. Tena pasin
por la historia natural y montaba a caballo durante largos ratos por
el campo, observando y coleccionando plantas que crecan alrede
dor de Cambridge. Fue entonces cuando concibi la idea de prepa
rar un tratado en el que se describieran todas las especies vivientes,
tanto animales como vegetales. En 1667, Ray public un catlogo
de las plantas de las Islas Britnicas y ello le vali ser elegido
miembro de la Royal Society. Hacia el final de su vida ampli su
catlogo a una enciclopedia en tres volmenes sobre la vida de las
plantas que public entre 1686 y 1704. Describa en ella 18.600 es
pecies vegetales distintas, con lo que facilit el camino a Linneo,
quien moderniz la clasificacin sistemtica.
332 Historia bsica de la ciencia

Ray trat de sistematizar el reino animal y en 1693 public un


libro que contenta la primera clasificacin lgica de animales, ba
sada especialmente en pezuas, dedos y dientes. Su punto de vista
acerca de los fsiles estaba bastante bien encauzado para la poca.
En 1691 public una nota en la que deca que los fsiles eran remi
niscencias petrificadas de seres ya extinguidos. Esto no fue acepta
do por los bilogos en general hasta un siglo despus.
Karl von Linneo (1707-1778), naturalista y mdico sueco, pu
blic en 1758 el Systema Naturae1*, obra en la que estableci las
bases de la taxonoma natural en funcin de los rganos sexuales
de las plantas, adems de desarrollar la nomenclatura binaria toda
va vigente. Su importante contribucin a la clasificacin de las es
pecies desbroz el camino y permiti el posterior desarrollo de las
ideas evolucionistas. Es muy notable que el mismo Linneo admitie
se, para explicar ciertas variaciones vegetales, un transformismo
moderado, sealando que quiz la creacin original hubiese sido lo
que hoy llamamos gneros y que, a partir de ellos, las especies
podran haberse originado por hibridacin.
Linneo organizar cada reino en cinco taxones: clase, orden, g
nero, especie y variedad, en analoga con las categoras aristotlicas.
Para el mdico sueco, denominar una especie era sinnimo de defi
nirla y de describirla, tan vinculadas estn la descripcin y la no
menclatura en su obra. Naturalmente, Linneo era consciente de que
su mtodo, considerado globalmente, era artificial. No obstante, tra
baj toda su vida y valor sus logros parciales como si no fuera as.
De hecho, su Systema Naturae tiene pretensiones de universalidad
que parecen aumentar con las sucesivas ediciones. En todo caso,
Linneo afirma reiteradamente que tanto los gneros como las espe
cies de su clasificacin son naturales, es decir, obra de la natura
leza.
Ahora bien, el problema tradicional y bsico de toda clasifica
cin era determinar qu caractersticas eran las que permitan dis
tinguir y definir las especies, los gneros, etc., y agruparlos debida
mente en un sistema natural. Y Linneo fue el mximo exponente de24

24. L inneo , K.: Systema Nata ae, B ritish M useum [N atural History], Lon-
don, 1758.
La ciencia ilustrada 333

una tendencia que basaba la clasificacin en unos pocos caracteres


muy concretos, los estrictamente esenciales. En el campo de la
Botnica encontr sus mayores aciertos, al aplicar los conocimien
tos que se tenan desde principios del siglo XVIII sobre la sexuali
dad de las plantas. La esencia de la planta consiste, segn Lin-
neo, en su sistema reproductivo. En consecuencia, los tipos de
rganos sexuales constituirn el elemento bsico de su clasifica
cin. Pero stos se clasificarn de acuerdo con cuatro slidos prin
cipios mecnicos: nmero, figura, posicin y tamao relativo
de los estambres y pistilos constituirn especialmente el fundamen
to indiscutible para la clasificacin botnica. Mediante este conoci
do mtodo taxonmico, Linneo estableci las veinticuatro clases de
plantas.
En el mbito de la zoologa, Linneo identific seis clases: cua
drpedos (mamferos), aves, anfibios, peces, insectos y gusanos
(invertebrados). En cuanto al orden de los cuadrpedos, que en
1758 pas a denominarse mamferos, utiliz como elemento fun
damental los dientes, aunque tambin emple como elemento su
bordinado la estructura de los pies.
Quiz el mayor mrito de Linneo fue la introduccin de un sis
tema bnomial de nomenclatura taxonmica. En 1753 la utiliz
para designar a todo el reino vegetal, y en la dcima edicin del
Systema Naturae la extendi tambin al reino animal. De los dos
trminos latinos que intervienen en la nomenclatura nneana, el
primero indicaba el gnero y el segundo la especie, siendo suficien
tes para denominar e identificar cualesquier plantas o animales. El
xito de la taxonoma linneuna fue indiscutible. En la primera edi
cin de 1735, su Systema Naturge era apenas un opsculo de 14 p
ginas. Tras ser ampliado y revisado, en la dcima edicin contaba
ya con ms de 2.300 pginas /7i cuarto. Linneo, empero, no senta
empacho en reconocer la importancia de su contribucin: He reor
ganizado en lo fundamental el campo entero de la historia natural,
elevndola a la altura que ahora tiene. Dudo de que alguien pueda
hacer hoy en da algn adelanto en este dominio sin mi ayuda y di
reccin25.

25. dem , ct. en Wilfrid Blunt: El naturalista. Viajes, obra y vida de Cari van
Lintt, Ediciones del Serbal, Barcelona, 1982, p. 190.
334 Historia bsica de fa ciencia

En el campo de la embriologa alcanz una gran resonancia la


teora de la preformacin, segn la cual, el organismo adulto ya
estara contenido en el germen con todos sus caracteres, de tal
modo que el desarrollo consistira solamente en el despliegue o de
senvolvimiento de lo ya existente en miniatura. En los siglos XVII
y XVIII la teora de la preformacin fue sostenida por bilogos
eminentes como M. Malpighi, C. Bonnet, A. von Haller y L. Spa-
lanzani, quienes intentaron ofrecer incluso una demostracin expe
rimental de la misma. Pero como existe un germen masculino, el
espermatozoide, y otro femenino, el vulo, se lleg a pensar que el
futuro ser vivo estaba preformado solamente en una clase de game
tos y no en la otra. De este modo, los preformacionistas se dividie
ron en espermatozistas y en ovistas. Tanto unos como otros
formularon teoras peregrinas y descabelladas. Algunos animalcu-
listas afirmaron seriamente haber visto pequeos homnculos o
animales ya formados en todas sus partes, al examinar los esperma
tozoides al microscopio. Los ovistas no se quedaron atrs y pro
pugnaron que en el ovario de la hembra se encontraban ya encajo
nados unos en otros todos los seres futuros. Ni unos ni otros
lograron hacer prevalecer definitivamente sus tesis sobre los defen
sores de la teora opuesta, la epignesis.
Christian Wolff (1738-1794) defendi, contra los preformacio
nistas, la teora de la epignesis, es decir, el desarrollo a partir de un
material bsico informe. Wolff fue el fundador de la embriologa
moderna. Basndose tanto en observaciones microscpicas como
en hechos experimentales, lleg a la conclusin de que el organis
mo no se halla preformado en el huevo, sino que sus estructuras
van surgiendo a lo largo del desarrollo embrionario. De similar
postura es Kant quien, al ofrecer un cuadro sistemtico de las dis
tintas teoras sobre la formacin de los organismos, distingui dos
concepciones diferentes: el ocasionalismo y el preestabiiismo. El
ocasionalismo sostiene que en todo acoplamiento de materia, la
causa suprema del mundo produce inmediatamente la formacin or
gnica. El preestabilismo distingue dos tendencias: la primera, lla
mada teora de la evolucin, considera que la preformacin es el
desarrollo del individuo aislado; la segunda concepcin, o prefor
macin genrica o epignesis defendida por Kant sostiene
que la potencia productora de los seres que generan ya est dada vir-
La ciencia ilustrada 335

iualmene segn una finalidad intema, caracterstica de cada especie


particular. La aparicin del evolucionismo y el progreso de la inves
tigacin biolgica experimental han modificado radicalmente los
trminos del problema, revelando el carcter puramente especulati
vo de la oposicin entre preformacin ismo y epignesis.
Es el matemtico y astrnomo francs Pierre Louis Moreau de
Maupertuis (1698-1759) quien lanza el primer esbozo de una teora
transformista2627. Desarroll una labor muy notable en el campo de
las ciencias biolgicas, cuyo valor no ha sido reconocido hasta fe
cha relativamente reciente, quiz porque sus ideas se adelantaron a
su tiempo. Las principales obras de Maupertuis que tratan de cues
tiones biolgicas son Vnus physique, Systme de ! Na ture y Essai
de Cosmologie21, en las cuales, entre temas muy diversos, enfoca
dos con ms o menos acierto, estudia el mecanismo de la reproduc
cin y de la herencia, observa la aparicin de cambios bruscos o
mutaciones en los organismos y llega a entrever el principio de la
seleccin natural en relacin con el origen de las especies.
Rechazando ovismo y animalculismo, Maupertuis tuvo en
cuenta tanto los grmenes del macho como los de la hembra, a fin
de poder explicar adecuadamente los fenmenos de la herencia, ya
que en el hijo aparecen tanto los rasgos del padre como los de la
madre. Realiz experimentos de hibridacin y se interes especial
mente por los problemas de la herencia en el hombre. Consider
que las variedades humanas, lo mismo que las razas de animales, se
han producido por cambios bruscos que luego se han conservado.
Sin excluir por completo la influencia que el clima y el alimento
pueden tener en la produccin de nuevas formas, Maupertuis basa
en la aparicin fortuita de mutaciones, en accidentes sufridos por
los grmenes, una verdadera concepcin transformista. Tales cam
bios sufridos por los grmenes masculino y femenino perduraran
desde la primera reproduccin sobre cualquier organizacin prece
dente:

26. Una exposicin detallada de su pensam iento se encuentra en M aupertuis ,


P.L.M. de: El orden verosmil del cosmos. Alianza, Madrid, 1985.
27. dem: Oeuvres, 2a ed., 4 vols., Lyon, 1768.
336 Historia bsica de la ciencia

N o p o d ra e x p lic a rs e a s c m o a p a r tir d e s lo d o s in d iv id u o s
s e h a b ra p o d id o p ro d u c ir la m u ltip lic a c i n d e las e sp e c ie s m s d is p a
re s? T o d a s e lla s d e b e ra n su o rig e n a a lg u n a s p ro d u c c io n e s fo rtu ita s,
c u y a s p a rte s e le m e n ta le s n o h a b ra n re te n id o el o rd e n q u e te n a n en
lo s a n im a le s p a d re y m a d re . C a d a g ra d o d e e rro r h a b ra p ro d u c id o
u n a n u e v a e s p e c ie ; y a fu e rz a d e v a ria c io n e s re p e tid a s se h a b ra o ri
g in a d o la d iv e rs id a d in fin ita de los a n im a le s q u e v e m o s h o y 2".

Oponindose a Descartes, Maupertuis insiste en la insuficien


cia del mecanicismo para explicar el fenmeno de la vida y de la
reproduccin de sta. Como alternativa, sostiene la hiptesis vilalis-
ta de molculas orgnicas, dotadas de un cierto grado de concien
cia, aunque oscura, y, por tanto, de algo similar a la memoria, al de
seo, a la aversin, etc., como elementos originarios de los seres
vivos. A la teora de Maupertuis, siguieron especulaciones transfor-
mistas, ms o menos fundadas, debidas a Benott de Maillet (1656-
1738), Denis Diderot (1713-1784), Jean-Baptiste Ren Robtnet.
(1735-1820) y E. Darwin (1731-1802)
Erasmus Darwin, mdico ingls, tena por costumbre escribir
largos poemas con cierto inters cientfico, pero de escaso valor
potico. Sus primeros poemas trataban extensamente de botnica y
en ellos defenda la clasificacin sistemtica que introdujo Linneo.
Su segundo logro famoso fue su libro ltimo, Zoonoma, escrito en
tre 1794 y 1796, elaborado sobre las ideas evolutivas de Buffon y
anticipando en l alguna de las ideas de Lamarck sobre dicho tema.
E. Darwin sostuvo que los cambios evolutivos eran causados por el
medio ambiente que rodea al organismo. La fama de E. Darwin se
ha oscurecido, en parte, por la de su ms famoso nieto y, en parte,
por una campaa del gobierno conservador britnico que ridiculiz
a E. Darwin y a otros que simpatizaban con los franceses revolu
cionarios de la era de la Revolucin Francesa.

28. dem : Systme de la Nature, en Oenves, op. cit., p. XLV.


29. M a il l e t , B. de: Telliamed ou Entretiens t un pllosophe indien avec un
missionaire frangois sur la dbninution de la mer, la fonnadon de a Terre, l'origi
ne de l'homme, ed. LAbb J.B. Le M ascrier, A m sterdam , 1748; D iderot , D.:
Vinierpretation de la Nature, en Oeuvres, A. Billy, Parts, 1952; R obin et , J.B.R.:
Considrations philosophiques de la gradation naturelle des formes de itre, ou
les essais de la narure qui apprend faire Vhommc, Pars, 1768.
La ciencia ilustrada 337

Conviene sealar que en las obras de estos autores se notan in


fluencias de la idea de la Scaa naturas y presentan como una ima
gen lineal de la evolucin, un incipiente transformismo en cadena
desde los organismos ms simples a los ms complejos. La nocin
de continuidad en el espacio de la Scala naturae aristotlica se con
vierte as en continuidad en el tiempo. Por otro lado, junto al plante
amiento de la teora, comienzan a aparecer las primeras explicacio
nes sobre ios factores que pueden determinar el proceso evolutivo.
No obstante, estas explicaciones se quedaron a nivel puramente es
peculativo. Habr que esperar a las de los naturalistas de los siglos
XIX y XX para disponer de tesis mejor fundamentadas.
8

L a c ie n c ia co n tem p o rn ea

I n t r o d u c c i n

Nuestro recorrido por la historia de la ciencia se abri con los


lejanos das del amanecer mesopotmico, es decir, con los comien
zos de la historia, y se cerrar, en las ltimas dcadas del siglo XX,
con la referencia a la las ltimas teoras psicolgicas y sociolgicas
que constituyen la consolidacin de las llamadas ciencias socia
les. Hemos viajado a lo largo de casi cinco mil aos, toda una his
toria humana, que se extiende desde la astronoma hasta la biologa
y la antropologa, pasando por la fsica y la qumica, desde los as
tros distantes hasta los ms prximos seres vivos. A lo largo de los
captulos precedentes, hemos visto cmo varias veces se ha roto y
recompuesto, siempre de modo incompleto, nuestra imagen del
Universo, La ltima oleada de cambios arranc el da en que se ex
tendi la concepcin de la Tierra en movimiento. A partir de ah, las
revoluciones se han ido sucediendo, y, en el siglo XIX, le lleg el
momento a la biologa. Ya Kant haba concebido un Universo his
trico, en el que nacan estrellas y planetas generados por una ne
bulosa en giro. Los gelogos comenzaron a jugar con la idea de una
Tierra cambiante, no slo en el espacio, sino tambin en el tiempo,
una Tierra con historia. Por qu no extender este proceso tambin
a los seres vivos? Los bilogos se entregaron entonces a esta tarea
y los seres vivos fueron sacados del mundo eterno del concepto y
mezclados con el tiempo, como quera Kant para sus categoras. El
cmo de este proceso ser uno de los propsitos del presente cap
tulo.
340 Historia bsica dn la ciencia

Si tenemos que reflejar los ltimos episodios de la historia de la


ciencia, adentrndonos ya en los ltimos siglos, hay que hacer refe
rencia obligada, por tanto, a la biologa. Dedicaremos atencin,
pues, a la ella (8.1.), pero sin olvidar las matemticas (8.2.), ni la
revolucin de la fsica (8.3.), ni el progreso de la astronoma (8.4.),
ni los avances la qumica (8.5.) o de la medicina contempornea
(8.6.), Simultneamente, es necesario hablar de la gnesis y consti
tucin de las as llamadas ciencias sociales, a las que dedica
remos el ltimo apartado (8.7.). Sin minusvalorar otras disciplinas
humanas, nuestro compromiso, pof razones de espacio, slo inclu
ye una estancia suficiente en la psicologa, (8.6.1.), en la sociologa
(8.6.2.) y en la antropologa (8.6.3.).
Los acontecimientos cientficos ms decisivos de las ltimas
centurias son los siguientes:
1801. El fsico alemn Johann Wilhelm Ritter descubre la
radiacin ultravioleta.
1802. El fsico francs Louis Joseph Gay-Lussac descubre la
Ley de Dilatacin de los Gases.
1804. Muere el qumico britnico Joseph Priestley, que des
cubri el nitrgeno, el amonaco, el gas clorhdrico y
el anhdrido sulfuroso. El qumico y fsico britnico
John Dalton formula la ley de las proporciones mlti
ples y define su hiptesis atmica.
1807. El inventor norteamericano Robert Fulton construye,
en Estados Unidos, el Clermont, primer barco de
vapor que realiza el servicio regular Nueva York y l-
bany por el ro
rio Hudson.
1809. Nace Charles Robert Darwin, naturalista britnico. El
naturalista francs Jean Baptiste Monet, caballero de
Lamarck, adelanta la idea de evolucin en su Filosofa
zoolgica.
1811. El fsico y qumico italiano Amedeo di Quaregna e
Ceretto, conde de Avogadro formula la hiptesis, co
nocida como Ley de Avogadro, segn la cual volme
nes iguales de gases, en las mismas condiciones de
temperatura y presin, contienen el mismo nmero de
molculas. El qumico sueco Jns
Jons Jacob, barn Berze-
La ciencia contem pornea 341

lus, consigue determinar el peso atmico de numero


sos elementos.
1814. Invencin de la locomotora por el ingeniero britnico
George Stephenson. El fsico escocs David Brewster
inventa el caleidoscopio.
1816. Avogadro publica Memoria sobre el calor especfico
del gas compuesto. El mdico francs Ren Thophile
Laennec introduce la tcnica de la auscultacin.
1820. Fran^ois Arago, astrnomo y fsico francs, construye
el primer electroimn. El fsico y matemtico francs
Andr Marie Ampre descubre la electrodinmica. El
fsico dans Hans Christian Oersted descubre el fen
meno del electromagnetismo.
1821. Michael Faraday, fsico y qumico britnico, descubre
la rotacin electromagntica. Gauss enuncia la Teora
del Error y el Mtodo del Mnimo Cuadrado. Nace el
fsico alemn Hermann Ludwig Ferdinand von Helm-
holtz.
1822. J. B. Lamarck publica Historia natural de los anima
les invertebrados.
1823. Muere el mdico britnico Edward Jenner, descubri
dor de la vacuna de la viruela.
1824. Los qumicos franceses Jean-Baptiste Dumas y Cons
tan! Prvost observan la divisin celular en un vulo
fecundado.
1826. El matemtico hngaro Farkas Bolyai y el matemtico
ruso Nikoli Ivnovich Lobachevski descubren simul
tneamente la geometra hiperblica (no euclidiana).
El fsico francs Niepce obtiene la primera imagen fo
togrfica.
1827. Muere el fsico Alessandro Volta. Georg Simn Ohm,
fsico alemn, descubre la ley fundamental de las co
rrientes elctricas, que pasar a denominarse Ley de
Ohm.
1829. Muere el fundador de la paleontologa de los inverte
brados, Jean-Baptiste Lamarck.
342 Historia bsica de la ciencia

1830. Gaspard Coriolis, matemtico francs, formula la rela


tividad del movimiento. Gracias al matemtico belga
Adolphe Qutelet, se admite la utilidad de la estadsti
ca como medio para investigar cuestiones referidas al
hombre y la sociedad. El fsico francs Nicols Lo-
nard Sadi Carnot establece el principio de la equiva
lencia del calor y del trabajo.
1831. Inicio del viaje de exploracin del naturalista britni
co Charles Darwin a bprdo del Beagle, El fsico ingls
Michael Faraday formula la Ley de la Induccin Elc
trica e inventa la dnamo, que convierte energa mec
nica en electricidad.
1832. Muere el naturalista francs Georges CuVier.
1833. El gelogo britnico Charles Lye concluye Princi
pios de geologa, obra que influy en el planteamien
to del naturalista britnico Charles Darwin respecto al
origen de las especies. El matemtico britnico Char
les Babbage construye una calculadora universal, pre
cursora de los ordenadores. Faraday descubre la elec
trlisis.
1834. Nace el qumico ruso Dimitri Mendeliev. El matem
tico britnico Georges Boole introduce en su Laws of
Thought el anlisis lgico de las matemticas, desarro
llando una lgica de las relaciones.
1837. El inventor norteamericano Samuel Morse pone a
punto el primer telgrafo elctrico, cuya transmisin
se realiza por un cdigo alfabtico de su invencin.
1838. El astrnomo alemn Friedrich Bessel determina la
primera paralaje estelar: la estrella 61 del Cisne. El as
trnomo y fsico francs Fran^ois Arago estudia la ve
locidad de propagacin de la luz y de las ondas mag
nticas.
1839. El fsico francs Antoine Cesar Becquerel construye
las primeras clulas fotovoltaicas.
1841. El fsico britnico James Prescott Joule formula las le
yes que afectan al desprendimiento de calor por los
conductores de corrientes elctricas.
La ciencia contempornea 343

1842. El fsico alemn Robert von Mayer enuncia el Princi


pio de Conservacin de la Energa. El fsico britnico
James Prescott Joule determina el equivalente mecni
co de la calora.
1844. El escritor escocs Robert Chambers describe una teo
ra de la evolucin en Vesiges o f the Natural History
ofCreation, obra que influir en el naturalista britni
co Charles Darwin.
1846. El astrnomo francs Urbain Le Verrier descubre el
planeta Neptuno.
1847. Heinrich Hertz, fsico alemn, descubre la radiacin
electromagntica. Nacen en Estados Unidos Thomas
Alva Edison y Alexander Graham Bell. Charles Bab-
bage inventa el oftalmoscopio, instrumento que per
mite explorar el interior del ojo.
1849. Armand Fizeau, fsico francs, esteblece que la velo
cidad de la luz es 315.300 Km por segundo, con un
margen de error del 5%.
1850. El fsico alemn Hermann Ludwig Ferdinand von
Helmholtz mide la velocidad del impulso nervioso.
1851. Clausius introduce el concepto del cero absoluto.
1852. Los fsicos britnicos James Prescott Joule y William
Thompson (lord Kelvin), descubren que un gas que se
expande se enfra automticamente (Efecto Joule-
Thompson). Rudolf Albert von Klliger, embrilogo
alemn, detennina el origen celular del espermatozoi
de.
1854. Bernhard Riemann, matemtico alemn, expone su
Teora de la Geometra Elptica, punto de partida para
la revisin de la geometra clsica.
1856. Louis Pasteur desarrolla la Teora Vrica de la Enfer
medad, estableciendo los fundamentos de la bacterio
loga. Descubrimiento, en el valle de Dssel (Alema
nia), del crneo de Neanderthal, hombre fsil del
pleistoceno. El mdico francs Alfred Vulpian descu
bre la adrenalina, hormona producida en la glndula
medulo-suprarrenal.
344 Historia bsica tic la ciencia

1857. Pasteur descubre la funcin de los microorganismos


en la fermentacin. Los fsicos alemanes Rudolf Ema-
nuel Clausius, August Karl Krnig- y el britnico Wi-
lliam Thomson desarrollan la Teora Cintica Molecu
lar de los Gases.
1858. Alfred Russell Wallace, naturalista britnico, desarro
lla su teora de la evolucin, que se basa en la capaci
dad de la supervivencia de los ms aptos, y enva una
copia de sus trabajos a Charles Darwin.
1859. Se publica El origen de las especies, del naturalista
britnico Citarles Darwin.
1860. Alvan Clark, astrnomo norteamericano, descubre que
Sirius es una estrella doble. El fsico britnico James
Clerk Maxwell publica un trabajo sobre la Teora Ci
ntica de los Gases. Gustave Theodor Fechner, filso
fo alemn, escribe Elementos de la psicoffsica.
1862. Kelvin sugiere que el Sol y la Tierra tienen ms de un
milln de aos. Pasteur expone la teora de que las en
fermedades son producidas por grmenes.
1864. Maxwell formula la Teora Electromagntica de la
Luz en su trabajo A Dinatnical Theory ofthe Electro-
magnetic Field.
1865. El fisilogo francs Claude Bernard publica Introduc
cin a la medicina experimental, una de las obras de
metodologa de la ciencia ms importantes del siglo.
1866. Gregor Mendel, botnico austraco, elabora la Teora
de la Herencia Cuantitativa en Ensayos sobre hbridos
de plantas.
1868. Hallazgo de los restos fsiles de un homnido en la
cueva de Cro-Magnon, en el sur de Francia. El natura
lista alemn Ernst Haeckel define, en su Historia na
tural de la creacin, la Ley Biogentica Fundamental.
1869. Dimitri Ivnovich Mendeliev, qumico ruso, estable
ce la tabla peridica de elementos.
1870. Lewis Henry Morgan, antroplogo norteamericano,
publica Systems o f Consanguinity and affinity o f Hu
man Family.
La ciencia contempornea 345

1871. Darwin publica El origen del hombre y la seleccin


natural, obra en la que aplica al ser humano la teora
de la evolucin. Maxwell formula la Teora Ondulato
ria de la Luz. El antroplogo britnico Edward Burnett
Tylor publica La cultura primitiva.
1872. Georg Cantor, matemtico alemn, expone la Teora
de los Conjuntos.
1874. Tilomas Alva Edison, inventor norteamericano, paten
ta un sistema de telgrafo cudruple. El fisilogo ale
mn Wilhelm Wundt publica los Principios de Psico
loga fisiolgica.
1875. Wundt funda en la Universidad de Leipzig (Alemania)
el primer laboratorio de Psicologa experimental.
1876. Alexander Graham Bell, fsico norteamericano, inven
ta el telfono, a partir de sus trabajos sobre acstica
mdica (creacin de un odo artificial para sordos).
1878. Edison idea la lmpara incandescente.
1882. Muere el naturalista britnico Charles Darwin. Robert
Koch, mdico alemn, descubre el bacilo de la tuber
culosis o bacilo de Koch.
1887. August Weismann, bilogo alemn, establece la Teo
ra Cromosmica de la Herencia. El fsico alemn
Heinrieh Hertz demuestra que las ondas electromag
nticas se propagan con la velocidad de la luz, abrien
do paso a las comunicaciones por radio.
1888. Galton introduce el concepto de coeficientes de co
rrelacin, que perfecciona el anlisis estadstico de
las ciencias sociales.
1889. Giusseppe Peano, matemtico italiano, publica Arith-
meticas principia nova methodo expsita, obra en la
que muestra que todas las ramas de la matemtica se
basan en la aritmtica.
1896. Henri Becquerel, fsico francs, descubre la radioacti
vidad. Los hermanos Lumire presentan en pblico el
cinematgrado en el Grand Caf de Pars. Guglielmo
Marconi, fsico italiano, realiza la primera transmisin
telegrfica sin hilos.
346 Historia bsica de la ciencia

1897. Ramn y Cajal publica Estructura del sistema nervio


so del hombre y de los vertebrados.
1900. El fsico alemn Max Planck da a conocer la teora de
los cuantos.
1901. El fisilogo ruso Ivn Pavlov da inicio a sus experi
mentos sobre reflejos condicionados. El inventor ita
liano Guglielmo Marconi logra enviar seales morse a
travs del Atlntico. Max Planck publica Las leyes de
la. radiacin.
1902. Lumire inventa el proceso de la autocroma para la
fotografa en color. El psiclogo Edward Lee Thorndi-
kc publica Educacin psicolgica. Entrega del premio
Nobel de Fsica a Henri Becquerel y Pierre y Marie
Curie.
1904. El britnico A. Glenny da a conocer la tcnica de in
munizacin contra la difteria. Santiago Ramn y Caja!
publica sus investigaciones sobre la composicin ce
lular del sistema nervioso. Ivn Pavlov obtiene el pre
mio Nobel de Fisiologa por sus trabajos sobre la di
gestin.
1905. Albert Einstein publica tres artculos en Annalen der
Physik que sern fundamentales para las teoras de la
relatividad y de los cuantos. G. W. Crile lleva a cabo
en EE.UU. la primera transfusin de sangre. Robert
Koch obtiene el premio Nobel de Medicina y Fisiolo
ga por sus investigaciones sobre la tuberculosis. Los
franceses A. Binet, V. Henri y B. Simn ponen a pun
to los primeros tests para medir la inteligencia.
1907. El matemtico lituano H. Minkowski realiza una inter
pretacin geomtrica de la teora de la relatividad a
partir de un espacio cuatridimensinal. El britnico G.
H. Hardy y el alemn W. Weinberg, descubren por se
parado las leyes de frecuencia en la herencia de rasgos
dominantes. El sovitico E. Mchnikov descubre el
papel de los glbulos blancos (fagocitos) en la defen
sa contra las invasiones bacterianas.
1909. El dans W. Johansen acua los trminos genes, geno
tipos y fenotipos. W. Bateson publica Principios de la
La ciencia contempornea 347

herencia de Mendel. Una defensa, que es una aplica


cin al mundo animal de los principios de Mendel. S.
A. Arrhenius publica Teora de la qumica.
1910, M. Curie publica Tratado de radiactividad. Muere el
bacterilogo alemn R. Koch. El estadounidense T. H.
Morgan descubre la conexin entre rasgos heredados
y sexo.
191L A. Einstein enuncia el principio de la equivalencia de
las fuerzas de inercia y gravitatorias. E. Rutherford
elabora el modelo de tomo constituido por un ncleo
en torno al cual giran los electrones. Marie Curie gana
su segundo premio Nobel por sus trabajos sobre el ra
dio y el polonio. Albert Einstein formula la Ley de
Equivalencia Fotoqumica.
1913. En Ensayos sobre la constitucin del tomo, el fsico
dans Niels Bohr desarrolla, sobre la base cuntica, su
teora de la estructura del tomo. El francs L. C. M. de
Broglie obtiene el espectro de absorcin de los rayos
X. En su obra Qumica de los elementos radiactivos, F.
Soddy anuncia el descubrimiento de los istopos. El
estadounidense J. B. Watson aplica la teora conducti-
vista a la psicologa.
1916. Albert Einstein da a conocer su Teora General de la
Relatividad. El astrnomo ingls A. S, Eddington
enuncia la teora, posteriormente revisada, acerca de la
constitucin interna de las estrellas.
1918. Se termina la construccin del telescopio de Mount
Wilson, en California. E. Rutherford logra la primera
transmutacin artificial de elementos, al obtener ozo
no bombardeando oxgeno con rayos alfa. Durante un
eclipse solar, A. S. Eddington verifica que incluso la
luz est sometida a la fuerza de la gravedad.
1920. El ingeniero espaol Juan de la Cierva publica Memo
ria descriptiva de un nuevo aparato de aviacin, refe
rido al autogiro. Son hallados los primeros restos del
hombre de Pekn. E. Rutherford fundamenta su postu
lado sobre la existencia del neutrn.
348 Historia bsica tle la ciencia

1921. Albert Einstein es galardonado con el premio Nobel


de Fsica. Sale al mercado una edicin condensada de
La rama dorada, de J. G. Frazer. El fsico estadouni
dense A. H. Compton demuestra la naturaleza fotni-
ca de las radiaciones electromagnticas. Muere A. G.
Bell, inventor del telfono y catedrtico de filosofa en
la Universidad de Boston. El polaco B. Malinowskt
publica Argonautas del Pacfico occidental, con la que
funda la escuela de antropologa funcionalista.
1924. H. Berger registra los primeros encefalogramas. El
bilogo sovitico A. I. Oparin publica El origen de la
vida. R. Dart descubre en frica el primer ejemplar de
Australopitecus.
1925. Werner K. Heisenberg, Max Born y Pascual Jordn
desarrollan la mecnica cuntica. W. Pauli formula el
principio de exclusin que lleva su nombre. El fsico
W. Heisenberg formula la teora de las matrices, fun
damental para el estudio de los fenmenos atmicos.
1926. Erwin Schredinger formula las leyes de la dinmica
ondulatoria. W. B. Cannon acua el trmino, y elabo
ra el concepto, de homeostasis.
1927. Heisenberg formula el principio de incertidumbre. A.
Fleming descubre la actividad antibitica de la peni
cilina. I. P. Pavlov da a conocer Lecciones sobre e!
funcionamiento de los grandes hemisferios cerebra
les. El sacerdote y astrnomo belga Georges Lemaitre
formula la hiptesis del tomo primitivo, precedente
de la teora del Big Bang.
1928. El astrnomo estadounidense Edwin Powell Hubble
demuestra el fenmeno de la expansin del Universo.
Partiendo de la mecnica cuntica y la teora de la re
latividad, el britnico P. A. Dirac elabora su teora re
lativista del electrn.
1929. Albert Einsten publica Teora del campo unificado. P.
A. Dirac formula su teora de las partculas y antipar
tculas. El astrnomo E. P. Hubble formula las leyes
La ciencia contem pornea 349

de la velocidad de fuga de las galaxias. E. Hubble y


M.L. Humason deducen, basndose en la velocidad de
fuga de las nebulosas, el momento inicial de la expan
sin del Universo. Muere el inventor estadounidense
T. A. Edison, dejando no menos de 1.200 patentes a su
nombre.
1934. V.K. Zworykin inventa el iconoscopio, que revolucio
nar la televisin. En la Universidad de Roma, E. Fer-
mi obtiene la fisin del uranio mediante el bombardeo
con neutrones. Muere Marie Sklodowska Curie, des
cubridora del radio y del polonio. El cientfico alemn
Werriher von Braun construye un cohete de combusti
ble lquido que alcanza una altura de 2,4 kilmetros.
Los austracos W. Paul i y V.F. Weiskopf prueban la
existencia en el tomo de. las antipartculas. Enrico
Fermi formula la ley de probabilidad relativa a los
neutrones retardados, hoy conocida como efecto Fer
mi. C.F. Richter establece la escala que lleva su nom
bre para medir la intensidad de los terremotos.
1936. A. W. Turing presenta la llamada mquina de Tu-
ring, antecedente mecnico de los ordenadores. Wi
lliams, Westphal y Andersag sintetizan la vitamina B 1
o tiamina.
1937. Son hallados en Java los restos del Pithecantropus
erectas. Richard Kuhn y Morris sintetizan la vitamina
A. 1938 Al demostrar la escisin del uranio, 0 . Hahn
y Fritz Strassman dan origen a la fisin nuclear.
1939. Muere el mdico estadounidense H. W. Cushing, fun
dador de la neurociruga. El astrnomo J. R. Oppenhei-
mer alerta sobre la existencia de unas formaciones si
derales, ms adelante conocidas como agujeros negros.
1940. La obtencin del uranio-235, separado de los istopos
ms pesados, significa un avance decisivo hacia la fa
bricacin de la bomba atmica. El canadiense M. D.
Kamen descubre el tomo carbono 14.
1944. Johann von Neumann establece los principios tericos
del ordenador. Alexander Flemming comparte el pre-
350 Historia bsica de a ciencia

mi Nobel de Medicina con los britnicos Howard


Florey y Ernst B. Chain por su descubrimiento y apli
cacin de la penicilina.
1946. Edward L. Tatum y Joshua Lederberg descubren las
mutaciones dirigidas. La URSS inicia el lanzamiento
de sondas atmosfricas. Wlard Libby da a conocer un
mtodo, basado en el carbono 14, para calcular la edad
de los fsiles. Entra en funcionamiento el primer reac
tor nuclear sovitico. Muere el fsico M. Planck.
1948. C, E, Shanon presenta la teora estadstica de la comu
nicacin. G. E. Hale nstala en Monte Palomar el ma
yor reflector ptico: tiene 5 metros de dimetro y un
alcance de 2.000.000 de aos luz. George A. Gamow,
Hermn y Alpher oponen el Big Bang a la teora de
Bondi, Gold y Hoyle sobre la continua creacin de
energa en el universo. Einstein publica su Teora ge
neral de la gravitacin, en que intenta unificar las
fuerzas de gravedad, electromagnticas y nucleares.
Truman ordena la construccin de la bomba H. Se lan
za desde Cabo Caaveral el primer cohete. Entra en
funcionamiento el V-4, primer ordenador en utilizar el
sistema binario.
1953. El qumico britnico F. Sanger es e primero en identi
ficar la secuencia completa de los aminocidos que
constituyen una protena. IBM lanza el primer ordena
dor electrnico comercial, Albert Einstein da a cono
cer al mundo su prodigiosa formulacin E = me2. J.D,
Watson y F. H. C. Crick desarrollan su modelo de la
estructura en doble hlice del ADN.
1954. El estadounidense J. E. S al k pone a punto la primera
vacuna contra la poliomielitis.
1955. Muere en Princeton Albert Einstein. Salen al mercado
los primeros radiotransistores. Botadura del Nauti-
lus, primer submarino propulsado por energa atmi
ca.
1957. Entra en servicio el radiotelescopio de Jodrell Bank.
W, K. Heisenberg y W. Pauli elaboran la frmula uni-
La ciencia contem pornea 351

versal. La URSS lanza con xito el Sputnik I, pri


mer satlite artificial de la historia. Comienza la ca
rrera espacial.
1959. Severo Ochoa y Arthur Komberg sintetizan los cidos
nucleicos.
1961. Fran?ois Jacob y Jacques Monod determinan la fun
cin gentica del ADN y el ARN. Yuri Gagarin, a bor
do del Vostok I, se convierte en el primer hombre
que penetra en la estratosfera.
1962. Muere el fsico dans Niels Bohr.
1964. Muere, a los 68 aos de edad, Norbert Wiener, consi
derado como uno de los padres de la informtica. Los
estadounidenses A. Penzias y R. Wilson descubren
que el Universo entero emite unas radiaciones que po
dran ser interpretadas como rumores fsiles del
Big Bang.
1965. Se comercializan las primeras cmaras de vdeo port
tiles.
1967. El cirujano surafricano C. Barnard realiza el primer
trasplante de corazn.
1969. El astronauta estadounidense del Apolo XI, Neil
Armstrong, se convierte en el primer ser humano en
pisar la superficie lunar.
1970. Steptoe, Edwards y Davidser inician con el matrimonio
Alien los primeros intentos de fecundacin artificial n
vitro. Se inaugura el radiotelescopio del Instituto Max
Planck, el mayor de mundo. Entra en funcionamiento
el T.A.C. (tomgrafo axial computerizado).
1972. Richard Leakey descubre en Kenya el crneo de un
homnido de tres millones de aos de antigedad.
1974. R. Leakey lanza la teora de la existencia de al menos
cuatro razas de homnidos prehistricos. La posibili
dad de manipular ios genes confiere un impulso deci
sivo a la ingeniera gentica. D. Johanson descubre en
frica fsiles humanos de cuatro millones de aos de
antigedad.
352 H i s t o r i a b s i c a d e ta c i e n c i a

1975. Se construyen los primeros robots comandados por


calculadora y capaces de realizar el montaje de apara
tos mecnicos y electrnicos. Rank Xerox pone en el
mercado la primera fotocopiadora de color.
1976. En Estados Unidos se comercializa el microprocesa
dor, inicio de una segunda revolucin en la industria
informtica.
1977. Muere vctima de un cncer Wernher von Braun, el
padre de la astronutica estadounidense. Commodore
Business Machines lanza su primer ordenador doms
tico. Entra en servicio en Japn un tren de alta veloci
dad que unir Tokio y Hakata a una velocidad media
de 210 km/h.
1981. Los bioqumicos estadounidenses R. Wemberg, G. Co-
oper y M. Wigler individualizan los oncogenes, o genes
causantes de algunos tipos de cncer. En el territorio de
Afar (Etiopa) se descubre un esqueleto de australopite-
co hembra de unos tres millones de anos de antigedad.
En Estados Unidos se reconoce, por vez primera, d
SIDA, o sndrome de inmunodeficiencia adquirida.
1982. En Japn se comercializan los primeros campad dises
(CD).
1983. Se inaugura en Illinois, Estados Unidos, el Tevraton,
el ms potente acelerador de partculas del mundo. Se
lleva a cabo en Italia la intervencin quirrgica de un
feto en el tero materno.
1985. El Instituto Pasteur de Pars encuentra la secuencia
completa del virus responsable del SIDA. Investiga
dores britnicos descubren un agujero en la capa de
ozono situado sobre la Antrtida.
1990. IBM y Apple anuncian su alianza para avanzar en el
campo de la creacin de tecnologa de microprocesa
dores y software. El Discovery pone en rbita un sa
tlite para la observacin ambiental, principalmente la
capa de ozono. Un equipo de astrofsicos de los
EE.UU. confirma la teora del Big Bang, a la vista de
los datos emitidos por el satlite COBE. Se demuestra
La ciencia contempornea 353

la importancia de los restos de homnidos hallados el


ao anterior en las excavaciones de Atapuerca, Burgos.
Andrew Wiles demuestra el ltimo teorema de Fermat
y pone fin a uno de los enigmas matemticos recurren
tes durante los ltimos tres siglos. Muere el cientfico
Severo Ochoa a causa de un accidente cerebrovascular.
1994. El cientfico colombiano Manuel Elkn Patarroyo ob
tiene el premio Prncipe de Asturias de Investigacin
Cientfica por su vacuna contra la malaria. Un equipo
de astrofsicos de la Agencia Europea del Espacio
(ESA) comunica el hallazgo de helio ionizado en el
espacio intergalctico, lo que confirma la teora del
Big Bng sobre la formacin de helio e hidrgeno en
el origen del Universo. Un equipo internacional de pa
leontlogos descubre en el desierto etope de Afar los
restos ms antiguos de un Australopitecus ramiclus,
de 4,4 millones de aos de antigedad, lo que lo con
vierte en el antecedente ms lejano del ser humano. El
astrnomo M. Pierce mide distancias a galaxias; gra
cias a la observacin de tres estrellas del tipo cefeida,
concluye que la velocidad de expansin del Universo
es de 88 km/s lo que significara que el cosmos tiene
una antigedad de tan slo 11.000 millones de aos.
2001. El 12 de febrero de este ao, se hace pblica la se-
cuenciacin completa del genoma humano.

8.1. L a b io l o g a ' c o n t e m p o r n e a

Habr que advertir que la biologa del siglo XIX no es slo el


debate evolucionista, es mucho ms; es tambin, por ejemplo, la

l. Jahn, L, Lother, R. y Senglaub, K.: Historia de la biologa. Labor, Bar


celona, 1989, es una buena obra de consulta sobre historia de la biologa, muy til
como fuente de datos y de inform acin biogrfica sobre bilogos, reciente y muy
rigurosa. O tras historias de la biologa tam bin son de inters, pero presentan al
gunos inconvenientes: por ejem plo, Radl, E.M .: Historia de las teoras biolgi
cas, 2 vo!s., A lianza. M adrid, 1988, no est actualizada; Rostand, i.: introduccin
354 Historia bsica de la ciencia

gentica de Mendel, la polmica sostenida por Pasteur y Pouchet


sobre la generacin espontnea, los progresos en taxonoma, en
embriologa, en anatoma comparada, las expediciones naturalis
tas... Pero no cabe duda de que el problema de la evolucin ha te
nido y tiene las mayores repercusiones tericas e intelectuales, por
eso nos centraremos en l, clarificando los conceptos bsicos de la
evolucin (8.1.1.), y las pruebas en que se basa (8.1.2,). Para con
tar la historia del debate evolucionista en el siglo pasado, comen
zaremos con una exposicin del lamarckismo, primera teora evo
lutiva consistente (8.1.3.a). En segundo lugar, nos ocuparemos de
las ideas darwinistas en la ltima parte del siglo pasado y primeras
dcadas del presente (8.1.3.b). Y, ya en nuestro siglo, nos deten
dremos en lo que se ha dado en llamar la teora sinttica de la
evolucin (8.1.3.c). Al margen del debate evolucionista, analiza
remos la revolucin de la biologa (8.1.4.), y concluiremos con
la gnesis de una disciplina de reciente creacin: la biotica
(8.1.5.).

8.1.1, Conceptos bsicos sobre evolucin

Estableceremos, antes de entrar en materia, una precisin ter


minolgica: el trmino evolucin y sus derivados son anacrni
cos si los empleamos refirindonos al siglo XIX. En efecto, duran
te el pasado siglo se hablaba de transformismo o descendencia
con modificacin, pues la nocin de evolucin estaba vinculada a
la embriologa significaba el desarrollo del embrin y no al
curso de la filognesis. No obstante, una vez hecha la observacin,
utilizaremos la terminologa actual siempre que no pueda dar lugar
a confusin.
Atenindonos a su significado originario (evolutio, del verbo
evolvo), el vocablo evolucin designa la accin y el efecto de de
senvolverse, desplegarse, desarrollarse algo. Evolucin es uno de
los trminos de una numerosa familia de vocablos en cuya raz se

a la historia de la biologa, Pennsula, B arcelona, 1979, no pretende siquiera ser


com pleta; y de Mayr, E.: The Growth of Biolgical Thought, Harvard Univ. Press,
Cam bridge, Mass., 1982, no hay traduccin al espaol.
La ciencia contempornea 355

halla la idea o la imagen de rodar, correr, dar vueltas: involucin,


devolucin, circunvolucin, etc. La imagen o idea que suscita
evolucin es la del despliegue, desarrollo o desenvolvimiento de
algo que se hallaba plegado, arrollado o envuelto. Junto a la citada
idea o imagen de desenvolvimiento de lo envuelto, encontramos en
evolucin la idea de un proceso a la vez gradual y ordenado, a
diferencia de la revolucin, que es un proceso de despliegue s
bito y a menudo violento.
El proceso en cuestin puede afectar, en principio, a cualquier
realidad. Puede afectar a las ideas o conceptos, de los cuales puede
asimismo decirse que se desarrollan o pueden desarrollarse. No hay
inconveniente en hablar de la evolucin de una idea siempre que
tengamos presente que la idea no evoluciona al modo como pue
de evolucionar un organismo. Una idea o un concepto pueden
contener cienos elementos que slo se van manifestando sucesiva
mente. Pero es ms adecuado decir que la idea o el concepto van
explicitando lo que se hallaba en ellos implcito, y que en esta ex-
plicitacin lo importante no es el proceso temporal, sino el paso de
lo menos especfico a lo ms especfico, de los principios a las con
secuencias.
De evolucin puede hablarse en sentido teolgico, metafsi-
co, histrico, biolgico, etc., o, como hemos indicado antes, de
evolucin en sentido conceptual. Puede aplicarse, por tanto, a
muchos procesos diferentes. En el contexto de este tema vamos a
referirnos exclusivamente al concepto de evolucin biolgica, por
que se trata del que mayor importancia representa en los dominios
de la filosofa. Vamos a partir de una definicin propiamente cien
tfica, de una frmula establecida por 50 cientficos de reconocida
solvencia, durante la celebracin del centenario de El origen de las
especies: Evolucin se define en trminos generales como un pro
ceso en el tiempo, irreversible, en una sola direccin, que durante
su curso genera innovacin, diversidad y niveles ms altos de orga
nizacin (Evolution after Darwin, 1960). En el campo especfico
de la biologa donde los estudios sobre la evolucin han sido ms
extensos y productivos el trmino significa un proceso por el
que los organismos cambian con el paso del tiempo, de tal forma
que sus descendientes difieren de sus antecesores (ibdem). Como
consecuencia, podemos sealar que todos los seres vivos, de una u
356 Historia bsica de ia ciencia

otra forma, estn relacionados evolutivamente. El estudio de estas


relaciones evolutivas que ligan unos grupos de seres vivos con
otros a lo largo del tiempo, es lo que se llama filogenia.
En la teora sobre la evolucin biolgica del momento actual
hay que considerar tres tipos principales de enunciados: 1) Los
enunciados o proposiciones que establecen que los organismos es
tn emparentados por unos antepasados comunes. 2) Las proposi
ciones relativas ai grado de parentesco y a la historia evolutiva de
organismos concretos, y 3) Los enunciados que ataen a los meca
nismos causales del cambio evolutivo. As como los enunciados del
primer tipo han sido corroborados de forma suficiente y decisiva
por la ciencia, los enunciados del segundo y tercer tipo se mueven
frecuentemente en el terreno de las hiptesis. En suma: el hecho de
la evolucin no se discute; slo se dirime cmo se ha producido.
Finalmente, deben diferenciarse los conceptos evolucin y
evolucionismo. El primero es un concepto predominantemente
cientfico, mientras que el segundo se emplea ms en mbitos filos
ficos. Hay evolucin en todo ser vivo individual, desde su genera
cin hasta su madurez y muerte, como constatan y tratan de conocer
cada vez mejor las diversas ciencias biolgicas. El evolucionismo, en
cambio, trasciende el mtodo y objeto de esas ciencias, suponiendo
que la evolucin afecta asimismo a la naturaleza inorgnica y culmi
na en el hombre y en la historia humana. El evolucionismo es, por
eso, el trmino que designa la concepcin o concepciones filosficas
que subyacen a los descubrimientos evolutivos. Dichas concepciones
desbordan el marco especficamente cientfico, por lo que no son ob
jeto de contrastacin emprica, sino solamente de anlisis racional.

8.1.2. Las pruebas de la evolucin

Existen una serie de hechos que apoyan la realidad de la evolu


cin, Estas pruebas pueden agruparse en varios tipos:

a) Pruebas paleontolgicas

El estudio de los fsiles demuestra que en pocas anteriores vi


vieron seres diferentes a los que viven en la actualidad. La datacin
La ciencia contempornea 357

temporal de estos fsiles permite saber el momento en el que hicie


ron su aparicin, con una aproximacin bastante grande. El regis
tro fsil es incompleto y fragmentario, pero en ocasiones propor
ciona una informacin til y precisa.
Son especialmente interesantes, en este sentido, las series filo-
genticas y las formas intermedias. Una forma filogentica es un
conjunto de fsiles, los cuales se pueden ordenar de ms antiguo a
ms moderno, y en los que se puede observar la modificacin suce
siva de uno o varios caracteres morfolgicos. Las formas interme
dias son fsiles en los que se renen caractersticas que en la actua
lidad presentan grupos diferentes de seres vivos.

b) Pruebas taxonmicas

La taxonoma es la ciencia que trata de la clasificacin de los


seres vivos. Al clasificar a los seres vivos, basndose en criterios de
semejanza, se observa una ordenacin jerrquica, lo que indica una
relacin de descendencia entre unos grupos y otros, pues, de lo con
trario, las caractersticas de los seres vivos se presentaran mezcla
das al azar y no de forma ordenada como de hecho ocurre.

c) Pruebas anatmicas y morfolgicas

El estudio comparado de las estructuras de los seres vivos per


mite descubrir analogas y homologas que sirven para establecer
relaciones de parentesco. rganos anlogos son los que, teniendo
un origen diferente y una estructura interna diferente, presentan una
forma semejante y una misma funcin. Representan un fenmeno
de adaptacin convergente, como consecuencia de una coinciden
cia de medio ambiente y funcin. rganos homlogos son los que
tienen una estructura interna similar y un mismo origen embriona
rio, aunque su forma externa y su funcin sean diferente. Represen
tan una divergencia adaptativa a distintas funciones a partir de un
rgano original del que proceden.
Por otra parte, se encuentran tambin en los seres vivos los r
ganos rudimentarios, que son rganos o porciones de rganos dege
358 Historia bsica de la ciencia

nerados, reducidos y sin funcin aparente. En otras especies cerca


nas se encuentran estos rganos ntegros y funcionales, lo que per
mite establecer una relacin filogentica.

d) Pruebas embriolgicas

Existen organismos que en su estado adulto no son muy seme


jantes, y, en ocasiones, francamente'diferentes, pero, sin embargo,
en estado embrionario, presentan una semejanza muy fuerte entre
s, como ocurre en el caso de los vertebrados. Esto hace pensar en
la existencia de un tronco comn del que han ido surgiendo evolu
tivamente los diferentes organismos.

e) Pruebas biogeogrficas

Se bas