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Hermenutica y descripcin densa

versus grounded theory y Atlas.ti 1

Eduardo Weiss

Departamento de Investigaciones EducativasCentro de Investigacin y de


Estudios Avanzados del I.P.N.eweiss@cinvestav.mx

Introduccin

La mayor parte de los trabajos en la investigacin educativa en Mxico se realizan


hoy en da mediante mtodos cualitativos. En un gran nmero de tesis de maestra
y doctorado que trabajan con informacin emprica se consigna en el captulo
metodolgico que el trabajo se ha realizado desde el enfoque de la teora
fundamentada (grounded theory) y con apoyo del software computacional Atlas.ti.
En mi experiencia como director y sinodal de tesis, este postulado se
desenmascara en seguida al continuar con largos captulos tericos en los inicios
de las tesis, muchas veces poco relacionados con los hallazgos centrales de la
tesis. De hecho, las ms de las veces no se procedi predominantemente de
manera inductiva como postula la grounded theory sino de manera deductiva e
inductiva a la vez.

El interjuego entre deduccin e induccin est presente en la espiral


hermenutica de la anticipacin de sentido a la comprensin a travs de varias
vueltas entre la (pre)concepcin del lector y el texto mismo (Gadamer, 2002).
Esta nocin nos parece pertinente para orientar el dilogo continuo entre los
referentes tericos o personales del investigador y el sentido de los fenmenos y
procesos sociales observables en las interacciones y/o expresados por los
actores, un dilogo que genera la interpretacin. La interpretacin se apoya a la
vez en la nocin del crculo hermenutico, de la relacin entre partes y todo, del

1
Ponencia presentada en el Congreso Internacional Epistemologas y metodologas de la
Investigacin educativa de la AFIRSE, UNAM, 17 a 20 de junio 2014

1
texto y el contexto, que fue revivido por Geertz (1973) bajo el nombre de la
descripcin densa.

Por otro lado, el programa de atlas.ti es una de las herramientas ms


usadas en el anlisis de los datos. El programa mismo se presenta como
inspirado en la grounded theory, pero tambin en la hermenutica y sin duda
contiene elementos correspondientes. Su sentido y uso principal es facilitar la
codificacin analtica. Sin duda, la categorizacin es un momento importante en la
investigacin cualitativa, pero hay otras operaciones que son igualmente
necesarias. La herramienta tradicional de la hermenutica es la descripcin, una
descripcin que es a la vez condensacin una reduccin como dicen Miles y
Huberman (1994)- y parfrasis, generacin de nuevos significados como dice
Barthes (1966) o traduccin como dicen Velasco y De Rada (2007). Propongo
que se revaloricen la condensacin y parfrasis de significados en general, y las
descripciones de eventos o procesos y condensaciones de relatos como partes
centrales en el proceso de interpretacin de datos cualitativos.

Grounded theory

El xito de la grounded theory se basa en el hecho de haber sido uno de las


primeras propuestas metodolgicas que desafi el credo metodolgico dominante,
el paradigma hipottico deductivo, como nica forma legtima de hacer ciencia
emprica sobre procesos sociales. Y mientras la mayora de los investigadores
cualitativos era renuente a formalizar su proceder -muchos incluso hablamos ms
bien de un arte- ellos se atrevieron a formalizar estrategias para un mtodo
cualitativo general. En su libro fundante, The Discovery of Grounded Theory.
Stategies for qualitative research [El descubrimiento de la teora fundamentada,
Estrategias para la investigacin cualitativa], Glaser y Strauss (1967) sealaron el
nfasis excesivo en la sociologa de su tiempo en la verificacin de la teora e
impugnaron la reduccin del quehacer cientfico a la comprobacin y falsificacin
de hiptesis. Enfatizaron que el proceso de descubrimiento de teoras, de
generacin de conceptos e hiptesis relevantes para el rea a investigar,

2
constituye una parte igualmente o ms importante, y consideraron el
descubrimiento y la verificacin de teora como parte de un mismo proceso de
investigacin. Propusieron como alternativa un "mtodo general para el anlisis
comparativo", que permitira la generacin o descubrimiento de teora, mediante
la "emergencia" de categoras procedentes de los datos, -de unas teora que
calza con los datos (p.2ss), en lugar de hallazgos empricos adornados con
pegostes de grandes teoras.

Como seala acertadamente Kelle (2005), el libro fundante de Glaser y Strauss


(1967) contiene dos interpretaciones conflictivas de la relacin entre datos y teora:
el concepto de "emergencia" de categoras tericas a partir de los datos, por un
lado, y la nocin de "sensibilidad terica" a partir de teorizaciones preexistentes,
por el otro. Por un lado postulan y prevalece una posicin radical: una medida
crucial contra la tendencia a relegar los datos sera "literalmente, ignorar la
revisin de la literatura acerca de la teora y enfrentarse al tema estudiado, con el
fin de asegurar que la emergencia de las categoras no ser contaminada" (p.37)
Por otro lado sealan en un pie de pgina que el investigador no se aproxima a la
realidad como tabula rasa, que debe tener una perspectiva que (le) ayudar a ver
la informacin relevante y abstraer categoras significantes a partir del escrutinio
de los datos" (p.3) y que su posicin no implica que la generacin de teora
nueva deba proceder de manera aislada de la teora fundamentada existente
(p.6) .

Kelle expone que gran parte de los desarrollos posteriores de la teora


fundamentada, pueden ser vistos como intentos para reconciliar estos conceptos
divergentes. Para crear un puente haca las teorizaciones del mundo acadmico,
Glaser 1978, en el libro "Theoretical Sensitivity" [Sensibilidad terica], introduce la
nocin de codificacin terica a travs de "familias de codificacin". A diferencia
de los cdigos sustantivos que son desarrollados ad hoc durante la "codificacin
abierta", primera etapa del proceso de codificacin, y relacionada con la esencia
emprica del dominio del investigador, los cdigos tericos son utilizados para
combinar cdigos sustantivos y formar un modelo terico bajo el dominio del

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escrutinio. Propone 17 familias de codificacin que contienen trminos de
trasfondos tericos diversos, debates y escuelas de filosofa o de ciencias
sociales. Por ejemplo, la "familia cultural" contiene conceptos como: "normas
sociales", "valores sociales", "creencias sociales", etc. (cf Kelle 2005). Segn
Glaser, estas familias de conceptos tericos una especie de mens tericos-
permiten sobre todo a investigadores jvenes desarrollar la sensibilidad terica.

En cambio Strauss y Corbin (1990) en Basics of Qualitative Research


[Principios de investigacin cualitativa], proponen -basndose en la bibliografa
interaccionista y etnometodolgica- un modelo general de la accin para construir
el eje para una teora emergente llamado codificacin axial, que permite analizar
las estrategias de accin e interaccin de los participantes en procesos sociales.
Proponen analizar los procesos o interacciones sistemticamente desde los
ngulos de los "fenmenos" que dan cuenta del objeto de estudio y de las metas
de los participantes, del "contexto", de las "condiciones intervinientes", de las
"estrategias de accin" y de las "consecuencias" de las acciones e interacciones.
A mi ver, un procedimiento sin duda til cuando desde la perspectiva
microsociolgica o etnometodolgica se busca reconstruir modelos de accin e
interaccin, pero este procedimiento de ninguna manera agota la amplia
diversidad de teorizaciones pertinentes a los datos empricos.

A mi ver en ambas propuestas la relacin entre teora y empiria y en


especial el pasaje del anlisis emprico o sustantivo al anlisis ms tericamente
informado queda insuficientemente aclarado.

La justificacin del procedimiento inductivo que ofrecen tanto Glaser como


Strauss se apoya en una concepcin epistemolgica empirista cruda que recuerda
a Bacon y Locke, superada por Kant y en nuestros tiempos por epistemlogos
como Hanson, como seala Kelle. Yo agregara que la epistemologa piagetana ha
mostrado que siempre se observa desde conceptualizaciones previas y
Wittgenstein II y Kuhn (1974) han mostrado que los diferentes lenguajes o
paradigmas cientficos constituyen sus propios interjuegos de conceptos y
observables.

4
No obstante, es importante rescatar el proceso de induccin a partir de la
comparacin que proponen Glaser y Strauss ms all de una concepcin
empirista. Kelle (2005) lo rescata desde Peirce, quien aparte de la deduccin
(subsumir casos especficos a reglas generales) y la induccin (inferir reglas
generales a partir de constantes empricas), postul una tercera forma de
inferencia, que nombr "hiptesis" o "abduccin". La inferencia hipottica
comienza con un fenmeno emprico y sigue con una afirmacin general que
explica el fenmeno observado. Esta inferencia hipottica sirve como medio para
descubrir nuevos conceptos o reglas hasta ahora desconocidos. A menudo tal
inferencia "abductiva" (cf. Reichertz 2003) comienza con un evento sorpresivo y
anormal que no puede ser explicado con base en el conocimiento previo: "El
hecho sorpresivo C es observado. Pero si A fuera cierto, C se dara por supuesto.
Por tanto, existe una razn para sospechar que A es cierta" (Peirce 1974 referido
por Kelle). La induccin hipottica busca la validez de las proposiciones
desarrolladas de esta manera, en la bsqueda sistemtica de contra evidencia,
que puede revelar si un concepto heurstico dado tiene alto o bajo contenido
emprico. Al enfrentarnos con un evento anmalo "regresamos a nuestra
recoleccin de hechos observados, nos forzamos entonces por reajustarlos, para
verlos desde una nueva perspectiva ". Una inferencia abductiva no slo debe guiar
a una explicacin satisfactoria de los hechos observados sino que debe ser
relacionada con el conocimiento previo del investigador "los diferentes elementos
de las hiptesis estaban con anterioridad en nuestras mentes (Peirce 1974
referido por Kelle 2005). Por esa razn, las abducciones no llevan a la creacin de
conocimiento nuevo ex nihilo. En cambio, cada nuevo descubrimiento combina
"algo nuevo y algo desconocido hasta ahora" (Ibid).

5
La hermenutica y la descripcin densa 2

La hermenutica, el arte de la interpretacin, siempre ha estado presente en la


tradicin centroeuropea de las humanidades, incluyendo la pedagoga. A mi ver,
muchos de los postulados de la hermenutica nacidos desde las dificultades de
comprensin, interpretacin o traduccin de una lengua a otra y de una cultura a
otra, son relevantes para enfrentar los problemas de interpretacin 3 por parte del
investigador social de los significados expresados por participantes en procesos
cotidianos en determinada subcultura. Si bien el proceso etnogrfico tiene sus
particularidades, al originarse como escrituracin de la cultura de pueblos sin
grafa haciendo nfasis en la observacin de las conductas y si bien considera que
la interpretacin y el anlisis, no son fases posteriores, sino comienzan durante el
mismo trabajo de campo, tambin comparte rasgos importantes con el trabajo de
interpretacin de textos escritos. Sobre todo en la fase de anlisis e interpretacin
intensivo de las notas y registros, generados por el investigador en el trabajo de
campo.

A mi ver, la hermenutica aporta dos nociones centrales a nuestra


discusin, la nocin del crculo hermenutico, de la relacin dialctica entre partes
y todo, y la nocin de la espiral hermenutica de una pre-comprensin inicial y
difusa (o anticipacin de sentido) a una comprensin ms lograda.

La nocin del crculo hermenutico naci del dilema de que el espritu [hoy
diramos la mentalidad] de la antigedad, slo era comprensible por los escritos de
los diferentes autores, a la vez que la comprensin de estas obras presupone el
conocimiento de este espritu. De ah surgi la nocin de que el texto solo es
comprensible a partir del contexto y el contexto a partir de los textos, es decir de
la dialctica entre partes y todo. Por ello hay que proceder en crculos cada vez
ms amplios y a la vez ms finos. Schleiermacher us el ejemplo de la
2
La exposicin de esta parte se basa en Weiss (2005) y este escrito a su vez, fundamentalmente
en Gadamer (2002).
3
Para fines de este escrito no tiene sentido distinguir entre comprensin e interpretacin que de
hecho se traslapan. Usualmente se habla de comprensin, cuando destacamos ms bien la
escucha o lectura interna, as como la comprensin de la alteridad del texto, y hablamos de
interpretacin, cuando destacamos el sentido que nosotros atribuimos al texto y cuando
expresamos nuestra comprensin ante un pblico o por escrito.

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comprensin del lenguaje: para comprender los significados de una obra tenemos
que comprender las relaciones entre sus partes, frases y palabras; a la vez una
palabra (obscura) se comprende en el contexto de la frase u otras frases, la frase
en el contexto de otras partes de la obra, y la obra en el contexto de otras obras
del autor y de otros autores y al revs el espritu de una poca se comprende a
partir de sus obras, frases y palabras.

Por cierto, el todo es ms que la suma de sus partes, hay un plus del todo
que proviene de la interrelacin o constelacin de las partes. Incluso, como seala
el lingista y crtico literario francs Barthes (1966), una expresin puede estar
formulada una sola vez en toda la obra y a pesar de ello sus efectos... pueden
estar presentes siempre y en todas partes. A mi ver este es tambin el sentido
que cobran los eventos estelares para el antroplogo.

La continuidad de estas nociones en la etnografa actual se puede constatar


en la obra de Geertz (1973) quien ha revivido el enfoque interpretativo en la
antropologa y etnografa. El comprende e interpreta las acciones sociales
microscpicas como partes de un todo cultural: estructuras socialmente
establecidas de significacin en trminos de las cuales la gente hace cosas. Su
captulo sobre Descripcin densa: hacia un enfoque interpretativo de la cultura
retoma una expresin de Ryle, la descripcin densa y el ejemplo de Ryle sobre
las diferencias de significado en una misma conducta: entre un tic del prpado, un
guio o una parodia, dependiendo del contexto de la interaccin. Pero de hecho el
artculo en cuestin no aborda centralmente el tema de la descripcin densa sino
presenta una reflexin sobre diferentes aspectos del trabajo etnogrfico. Como
sealan Velasco y de Rada (2007) el ejemplo de una descripcin densa
desplegada sera el captulo Deep Play: Notes on the Balinese Cockfight en el
mismo libro, donde la descripcin de ese evento y sus preparativos, enriquecida
con otros elementos, se convierte en una metfora o modelo ideal de la cultura
balinesa.

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A diferencia de la nocin del crculo hermenutico, de la relacin entre
partes y todo, la nocin de la espiral hermenutica, de la relacin entre pre-
comprensin y comprensin es ms reciente.

Con el afn de lograr para las humanidades una objetividad similar a las
ciencias naturales, Dilthey haba postulado la mxima hermenutica de que haba
que comprender el pasado en sus propios trminos, el texto en su contexto, sin
traducirlo inmediatamente a las categoras del presente y sin valoraciones
subjetivas del intrprete. De manera similar algunos etnlogos han exigido
comprender las culturas desde el punto de vista nativo. Y, como vimos, Glaser y
Strauss recomiendan construir las categoras a partir de los datos empricos sin
contaminarlos de manera apresurada con teorizaciones de grandes teoras. Estas
nociones siguen teniendo validez en tanto hay que comprender los significados en
primer lugar desde su propio contexto; hay que tomar en serio la otredad de los
tiempos, culturas y actores, lo que dice el texto (y todo el texto y no slo una
parte), en lugar de pensar que la postmodernidad nos autoriza a priorizar la
oportunidad de expresar cualquier interpretacin que nos provoca.

Gadamer (2002) en su libro Verdad y Mtodo de 1960 postul a diferencia


de Dilthey, partiendo de Heidegger, que los pre-juicios del intrprete (desde su
horizonte actual) no son slo un estorbo, sino a la vez una parte importante en el
proceso de comprensin. Gadamer seala que nos dirigimos al texto o al pasado
y podramos agregar, a otras culturas desde nuestro presente (o nuestra cultura)
por un inters existencial, por la inquietud sobre nuestro presente. A la vez que es
importante comprometernos con el texto, buscar el sentido que propone el texto en
su contexto histrico-cultural aunque esto nunca es enteramente posible y sobre
todo, tomar en serio la pretensin del texto de decir una verdad. En el dilogo con
el pasado, nosotros cuestionamos al pasado, pero el pasado tambin nos
cuestiona a nosotros. La relacin del lector con el texto o del contemporneo con
el pasado (o lo otro cultural) se concibe como un dilogo que ampla y modifica mi
horizonte de vida.

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De manera parecida Geertz (1973) comprende la etnografa como un
dilogo entre culturas a partir de relatos microscpicos sobre temas universales
como el amor, la masculinidad, la muerte o la violencia. Segn Velasco y De Rada
(2007, 51s) la descripcin densa es una especie de traduccin. Ellos refieren a
Evans Pritchard, quien anunciaba en 1951 como tarea de la Antropologa social
revivir una experiencia en forma crtica e interpretativa; al hacerlo, el investigador
en realidad transcribe esa experiencia en las categoras y valores de su cultura y
en funcin de los conocimientos de su disciplina.

Gadamer resuelve de manera interesante la aparente contradiccin entre


dos postulados hermenuticos: por un lado es necesario que partir de mis pre-
juicios y por otro que los suspenda. El dilema desaparece si transformo mis pre-
juicios en preguntas abiertas al texto (cf. Gadamer, 2002, p. 369), y podramos
agregar preguntas abiertas que se transforman en varias vueltas de encuentro
con el texto.

Por cierto, la espiral (de la anticipacin de sentido a la comprensin de la


otredad y a la comprensin ms lograda) y el crculo (la comprensin de partes y
del todo) estn continuamente entrelazadas. Segn mi experiencia, comenzamos
a partir de nuestras preguntas iniciales con una primera lectura de los textos,
donde identificamos temas y significados centrales, de ah surgen intuiciones
sobre relaciones de significado y exclusiones. Se afinan las preguntas y la
comprensin en la medida en que analizamos ms detenidamente cada pregunta
y cada parte. Buscamos comprender palabras, prrafos, conceptos, metforas,
etctera, a partir de su relacin con el todo de los textos, pero tambin a partir de
la relacin explcita o implcita de los textos con su contexto ms amplio. Se
avanza en la comprensin en la medida en que relacionamos diferentes partes de
los textos entre s, y en la medida en que relacionamos diferentes significados (los
propuestos en el texto, pero tambin los excluidos o latentes) en una red de
significados. Buscamos construir un patrn de significados (Kaplan 1964) o una
configuracin de significados, como indica Ritsert (1972), un todo organizado,
una especie de estructura de relaciones. Cuando hemos comprendido el texto y
logrado construir una configuracin de sentidos, tambin lo explicamos: somos

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capaces de explicitar la relacin entre diferentes significados del texto, y a la vez la
relacin de diferentes partes del texto con estos significados.

Durante la elaboracin de la red de significados utilizamos las inferencias


hipotticas o abductivas de las que hablan Peirce y Kelle y prestamos atencin a
los contraejemplos que nos obligan a modificar nuestras hiptesis inferenciales.
Muchas veces nos encontramos que los primeros patrones de significado que
construimos no son capaces de integrar ciertos elementos del texto. Entonces se
tiene que modificar el patrn de interpretacin usado, tengo que modificar mi
esquema de comprensin/interpretacin, lo que implica tambin la modificacin de
mis preguntas. 4 Para incorporar las partes no consideradas tengo que analizarlas
detenidamente, pero a la vez, regresar a leer de nuevo todos los textos, y
comprender mis malentendidos y la parcialidad de mi comprensin. Este proceso
se realiza en varias vueltas de lectura o anlisis que producen una comprensin
creciente, ms pertinente y sustentable. Si el patrn modificado, es capaz de
integrar la mayor parte de los elementos, puede considerarse satisfactorio.

Pero tenemos que ser conscientes que:

Hacer etnografa es como tratar de leer (en el sentido de elaborar una


interpretacin) un manuscrito en lengua extraa, descolorido, lleno de elipsis,
enmiendas sospechosas y comentarios tendenciosos, y escrito adems no con
signos convencionales de sonido sino mediante ejemplos transitorios de acciones
conformadas de cierta manera. (Geertz 1973)

Los escritores post-estructuralista o postmodernos nos advierten contra el


peligro de reconstruir el mundo como tipos ideales sin fisuras.

4
La teora de Piaget de la equilibracin seala que cuando un objeto no es asimilable a un
esquema constituye una perturbacin, para poder incorporarlo, se requiere la modificacin del
esquema. (Cf. Ferreiro, E., 1999, p. 199). Rockwell (2009, 94) considera esta nocin importante
para pensar el cambio de nuestras concepciones iniciales en el proceso etnogrfico.

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Atlas.ti versus descripciones

El software atlas.ti se presenta como herramienta de inspiracin hermenutica y


sin duda contiene elementos correspondientes: agrupa los registros de
observaciones y transcripciones de entrevistas y las categoras de interpretacin
en una unidad interpretativa de sentidos, permite regresar a los documentos
primarios en varias vueltas y hacer anotaciones al margen de los textos; tambin
facilita la seleccin de segmentos de tamaos variables para determinadas
categoras y despliega todos estos segmentos de manera ordenada cuando se
requiere; as mismo, permite modificar las categoras y agruparlos, etctera. En
suma facilita de manera electrnica lo que hacamos a mano mediante subrayados
(en varios colores), anotaciones al margen y mltiples copia y pega para ordenar
el material.

El sentido y uso principal del atlas.ti y de softwares similares es facilitar la


clasificacin analtica. A diferencia de otros programas que facilitan trabajar con
categoras (tericas) preestablecidas y que fomentan el anlisis de contenido de
manera deductiva, atlas.ti facilita adems la categorizacin sobre la marcha y la
clasificacin abierta (no prestablecida), usando incluso categoras en vivo del
texto. Junto con la recomendacin derivada de la grounded theory de comenzar
codificando lnea por lnea, esta facilidad lleva a los usuarios, especialmente a
estudiantes, a generar largas listas de cdigos muy especficos, que luego tienen
que ampliar an ms, para incluir significado del siguiente documento hasta ahora
no considerado y as sucesivamente, hasta que se vuelve inmanejable el asunto y
hay que comenzar de nuevo el trabajo abriendo una nueva unidad hermenutica.

El mismo atlas.ti proporciona funciones que supuestamente permiten


superar el problema. Sentidos que se haban nombrado inicialmente de manera
diferencial con cdigos diferentes pueden ser renombrados con un cdigo comn
ms pertinente (ms general) sin perder los datos empricos asociados. El
software facilita tambin agrupar cdigos existentes y sus datos empricos
asociados en un nueva familia de cdigos (a nombrar) que comparten ciertas

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propiedades. Parece fcil: solo hay que abrir una lista de cdigos y jalar
(seleccionar) determinados cdigos a otro cajn y dar un nombre a ese cajn.

Sin embargo, buenas categoras no se producen de manera mecnica. Son


imprescindibles las operaciones de anlisis comparativo constante del material
que exponen Glaser y Strauss (1967, 32s y 135s). Para construir buenas
generalizaciones empricas hay que crear categoras conceptuales y sus
propiedades conceptuales, pero no solo pensando agrupaciones de los cdigos en
abstracto a partir de sus nombres, sino indagando reiteradamente las
similaridades y diferencias a partir del material emprico mismo. Una buena
herramienta para ese propsito son a mi ver las matrices de doble o triple entrada
que proponen Miles y Huberman (1994). En su forma ms sencilla se ponen en la
lneas los diferentes casos, eventos o personas a analizar y en el encabezado de
las columnas, las categoras de anlisis. En las clulas se coloca el material
emprico correspondiente en forma de enunciados que corresponden. En formas
ms avanzadas se subdividen (re)agrupan las categoras gruesas por
propiedades y se forman nuevas categoras (nuevas matrices).

En mi experiencias atlas.ti tiene utilidad como un primer archivero donde se


clasifica el material en grandes rubros temticos que luego tienen que ser
trabajados mediante otros procedimientos por el investigador. Tambin es til
como punto de llegada intermedio, cuando ya se ha generado (a partir de una
muestra de materiales y con otros procedimientos como tablas y matrices) un
esquema de categorizacin relativamente confiable que puede extenderse al resto
de los documentos primarios.

Sobre todo es importante considerar que el trabajo cualitativo no se agota


en la codificacin o categorizacin. Cmo sealan Glaser y Strauss (1967,35s y
105s) hay que generar hiptesis o relaciones generalizados entre categoras y
sus propiedades, teora fundamentada. Es decir hay que relacionar las
categoras entre s. Para ello el Atlas.ti ofrece una ventana donde se pueden
importar las categoras, ordenar de determinada manera y dibujar lneas que las
relacionan entre s. De nuevo Miles y Huberman (1994) presentan algunas

12
herramientas alternativas como los mapas conceptuales, los clusters, las redes,
los diagramas de flujo etc. Hay que enfatizar que no se trata de dibujar en
abstracto sino de pensar alternativas de organizacin conceptual de las relaciones
con base en el material y los referentes tericos pertinentes.

Descripciones y traducciones

La tarea central de los estudios cualitativos no es producir esquemas de


clasificacin de sentidos, sino describir eventos y discursos donde emergen
determinados sentidos. Una herramienta y producto central de los estudios
cualitativos son las descripciones. Como sealan con ejemplos Velasco y De Rada
(2007, 43ss) las descripciones se usan en el proceso de investigacin en
diferentes momentos: en el momento de observar y registrar eventos o
interacciones, como introduccin a un artculo o tema o como conclusin de un
comportamiento generalizado.

Desde la perspectiva de la epistemologa interpretativa queda claro que no hay tal


cosa como una descripcin objetiva de hechos observables, lo que no quiere
decir que sea voluntarista, pero siempre implica la seleccin de ciertos
observables en detrimento de otros posibles, la descripcin de sus propiedades en
determinadas palabras y el ordenamiento en determinadas secuencias o
constelaciones, es decir implica siempre una construccin de sentido.

Esta construccin de sentido vara en el transcurso de la investigacin, desde


descripciones iniciales organizadas desde el sentido comn del investigador hasta
descripciones con intenciones ms tericas. A la vez que en el transcurso de la
investigacin varan muchas veces las perspectivas desde las cuales se enfocan
determinados eventos. Por eso hay que regresar a los textos y observaciones
originales que siempre se leen con ojos nuevos. De manera que la fabricacin
de descripciones de un mismo suceso se convierte en un ejercicio reiterado.

Mi colega Elsie Rockwell recomienda la redaccin de descripciones


analticas. Consiste en producir textos en los que se muestran las relaciones
construidas mediante una descripcin extensa de un hecho observado,
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reordenndolo de acuerdo con las categoras analticas utilizadas, pero a la vez
conservando sus detalles principales. En las sucesivas aproximaciones escritas,
se va logrando mayor coherencia. (Rockwell, 2009, 72).

Yo suelo recomendar tambin la descripcin de procesos y procedimientos.


Veamos un ejemplo condensado -de hecho la versin original es detallada- del
trabajo de tesis de Marisol de Diego La participacin de psiclogos en formacin
en comunidades de prctica profesional:

Descripcin condensada de un proceso:


Cuando un estudiante se inserta al trabajo del laboratorio de investigacin bsica
experimental comienza por aprender a llevar el control de peso de las ratas de
laboratorio, a manejarlas para llevarlas de sus cajas en el bioterio a las cajas
operantes (o cajas de Skinner) para que puedan correr un experimento. Aprenden
a su vez a manejar el programa de cmputo que controla las cajas operantes y
mediante el cual se obtienen los datos, es decir el nmero de palanqueos que
hace una rata en relacin con la condicin temporal o de respuesta que se ha
programado para el experimento. Conforme van teniendo mayor conocimiento
sobre el proyecto de investigacin, los estudiantes intervienen en el anlisis, ya
no slo en el vaciado en bases de datos, teniendo a su vez la posibilidad de
participar en la difusin de los mismos en congresos o coloquios.

Otra alternativa es construir relatos de los caminos formativos


autobiogrficos de los estudiantes de manera condensada y reordenada, pero en
palabras mismas de los estudiantes (un procedimiento inspirado en los poemas de
las transcripciones de Richardson 1992, citado en Miles y Hubermann, 1994).

Condensacin de un relato:
Pamela, inicio del relato: Yo al principio deca que Medicina, pero lo que hizo que
me enfocara mucho en Psicologa es que mi mam cuidaba a un primo, l estaba
muy chico y lo llevaban con el psiclogo y en una ocasin estaba l en su terapia
y me met con l y lo pusieron a dibujar el test de Machover. El psiclogo les
empez a explicar lo de los dibujos. Fue as de wow, todo eso dice el dibujo?.

14
La verdad me llam mucho la atencin..

El proceso de fabricar la condensacin obliga al interprete a apropiarse del


material de manera mucho ms intensiva que la mera lectura y codificacin. El
producto es fcilmente legible para externos y puede servir de insumo a para otros
procesos de anlisis o interpretacin 5.

La condensacin de sentido o reduccin dicen Miles y Huberman (1994) - es


tambin una de las operaciones principales cuando trabajamos con matrices o
tablas comparativas. Usualmente iniciamos con tablas que seleccionan
segmentos casi literales y se avanza hacia tablas donde se resume el sentido
principal mentado por el investigador en unas pocas palabras (lo que permite
generar mltiples matrices y comparaciones). Estas reducciones tienen a mi ver
la virtud de forzar al investigador a construir los sentidos que quiere destacar
desde su enfoque de investigacin.

La condensacin es similar a la parfrasis, la expresin de algo dicho o escrito


por un tercero, en palabras del lector o interprete, un proceso que genera a la vez
nuevos significados como dice Barthes (1966), de traduccin o de inscripcin
del sentido mentado por los actores dentro del enfoque del investigador, como
diran Velasco y De Rada (2007).

Una descripcin es la puesta en relacin de determinados elementos observados,


o expuestos por los entrevistados o en textos escritos. La tarea de la descripcin
es perseguir estructuras de significacin como dicen Velasco y De Rada (2007,
49), encontrar patrones de sentido (como dice Kaplan 1964 6), sistemas de

5
El escrito no diferencia entre los procesos de anlisis y de interpretacin. Si bien provienen de
tradiciones diferentes se interpenetran continuamente. La nocin de anlisis enfatiza la
descomposicin y recomposicin (vase Descartes: Las reglas el mtodo), as como la
comparacin constante de similitudes y diferencias. La nocin de interpretacin enfatiza la
asignacin de sentido por parte del interprete, desde el sentido comn hasta el sentido instruido
por determinados referentes tericos.
6
Segn Kaplan (1964) podemos decir que conocemos la razn de algo si lo podemos insertar en
un patrn conocido. O bien, algo queda explicado cuando se relaciona con un conjunto de otros
elementos de tal manera que el conjunto constituye un sistema unificado. En otras palabras,

15
relaciones y exclusiones (como dice Barthes 1966) o configuraciones de sentido
(como dice Ritsert 1972), un todo organizado, una especie de estructura de
relaciones.

Una de las tareas centrales de los trabajos cualitativos es producir descripciones


empricamente ancladas y tericamente informadas. Textos que se construyen a
partir de mltiples escritos sucesivos y parciales. Descripciones que al reconstruir
patrones de significados explican hechos singulares observados e interpretan
relaciones culturales significativas. Estas descripciones se presentan dentro de un
hilo de argumentacin, que a la vez discute la relevancia de sus interpretaciones
frente a las afirmaciones de estudios similares.

Para finalizar: un apunte epistemolgico

El criterio clsico de validez y confiabilidad exigido por el neo-positivismo es la


comprobacin intersubjetiva de la interpretacin, es decir, la posibilidad de poder
repetirla y llegar a los mismos resultados. El criterio de validez y confiabilidad del
procedimiento hermenutico es la comprensibilidad intersubjetiva, es decir que el
lector pueda reconocerla como una interpretacin vlida y confiable, an cuando no
la comparta enteramente. Es por ello y por economa en la extensin de los
textos que en la presentacin del trabajo final, se presenta la interpretacin como
un hilo de argumentos, basados en lecturas condensadas de textos o
descripciones reducidas de eventos, con citas directas en las partes donde se
ofrecen interpretaciones claves. Se busca que el lector pueda analizar la
correspondencia entre las interpretaciones y el original.

podemos explicar algo, identificndolo como parte especfica de un todo organizado. La funcin
principal del patrn es para Kaplan, la de permitir la comprensin.
Rolando Garca explicaba en sus seminarios que la explicacin cientfica muchas veces usa descansa
la descripcin: explicamos el hecho de que el sol se levanta en oriente (cuando estamos en el
hemisferio norte) mediante una descripcin de la mecnica del sistema solar, con el sol en el centro
y la tierra que gira alrededor de su eje en 24 horas.

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Dado que cada lector se acerca desde su horizonte al texto, siempre habr
diferencias en la interpretacin. Sin embargo tomado en cuenta las diferencias en
la postura el lector podr reconocer cierta confiablidad y validez a la interpretacin
propuesta si sta es congruente. As, dos investigadores, al interpretar los mismos
textos, van a poder discutir sus diferencias, en un dilogo con cierta racionalidad.

Esta comunicacin de sentido resulta controlable dentro de las instancias


cientficas, si el control sobre la confiabilidad y validez de la produccin acadmica
se entiende como un control ejercido socialmente por la comunidad cientfica en
la que se inscribe el intrprete. 7 Cada investigador controla un rea que abarca su
propio campo y algunas franjas limtrofes sobre las que otros especialistas pueden
hacer juicios competentes. Se constituye as, como dice Polanyi, una red continua
de crticas que mantienen el mismo nivel de calidad para las publicaciones
legitimadas por esta comunidad. 8 Es as como se establece el dilogo racional en
las humanidades sobre preguntas universales de la humanidad, a partir de temas,
cuestiones y respuestas siempre particulares.

A la vez, la comprensin e interpretacin (de determinados textos, obras,


procesos histricos, otras culturas, etc.) es un proceso continuo, inacabable y
regresivo. Para Gadamer, cada poca revisa de nuevo la tradicin. 9

7
Tambin es caracterstico de las humanidades que cada campo de estudio establece sus propios
estndares de confiablidad y validez, que se discuten internamente pero tambin con relacin a
otros campos o epistemologas generales.
8
En cambio, paradigmas diferentes suelen ser inconmensurables como seala Kuhn (1971). Y
pongo comunidad entre comillas, porque sta se caracteriza tambin por todo tipo de luchas de
poder y prestigio (cf. Bourdieu, 2008)
9
Es caracterstico de las humanidades y ciencias sociales, que desde las preguntas de nuestro
tiempo y perspectiva, regresamos continuamente a la tradicin, a textos y autores antiguos y
clsicos. Pero tambin revivimos textos y autores olvidados.
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