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La tragedia del Siempre presente en mi

Cap Arcona memoria

El hundimiento del barco Cap


Arcona y de otros tres buques atiborrados de prisioneros
de los nazis y bombardeados por la Royal Air Force en
1945 provoc la muerte de ms de 7.500 deportados a
manos de sus liberadores. Una catstrofe ignorada por los
libros de historia.

Considerado el "Rey del Atlntico Sur", el Cap Arcona, un vapor rpido de

27.571 toneladas de carga, era la nave almirante de la flota de transatlnticos

de la HSDG (Hamburg-Sdamerikanische Dampfschifffahrts-Gesellschaft) de

Hamburgo. Un barco muy lujoso, esbelto, de propulsin acoplada a tres

chimeneas rojas y blancas. El Queen Mary II de su poca. En su interior,

ningn detalle estaba librado al azar: mobiliario de excelente factura, suite

real, camarotes victorianos, jardn de invierno, gimnasio, cancha de tenis... Un

liner excepcional que sirvi de decorado, en 1942, para la versin alemana de

una pelcula sobre el naufragio del Titanic.

Durante doce aos, el Cap Arcona haba realizado ininterrumpidamente los

fabulosos cruceros a los que deba su reputacin. En 1933 era el orgullo del III

Reich y navegaba con bandera nazi por todos los ocanos. El 25-8-1939 fue

afectado al servicio de guerra. Tras la invasin a Polonia, el vapor fue

amarrado al muelle en el puerto de Danzig (Gdask), y utilizado como

vivienda flotante de la Kriegsmarine (la marina de guerra alemana).

En 1944, ante el avance de las tropas soviticas, el barco recibi la misin de

transportar civiles y soldados entre Danzig y Copenhague, pero sus turbinas

se averiaron durante la travesa. Fue remolcado a un astillero escandinavo,

donde repararon sus motores y as pudo regresar a Alemania. Cuando ancl

en la baha de Lbeck (puerto alemn del mar Bltico), el 14-4-1945, el Cap

Arcona era casi inmaniobrable. La Kriegsmarine decidi pues restituirlo a la

compaa martima Hamburg-Sd.

All, mientras se encontraba anclado en la baha de Lbeck, se producira la

tragedia martima ms mortfera de la historia. Porque ese mismo 14-4-1945,

Heinrich Himmler, jefe de las SS, dio la orden de no dejar ningn deportado

vivo en manos de los aliados, de modo que las atrocidades de los campos de
exterminio quedaran ocultas para siempre. Pero la eliminacin de los cuerpos

se tornaba demasiado lenta. Decidieron entonces vaciar los campos de

concentracin y sacar a los deportados por las carreteras. As, el 4-5-1945, las

tropas aliadas encontraron el campo de concentracin de Neuengamme (el

ms grande de Alemania, a 25 kilmetros de Hamburgo) completamente

vaco, a pesar de que desde 1938 haba recibido aproximadamente a 106.000

deportados de todas las nacionalidades.

Las "caminatas de la muerte" adquirieron dimensiones trgicas y

constituyeron para las SS, en esos ltimos das de la guerra, un medio

terriblemente eficaz de exterminar a los ltimos sobrevivientes de los campos

de concentracin. Muchos detenidos fueron asesinados de un disparo en la

nuca a un costado de las carreteras. Pero algunos lograron resistir a los

golpes, la sed y el hambre, apostando al fin de la guerra para salir del

infierno.

Los dirigentes nazis, que buscaban a cualquier precio un modo de borrar toda

huella de los deportados, decidieron amontonarlos a bordo de los buques,

encerrarlos all y hundirlos en alta mar. Karl Kaufmann, jefe nazi del distrito de

Hamburgo, orden a los oficiales de las SS trasladar a los deportados a

Lbeck, donde se encontraba anclado el Cap Arcona, a pie por las carreteras.

Los cargueros Thielbek, Athen y Deutschland, presentes en la baha, seran

tambin afectados para cumplir con el mismo siniestro objetivo.

Lujosos camarotes-celda

El 18-4-1945, los SS subieron a bordo del Cap Arcona e informaron a los

oficiales que se estaba preparando una "operacin especial", sin dar mayores

precisiones. El capitn Heinrich Bertram y el capitn del Thielbek, John

Jacobsen, fueron llamados a tierra, donde se les explic en detalle el proyecto

criminal. Jacobsen regres a bordo y revel a su tripulacin toda la verdad

sobre la "operacin especial". Seal que tanto el capitn Bertram como l se

haban negado a concretarla. Al da siguiente, Jacobsen fue separado del

mando de su buque.

Del 19 al 26 de abril, ms de 11.000 deportados fueron llegando a pie al

puerto de Lbeck. Presente en el lugar, la Cruz Roja sueca intent en vano

negociar su rescate con Himmler. El embarco comenz el 20 de abril. El SS-

Sturmbannfhrer Gehrig orden a Fritz Nobmann, capitn del carguero Athen,


llevar a 2.300 deportados y 280 oficiales de las SS y kapos 1
a bordo y

transferirlos al Cap Arcona, anclado a 4 kilmetros en alta mar. Nobmann se

neg. Pero ms tarde, amenazado con ser fusilado, se resign a obedecer. Los

SS y los kapos hicieron subir a bordo a los deportados a garrotazos. Unas

horas ms tarde, el Athen abandon el puerto y se dirigi hacia el Cap Arcona.

Al llegar al lugar, el capitn del Cap Arcona, Heinrich Bertram, se neg a

embarcar a los detenidos. El Athen permaneci en alta mar toda la noche y

debi regresar al muelle a la maana siguiente, el 21 de abril, sin haber

podido transferir a los deportados.

El SS-Sturmbannfhrer Gehrig comunic al comandante de las SS Max Pauly

la negativa del capitn Bertram. A su vez, Pauly transmiti la noticia al general

de las SS, jefe de la Gestapo de Hamburgo, el conde Bassewitz-Behr, y ste al

Gauleiter Karl Kaufmann, comisario del Reich para la Marina. La noche del 21

de abril, Karl Kaufmann envi a su asesor personal, el SS-Hauptsturmfhrer

Horn, a encontrarse con John Egbert, presidente del directorio de la compaa

martima Hamburg-Sd, propietaria del Cap Arcona, para decirle que el

capitn Bertram deba obedecer las rdenes de embarcar a los "prisioneros de

guerra". Caso contrario, sera fusilado.

En ese momento, estaba claro para todos que el Cap Arcona sera hundido con

los deportados a bordo y que se haba decidido su destino. Cinco das pasaron

y, el 26 de abril, el teniente comandante Lewinski y el SS-Sturmbannfhrer

Gehrig subieron a bordo del Cap Arcona. El capitn Bertram intent, sin xito,

negociar con ellos, quienes le dieron el siguiente ultimtum: o autorizaba

inmediatamente al Athen a amarrar junto al buque y transferir a sus

prisioneros, o sera juzgado ante una corte marcial y fusilado. El capitn

Bertram finalmente cedi.

Comandados por el oficial de las SS Kirstein, los militares quitaron todos los

chalecos salvavidas, as como los bancos o las banquetas que podan utilizarse

como balsas, y los guardaron bajo llave en el paol.

Excepto los deportados polticos, todos los prisioneros permanecieron uno o

dos das a bordo del Thielbek, antes de ser transferidos al Cap Arcona a travs

del Athen. Finalmente, subieron a bordo 6.500 deportados y 600 guardias de

las SS.

Para los prisioneros, la visin era surrealista. Agotados tras su interminable


caminata, recorrieron la cruja decorada con alfombras persas y se dispersaron

por los elegantes restaurantes victorianos. Luego fueron amontonados a razn

de veinte por camarote. Para hacer ms espacio, sacaron de los camarotes su

precioso mobiliario, pero dejaron las mullidas alfombras y los cuadros en las

paredes.

Sin embargo el lujoso barco se transform rpidamente en un verdadero

infierno. Todos los das moran all de veinte a treinta deportados. Casi no

haba comida ni bebida. Diariamente, una chalupa traa agua potable y

regresaba a Lbeck con los muertos. Los guardias se ensaaban

particularmente con los prisioneros rusos.

En vista del hundimiento, el nmero de oficiales de las SS se redujo

gradualmente y fueron reemplazados por miembros del ejrcito territorial, de

entre 55 y 60 aos de edad, y de la infantera de marina. El Athen realiz su

ltimo viaje al Cap Arcona el 30 de abril, esta vez para sacar prisioneros del

buque, a la sazn tan superpoblado que incluso los SS no podan soportar ms

los muertos amontonados y el mal olor. Adems, se haban llevado a cabo

negociaciones con la Cruz Roja sueca y se haba llegado a un acuerdo para

facilitar el rescate de los detenidos franceses. A los ojos de los nazis, la

derrota era un hecho. Con esta medida de clemencia respecto de algunos

detenidos, esperaban una reduccin de las sanciones que sin duda les

impondran los pases vencedores.

Algunos prisioneros aprendieron rpidamente algunas palabras en francs

para tratar de engaar a los guardias y abandonar el barco. Muchos fueron

fusilados cuando un ltimo interrogatorio en francs revel su verdadera

nacionalidad. En total, 2.000 deportados franceses y residentes del imperio

colonial francs lograron abandonar el Cap Arcona y el Thielbek, el 30 de abril.

Fueron llevados a Suecia y hospitalizados. Algunos detenidos franceses se

negaron a abandonar los camarotes del Cap Arcona y del Thielbek,

considerando que las condiciones de supervivencia en los dems barcos eran

aun ms azarosas. Sin saberlo, firmaban as su sentencia de muerte.

El 30-4-1945, los deportados se enteraron de que Adolf Hitler se haba

suicidado, que Berln haba sido ocupada por las tropas rusas y que la guerra

prcticamente haba terminado.

No obstante, desde haca cinco das varios pontones y barcazas de


desembarco trasladaban a Lbeck a medio millar de deportados famlicos ms

(hombres, mujeres, nios) provenientes del campo de concentracin de

Stutthof, cerca de Danzig, en Polonia. Deban abordar el Cap Arcona.

En este punto, los acontecimientos se precipitaron. El 3 de mayo, mientras

submarinos alemanes maniobraban en la baha de Lbeck preparndose para

disparar los mortales torpedos con el fin de hundir el Cap Arcona, irrumpieron

los tanques britnicos. Los alemanes se pusieron a cubierto para combatir. En

la maana de ese mismo da, un avin ingls haba efectuado un vuelo de

reconocimiento sobre la baha de Lbeck y haba observado al Cap Arcona.

Presintiendo su inminente liberacin, los deportados le haban hecho seales

con sus manos. Todava presentes en el carguero Athens, los soldados nazis

abrieron fuego contra el avin. Para escapar a los disparos de las bateras

antiareas, el aparato volaba entonces a 10.000 pies, lo que haca imposible

identificar a las personas a bordo.

Al medioda, dos oficiales britnicos se presentaron en la oficina de la Cruz

Roja sueca, en Lbeck, para informarse sobre todos los detalles de los barcos-

prisiones. Tras escuchar un informe, prometieron actuar en consecuencia.

Lamentablemente, era demasiado tarde para desviar la operacin lanzada

contra los nazis. Varios aviones de la Royal Air Force (RAF) se presentaron en

la baha de Lbeck. Cuatro escuadras de caza bombarderos Typhoon de la

Second Tactical Air Force se ubicaron en posicin de ataque. Los nazis

colocaron en sus barcos militares banderas blancas, pero mantuvieron la

bandera hitleriana en el Cap Arcona, el Athen, el Thielbek y el Deutschland.

A las 14:30 horas, la visibilidad era buena. El capitn ingls Martin Scott

Rumbold inici el ataque. El Cap Arcona y los dems buques fueron

bombardeados y ametrallados por los caza bombarderos. Entre los pilotos se

encontraba Pierre Clostermann, un aviador francs que integr la Royal Air

Force y que haba sido pasajero del crucero inaugural del Cap Arcona.

Completamente incendiado, ste comenz a hundirse. A bordo, los detenidos

saban que slo disponan de muy poco tiempo para escapar. Bertram, el

capitn, dej el puente cubierto de humo abrindose camino a golpes de

machete a travs de la masa de prisioneros y abandon el barco. Los SS

aterrorizaban a los detenidos disparando sus ametralladoras. Muchos de los

botes de salvamento fueron perforados. Slo uno fue lanzado al mar por los
SS para escapar.

Presas de un pnico indescriptible, los deportados que no fueron asesinados

durante el ataque, ni se haban quemado o ahogado en su prisin, se

abalanzaron hacia el puente y se arrojaron al agua, donde intentaron aferrarse

a tablones que flotaban. La mayora se ahog. El resto nad en aguas

glaciales. Muchos murieron ametrallados por los caones de 20 mm de los

caza ingleses, que iban y venan volando al ras del mar. Algunos detenidos

fueron rescatados por pescadores alemanes que socorran a las vctimas. En

tierra, los primeros sobrevivientes solicitaron a las tropas britnicas que

enviaran urgentemente botes de salvamento.

La bandera blanca del carguero Thielbek no bast para detener la furia

inglesa. El ataque perpetrado contra ste se produjo minutos despus. Slo

unos pocos detenidos escaparon de las bodegas. El barco escor a 50 grados y

comenz a hundirse. De los 2.800 deportados a bordo, slo 50 sobrevivieron.

Todos los guardias de las SS y los de la infantera de marina fueron

asesinados, al igual que el capitn Jacobsen.

Los gritos de los moribundos se oan desde Lbeck.

Una masacre olvidada

Haba 4.500 detenidos a bordo del Cap Arcona, 2.800 en el Thielbek y 1.998

en el Athen; lograron salvarse 316 prisioneros del Cap Arcona, 50 del Thielbek

y la totalidad de los deportados del Athen. En total, 7.500 prisioneros de

guerra, de 28 nacionalidades, fueron asesinados en menos de treinta minutos.

En la euforia del triunfo, los diarios ingleses e internacionales slo

mencionaron el "brillante ataque" de la aviacin britnica. Al da siguiente, las

tropas britnicas ingresaron en el campo de concentracin de Neuengamme

completamente vaco y el mariscal Montgomery recibi la rendicin de las

tropas de Alemania del Norte. Cuatro das ms tarde, el 8 de mayo de 1945,

la guerra terminaba en Europa.

Ningn gobierno britnico se refiri nunca a la muerte de los 7.500 deportados

de la baha de Lbeck asesinados por su aviacin. Nunca se ofrendaron

coronas de flores ni se pronunci ningn discurso en su memoria. Se cavaron

fosas comunes a lo largo de la playa entre Lbeck y Pelzerhaken. Los

sobrevivientes hicieron construir un cenotafio de piedra en el que se lee en


grandes letras negras: "A la memoria eterna de los deportados del campo de

concentracin de Neuengamme. Murieron durante el naufragio del Cap Arcona

el 3 de mayo de 1945".

Las autoridades britnicas explicaron ms tarde que la presencia de una flotilla

militar alemana junto al Cap Arcona los haba inducido al error, pensando que

el barco estaba ocupado por militares alemanes. En 2000, el historiador

alemn Wilhelm Lange afirm que los britnicos saban de la existencia de

estos barcos prisiones un da antes de sus bombardeos, pero que esta

informacin no se dio a conocer. La tragedia de la baha de Lbeck es

considerada un verdadero crimen de guerra. El drama permaneci impune e

ignorado por los libros de historia.

Durante aos, hasta cerca de 1970, el mar Bltico arroj los cadveres y

restos de los deportados asesinados. En el llamado "proceso Curio haus", el ex

oficial de las SS Max Pauly, el comandante del campo de concentracin de

Neuengamme y el jefe del campo Thumann fueron juzgados, condenados por

crmenes de guerra y ahorcados en la penitenciara de Hameln. Muchos

oficiales de las SS del campo de Neuengamme fueron juzgados entre 1945 y

1948 por tribunales militares ingleses. Pero ninguno de los muchos otros

alemanes culpables o cmplices del asesinato de los deportados del Cap

Arcona y del Thielbek fue juzgado ni por una corte britnica ni por una corte

alemana.

Los restos del Cap Arcona permanecieron encallados en la baha de Lbeck

hasta 1950; luego fueron desmantelados por buceadores y reducidos a

chatarra. Sobre el espign de Lbeck fueron estudiados y fotografiados en

detalle por la Rolls-Royce, firma que haba fabricado las bombas inglesas...

con el fin de evaluar su eficacia. Cuatro aos despus de su naufragio, el

Thielbek, sacado a flote y reparado, fue puesto nuevamente en servicio bajo el

nombre de Reinbek. En 1961, la compaa martima Knhr & Burchard vendi

el Reinbek, que naveg entonces bajo bandera panamea. En 1974, el ex

Thielbek fue desmantelado en Split, en la ex Yugoslavia. Los restos de los

cadveres encontrados entre sus partes fueron colocados en 49 atades y

descansan finalmente en paz en el sector Cap Arcona del cementerio de

Lbeck.

La Unin Sovitica se apoder del Athen como indemnizacin de guerra y lo


llam General Brusilow. El 27-5-1947 fue obsequiado a Polonia. Rebautizado

Warynski, sigui navegando durante mucho tiempo entre Gdask (ex Danzig)

y Buenos Aires, va Hamburgo. En 1973 fue puesto fuera de servicio y sirvi

como depsito flotante en la ciudad polaca de Stettin, con la denominacin

NP-ZPS 8.

Hoy, 60 aos despus, la tragedia de Lbeck sigue siendo un tab. En Francia,

slo quedan unos pocos deportados sobrevivientes que reclaman la verdad.

Quieren saber por qu ningn historiador trabaj sobre esta pgina de la

Segunda Guerra Mundial; por qu en las bibliotecas francesas ningn libro

menciona esta tragedia; por qu los archivos de la Royal Air Force sobre esta

catstrofe recin se abrirn en 2045. En memoria de sus compaeros

desaparecidos, estos sobrevivientes quieren dar su testimonio sobre las

atrocidades de los nazis, la locura de la guerra y las revanchas ciegas que

condujeron a la masacre de miles de inocentes.

1. Prisioneros jefes en los campos de concentracin nazis (kamerad polizei).

Siempre presente en mi memoria

Migdal, Andr

El hecho de haber vivido este acontecimiento, lamentablemente muy

poco conocido, me obliga por un lado a testimoniar, aunque slo fuere

para darlo a conocer, y por otro a brindar de alguna manera un homenaje

a todas las vctimas, muchas de las cuales eran compaeros de combate.

Llegu al embarcadero el 30-4-1945. Con el barco repleto, los motores

del Athen se pusieron en marcha. Sentamos las vibraciones bajo

nuestros pies y el viento marino nos golpeaba el rostro. Apretados unos

contra otros, no podamos imaginar un viaje muy largo en alta mar.

Atravesamos una suerte de canal y descubrimos a cierta distancia un

enorme y magnfico buque. Los oficiales de las SS dirigan todos los

sectores del barco, controlaban los movimientos, organizaban

brutalmente la distribucin de los camarotes, las bodegas y los puentes.

Fue as como me encontr en un camarote de lujo de un barco de lujo,

tras haber estado en lo ms bajo de un sistema esclavista, viviendo sin

calificacin humana en el campo de concentracin de Neuengamme, el

ms grande de Alemania del Norte; tras haber sido registrado all, y


luego formado parte de las caminatas de la muerte.

ramos aproximadamente quince por camarote en ese paraso flotante, y

no conocamos las razones de este cambio. No todos estaban en el

mismo barco, pero en todas partes exista la misma superpoblacin.

Debido a esta sobrecarga, los SS comenzaron una cacera con el fin de

evitar, aparentemente, un posible foco de resistencia. Controlaron los

camarotes en varias oportunidades. Los deportados a los que se sealaba

eran sacados violentamente. Para ir adnde? En dos oportunidades

escap de esta cacera, pero un kapo polaco todava de servicio me

seal. Fui entonces llevado a empujones, manu militari y fuertemente

custodiado, hasta el pasillo en el que nos encontramos amontonados, sin

poder intentar el menor gesto. Atemorizados, impotentes, algo

resignados, abandonamos el Cap Arcona. Tambin dej, y para siempre,

a mis compaeros, sin medir la importancia de este traslado.

Del Cap Arcona me trasbordaron al Athen, donde fui a parar al fondo de

una bodega. Estbamos tendidos, flotando sobre un ro de excrementos,

slo vestidos con nuestras ropas harapientas, sin agua, sin comida, casi

sin luz. Muchos estaban enfermos de disentera.

Sin medicamentos, obviamente, ni la menor posibilidad de higienizarnos.

En un rincn de la bodega haba un lugar donde estaban depositados

los muertos, cuyos cuerpos deban ser arrojados al mar. Luego de recibir

violentos golpes de un SS, pude deslizarme entre esos muertos para

ponerme al abrigo. Estaba seguro, al menos, de que ya no sera

pisoteado ni molestado, como an podan serlo los vivos: hostigados,

enfrentados permanentemente al odio. Sin moverme, sin tampoco poder

dormir, ya que an deba evitar que me arrastraran con los muertos, a

travs de una cuerda que los arrojaba al mar.

El 3 de mayo el Athen se dirigi a tierra para recoger otro cargamento

de detenidos: hombres, mujeres y nios destinados tambin a

desaparecer. La noche anterior habamos sentido un balanceo en el

barco, probablemente ocasionado por un intento de torpedeo.

El Athen dispona de un equipo antimagntico eficaz. Al atardecer

percibimos los disparos de la defensa antiarea, luego dos golpes secos.

Habamos sido ametrallados por aviones de la Royal Air Force. Un SOS

desesperado desat una avalancha hacia la escalera. Un primer detenido


subi la escalera de hierro y abri la escotilla. Otro lo sigui. Es as como

logr salir de esa srdida bodega. Presa del pnico, me precipit hacia la

proa bajo el fuego incesante de los aviones y salt a estribor, sin poder

ver nada. Perdido, permanec aferrado a una cuerda del barco, que no se

mova. Mis manos sangraban pero, curiosamente, no senta dolor. Slo

una picazn provocada por el agua salada y congelada del mar Bltico.

Deba calcular exactamente el esfuerzo necesario, sin saber si sera

capaz de dar las pocas brazadas que me separaban del pontn. Como

una pieza desmantelada, lo alcanc, aturdido. El Athen vaciaba su

cargamento por ese nico pasaje, al final del cual un tanque ingls, con

la torreta abierta, intentaba contener a la multitud de deportados

completamente aterrorizados.

A lo lejos, escorado, el Cap Arcona arda. El Thielbek haba desaparecido.

Ms tarde, nos enteramos de que se haba hundido en 20 minutos,

tragndose prcticamente toda su carga. El Deutschland, a bordo del

cual no haba deportados, tambin se hunda. En menos de treinta

minutos, los aviones ingleses, nuestros tan esperados liberadores, nos

traan la muerte.

Cmo aceptar, desde entonces, la ausencia de explicacin por parte de

las autoridades britnicas, la falta de organizacin para venir a

socorrernos? Lo que hoy sigue siendo inexplicable es el silencio, esa

negativa a determinar las responsabilidades. (...) Nunca cuestion la

participacin y el sacrificio de las tropas inglesas en la Segunda Guerra

Mundial. Sin embargo, la pregunta an sin respuesta es por qu

semejante ensaamiento, semejante deseo de destruccin a cinco das

del fin de la guerra, sabiendo que ningn objetivo militar estaba en la

mira y que, en definitiva, esta matanza hubiera podido evitarse.

La mayora ramos miembros de la Resistencia de pases de una Europa

ocupada, aliados aferrados a una victoria sobre ese III Reich genocida.

Es el momento de abrir los archivos. Es el momento de saber el porqu

de este silencio. Yo slo pretendo saber la verdad en nombre de las

vctimas. En nombre de nuestra memoria, ese patrimonio universal.