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La historia del corazn

( Publicado en Revista Creces, Enero 2002 )

No siempre los descubrimientos se atribuyen a las personas que realmente los realizan. El
descubrimiento de la circulacin menor del corazn (el pasaje de la sangre desde el lado derecho del
corazn hacia el pulmn y vuelta hacia el lado izquierdo), es un buen ejemplo de un descubrimiento que
se hizo varias veces a lo largo del tiempo.

En los comienzos de la medicina el corazn era realmente un puzzle. Era evidente que la sangre pasaba del
lado derecho al lado izquierdo. Pero cmo lo haca? Ahora para nosotros la respuesta es muy clara: "hace un
circuito a travs de los pulmones". Es que habiendo vivido despus de William Harvey, sabemos perfectamente
que la sangre circula todo el tiempo.

Sin embargo en los primeros tiempos, ello estaba lejos de ser obvio. Galeno, el coloso de la antigua medicina,
que vivi en Roma, doscientos aos despus de Cristo, visualizaba el movimiento de la sangre como un
"movimiento de ondas", que comenzaba desde el hgado, donde l crea que se fabricaba la sangre. No
imaginndose la circulacin de la sangre (que Harvey describi en 1628) sostena que sta pasaba
directamente de la cmara derecha del corazn a la cmara izquierda. l era anatomista y saba de la pared
que exista entre ambas. Para explicar esta dificultad, sugiri que la sangre transpiraba imperceptiblemente a
travs de la carnosa separacin de las dos cavidades. Como muchos otros conceptos errneos de este gran
dictador de la medicina clsica, esta afirmacin se mantuvo por siglos.

Pero las ideas de Galeno, no las acept Andreas Vesalius, el gran disecador del Renacimiento. En su libro "En
la Fbrica del Cuerpo Humano", publicado en 1543, Vesalius se mofa del concepto de una pared dotada de
pequeas perforaciones. Ridiculizndolo, dice: "hemos sido llevados por el estupendo trabajo del Todo
Poderoso, que afirma que la sangre transpira del ventrculo derecho al ventrculo izquierdo, a travs de pasajes
que escapan a la visin humana".

Estos conceptos se refuerzan ms tarde con los del italiano Realdo Colombo, que vislumbra un trnsito
pulmonar. Experimentando con animales, Colombo concluy que la sangre pasaba desde el lado derecho del
corazn al lado izquierdo, a travs de los pulmones. La sangre se mezclaba con el aire, no en el ventrculo
izquierdo como pensaba Galeno, sino en los pulmones, donde adquira el color brillante de la sangre arterial.
Para Harvey, un par de generaciones ms tarde, esta circulacin menor, era una evidencia confirmatoria del
proceso de la circulacin sangunea como un todo.

De este modo, habra sido Colombo a fines de 1558, quien primero comprendi la circulacin de la sangre.
Pero habra sido realmente el primero? Unos pocos aos antes, un telogo espaol, Michael Servetus, ya lo
haba sostenido.

Servetus inicialmente haba estudiado medicina en Pars. Desagradado por la corrupcin de la iglesia en Roma,
se revel y lleg a negar la Santsima Trinidad y la divinidad de Cristo, ganndose el odio de catlicos y
protestantes. En 1553, public un largo trabajo de 700 pginas, llamado "La Restauracin de la Cristianidad".
Fue en este libro, publicado en forma annima, seis aos antes de Colombo, que Servetus describi el
transporte de la sangre a travs de los pulmones. En una forma no ortodoxa, describi cmo el Espritu Santo
entraba al hombre. La Biblia afirmaba que en la sangre era donde resida el alma, y que el alma era respirada
dentro del hombre por Dios: de este modo tena que existir un contacto entre el aire y la sangre. Segn insista
Servetus, la sangre no poda transpirar a travs del "septum". En lugar de ello, propona que el lado derecho del
corazn se comunicaba con el izquierdo a travs de los pulmones. Era all, en los pulmones, que la sangre se
mezclaba con la atmsfera. Ese era el Espritu Santo.

A diferencia de las ideas de Colombo, los conceptos de Servetus no se basaron en los progresos de la
anatoma, ya que al ao siguiente, todas las copias de su libro, junto con su autor, fueron quemados en la
hoguera.

En todo caso, cerca de trescientos aos antes del anatomista del renacimiento, vivi un hombre al que
realmente se debe reconocer como el descubridor de la circulacin menor. l es el mdico rabe del siglo XIII,
llamado al-Din Ibn al-Nafis. Haba estudiado medicina en el famoso hospital Nuri. Como todos los mdicos
islmicos, sus intereses eran amplios, y comprendan tambin la lgica y la teologa. Escribi numerosos
comentarios de los trabajos de los primeros mdicos, incluyendo a su ilustre predecesor Ibn Sina, conocido en
Europa como Avicenna. Es precisamente en uno de esos comentarios, que Ibn al-Nafis describe la circulacin
menor. Contradiciendo las afirmaciones de Galeno que la sangre atravesaba a travs de poros invisibles, Ibn al-
Nafis afirmaba que no era posible que sta atravesara el septum, y que en consecuencia pasaba a travs de los
pulmones. Sin duda l propuso la existencia de la circulacin pulmonar, al afirmar:

"Cuando la sangre en esta cavidad (la derecha) se adelgaza, debe ser transferida a la cavidad izquierda, donde
se genera el espritu. Pero no hay pasaje entre las dos cavidades, y la membrana que las separa no parece
permeable. De este modo, cuando la sangre se ha adelgazado, pasa por la arteria pulmonar a los pulmones,
para ser dispersada dentro de la sustancia del pulmn, donde se mezcla con el aire. Las partes finas de la
sangre son luego empujadas a la vena pulmonar, llegando a la cavidad izquierda del corazn".

No est claro cmo Ibn al-Nafis lleg a esta conclusin, dado que en la cultura rabe no se permita la diseccin.
En todo caso sus planteamientos pasaron al olvido. Sus manuscritos fueron olvidados y el trabajo no se public
hasta el siglo XX.

La pregunta clave es si Servetus y Colombo conocieron o no los trabajos de Ibn al-Nafis. Segn los acadmicos
islmicos, los anatomistas occidentales, tuvieron acceso a los escritos de Ibn al Nafis por una traduccin de sus
manuscritos que circul en Italia. Segn ellos, los europeos habran suprimido toda mencin de este borrador,
para adjudicarse ellos los crditos.

Los historiadores occidentales relatan que Servetus y Colombo hicieron sus descubrimientos
independientemente. Por otra parte, un historiador espaol afirma que Ibn al-Nafis nunca existi.

Dnde est la verdad? No es posible certificarlo. Lo que s se puede decir con seguridad, es que para los
pacientes que sufrieron enfermedades cardiovasculares en esa poca, el atraso en aceptar las nuevas ideas no
significaron ninguna diferencia con relacin al tratamiento que recibieron. John Aubrey, quien escribi sobre la
vida de William Harvey, afirma que cuando ste public su libro acerca de la circulacin, disminuyeron sus
pacientes, porque creyeron que estaba loco.

William Harvey (1578-1657): Maestro


y padre de la Cardiologa
Durante el Renacimiento, se dieron grandes cambios en la
medicina. Algunos conceptos vigentes por muchos siglos se
vieron estremecidos por nuevos planteamientos. En 1628,
William Harvey public De motus cordis, donde desarroll la
revolucionaria teora de la circulacin sangunea, que describe al
corazn como bomba y rgano motor de impulsin. Por esto,
muchos consideran a Harvey como el padre de la Cardiologa.

Infancia y educacin
William Harvey naci en Folkestone, en la costa sur de Inglaterra. Era el mayor de
ocho hijos de un prspero comerciante. Estudi en Canterbury y Cambridge y,
luego, en la Universidad de Padua, que era considerada la mejor de Europa y un
lugar liberal y tolerante en ese continente que se desgarraba en luchas religiosas
entre catlicos y protestantes. En Padua, comparti con el maestro Fabricius y se
gradu en forma brillante.
En 1602, recin graduado, regres a Londres, donde trabaj en el St. Bartholomews
Hospital. Se cas con Elizabeth, la hija del mdico del rey James I. Harvey ayud a
su suegro asistiendo a la corte inglesa. Cuando este falleci, Harvey asumi el cargo
de mdico del rey, tanto de James I como de su sucesor Charles I.

En 1616, Harvey recibi la encomienda de Lord Lumley de dar ctedra de Anatoma


y Medicina a lo largo de Inglaterra con la finalidad de difundir conocimiento e
ilustracin en todo el reino.

A raz de la Guerra Civil, el rey Carlos I se traslad a Oxford, donde Harvey estaba a
cargo del Merton College. Luego del triunfo y dominio de Cromwell, Harvey sufri el
hostigamiento gubernamental y fue renunciando a muchos trabajos, aunque
conserv su puesto en el Colegio de Mdicos y mantuvo una continua, aunque
modesta, actividad como mdico privado hasta poco antes de su muerte.

Nuevo modelo circulatorio


Su maestro de Padua, Fabricius, describi las vlvulas en las venas, pero no defini
para qu servan. Harvey ampli esas investigaciones y se encamin en la teora de
la locomocin de la sangre. l postul que la sangre era bombeada alrededor del
cuerpo por el corazn, en un sistema circulatorio. Esto se opona al modelo clsico
de Galeno, que tena vigencia ya ms de diez siglos, que diferenciaba dos sangres,
producidas por el hgado y el corazn y que eran consumidas por el cuerpo. Los
clculos de Harvey ayudaron a refutar esas opiniones, ya que el hgado hubiera
tenido que producir cosa imposible- unos 250 litros de sangre por hora.

Sus obras
En su obra principal de 1628 conocida como De motu cordis expuso el modelo de
circulacin sangunea, explicando el papel de las vlvulas, del corazn en los
procesos de succin y bombeo de la sangre, y el mecanismo de intercambio entre
sangre usada (que llegara al corazn por el sistema venoso) y sangre oxigenada
(que se distribuira por el cuerpo a travs del sistema arterial).

Harvey no mencion el papel de los capilares, que, por otra parte, no eran
observables mediante los instrumentos pticos de la poca. Recin en 1661,
Marcello Malpighi (1628-1694) demostr, con ayuda del microscopio, la existencia
de los capilares pulmonares que conectan arterias y venas. Esto complet la teora
de Harvey que, a partir de este hallazgo fue universalmente aceptada.

Cabe resaltar un prrafo introductorio de su obra: () es hasta tal punto nuevo


o inaudito lo que voy a decir, que no solo temo el mal que me puede venir de la
envidia de algunos, sino a la hostilidad que esto me pueda granjear: es tanta la
fuerza que tiene en todos la costumbre o la doctrina cuando ya se impregn en
la mente con profundas races, por respeto y por veneracin a la antigedad. De
cualquier modo que sea, alea jacta est, la suerte esta echada: pongo mi
esperanza en el amor de la verdad y en la sinceridad de los espritus doctos
().
En 1651, termin su segund
libro llamado Sobre la generacin de los animales. Sus observaciones en los huevos
y sobre el desarrollo del embrin le permitieron elaborar ideas muy claras sobre la
manera como se forman los seres vivos.
Filosofa profesional y de vida
Muchas veces se olvida el rol de Harvey como maestro y su posicin sobre el lucro
del mdico. A los estudiantes les enfatizaba en la importancia de ayudar y servir sin
priorizar la remuneracin ni aceptar regalos o favores. Sola empezar sus
presentaciones mencionando su cdigo profesional, dando sugerencias de cmo
proceder en las disecciones, de respetar a los colegas y de evitar disputas, y de ser
cuidadosos y cautos con el tiempo designado a cada tarea, procediendo en forma
ordenada y planificada.

Estableci reglas para los mdicos respecto a la hospitalizacin, algunas de las que
mantienen vigencia:

1. Que solo se traslade a los hospitales a aquellos casos curables. 2. Que no se


queden hospitalizados por causas menores o solo para mejorar. 3. Que los cirujanos
consulten con los mdicos clnicos en aquellos casos difciles o en los que se
requiera la ayuda de otro mdico. 4. Que ningn cirujano haga una trepanacin del
crneo, corte el cuerpo o haga una amputacin sin la aprobacin de un medico
clnico.

Harvey era una persona sencilla, de buen humor y muy precisa en sus afirmaciones.
Sufra con frecuencia de insomnio, que lograba controlar con una caminata.
Despus de fallecidos su esposa y varios de sus hermanos, y sin hijos, se recluy en
la lectura. Hubo esfuerzos para reintegrarlo a la actividad intensa, a los que
responda pidiendo que lo dejen disfrutar de la paz que haba logrado, ms an
sabiendo el revuelo que podan crear sus escritos.

Tuvo roles destacados en el Colegio Real de mdicos, como tesorero y, hacia el final
de su vida, inclusive como presidente, cargo que declin a causa de su delicada
salud. Falleci en 1657, prximo a cumplir los 80 aos. Algunos historiadores dicen
que sus postulados fueron la culminacin del trabajo de muchos que lo precedieron,
pero Harvey cumpli con lo que le toc hacer en su momento.