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Publicado en Energa a Debate, No. 15, Junio-Julio 2006, pp.

45-48
https://www.energiaadebate.com/
Anlisis histrico del cenit de la produccin petrolera mundial

Armando Pez Garca

La Asociacin para el Estudio del Cenit del Petrleo y el Gas (ASPO - The Association
por the Study of Peak Oil & Gas) fue creada por iniciativa del gelogo irlands Colin
Campbell en enero 2001. Campbell es autor, con el geofsico francs Jean Laherrre, del
artculo The end of cheap oil, publicado en marzo 1998 por la revista Scientific
American, el cual marc un antes y un despus en la discusin sobre el cenit de la
produccin petrolera: su presentacin en una revista cientfica de prestigio no
especializada en asuntos energticos hizo que el tema fuese atendido por expertos de
otras disciplinas.

Scientific American public en septiembre 1971, en un nmero dedicado a la energa,


un artculo del geofsico norteamericano M. King Hubbert (1903-1989), quien, adems
de trabajar en la Shell y ser profesor de la Stanford University, dedic parte de su vida a
estudiar los diferentes ciclos de descubrimiento y produccin que se dan en la
explotacin de cualquier recurso natural finito; a partir de estos estudios calcul en 1956
que la produccin de petrleo en Estados Unidos alcanzara su cenit entre 1966 y 1971,
algo que ocurri. En The energy resources of the Earth, present un anlisis del cenit de
la produccin mundial de petrleo, sin embargo, no tuvo el impacto del artculo de
Campbell & Laherrre. Hubbert ya era un cientfico respetado, pero su estimacin del
cenit de la produccin norteamericana estaba por verificarse.

La ASPO en su Boletn No. 62 (Febrero 2006) pronostica, utilizando la metodologa de


Hubbert, el cenit para 2010 (esta fecha se ajust en octubre 2005 al incluir nuevos datos
sobre aguas profundas). Algunos acadmicos, empresarios del sector energtico,
polticos y analistas cuestionan los planteamientos, el rigor cientfico, la imparcialidad y
la honestidad de los miembros de esta organizacin, presidida por el acadmico sueco
Kjell Aleklett.

A continuacin presentar brevemente tres libros donde se analiza el cenit de la


produccin petrolera, escritos antes de que fuera creada la ASPO (2001), de que
Scientific American abordara con ms profundidad el tema (1998) y de que Campbell
publicara su primer libro al respecto (The golden century of oil 1950-2050: The
depletion of a resource, 1991).

Oportunidad energtica

Owen Phillips (actualmente profesor emrito en ciencia e ingeniera de la Johns


Hopkins University) public en 1979 The last chance energy book (La crisis de la
energa: Las ltimas opciones, 1981, Edisar, Buenos Aires). El captulo 4 presenta las
ideas y proyecciones de Hubbert sobre los ciclos de descubrimiento y produccin de
petrleo en Estados Unidos.

Phillips indic que si al final del ciclo de produccin el aumento del precio promueve la
actividad y velocidad de bsqueda de nuevos recursos, se harn sin duda nuevos
descubrimientos, pero en general sern ms pequeos, ms profundos, de extraccin
ms difcil y ms costosa, ya que los depsitos ms ricos y accesibles se habrn
agotado.

Critic la metodologa empleada por el Servicio Geolgico de Estados Unidos (USGS),


que en 1961 present en un reporte preliminar una estimacin de 590 Gb de petrleo
recuperable en territorio norteamericano, el cual abastecera, sin las importaciones, a ese
pas durante ochenta aos (en la actualidad Estados Unidos importa alrededor del 58 por
ciento del petrleo que consume). El estudio de la USGS se bas en una hiptesis del
gelogo Alfred D. Zapp (1916-1962), quien presumi que las perforaciones futuras
seran tan gratificantes como lo fueron en el pasado en trminos de petrleo recuperado
por metro de perforacin, por lo que consider que la explotacin petrolera en Estados
Unidos se completara cuando todas las cuencas sedimentarias productoras potenciales
de petrleo hubiesen sido perforadas con una densidad media de un pozo por cada cinco
kilmetros cuadrados, tal operacin demandara 1,524 millones de metros de
perforacin. Phillips record que en 1969 Hubbert demostr que el ndice de
descubrimiento de petrleo por metro perforado en Estados Unidos, lejos de ser
constante, ya haba declinado considerablemente desde los comienzos de la industria
petrolera en ese pas (segunda mitad del siglo XIX): los primeros 1,524 millones de
metros de perforacin arrojaron un descubrimiento de 95 Gb, los siguientes arrojaron 24
Gb y los prximos 17 Gb. De esto concluy que el petrleo producido disminuye a
medida que su bsqueda contina, se intensifica y se encarece cada vez ms.

Precis que los ciclos de Hubbert son esencialmente de ndole estadstica, no


determinista, como tales son aplicables solamente a recursos con muchos elementos
individuales (muchos depsitos, minas o pozos petroleros), y que pueden distorsionarse:
el conocimiento del tamao del depsito puede permitir el control de la velocidad de la
produccin; un avance tecnolgico puede permitir la recuperacin de material que
previamente era de calidad demasiado baja como para que valiera la pena extraerlo. Lo
indiscutible, sostuvo, es que la cantidad presente del recurso es finita y que una vez
extrada ya no hay ms. Ciertamente se producen fluctuaciones diarias y anuales en el
descubrimiento y produccin de petrleo, apunt, pero cuando muchos elementos
individuales contribuyen al conjunto, los ciclos expuestos se transforman en exactos
para demostrar la tendencia inevitable.

No nos equivoquemos, advirti, todava puede ganarse mucho dinero con el


descubrimiento y explotacin de petrleo y gas natural, pero el incremento del precio no
va a lograr que el recurso se expanda, esto podr funcionar para recursos renovables
como la madera o el maz, pero para los recursos no renovables slo lograr acelerar su
agotamiento.

Recursos para el futuro

El Proyecto sobre Estrategias Energticas Nacionales (National Energy Strategies


Project) de la organizacin norteamericana Recursos para el Futuro (Resources for the
Future) public en 1979 el libro Energy in Americas future: The choices before us,
dirigido por el reconocido economista Sam Schurr (1918-2002), pionero de los estudios
sobre economa energtica y de los minerales en Estados Unidos. El captulo 7 trata
sobre las reservas y los recursos mundiales de minerales combustibles convencionales
(carbn, petrleo, gas y uranio).

Las reservas de petrleo se calcularon en 642 Gb y los recursos recuperables de 1,450 a


2,120 Gb, con un estimado medio de 1,800 Gb. Se indic que el nivel de consumo,
entonces de alrededor de 22 Gb, podra mantenerse por ms de 70 aos. Se plante una
proyeccin de crecimiento del consumo de 4 por ciento, en vez del histrico 7.5 por
ciento (registrado de 1972 a 1973) y del 2.5 por ciento posterior al embargo, en base a
esto la produccin alcanzara su cenit hasta el comienzo del siglo XXI, porque el radio
reservas/produccin en el ao 2000 podra ser mayor de 15.

El consumo no fue del 4 por ciento, incluso decreci cada ao de 1980 a 1983. El nivel
de consumo registrado en 1979 (23.80 Gb) fue superado hasta 1989 (24.12 Gb). Si se
hubiese registrado ese 4 por ciento anual, en el ao 2000 el consumo hubiera sido
superior a 53 Gb (fue de 28.08 Gb).

El estudio no manej diferentes escenarios de consumo para estimar la fecha del cenit,
sin embargo, present dos opiniones contrarias con relacin a los recursos petroleros
hacia el final del siglo XX. Por una parte, la de aquellos que argumentaban que la oferta
internacional sera inadecuada al final de la dcada de 1980 o en la de 1990 porque las
exportaciones de crudo recaeran cada vez ms en una o dos naciones del Medio Oriente
y que stas podran decidir no expandir su produccin en cantidades suficientes debido
a limitaciones fsicas o econmicas. Por otra parte, la de los que sostenan que las
estimaciones de los recursos no slo eran muy bajas, sino que se exageraba la relativa
importancia del Medio Oriente; recordaban la recurrente historia de preocupacin sobre
el agotamiento de los recursos en el corto plazo y argumentaban que se encontraran
ms en el futuro, as como ocurri en el pasado, afuera del Medio Oriente, el reciente
(1979) surgimiento de Mxico como una importante fuente potencial de suministro era
citada como seal de lo que pasara en otras regiones, ms an, para algunos expertos el
clculo de 200 Gb de petrleo equivalente existentes en este pas era bajo.

Para Schurr y sus colaboradores las altas estimaciones de los nuevos recursos de
Mxico eran incorrectas, pero subrayaron que estas proyecciones ilustraban la
volatilidad de los pronsticos. Mencionaron como otro ejemplo el potencial del petrleo
pesado de Venezuela, donde ya se conoca la enorme cantidad de recursos, pero que
estaba ms all del umbral de la recuperacin econmica.

Hubbert no es mencionado en este trabajo.

Una introduccin a la energa

Edward Cassedy & Peter Grossman (el primero es profesor emrito en ingeniera
elctrica de la Polytechnic University de Nueva York, el segundo es profesor de
economa de la Butler University) publicaron en 1990 Introduction to energy:
Resources, technology, and society, libro preparado para un curso sobre las
implicaciones filosficas y sociales de la tecnologa energtica moderna dentro de un
programa nacional sobre ciencia, tecnologa y sociedad implementado en la dcada de
1980 en Estados Unidos. En el captulo 2 se analizan los recursos energticos.

Indicaron que las estimaciones sobre los recursos provenientes de las compaas
petroleras siempre han sido cuestionadas por asociaciones de consumidores y ms
recientemente por grupos ecologistas, para estas organizaciones los datos anunciados
buscan beneficiar a las compaas, ya que reportarn que la oferta es menor de lo que es
en realidad para mantener los precios altos o declararn que hay ms petrleo o gas
cuando deseen fomentar la demanda o influir en la elaboracin de leyes.

Sealaron que el principal problema para resolver los desacuerdos sobre los recursos
fsiles es que su estimacin es muy complicada: no hay un mtodo para predecir con
exactitud y certeza las cantidades de estos recursos que podran ser empleados como
combustibles energticos. Despus de explicar los mtodos de estimacin, destacaron
las cifras sobre recursos de petrleo que en 1969 present Hubbert: existiran de 1,350 a
2,100 Gb (cifras tambin presentadas en el artculo de 1971). Basados en estos clculos
realizaron un anlisis del cenit de la produccin mundial de petrleo, el cual debi
presentarse durante la ltima dcada del siglo XX. Precisaron que la exactitud de la
prediccin depende de la estimacin de recursos recuperables que se utilice (Hubbert
seal en su artculo de 1971 que si se tomaban 2,100 Gb el cenit se alcanzara
alrededor del ao 2000).

Si las predicciones del cenit de la produccin se hiciesen realidad, advirtieron, sera


muy probable que la escasez de los recursos fsiles ms usados (petrleo convencional
y gas natural) se presentara a escala mundial. Esta situacin y los consecuentes
aumentos en el precio de la energa podran tener un impacto econmico severo.

El anlisis del cenit despus de la ASPO

Como hemos visto, los argumentos presentados por la ASPO y sus crticos no son
nuevos, de hecho, algunos aspectos sealados por los segundos (nuevos
descubrimientos y desarrollos, recuperacin) fueron indicados con anterioridad por los
propios divulgadores del trabajo de Hubbert.

Un aspecto clave en el debate sobre el peak oil es el umbral del costo de extraccin y
produccin. Los optimistas (o expansionistas) sealan que un precio ms alto
permitir desarrollar nuevos campos localizados en aguas profundas, recuperar ms
petrleo, refinar aceite ultrapasado y explotar los enormes yacimientos de arenas
asflticas. Si el debate permanece en la dimensin de lo tcnicamente posible, hay poco
que aadir, slo, tal vez, tomar un punto de los pesimistas (o limitacionistas): sealar
las restricciones que impone la termodinmica, es decir, cuantificar las tasas de retorno
energtico de los nuevos procesos de produccin de energa.

Si consideramos aspectos econmicos y sociales, especficamente, las consecuencias de


la comercializacin de un barril de crudo superior a los $60 dlares, no hay razones para
festejar el comienzo de la nueva era petrolera. El sostenimiento de esta industria tiene
un costo que repercute en el ahorro, el consumo no suntuario y el equilibrio ecolgico
de los pases. Por esto es relevante que no slo gelogos, geofsicos y economistas
energticos debatan sobre el peak oil. Por eso deben participar cientistas sociales,
polticos y profesionistas que han estructurado su actividad a partir de este recurso no
renovable: cmo afecta a la gestin urbana, a la produccin de alimentos, a la
restauracin ambiental, a los sistemas de educacin y seguridad social que el barril de
crudo se cotice a ms de $60 dlares? Esta es la principal diferencia del debate sobre el
agotamiento de las reservas de hidrocarburos antes y despus de la ASPO: no slo es un
tema de tecnologa petrolera de ltima generacin, sino de sostenibilidad de las
instituciones de gobierno, de los asentamientos humanos y de los sistemas
agropecuarios y pesqueros.

La crisis de la dcada de 1970 hizo a muchos plantearse preguntas sobre el futuro


energtico y el consumo-dependencia del petrleo, pero sus respuestas y propuestas
fueron ignoradas cuando la energa dej de ser un tema de preocupacin en la dcada de
1980. Hoy parecen visionarios.

La ASPO estima reservas de petrleo convencional en 882 Gb y de no convencional en


444 Gb y calcula que en total se producirn hacia 2100 alrededor de 2,400 Gb (ya se
han consumido 1,074 Gb). Hay consenso en que aumentar la demanda.
Indudablemente hay ms oferta de petrleo que hace 30 aos, pero esto no es lo
relevante. El Gobierno de Suecia, pas importador neto de petrleo, ha tomado en cuenta
las advertencias de Aleklett y Campbell: en diciembre 2005 el primer ministro Gran
Persson anunci la creacin de la Comisin sobre la Independencia del Petrleo, la cual
deber presentar a mediados de 2006 un documento con propuestas para que la nacin
escandinava corte su consumo del hidrocarburo hacia 2020. El problema en el mediano
plazo previsto por Persson y sus colaboradores (y tambin por la Real Academia Sueca
de Ciencias) ser el encarecimiento del producto, no por asuntos coyunturales, sino
estructurales relacionados con la disminucin global de las reservas y la explotacin de
yacimientos ms profundos y complicados: el fin del petrleo barato planteado por
Campbell & Laherrre.

Las estimaciones de Hubbert sobre el cenit de la produccin petrolera a nivel mundial


no se cumplieron, no previ un perodo de disminucin de la demanda. Fall su
pronstico en 10 aos los aos de retroceso y lenta recuperacin en el consumo de la
dcada de 1980?