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Leiva, Carlos

Conductismo, cognitivismo y aprendizaje


Tecnologa en Marcha. Vol. 18 N. 1.

Conductismo, cognitivismo y aprendizaje

Carlos Leiva1

El presente artculo Palabras clave Introduccin al aprendizaje


se ocupa de describir
Conductismo, cognitivismo, procesamiento Aprender comprende la adquisicin y
y comparar el
de la informacin, educacin, aprendizaje. modificacin de conocimientos, creencias,
aprendizaje y
conductas, habilidades, estrategias y
las teoras del
actitudes. Exige capacidades lingsticas,
conocimiento Resumen
conductivas y
cognoscitivas, motoras y sociales, y adopta
El presente artculo se ocupa de muchas formas. En un nivel simple, el nio
cognoscitivas.
describir y comparar el aprendizaje y aprende a sumar dos ms dos, a reconocer
las teoras del conocimiento conductivas la p en la palabra pap, jugar en paz con
y cognoscitivas. La resea histrica se los otros nios y a atarse los cordones de los
inicia con los postulados de Platn y zapatos. En otra situacin ms compleja, los
Aristteles. estudiantes aprenden a solucionar extensos
Los temas tratados en este artculo son: problemas de divisiones, redactar trabajos
el conductismo como una expresin de de fin de curso, montar en bicicleta y
la teora asociacionista, cuyo progenitor cooperar con los proyectos colectivos.
es precisamente Aristteles, luego se
Ninguna definicin de aprendizaje
analiza el procesamiento de informacin
el cual es la corriente que desplaz al es aceptada por todos los tericos,
conductismo y que actualmente se investigadores y profesionales de la
mantiene a la vanguardia. Despus se educacin; y las que hay son numerosas y
presenta la corriente organicista que enfoca variadas, pues existen desacuerdos acerca
la construccin activa de los conceptos por de la naturaleza precisa del aprendizaje.
parte del sujeto y finalmente se presentan Estas diferencias resultan patentes an
las conclusiones del artculo. entre las mismas corrientes de aprendizaje

1. Economista. Direccin Sectorial de Energa, correo electrnico: cleiva@dse.go.cr

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y por lo tanto aquellas se magnifican que conocemos, por estar encadenado
entre ellas. a nuestros sentidos de percepcin
imperfectos, no es sino la sombra de las
Shell (1986) indica que aprender es un
ideas puras, las cuales fueron imbuidas en
cambio perdurable de la conducta o en la
nosotros al nacer en nuestra alma y que
capacidad de conducirse de manera dada
constituyen la verdadera realidad. De esta
como resultado de la prctica o de otras
forma, el conocimiento humano es para
formas de experiencia.
Platn una proyeccin parcial de nuestras
El cambio conductual o cambio en la ideas innatas filtradas por la intervencin
capacidad de comportarse es cuando de nuestros sentidos en el proceso. Esta
alguien se vuelve capaz de hacer algo doctrina resurgir en la tradicin filosfica
distinto de lo que lo haca antes. Aprender occidental en el pensamiento racionalista
requiere el desarrollo de nuevas acciones de Descartes, Leibniz y Kant, y ser
o la modificacin de las presentes. El recuperada para la Psicologa por algunos
aprendizaje es inferencial; es decir, no autores representativos del movimiento
lo observamos directamente, sino el cognitivista actual, como lo son Fodor y
producto o comportamiento. Observamos Chomsky, entre otros (Pozo, 1997:17-18).
el aprendizaje en las expresiones verbales,
Frente a la corriente idealista de Platn,
los escritos y la conducta de la gente.
posteriormente emerge una nueva
El siguiente criterio de la definicin es concepcin de tipo realista, que restituye
que el cambio conductual o la capacidad el valor de los sentidos del hombre, la
de cambiar perdura, del cual se excluyen cual es sustentada por Aristteles el
los cambios de conducta temporales (por principal discpulo de Platn quien es
efecto de drogas, alcohol, olvido, etc.), considerado el padre del asociacionismo.
que son temporales porque al eliminar Aristteles tendr posteriormente mucha
las causas se eliminan los efectos sobre influencia en el campo educativo en los
la conducta. denominados conductistas.
El tercer competente de la definicin de Aristteles rechaza la doctrina de las ideas
Shell es que el aprendizaje ocurre por innatas de Platn y la sustituye por el punto
prctica u otras formas de experiencia de vista diametral de la tabula rasa.
(como al observar a los dems). Excluye Segn esta concepcin, todo conocimiento
los cambios conductuales que aparecen proviene del exterior, entra al interior de
determinados por la constitucin gentica; las personas por medio de los sentidos,
por ejemplo, las transformaciones que dotan a la mente de imgenes.
madurativas de los nios como gatear y
pararse. (Schunk, 1997). Las imgenes se asocian entre s segn
tres leyes asociativas: la contigidad
geogrfica y temporal, la similitud
Las teoras del conocimiento y el contraste, lo cual provoca as la
y el aprendizaje generacin de nuevo conocimiento. En
los siglos XVII y XVIII la filosofa
Introduccin realista alcanzar con Hobbes, Locke y
Para iniciar con el tema es importante Hume su mxima expresin dentro de la
traer a colacin dos concepciones del filosofa (Pozo, 1997:18).
conocimiento que emergieron en la antigua
Grecia, sustentadas por dos de los ms La corriente de pensamiento
ilustres representantes de la filosofa griega. conductista
Uno de ellos es Platn, quien expone en La Entroncada en la tradicin pragmtica
Repblica la alegora de que el mundo y empirista aristotlica, el manifiesto

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de Watson (1913), el padre del antecedentes de una situacin con sus
conductismo, era ante todo una filosofa consecuentes (estmulo-respuesta). En
de naturaleza metodolgica relacionada este sentido, el conductismo comparte
con la investigacin de las situaciones de la teora del saber del empirismo ingls,
aprendizaje en animales para inferirlas a cuyo exponente ms slido es la obra de
los humanos. Hume (1977) denominada El tratado de
En esta corriente de tipo pasivo, el sujeto la naturaleza humana.
permita la entrada de informacin del Hume, al igual que Aristteles, asume que
mundo exterior, se opona al abuso de la inicialmente no sabemos nada somos como
introspeccin y los mtodos subjetivistas una tabula rasa y todo el conocimiento
que se usaban en los seres humanos lo adquirimos del medio por mecanismos
durante la primera mitad del siglo XX. asociativos a travs de los sentidos. As, la
En este sentido, Hardy y Jackson (1998), estructura de la conducta, la forma en que
refirindose a los conductistas anotan que actuamos, sera una copia isomrfica de
Los modelos
por qu discutir sobre algo que nadie las contingencias o hechos ambientales.
conductistas ms
puede ver. Podemos ver el comportamiento Para estudiar cmo se establecen esas
importantes son: el
y podemos ver el ambiente, y podemos asociaciones, nada mejor que elegir un
condicionamiento
ver que el comportamiento se adapta organismo y una situacin simple: la rata
clsico de Pavlov,
al ambiente. El estudio del aprendizaje o la paloma en una caja o en un laberinto.
el condicionamiento
podra por tanto ser el estudio de Por tanto, la descontextualizacin y
operante de Skinner y
cmo el comportamiento se adapta al simplificacin de las tareas de aprendizaje
el condicionamiento
ambiente, sin andar atribuyendo mente son caractersticas de todo enfoque
vicario de Bandura.
a los animales. asociacionista (Pozo, 1997:26).
Watson (1913) recurre a los trabajos de Segn Hume (1977), el conocimiento
Pavlov sobre los reflejos condicionados humano est basado en impresiones e
y establece el condicionamiento como el ideas. Las impresiones son los datos crudos
paradigma experimental del conductismo. recibidos por los sentidos; mientras que las
Entre las caractersticas del conductismo, ideas son copias que recoge la mente de
destacan las siguientes: esas mismas impresiones. Pero las ideas
por s no tienen valor. El conocimiento se
Se aprende asociando estmulos con
alcanza mediante la asociacin de ideas con
respuestas
otras ideas previas en la mente, siguiendo
El aprendizaje est en funcin del los principios de contigidad espacial y
entorno temporal, semejanza y causalidad. Es
El aprendizaje no es duradero, decir, las causas deben producirse antes de
necesita ser reforzado los efectos y ambos deben estar prximos
tanto temporal como geogrficamente.
El aprendizaje es memorstico,
repetitivo y mecnico y responde a Otro de los rasgos del conductismo es lo
estmulos que suele considerarse como reduccionismo
antimentalista; es decir, la negacin de los
Los modelos conductistas ms procesos y estados mentales ya comentados.
importantes son: el condicionamiento Sin embargo, lo que esta corriente rechaza
clsico de Pavlov, el condicionamiento es el uso de la introspeccin por imprecisa,
operante de Skinner y el condicionamiento no la existencia misma de la mente. Como
vicario de Bandura.
considera que no pueden manejar aquella
El conductismo est caracterizado por de una forma objetiva, la hacen a un lado
su concepcin asociacionista; es decir, en su anlisis para no contagiar su mtodo
crea conocimiento al relacionar los emprico purista.

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El siguiente principio de esta corriente La equipontecialidad es otra faceta del
es que cualquier variable mediacional o conductismo. Las leyes del aprendizaje
interviniente, la cual es interna, debe ser son igualmente aplicables a todos los
isomorfa, relacin uno a uno; es decir, ambientes, especies e individuos. Se
reproducirla externamente en forma postula que existe una nica forma de
perfecta y congruente con el principio de aprender: la asociacin. El principal
que cualquier estmulo puede asociarse objetivo es predecir la conducta humana,
a una respuesta de la conducta humana asumiendo que el aprendizaje es un
como se ver ms adelante, con las proceso que permite generalizarse de
variables observables. Se presume que las simples situaciones artificiales de
de existir, la mente, es necesariamente condicionamiento de las ratas y las
una copia de la realidad, un reflejo de palomas a la compleja conducta humana.
esta y no al revs. Este es el principio de Al respecto, Watson dice:
correspondencia que constituye una de La Psicologa, como la ve el conductista,
las aristas importante del conductismo; es una rama del todo objetiva y experimental
por lo cual, el motor de la conducta de las ciencias naturales que necesita de la
humana sigue residiendo en el medio introspeccin tan poco como la qumica y
(Pozo, 1997:27). la fsica. Se admite que es posible investigar
Otra caracterstica del conductismo el comportamiento de los animales sin
muy ligado al principio anterior es apelar a la conciencia... Aqu se adopta la
su ambientalismo. La influencia del posicin de que la conducta del hombre y
medio no es una suposicin necesaria la de los animales deben ser consideradas
del conductismo, ya que este permite en el mismo plano, como igualmente
tambin la incorporacin de impulsos esenciales para la comprensin general
instintivos o de una determinacin del comportamiento. Se puede prescindir
gentica en la conducta. Sin embargo, la de la conciencia en el sentido psicolgico
mayora de los conductistas ha acabado (1924, 27).
por adoptar una posicin ambientalista. De la cita se desprende que el objetivo
Ello se debe a que el conductismo, como de Watson era, en lo posible, eliminar
enfoque asociacionista y mecanicista, los aspectos de la conciencia tanto de
sita el principio motor de la conducta los animales como de los humanos, con
fuera del organismo. As, presuponen el objeto de mantener la pureza objetiva
que el aprendizaje siempre es iniciado y del mtodo cientfico para asemejarlo
controlado por el ambiente (Pozo, 1997). al empleado en las ciencias naturales y
El carcter pasivo del organismo es otro bajo el supuesto de que los principios de
de los atributos del conductismo, el cual la teora del conductismo funcionaban.
responde a las contingencias ambientales. Para hacer la inferencia a la conducta
En este sentido, el aprendizaje no es una humana el conductismo usa dos tipos de
cualidad intrnsica al organismo, sino que equivalencia. En primer lugar, cualquier
necesita ser impulsada por el ambiente. estmulo puede asociarse a cualquier
Esta caracterstica presente en toda teora respuesta, propiedad sitctica; por ejemplo,
mecanicista, que requiere un impulso la campanilla y los pasos que escuchaba el
externo al sistema para operar, supone perro sustituyen al estmulo incondicional
una escasa consideracin del carcter (comida) que provoca la salivacin de
biolgico del aprendizaje, pero resulta, en aquel en los experimentos pavlovianos.
todo caso, coherente con el asociacionismo Es decir, se postula que toda situacin de
conductual basado en la tabula rasa. aprendizaje estar controlada nicamente

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por las leyes formales de la asociacin, conductismo se centra en los procesos
reglas sintcticas, sin que el contenido de los cognoscitivos y ha recibido la influencia
trminos asociados afecte el aprendizaje. de los avances en las comunicaciones y
Una segunda equivalencia se da entre de la tecnologa de la informtica.
todos los organismos de una misma Dado que el procesamiento de informacin
especie. El conductismo ha despreciado es el paradigma dominante en la Psicologa
las diferencias individuales. Es decir, todas cognitiva actual y que, en un sentido
las tabulas se parecen. Esta equivalencia histrico, es el que desplaz al conductismo,
tambin se puede encontrar en otras es importante estudiarlo destacando en qu
ciencias, as se sostiene que hay una cierta difiere del conductismo y cul es su papel
semejanza entre el comportamiento del protagnico en la Psicologa.
consumidor del mercado por un producto
Esta corriente de pensamiento discurre
y el comportamiento individual para tomar
por dos caminos distintos. En primer
Las teoras del un caso de las ciencias econmicas.
lugar, asume la concepcin del ser humano
procesamiento de Definitivamente, los conductistas quiz como procesador de informacin y acepta
informacin se pretendan aprender de los experimentos la analoga entre la mente humana y el
concentran en la con los animales para dar el salto hacia la funcionamiento del computador. Esta es
forma en que la conquista de la explicacin del aprendizaje la premisa ms discutible. Se adoptan
gente presta atencin en los humanos, solo que los primeros eran los programas de computador como
a los sucesos del demasiado primitivos comparados con el metfora del funcionamiento cognitivo
medio, codifica la hombre. Esta falla es similar a la que ha humano. Segn esta idea, el hombre y el
informacin que pretendido hacer el procesamiento de computador son sistemas de procesamiento
debe aprender y la la informacin con respecto a estudiar de propsitos generales, funcionalmente
relaciona con el el campo de la informtica para tratar equivalentes, que intercambian informacin
conocimiento que ya de comprender la mente humana. En con su entorno mediante la manipulacin
tiene, almacena la cierta forma, por la naturaleza humana de smbolos. (Pozo, 1997:43). Es obvio
nueva informacin el proceso debera ser al revs tratar que la mente humana se caracteriza por
en la memoria y la de comprender al ser humano a fin de el procesamiento de procesos generales y
recupera cuando conocer el comportamiento de especies especficos. Estos ltimos se perfeccionan
la necesita (Shuel, ms simples, mediante un proceso de con el tiempo, contrario a lo que ocurre
1986). ejemplificacin. con los sistemas tutores inteligentes que
requieren ser actualizados continuamente,
El procesamiento de informacin
este proceso en el ser humano es natural.
Las teoras del procesamiento de En segundo lugar, el procesamiento de
informacin se concentran en la forma informacin PI, en la medida en que se
en que la gente presta atencin a los ocupa del estudio de representaciones, ha
sucesos del medio, codifica la informacin generado teoras de la memoria. De hecho,
que debe aprender y la relaciona con el la propia metfora computacional conduce
conocimiento que ya tiene, almacena la a considerar la memoria como la estructura
nueva informacin en la memoria y la bsica del sistema de procesamiento. El PI
recupera cuando la necesita (Shuel, 1986). defender la interaccin de las variables del
Esta corriente considera que unas pocas sujeto y las variables de la tarea o situacin
operaciones simblicas como, por ambiental dada. Adems, el sujeto del
ejemplo, codificar, comparar, localizar, conductismo, fundamentalmente pasivo y
sumar, almacenar, entre otras, sirve receptivo, se convierte en esta corriente
para simular la inteligencia humana y en un procesador activo de informacin.
la capacidad para crear conocimiento. Este principio es una de los pilares que
Como disciplina cientfica, contrario al diferencia el PI sobre el conductismo, que

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asuma que el sujeto era como una Esta concepcin constructivista es otra
esponja, absorba pero no condicionaba de las fortalezas que aproximan el
la informacin recibida. modelo computacional al humano y que
lo distancian de la corriente conductista.
El supuesto fundamental del (PI) es la
En efecto, el hombre es esencialmente
llamada descomposicin recursiva de los
un ser que construye y decide, proceso
procesos cognitivos, por la que cualquier
en el cual el desempeo del humano es
hecho informativo puede describirse de
cada vez mejor conforme se ampla la
un modo ms completo en un nivel ms
experiencia y el conocimiento.
especfico. En otras palabras, segn esta
corriente, cualquier proceso o ejecucin La reaparicin de la mente en la
cognitiva puede ser comprendido y Psicologa supuso un desafo importante
reducirlo a las unidades mnimas de para el PI. Ya en 1984 Searle estableci
que est compuesto. Esas unidades ms cuatro condiciones para una explicacin
Otro rasgo importante pequeas se unen entre s hasta constituir satisfactoria de la mente:
del PI, ya comentado un programa. Esta concepcin se opone a La existencia y el funcionamiento
atrs, es que los la de la escuela Gestalt, a la de Aristteles de la memoria
programas de y la de los piagetianos, las cuales sostenan
que el todo es mayor que la suma de sus La intencionalidad de los estados
computador y el
partes y a que existen procesos molares o mentales
funcionamiento
cognitivo humano indescomponibles. La subjetividad de los estados
estn definidos por Otro rasgo importante del PI, ya comentado mentales
leyes exclusivamente atrs, es que los programas de computador La existencia de una causacin
sintcticas, el cual
y el funcionamiento cognitivo humano mental
guarda semejanza con
estn definidos por leyes exclusivamente Estos cuatro puntos haban sido casi tan
los conductistas.
sintcticas, el cual guarda semejanza extraos al PI como lo haban sido en el
con los conductistas. Es decir, las reglas conductismo. La conciencia haba sido
sintcticas se ocupan de determinar los uno de los temas cognitivos que con
procedimientos mediante los que esas menor frecuencia se incorporaba a los
unidades se agregan hasta constituir manuales.
procesos complejos. As, el ser humano,
como el computador, est concebido como Los otros dos grandes olvidos fueron
un sistema lgico o matemtico; es decir, el desarrollo cognitivo y el aprendizaje.
constituido por procedimientos formales. No obstante, existen en el PI conceptos
Sin embargo, los humanos estn dotados primitivos al problema de la conciencia,
de otros atributos como el amor, el valor, tales como: la atencin selectiva, la
la intencionalidad, el afecto, etc., su mente existencia de procesos de control y la
calculadora compite con sus valores. concepcin de la memoria de corto
plazo como una memoria de trabajo.
El PI proporciona una concepcin
Sin embargo, dichos conceptos responden
constructivista del ser humano. La idea
a una concepcin pasiva o mecnica de la
constructivista (o negacin del principio
conciencia. Contrariamente, la conciencia
de correspondencia del conductismo)
humana es constructiva, ella no se limita
se basa en la existencia de una mente
a ser solo un espejo que refleja lo que
(sistema operativo) que mediante
sucede en nuestra mente, sino que, como
procesos dirigidos desde arriba hacia
un espejo mgico, modifica lo que en ella
abajo (top down) determina la forma se refleja (Pozo, 1997:47).
en que la informacin ser procesada
y la naturaleza de las representaciones La intencionalidad tambin apenas se
construidas por el sujeto. esboza en el PI. Se habla de las secuencias

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medios-fines y el establecimiento de origen y progreso del conocimiento
metas y objetivos (Newell y Simon, 1972; humano. De hecho, el PI puede ser
Simon, 1978). En verdad, los sistemas definido segn Pozo (1997) como un
de procesamiento no tienen propsitos asociacionismo computacional,
ni intenciones de forma natural, solo diferenciado del conductismo en la
satisfacen ciertas condiciones, las cuales extraordinaria capacidad de cmputo
una vez cumplidas disparan la regla para posibilitada por la ciberntica.
lograr ciertas metas; esto se asemeja
a una relacin estmulo-respuesta Organicismo en la Psicologa
mecanicista un poco ms compleja que cognitiva
la de la teora conductista. A medida que la nueva Psicologa cognitiva
As, los programas de computador no tienen estadounidense se iba interesando en el
propsitos ni intenciones por s mismos, significado, se iba autodenominando como
sino que nicamente se hallan reforzados constructivista e intentaba estudiar uno de
Estas teoras no creen
por las consecuencias; es decir, que la regla sus olvidos: la Psicologa europea de entre
que el conocimiento
que ms se ha disparado, por ejemplo, es guerras.
sea meramente
reproductivo, sino que una de las que tiene mayor probabilidad Las teoras organicistas/estructuralistas
el sujeto modifica la de suceder. Este comportamiento no es parten de que la unidad de estudio de la
realidad al conocerla. ni ms ni menos que la misma conducta Psicologa son las globalidades, contrario
mecanicista de la corriente anterior, la cual a lo establecido por el procesamiento de
pide un antecedente del ambiente para informacin, y que aquellas no pueden
actuar. Si bien es cierto puede obtenerse reducirse atomsticamente a los elementos
una respuesta que depende de un resultado que las componen. Adems, asumen una
interno, si se contina la cadena del posicin constructivista en la que el sujeto
procesamiento se encontrar un estmulo posee una organizacin interna propia. En
externo que origin la reaccin en cadena. funcin de ella, el sujeto crea e internaliza
la realidad, proyectando sobre esta los
Al no contener intencionalidad, el PI
significados que va construyendo. Existe,
difcilmente puede asumir la subjetividad
por tanto, un rechazo implcito del principio
de los estados mentales. Esta subjetividad
de correspondencia o isomorfismo de la
hace alusin a la existencia de contenidos
conducta al medio como lo propusieron los
cualitativos en la conciencia. De hecho, conductistas.
es dudoso que el PI pueda dar cuenta de
la existencia de estados mentales, dado Estas teoras no creen que el conocimiento
que estos tienen un carcter semntico sea meramente reproductivo, sino que el
y todos los procesos postulados por el sujeto modifica la realidad al conocerla.
PI son exclusivamente sintcticos. As, Esta idea de un sujeto activo es central en
por ejemplo el PI puede explicar cmo estas teoras. El concepto de actividad vara
acta el sujeto ante una tarea de decisin notablemente con respecto a las posiciones
lxica, atribuyndole ciertas estructuras de mecanicistas tanto conductistas como del
memoria semntica, pero no puede explicar procesamiento de informacin.
cmo se han adquirido los conocimientos En la teora organicista, la actividad es
almacenados en dicha memoria (Pozo, inherente al sistema. El sistema no es solo
1997:49). un mecanismo, es ante todo un ser vivo, un
Este peculiar constructivismo lo obliga a organismo. Los organismos, por su propia
dejar de lado los aspectos dinmicos del naturaleza, son mecanismos cambiantes y
conocimiento como el aprendizaje o el sobre todo deciden que rumbo seguir.
desarrollo cognitivo, los que constituyen Frente a la concepcin esttica del
aspectos centrales en la explicacin del mecanismo, en el que todo cambio ha

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de provenir del exterior, los organismos Bibliografa
estn en continuo cambio y cuyos Best, J. 2001. Psicologa Cognitiva. Espaa:
estmulos pueden provenir tanto del International Thompson Editores Spain.
exterior como del propio sistema.
Leahey, T. 1998. Aprendizaje y Cognicin.
Para el organicismo, el aprendizaje es Madrid: Prentice-Hall Internacional.
una cualidad intrnseca a los seres vivos. Norman, D. 1987. Perspectivas de la Ciencia
Aprender es una funcin tan natural Cognitiva. Espaa: Editorial Paids.
como el nacimiento, el crecimiento, la Piaget, J. 1972. El Nacimiento de la
reproduccin y la muerte. Para conocer el inteligencia en el nio. Madrid. Aguilar.
organismo, en cualquiera de sus estados, Pozo, J. 1997. Teoras Cognitivas del
hay que estudiar los procesos que han Aprendizaje. Espaa: Ediciones Morata.
hecho posible ese estado, hay que ocuparse
Schunk, D. 1997. Teoras del
de los mecanismos del cambio, como Aprendizaje. Mxico: Prentice Hall
hacen Piaget y Vygotsky. Si hasta la fecha Hispanoamericana.
no ha sido posible generar vida a partir
Woolfolk, A. 1996. Psicologa Educativa.
de la materia inerte, parece difcil lograr Mxico: Prentice-Hall Internacional.
que esa misma materia aprenda. Por tanto,
el mecanicismo no puede ser el modelo
esencial del sujeto organicista.

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