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Copyright INDUROT ISSN 15771814 http://www.indurot.uniovi.

es/naturalia

ARTCULOS ESPECIALES
La geologa y el relieve de los Picos de Europa

Jorge Marqunez1,2* y Luna Adrados1


1INDUROT. Universidad de Oviedo. C/ Independencia, 13, 33071 Oviedo
2Departamento de Geologa, Universidad de Oviedo. C/ Jess Arias de Velasco, s/n, 33071 Oviedo
<jmarquin@asturias.geol.uniovi.es>
*Autor al que debe dirigirse la correspondencia

Marqunez, J. y L. Adrados, 2000. La geologa y el relieve de los Picos de Europa. Naturalia Cantabricae 1: 3-19.
Resumen: El relieve y la geologa de los Picos de Europa, vistos desde la perspectiva general de las unidades geolgicas y la historia del margen
Cantbrico, contribuyen significativamente a la interpretacin del paisaje y la biogeografa en esta unidad, aportando tambin algunas luces sobre
la actividad del hombre en estas montaas. En este trabajo, se hace adems una sntesis sencilla de los conocimientos acerca de la minera, la
estratigrafa, la tectnica varisca y la alpina en la unidad, que han condicionado las lneas bsicas del relieve actual. Se describen finalmente las
huellas de la erosin cuaternaria de los Picos, haciendo referencia principalmente a la ltima gran fase glaciar pleistocena, la dinmica fluvial, los
procesos de evolucin de las laderas y las principales caractersticas del sistema krstico.
Palabras clave: Picos de Europa, tectnica, estratigrafa, ciclo alpino, glaciarismo, karst, relieve.

Marqunez, J. and L. Adrados, 2000. The geology and the relief of Picos de Europa. Naturalia Cantabricae 1: 3-19.
Abstract: The geology and relief of the Picos de Europa, considered from the general perspective of the geological units and history of the
Cantabrian Margin, contribute significantly to the landscape interpretation and the biogeography in this unit, throwing some light upon the
human activity in these mountains. This work also includes a simple synthesis of knowledge on mining, stratigraphy and Variscan and Alpine
tectonics, which have conditioned the bases of the present-day relief. Finally, a description is made of the traces of erosion during the Quaternary
Era in the Picos de Europa region, mainly referring to the last great glaciar phase, that took place during the Pleistocene stage, fluvial dynamics,
slope evolution processes and the main characteristics of the karst system.
Keywords: Picos de Europa, tectonics, stratigraphy, alpine cycle, glacial morphology, karst, relief.

esta perspectiva general que la Cordillera Cantbrica se


inicia en Euskadi, relevando al Pirineo de la pesada res-
1. El relieve y la geologa ponsabilidad de sostener la continuidad del gran Sistema
Alpino y extendindose hasta las sierras del Sur de Galicia
1.1. Introduccin y Norte de Portugal.
Todo el Norte de la Pennsula Ibrica est jalonado Los Picos de Europa forman parte a su vez de esa
por sistemas montaosos que constituyen la expresin Cordillera Cantbrica, constituyendo sus relieves un res-
de un periodo de enorme significado en la historia geolgica to ruinoso de la destruccin del primitivo edificio alpino
de la Tierra, conocido genricamente como Orogenia ms destacado porque, sencillamente, su constitucin
Alpina. En efecto, el cierre de aquel ocano mesozoico geolgica les hizo mucho ms resistentes a los procesos
denominado Tethys -del que el Mediterrneo es slo un erosivos que otras unidades del entorno. Slo esa razn
resto- y los movimientos relativos entre las placas tect- podra explicar su altitud, a pesar de no encontrarse ali-
nicas implicadas, dieron lugar a un impresionante cordn neados en el eje de la Cordillera como lo estn otras des-
de montaas que, an siendo conservador en el clculo, tacadas cimas cantbricas. No son en definitiva otra ca-
se extiende a lo largo de trece o catorce mil kilmetros, dena montaosa sino una parte sobresaliente y en mu-
desde Indochina hasta nuestra Pennsula Ibrica, pasan- chos aspectos singular, de la Cordillera Cantbrica que
do a travs del Sur del Continente AsiticoEuropeo. los acoge.
La Cordillera Cantbrica, entendida en sentido am- Aunque ya desde antiguo se ha sugerido que el
plio, es por tanto el final de esa fantstica travesa mon- topnimo Picos de Europa tiene su origen en el mito del
taera que, iniciada en Saign o en Kuala Lumpur, y a lo rapto de la Princesa Europa por Zeus, muchos autores,
largo de las Cordilleras Alpinas, podrn recorrer los aven- desde que lo hiciera Luis Alfonso de Carvallo en 1695 y
tureros del futuro para alcanzar el Atlntico, sin encon- ms tarde Casiano de Prado, apuntaron que fue su alti-
trar ya montaas que seguir. Podra considerarse desde tud y proximidad al mar, que los hace visibles desde las
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Fig. 1. Principales unidades geolgicas (estructuras y basamento predominantes). The New International Atlas. Universidad de Chicago.
Fig. 1. Main geological units (major structures and basement). The New International Atlas. Chicago University.

embarcaciones que surcan el Cantbrico, la que llev a los Picos de Europa un carcter excepcional y especta-
utilizarlos como referencia para la navegacin y sirvi cular que les ha hecho merecedores del asombro y la
como base para su actual denominacin. Las ms anti- atraccin por parte de los exploradores, viajeros, natura-
guas referencias a este topnimo aparecen en el siglo listas y montaeros que los han conocido.
XVI, como Rupes Europae y Montes de Europa, mien-
tras que la actual denominacin de Picos de Europa apa- 1.2. El Paisaje
rece por primera vez en manuscritos de Martnez Mari-
En una primera aproximacin a la comprensin del
na (ao 1800), realizados para el indito Diccionario
paisaje de los Picos de Europa se tiene que destacar la
Geogrfico Histrico de la Real Academia de Histo-
zona ms elevada de esta unidad, de altura superior a
ria y es recogida por Pascual Madoz en su Diccionario
1800 1900 m, cuyo paisaje est dominado por picachos
Geogrfico-Estadstico-Histrico de Espaa, publica-
en forma de torres o crestones emergiendo sobre una
do en 1845. El ms que notable y riguroso Mapa
plataforma de calizas desnudas plagadas de hoyos, grie-
Geolgico de la Provincia de Oviedo, realizado por
tas y lapiaces (Foto 1) que otorgan una grandeza
Guillermo Schulz y editado en 1858, registra, quizs por
sobrecogedora a este entorno silencioso. Las torres, agu-
primera vez en un mapa, la denominacin de Picos de
jas, peas o picos superan en muchos casos los 2500 m y
Europa, confirindole el dibujo de este mapa una delimi-
su altura relativa sobre la plataforma que los sustenta
tacin a estas montaas que coincide perfectamente con
rebasa algunas veces los 500 m. En esta zona alta no
la acepcin actual.
existe apenas ningn signo de la actividad humana ni apro-
Lo cierto es que, no slo su privilegiada situacin en- vechamiento econmico alguno, si no es la estridente,
tre los relieves de la Cordillera Cantbrica, sino su ex- pero afortunadamente an escasa, presencia de algunos
traordinaria naturaleza geolgica y las consiguientes sin- refugios de montaa.
gularidades geomorfolgicas y paisajsticas, confieren a

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obstante un delicioso atractivo derivado precisamente de


esa huella pastoril que impregna el paisaje.
Por el Sur, sobre los valles leoneses de Sajambre y
Valden, as como sobre la comarca cntabra de la
Libana, la zona alta de torres y picachos se precipita
directamente sobre los valles en una vertiginosa ladera,
tallada en las calizas, que supera muchas veces los 1500
m de desnivel y acaba abruptamente en las praderas del
entorno de los pueblos, situados ya fuera de ese dominio
calcreo que caracteriza a los Picos. Las carreteras co-
munican en este mbito a los numerosos ncleos de po-
blacin, asentados en un paisaje humanizado con la im-
pronta caracterstica de la ganadera extensiva propia de
Foto 1. Paisaje tpico de las zonas de alta montaa en los Picos de toda la Cordillera Cantbrica. Las praderas dominan aqu
Europa con circos glaciares cerrados en profundas cubetas (jous) y
cumbres con afiladas aristas y horns.
en los fondos de los valles abiertos, en las vertientes so-
Photo 1. Tipical landscape of high mountain zones in the Picos de lanas y en las reas de pendientes ms suaves. Por el
Europa. This consists of glaciar basins (jous) and peaks with sharp contrario, all donde el roquedo, la pobreza de los suelos o
edges and horns. la proteccin del fuego que proporcionan las umbras lo
permiten, se conserva mejor la vegetacin silvestre y son
En torno a esta zona elevada existe en el Norte de los frecuentes los bosques. (Foto 3).
Picos de Europa otra zona de pendientes mucho menos
acusadas, en la que el roquedo se encuentra frecuente-
mente salpicado de los verdores de pequeas praderas
(Foto 2), algunos bosquetes y, muy raramente, algunos
lagos. Esta zona intermedia est ms humanizada; el
ganado pasta abundantemente en ella desde la primave-
ra al otoo, llenando con el tintineo de los cencerros y con sus
balidos el silencio reinante en las alturas ya roto en gran parte
por el ms frecuente canto de numerosas aves.

Foto 3. Amplios valles tpicos de las zonas bajas situadas en la ver-


tiente ms septentrional de los Picos de Europa. En ellos se asientan
las principales poblaciones como son en este caso Benia de Onis y
Avn.
Photo 3. Wide valleys typical of the low zones placed on the northermost
slope of the Picos de Europa. Here the main settlements, as Benia de
Ons y Avn are found.

Estas tres unidades paisajsticas descritas, dispuestas


como franjas en sentido E-O, se encuentran disectadas
Foto 2. Majada del Torbn en el camino del Caoru. Macizo Central. por importantes valles fluviales que, a modo de profun-
Photo 2. Majada del Torbn on the Caorus Trail. Central Massif. dos caones, separan la unidad de los Picos de Europa
de las reas circundantes y la dividen en tres macizos
Adems, las majadas con numerosas cabaas de los principales: El Occidental o Cornin, el Central o de los
pastores, algunas reconvertidas al turismo, las huellas de Urrieles y el Oriental o de Andara. A lo largo de algunos
las antiguas labores mineras e infraestructuras asocia- de estos valles y de sus tributarios, se alojan pequeas
das, las ms frecuentes pistas, las primeras instalaciones poblaciones que han subsistido al paso de los tiempos a
de turismo, etc., merman el primitivo carcter silvestre pesar de los fragores del relieve y la pobreza en recursos
que rein en el pasado en este entorno, que posee no del entorno. Son localidades con resonancias mticas, como

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Can, Bulnes o Tresviso, cuyos habitantes siempre han nidades rurales afincadas en sus laderas, que no podan
sido montaeros de obligacin. ms que retroceder para comunicarse con otras gentes y
Finalmente, al norte de los Picos de Europa, los ros satisfacer las mnimas necesidades comerciales o de cual-
que los atraviesan descendiendo desde el eje y divisoria quier otro tipo, manteniendo muy poca relacin los pue-
hidrogrfica de la Cordillera Cantbrica, se topan con un blos del sur y los del norte del sistema montaoso. Slo
nuevo relieve elevado por accidentes tectnicos. Estos algunos sedos complicados, que salvaban enormes des-
relieves, formados por las Sierras de Escapa y del Cue- niveles, permitan el paso entre estos pueblos si no se
ra, los obliga a discurrir en sentido E-O originndose una queran realizar grandes rodeos a lo largo de los valles
depresin marginal que sirve de lmite septentrional a la marginales.
unidad y a lo largo de la cual se asientan algunas de las
principales localidades asturianas ligadas a estas monta-
as. En una de ellas -Cangas de Ons- residi la capital
del Reino de Asturias durante los momentos lgidos de la
dominacin rabe de la Pennsula Ibrica.

1.3. El mundo de la montaa y su efecto barrera


La altitud y el escarpado relieve de los Picos de Euro-
pa han hecho de esta unidad un elemento determinante,
tanto en la biogeografa de algunas especies nor-ibricas
como en el desenvolvimiento de la actividad humana de
aquel entorno. Por una parte, estas montaas han servi-
do, a modo de isla, para el refugio de especies que, en
pocas ms fras, se distribuan por amplias zonas del
norte peninsular y que fueron sometidas a un proceso de
regresin espacial tras la mejora en las condiciones cli-
mticas que ocurri durante el Holoceno. Fueron a su
vez las severas restricciones impuestas por el relieve, el
clima y la peculiar geologa de los Picos, las que dieron
lugar a una sociedad rural adaptada a estas duras condi-
ciones y con una personalidad extraordinaria que confie-
re a los Picos de Europa una entidad propia tambin des-
de el punto de vista humano.
Por otra parte, para muchas especies y, por supuesto,
para las comunidades humanas a lo largo de la historia,
los Picos de Europa han sido sobre todo una barrera: el
finisterre local, la muralla contra la que se recostaban las
praderas que servan de subsistencia a los pueblos gana-
deros que poblaban el entorno y la morada del guila, de
Foto 4. Camino del Caoru, antiguo camino romano que pone en comu-
las tormentas y, en definitiva, de lo inaccesible y sobrenatural. nicacin las poblaciones de Tielve y Arenas de Cabrales.
Este efecto de barrera constituye uno de los ms sobre- Photo 4. Caorus Trail, an old Roman road that links Tielve and
salientes caracteres de la geografa de esta regin, condi- Arenas de Cabrales.
cionando muy claramente la divisin administrativa hoy vi-
gente que hace confluir en estas montaas a tres comuni- Hasta finales del siglo XIX slo algunos pasos permi-
dades autnomas diferentes sirviendo como mojn el Pico tan cierta conexin Norte - Sur a travs de estas monta-
Tesorero, en el Macizo Central. La vertiente norte, neblinosa as. Entre ellos se destaca la Senda del Arcediano, a lo
y con suave cada hacia el Mar Cantbrico, pertenece a largo del Valle del Dobra, entre Valden (Len) y Amieva
Asturias, mientras que bajo las vertiginosas vertientes meri- y Cangas de Ons (Asturias) y el camino de Caoru (Foto
dionales se asientan las comarcas de la Libana (en 4) que, trazado muy probablemente ya en poca romana,
Cantabria) y Valden y Sajambre, dentro de Castilla-Len. permita la comunicacin de Cabrales hacia el Sur, con la
El efecto de barrera de los Picos de Europa contribu- Libana y Castilla, a travs de los altos puertos de
y tambin substancialmente al aislamiento de las comu- Portudera y Aliva. Desde entonces han ido abrindose

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nuevas vas que permiten el paso rodado ms directo a 1.4. La minera en los Picos de Europa. Antece-
travs de los valles del Deva, entre Libana y Peamellera, dentes del conocimiento geolgico
y del Sella, entre Valden y Cangas de Ons. Son carre-
Los recursos mineros de los Picos de Europa y por
teras espectaculares, talladas en las masivas rocas cali-
ende su geologa en conjunto, han generado desde anti-
zas salvando desfiladeros profundos. La conexin de
guo un marcado inters cuya motivacin ha sido inicial-
Arenas de Cabrales con Tielve y Sotres, y su continuidad
mente econmica. Puede as sostenerse que el conoci-
hasta Aliva y finalmente a Espinama, abre tambin otra
miento geolgico de la unidad se ha ido desarrollando
rudimentaria va de comunicacin rodada entre Asturias
paralelamente a la necesidad de evaluar y explotar estos
y Cantabria a travs del Ro Duje.
recursos minerales hasta que, ya en una etapa muy re-
Pero sin duda, el valle transversal a los Picos de Eu- ciente, comienzan a realizarse y publicarse trabajos de
ropa ms profundo y escarpado es el del Ro Cares, que investigacin bsica sobre la naturaleza geolgica y los
atraviesa la unidad separando los Macizos Central y procesos implicados en su gnesis.
Occidental sirviendo como va de comunicacin ms di-
En la vertiente norte de los Picos de Europa se han
recta entre Valden y Cabrales. Desde Cordianes en
reconocido ya tiles mineros y restos humanos de la po-
Valden, situado a unos 900 m y a la entrada sur del
ca del bronce, fechados aproximadamente en torno a los
desfiladero, el ro desciende lentamente entre paredes
1500-2000 aos a.C. Corresponden a la Mina El Mila-
que llegan a alcanzar los 2000 m de desnivel para desem-
gro, donde se explotaba cobre, como probablemente se
bocar en el ms abierto Valle de Cabrales, a una altura inferior a
haca en otras localidades del entorno de los Picos. Esta
los 150 m.
antigua minera, como las seguramente ms numerosas
A lo largo de su trayecto el Cares pasa a orillas del explotaciones romanas que se han reseado en el alto de
Pueblo de Can, hasta donde ya muy recientemente se Ortiguero y en otras localidades, demuestra la existencia
adapt el viejo camino existente para el paso de vehcu- ya entonces de un conocimiento notable de algunos as-
los a motor. All se encuentra tambin la presa de capta- pectos de la geologa de los Picos de Europa.
cin de agua que, conducida a travs de un canal y sin
No obstante, la minera moderna se desarrolla a partir
perder apenas altura, es llevada hasta Poncebos para uti-
del primer tercio del siglo pasado, impulsada por el desa-
lizar entonces su cada como fuente de energa en la cen-
rrollo industrial y la promulgacin de la Ley de Minas de
tral hidroelctrica existente. La empresa que explota este
1825, hechos que revitalizaron la actividad minera en todo
recurso construy, paralelamente al canal, un camino que
el pas e incentivaron la investigacin geolgica. Las ms
discurre a lo largo del desfiladero y que constituye una
importantes minas de los Picos de Europa se comienzan
va peatonal muy cmoda para la comunicacin de Can
a explotar as en la segunda mitad del siglo XIX, exten-
con Poncebos y, finalmente, Arenas de Cabrales. Este
dindose en algunos casos hasta hace poco ms de 20
camino se ha convertido tambin, por su espectaculari-
aos, cuando en 1979 se cierran definitivamente las ex-
dad y belleza paisajstica, en la excursin montaera ms
tracciones de hierro, manganeso y mercurio en Buferrera,
recorrida de los Picos de Europa (Foto 5).
en las proximidades del Lago de la Ercina, en el Macizo
del Cornin. Diez aos despus se dieron por culminados
los trabajos mineros en la Canal del Vidrio, en el Macizo
Central al pie de la Pea Vieja donde, como en Andara,
Liordes, Lloroza, Altaiz y La Aurora, se explotaron mine-
rales de zinc y plomo. Estas ltimas explotaciones men-
cionadas, as como otras de menor desarrollo extractivo,
habran acabado su beneficio minero hacia 1930.
Durante el siglo XIX se resean los primeros conoci-
mientos cientficos significativos sobre la geologa y mi-
nera de los Picos, que se reflejan en los mapas oficiales
de gran escala sobre la geologa de Espaa o en trabajos
igualmente generales como los de Paillete (1844), Calde-
rn (1877a,b) o Benigno de Arce (1880). Tambin se apor-
Foto 5. Desfiladero del Ro Cares por cuyos mrgenes discurre la ruta que une tan datos especficos sobre la geologa y minera de la
los pueblos de Can y Poncebos. unidad por parte de autores como Casiano de Prado, que
Photo 5. Cares Gorge linking the villages of Can and Poncebos. en los aos 1858 y 1860 publica sendos artculos en la
Revista Minera de Madrid y cuya pionera actividad mon-

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taera le lleva igualmente a explorar algunas cumbres de moderna. Esta se inicia en los aos 60 con los trabajos de
los Picos y a realizar mediciones topogrficas. las escuelas de geologa de Leiden (entre los que se des-
No obstante, el ingente trabajo geolgico sobre Astu- taca el de K. Maas, 1974) y especialmente de Oviedo
rias de Schulz (1858), resumido en su Descripcin (Martnez lvarez, 1965; Marcos, 1967; Marqunez, 1978
Geolgica de la Provincia de Oviedo y en el mapa y cor- y 1989; Truyols et al., 1979; Martnez Garca, 1981;
tes geolgicos que lo acompaan, junto a muchas notas Marqunez et al., 1982; Farias, 1982; Snchez de Posada
inditas, es el que domina y marca la pauta del conoci- y Truyols, 1983; Martnez Garca et al., 1984; Julivert y
miento geolgico de toda la regin durante el resto del Navarro, 1984; Bahamonde et al., 1997; Martnez Garca
siglo XIX y an ms tarde. y Villa, 1998) que han permitido construir un modelo com-
prensible y slidamente sostenido para explicar la geolo-
Por su parte, otro gelogo alemn, muy estimado en
ga de esta espectacular unidad.
los ambientes montaeros por realizar la proeza de lo-
grar en solitario la segunda ascensin al mtico Naranjo
1.5. Las rocas del sustrato
de Bulnes, trabaja intensamente en los Picos de Europa
durante los aos 1906 a 1908. Se trata de Gustavo Schulze, La sucesin de rocas que constituyen esta unidad al-
que tras su estancia en Picos se marcha sin generar nin- canza un espesor prximo a los 1500 m en los que, muy
guna publicacin que aporte luces sobre la geologa de netamente, dominan las rocas calcreas que caracteri-
esta unidad. Sin embargo, Schulze tom numerosos da- zan su paisaje. En las proximidades de Sotres afloran las
tos que sigui elaborando durante su posterior carrera rocas ms antiguas del sustrato de los Picos de Europa.
profesional en Alemania y Mjico reproduciendo una in- Se trata de calizas y dolomas de la denominada Forma-
gente e importante documentacin que ha sido ignorada cin Lncara (Compte, 1937), pertenecientes al Cmbrico
hasta muy recientemente y que, de haberse publicado, Inferior y originadas a partir de la precipitacin de carbo-
hubiera seguramente representado avances significati- natos en un medio marino somero (Zamarreo, 1972) y
vos en el conocimiento geolgico de estas montaas. el depsito de barros y algunos restos de los organismos
Un hito de cierto significado se produce en la primera (estromatolitos, trilobites, braquipodos, moluscos,
parte del actual siglo, a partir de las publicaciones de los equinodermos y porferos) que poblaban aquellos mares
autores franceses Termier (1912) y Bertrand y Mengaud hace ms de 500 millones de aos. Sobre ellas se reco-
(1918) que proponen una edad alpina y un origen alcto- nocen algunos metros de pizarras y areniscas de la For-
no para las rocas de los Picos de Europa. Las hiptesis macin Oville (Compte, 1937), tambin perteneciente al
de estos gelogos fueron discutidas por otros autores, Cmbrico y muy mal representada en los Picos de Europa.
entre los que sobresali Hernndez Pacheco, y se han En el norte, extendindose en sentido E-O desde el
mostrado finalmente errneas en sus planteamientos aun- Priena, en las proximidades de Covadonga, hasta el Des-
que, en base a argumentos muy distintos a los que ellos filadero de la Hermida a la altura de Rumenes (ver mapa
utilizaron, se conoci ms tarde que el relieve y algunas geolgico anexo), afloran areniscas y cuarcitas que con-
estructuras tectnicas de los Picos son efectivamente alpinas. trastan fuertemente con las calizas en las que se interca-
Tambin a principios del actual siglo y forzado por lan. Pertenecen estas rocas a la conocida como Forma-
sorprenderle en Espaa la Primera Guerra Mundial que cin Barrios (Compte, 1959) o Cuarcita Armoricana
le impide regresar a su pas, el alemn Hugo Obermaier (Barrois, 1882) ampliamente extendida en el N y centro
realiza diversas observaciones geomorfolgicas en la re- de la Pennsula Ibrica y la Bretaa Francesa. Se consi-
gin, que le llevan a publicar en 1914 un trabajo en el que, dera que las arenas que mayoritariamente dieron lugar a
a pesar de algunas posibles incorrecciones, se evidencia esta formacin se acumularon durante el Cmbrico Su-
magistralmente la actividad de sistemas glaciares cuater- perior y el Ordovcico Inferior (hace aproximadamente
narios y su impronta en el relieve de los Picos de Europa. 460 millones de aos) en ambientes marinos muy some-
ros, frecuentemente en relacin con sistemas deltaicos,
En fin, Carballo (1911), algunas aportaciones de
en cuyos fondos vivan trilobites cuyas huellas de des-
Delepine (1943) a la datacin de las rocas que forman
plazamiento y reposo han perdurado fosilizadas en las
los Picos de Europa, Surez Murias (1916a,b,c,d) y
rocas cuarcticas.
Mazarrasa (1930a,b) que realizan interesantes aporta-
ciones al conocimiento de la minera y otros trabajos ge- En el bloque tridimensional de la Fig. 2 se observan,
nerales, pero transcendentales tambin para compren- de una manera sinttica y esquemtica, las relaciones
der la geologa de la unidad, preceden la etapa en el co- geomtricas entre las distintas unidades litolgicas exis-
nocimiento de la geologa de los Picos de Europa y de tentes en la Regin de los Picos de Europa.
toda la Cordillera Cantbrica que podemos denominar Tras el Ordovcico, se registra un largo periodo que

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no ha dejado registro sedimentario en el sustrato de los manecer relativamente estable, acumulndose sobre ella
Picos de Europa. Los primeros materiales post- ms de 1000 m de rocas calizas en las que los gelogos
ordovcicos son un conjunto variado de rocas de edad han diferenciado varias formaciones (Alba, Barcaliente,
Devnico Superior, de muy escaso espesor, cuya mejor Valdeteja, Picos de Europa y Puentells).
expresin se encuentra en las proximidades de las Porti- En aquella cuenca marina, de una edad situada en
llas de Igedri, en la pista que desde Espinama asciende torno a los 300 millones de aos, vivieron multitud de
a los Puertos de Aliva en Cantabria. organismos cuyos esqueletos fosilizados se han conser-
El inicio del periodo Carbonfero seala el comienzo vado frecuentemente en las calizas carbonferas de los
de una etapa clave en la historia de la geologa del N de Picos, ofrecindonos una fantstica perspectiva del pai-
la Pennsula Ibrica y de los Picos de Europa. Mientras saje submarino de aquellos mares. Restos de
se iniciaba una etapa de inestabilidad tectnica en las equinodermos, esponjas, corales, foraminferos,
zonas internas de la Cordillera Varisca (las rocas de braquipodos, algas, etc, son frecuentes en algunas de
Galicia y el O de Asturias y Castilla-Len ya registran las formaciones calcreas, cuya naturaleza es a veces
esta inestabilidad), en los Picos comienza la sedimenta- bioclstica, esto es: las rocas estn mayoritariamente
cin de carbonatos sobre una plataforma marina que per- constituidas por fragmentos fosilizados de organismos,

UNIDAD DEL UNIDAD DE LOS PICOS DE EUROPA PISUERGA-


PONGA-CUERA CARRIN

UNIDAD DE IMBRICADO PRINCIPAL


GAMONEDO-PANES Y LAMINAS FRONTALES

Cavandi Fm Lebea
Puentells

Cuera Calizas de
superior
Picos de Europa
Depsitos
continentales Depsitos
continentales
Cuera Mb
inferior Tableado

Fm Valdeteja
Caliza de Grupo
Escalada Series
Gamonedo de
Amieva
Fm.
Beleo

Barcaliente
Alba o Genicera (griotte)
Areniscas del Devnico sup + Caliza de Las Portillas

Barrios

Oville
Lncara

Fig. 2. Bloque tridimensional esquemtico mostrando las relaciones espaciales entre las distintas unidades litolgicas de los Picos de Europa y las
de las regiones vecinas.
Fig. 2. Tridimensional block diagram summarising the spatial relationship between the lithologic units of the Picos de Europa and the adjacent
ones.

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unidos entre s por un cemento calcreo. Entre estos or- que se inici en los Picos la deformacin tectnica asociada
ganismos se han descrito algunas especies nuevas para a la Orogenia Varisca. Barros, arenas y fragmentos de ca-
la ciencia, como el Trasgu marquinezi, braquipodo del liza irrumpieron en la cuenca al levantarse los relieves
Orden de los Rinchonlidos. variscos, lo que puede apreciarse en las formaciones Lebea
(Maas, 1974; Marqunez, 1978) o Cavandi (Martnez Garca
y Wagner, 1982) que rematan la sucesin estratigrfica ms
general en la unidad. Junto a las pizarras oscuras, eventual-
mente con restos vegetales fosilizados y frecuentes clastos
calcreos (Foto 6), son frecuentes en estas formaciones las
brechas y conglomerados con predominio de litologas cali-
zas, formando un conjunto muy variado de rocas que con-
trasta fuertemente en el paisaje con las formaciones
carbonatadas previas, por favorecer el desarrollo de suelos
y una cubierta vegetal ms continua.

2. Tectnica y Estructura
La estructura y el relieve actuales de la Zona Cantbrica
son el resultado de la superposicin de las orogenias Varisca
Foto 6. Facies olistostrmica en la Fm. Lebea.
(o Hercnica) y Alpina, que tuvieron lugar en el Carbonfero
Photo 6. Olistostromical facies in the Lebea Formation.
y Terciario, respectivamente. Ambas orogenias estuvieron
separadas por un perodo extensional que tuvo lugar duran-
Aquella plataforma submarina tranquila, comenz en el te el Mesozoico y que fue el responsable de la formacin de
Carbonfero Superior a recibir aportes terrgenos a medida las cuencas mesozoicas.

Fig. 3. Evolucin de la unidad de Picos de Europa con el tiempo. 1.- Situacin previa al emplazamiento de los mantos; 2.- Emplazamiento del
Manto del Ponga (se seala tambin la situacin de los sedimentos sinorognicos asociados al posterior emplazamiento de algunos mantos); 3.-
Desarrollo completo idealizado del sistema imbricado de lminas de la Unidad de Picos de Europa, con un acortamiento interno prximo al 60%
y un desplazamiento de unos 15 km sobre la Unidad del Pisuerga-Carrin; 4.- Situacin actual tras la deformacin alpina que produjo el rejuego
de algunas de las estructuras anteriores y la erosin de la cobertera mesozoica que recubri esta unidad (modificado de Marqunez, 1989).
Fig. 3. Evolution of the Picos de Europa Unit over time. 1.- Pre-nappe emplacement situation; 2.- Emplacement of Ponga Nappe; 3.- Idealised
reconstruction of the development of the Picos de Europa Imbricate System; 4.- Present-day situation after Alpine deformation (modified from
Marqunez, 1989).

10 J. Marqunez y L. Adrados: Geologa y relieve de los Picos de Europa.


Naturalia Cantabricae 1: 3-19 (2000)

2.1. La Tectnica Varisca: la divisin geolgica de La magnitud del desplazamiento en algunos de estos
los Picos de Europa cabalgamientos internos, separando conjuntos geolgicos
ligeramente diferentes entre si, ha permitido subdividir a
De acuerdo con la percepcin geogrfica actual, la
los Picos de Europa en tres subunidades con caracters-
deformacin varisca supuso la compresin y el acorta-
ticas propias (Marqunez, 1989): La subunidad Frontal, el
miento de aquella cuenca sedimentaria que hemos des-
Imbricado Principal y la subunidad de Gamonedo-Panes
crito, segn una direccin N-S. Los sedimentos acumu-
(Fig. 4). Pero no slo se produjo esta superposicin de
lados en la cuenca, ya transformados en rocas, se frac-
rocas sino que la unidad de los Picos, en su conjunto, fue
turaron incapaces de resistir los empujes tectnicos y se
desplazada hacia el S varios kilmetros, hacindola ca-
apilaron unos fragmentos sobre los otros, reduciendo
balgar sobre las rocas de la Regin de la Libana.
drsticamente la extensin de la primitiva cuenca pero
generando un fuerte relieve que transform el mar Naturalmente, este importantsimo evento tectnico
carbonfero en una regin de altas montaas. Como pue- no slo produjo el apilamiento de las lminas de caliza y
de apreciarse en los cortes de la Figura 3 y en el mapa su desplazamiento, sino que se origin simultneamente
geolgico del anexo, las fracturas o cabalgamientos ge- una fuerte fracturacin de las rocas (localmente se for-
nerados, de una direccin predominante E-O, produjeron maron tambin pliegues) acompaada de la movilizacin
un acortamiento de la cuenca prximo al 70% y dieron y el ascenso de fluidos calientes que produjeron la
lugar a un inmenso apilamiento, predominantemente de dolomitizacin de algunas calizas y formaron probable-
calizas, que super ampliamente los 4 kms de espesor en mente mineralizaciones en el entorno de algunas de las
algunos puntos. fracturas.

Fig. 4. Columnas estratigrficas sintticas en distintas secciones a lo largo de la Unidad de los Picos de Europa. 1.- Gamonedo (Martnez y Villa,
1998); 2.- Puentells (Truyols et al., 1979); 3.- Las Llacerias (Marqunez et al., 1982); 4.- Sotres- Balcosn; 5.- Nevandi (Truyols et al., 1979).
Fig. 4. Synthetical stratigraphic columns in several sections along the Picos de Europa Unit. 1.- Gamonedo (Martnez and Villa, 1998); 2.-
Puentells (Truyols et al., 1979); 3.- Las Llacerias (Marqunez et al., 1982); 4.- Sotres-Balcosn; 5.- Nevandi (Truyols et al., 1979).

J. Marqunez y L. Adrados: Geologa y relieve de los Picos de Europa. 11


Naturalia Cantabricae 1: 3-19 (2000)

2.2. El Ciclo Alpino de Escapa y del Cuera, dejando entre ambos conjuntos
una depresin en la que se asientan hoy las principales
La Cordillera Varisca, cuya altura y extensin a lo
localidades asturianas de los Picos: Cangas de Onis, Benia,
largo del supercontinente carbonfero conocido como
Arenas de Cabrales, Panes....(ver Foto 3).
Pangea debi ser enorme, result destruida por la ero-
sin en pocos millones de aos. An ms: el Pangea se La intensa erosin de estos relieves alpinos durante
fractur en una serie de placas que formaron los actua- el Terciario, bajo unas condiciones climticas predomi-
les continentes y la primitiva cordillera fue fragmentada nantemente clidas y ridas, fue desmantelando estos
en este proceso, quedndose una parte en Amrica, otra bloques ya desde el comienzo de su levantamiento, pro-
en Africa, otra en Europa y, un fragmento, en la enton- duciendo ingentes volmenes de derrubios que los ros
ces aislada y pequea placa Ibrica. transportaron hacia el S, rellenando la Cuenca del Due-
ro, y hacia el N, acumulndolos en los fondos marinos
Mirado desde este contexto global, la diminuta uni-
del Cantbrico. A la vez, los cauces fueron encajndose
dad de los Picos de Europa quedara reducida a suaves
en el bloque calcreo de los Picos de Europa, generando
relieves sobre los que se depositaron sedimentos duran-
los fabulosos desfiladeros del Sella, Dobra, Cares, Duje
te el Prmico, que afloran muy bien en el borde oriental
y Deva, que disectan la unidad de este conjunto.
del Valle del Deva. Estos sedimentos contienen materia-
les de origen volcnico que nos informan de la existen-
3. Las ruinas del edificio alpino: el Cuaternario
cia en aquellos tiempos de volcanes, probablemente aso-
ciados al proceso de fragmentacin del Pangea y disper- Si bien las lneas maestras del relieve de los Picos de
sin de las placas. Europa (disposicin general del sistema y los valles prin-
En la unidad de los Picos de Europa no existe un re- cipales) son determinadas por el Ciclo Alpino al que nos
gistro sedimentario correspondiente a la extensa e inte- hemos referido, la prctica totalidad de los detalles del
resantsima Era Mesozoica, que ocupa un gran periodo relieve se origina en tiempos mucho ms recientes, du-
entre los 250 y los 80 millones de aos durante los cuales rante la Era Cuaternaria, que abarca apenas los ltimos
se desarrollaron y expandieron por ejemplo los 2 millones de aos en la dilatada historia de este macizo
dinosaurios. Sabemos que estos fantsticos seres habi- montaoso. Este periodo est marcado por fuertes cam-
taron profusamente en las proximidades de nuestra uni- bios en el clima terrestre, que sufri entonces sucesivas
dad y muy probablemente la recorrieron y habitaron tam- etapas de enfriamiento (las glaciaciones) que alternaron
bin aunque no queden rastros en los Picos de su exis- con otras etapas templadas o interglaciares.
tencia. Toda esta historia cuaternaria es una historia de ero-
Es mucho ms recientemente cuando, en el contexto sin y destruccin de los relieves levantados
de la Orogenia Alpina, comienzan a generarse nuevos tectnicamente con anterioridad, conformndose un edi-
relieves en todo el sur del continente Euro-Asitico, al- ficio ruinoso en el que se aprecian con claridad y espec-
canzando esta orogenia al norte peninsular (ver Fig 1). tacularidad las huellas producidas por los diferentes proce-
El viejo zcalo varisco se ve nuevamente elevado en todo sos de erosin que actuaron hasta dar la forma final al
el margen Cantbrico, dando lugar a relieves que siguen modelado de los Picos de Europa. Estos procesos estn
un trazado paralelo a este margen desde el Pirineo hasta fuertemente condicionados por la naturaleza calcrea que
Galicia, donde la direccin de la Cordillera cambia para domina extraordinariamente el sustrato y por el clima,
dirigirse hacia el SO penetrando en Portugal, como si ms fro en los periodos glaciares cuaternarios, durante
quisiera incurvarse para mantener su paralelismo con la los que se desarrollaron importantes sistemas glaciares
costa, esta vez en el Atlntico. en los Picos de Europa, y ms templados y lluviosos du-
Las fallas alpinas, situadas principalmente al Sur de rante los interglaciares.
los Picos de Europa y de la divisoria hidrogrfica
cantbrica, levantaron todo el bloque sobre la Cuenca 3.1. Las huellas del glaciarismo
del Duero, que, rodeada de montaas, se extenda a lo El relieve de las zonas altas de los Picos de Europa
largo y ancho de la Comunidad Castellano-Leonesa. Este muestra signos inconfundibles de la accin erosiva de siste-
levantamiento se produjo durante el Terciario inferior, mas glaciares, que fueron ya puestos en evidencia por Hugo
entre 50 y 30 millones de aos, reactivndose probable- Obermaier en 1914. A pesar de que debieron ser varias las
mente an a finales de esta era, simultneamente al fuerte etapas glaciares que existieron durante el cuaternario, su-
desmantelamiento por erosin del bloque levantado. Al ponemos que fue la ltima de ellas, borrando el modelado
norte de los Picos, otra falla levant a su vez las Sierras previo o superponiendo su accin a las formas anteriores, la

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Naturalia Cantabricae 1: 3-19 (2000)

950 1000

Lago
Ercina 60 100
80
900 Lago
Enol
900 90 170
60 60

100
50
1050 CASQUETE GLACIAR DE ENOL
900
1000 80
110

100
700

60

G. DE LA VERDILLUENGA
150
Torre Sta
Mara 2486 400
Cain
130
180 90
300 GLACIAR DE
GLACIAR Torre Sta de MESONES
120 Castilla 2486
DE OZANIA

La Torrezuela
550
2320
Torres de
110 Cotalbn 2187 70
1000
GLACIAR
GLACIAR
DE CAROMBO
DE CAPOZO
1100
60 80 130
Torre
Bermeja
2400
GLACIAR DE
PAMBUCHES 30

G. DE
LLOS 1200

1400

Extensin mxima de los hielos

Lmite de la cuenca glaciar

Lmite del rea de alimentacin


60 Espesor estimado del hielo
1000
Altura alcanzada por los frentes glaciares
0 1 2 3 km
Direcciones principales de flujo
Escala grfica

Fig. 5. Reconstruccin de los sistemas glaciares del Macizo Occidental de los Picos de Europa durante la etapa de mxima expansin de los hielos.
Fig. 5. Reconstruction of the glaciar systems of the Western Massif of the Picos de Europa during the maximum ice-expansion stage.

J. Marqunez y L. Adrados: Geologa y relieve de los Picos de Europa. 13


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responsable del modelado glaciar conservado. El hielo glaciar lleg a alcanzar el fondo de los valles
Durante la ltima glaciacin, el hielo se acumul en cir- principales que disectan los Picos, como el del Cares o el
cos glaciares que llegaban en muchas ocasiones a unirse del Duje, si bien en el primero no lleg a formarse una
entre s cubriendo, a modo de casquetes glaciares de mon- lengua desplazndose por el valle. Por el contrario en el
taa, las plataformas altas de los Picos, de las que nica- caso del Duje, ms elevado, el hielo procedente de los
mente emergeran las torres y aristas elevadas. En estos Puertos de Aliva y de las cumbres circundantes form
casquetes el espesor del hielo debi ser muy variable, lle- una gran lengua en el fondo del valle a travs del cual
gando a superar los 300 m en las zonas ms profundas, discurri el hielo hacia el norte, abandonando derrubios
situadas sobre las depresiones de los circos y cubetas gla- que dieron lugar a la morrena de mayor extensin de los
ciares conocidas hoy en los Picos de Europa como jous. Picos de Europa: la Llomba del Toro (Foto 8). Sobre la
cresta de esta morrena, profanada por una pista de tierra
De los tres casquetes que cubrieron los respectivos
que comunica los Puertos de Aliva y las Vegas de Sotres,
macizos de los Picos de Europa, el ms extenso fue el del
se conserva un gran bloque abandonado por el hielo y,
Cornin o Macizo Occidental que, con una superficie prxi-
segn la leyenda transcrita por el monje Francisco de
ma a los 50 km2, constituye el mayor sistema glaciar cant-
Sota en 1681, cabalg hasta aqu la princesa Europa hu-
brico (Fig. 5). Actualmente slo quedan pequeos retazos
yendo de la ira de su padre Aggenor, rey de Tiro.
del hielo que cubri las zonas ms altas de Picos de Europa
como son los heleros conservados en el Jou Negro (Macizo
Central) y los existentes en los circos NE del Llambrin y
de la Torre de la Palanca, tambin en el Macizo Central
(Alonso y Gonzlez, 1998).

Foto 8. Valle glaciar del Duje en cuyo fondo se aprecia la cresta morrnica
de la Llomba del Toro. El desprendimiento de clastos desde las cum-
bres de Andara ha originado el recubrimiento por depsitos de la parte
inferior de toda la vertiente. Macizo Central.
Photo 8. Dujes glaciar valley whose bottom is covered by glaciar
deposits of the Llomba del Toro moraine. The rock falls from the
Foto 7. Valle en artesa generado como consecuencia de la erosin del Glaciar
Andara peaks give place to screes covering the lower part of the
de Mesones (ver ubicacin en la Figura del anexo); sus laderas se encuentran
slope. Central Massif.
hoy suavizadas por depsitos de canchales. Macizo Occidental.
Photo 7. Glacier valley caused by the Mesones Glacier (see figure in the
annex for location); at present time the slopes are smoothed by talus deposits.
En los Lagos de Covadonga se conserva el ms complejo
Western Massif.
conjunto morrnico frontal, sobre el que se asienta el Lago de la
Ercina. Otras morrenas importantes en el Cornin se reconocen
Aunque el nivel de las nieves perpetuas se situaba en en Belbn y las Vegas de Lls y Arestas o en el entorno de Can. En
torno a los 1500 m de altitud, las lenguas glaciares descen- el Central las ms importantes son las de Amuesa y las de Aliva,
dan desde estos casquetes elevados a travs de valles y mientras que en Andara destaca la de la Llama (Foto 9) y otros
canales, alcanzando frecuentemente alturas de 700 u 800 pequeos depsitos de la vertiente lebaniega.
m. En situaciones muy favorables bien por su pendiente o Tambin se conservan ocasionalmente sedimentos fluviales
por su extensa cuenca de alimentacin, estos frentes des- proglaciares a modo de abanicos o pequeas llanuras aluviales.
cendan incluso por debajo de los 500 m, como en el caso de Uno de estos sistemas, conservado en el frente del complejo
Capozo, Mesones (Foto 7), Mueu, Dobresengos o el Texu, morrnico frontal de Enol, rellen la depresin de Comeya (Foto
modelando los valles cuya morfologa, con fondos planos y 10) con ms de 60 m de depsitos durante los ltimos 50.000 aos
escarpadas laderas, resulta caracterstica de la erosin gla- (Farias et al., 1990).
ciar.

14 J. Marqunez y L. Adrados: Geologa y relieve de los Picos de Europa.


Naturalia Cantabricae 1: 3-19 (2000)

vos o de argumentos sedimentolgicos o morfolgicos


slidos en los Picos de Europa, impiden conocer por el
momento las caractersticas e incidencia del glaciarismo
anterior al descrito.

Foto 9. Majada de la Llama ubicada sobre depsitos glaciares pertene-


cientes a una cresta morrnica lateral. Macizo Oriental.
Photo 9. Majada de La Llama sited over glacial deposits belonging to
a lateral morainic crest. Eastern Massif.

El estudio de los depsitos morrnicos en el casquete Foto 10. Polj de la Vega de Comeya en cuyo fondo se acumulan
de Enol permite reconocer hasta tres etapas a lo largo de decenas de metros de depsitos clsticos y turberas. Macizo Occi-
la regresin de los sistemas glaciares de Picos de pa, tras dental.
la fase de mayor extensin del hielo (Marqunez et al., Photo 10. Vega de Comeya Polje. At the bottom, tens of meters of
clastic and peat bog deposits are accumulated. Western Massif.
1990). Las morrenas a distintas alturas permiten deducir
dos momentos de estabilizacin de los frentes Euro, du-
rante esta regresin, seguidos de una etapa con desarro- 3.2. Los procesos de erosin de las laderas
llo de glaciares rocosos y, finalmente, la construccin de
morrenas de nevero subrecientes en los circos elevados. Las calizas que forman mayoritariamente el sustrato
de los Picos de Europa son muy resistentes mecnica-
Esta misma evolucin ha sido propuesta para otras mente y poco propensas a los procesos de erosin por
reas de la Cordillera Cantbrica por distintos autores rotura y deslizamiento o flujo de las masas de roca. Esta
(Jimnez y Marqunez, 1990; Jimnez, 1996; Menndez caracterstica es, como apuntbamos en la introduccin
y Marqunez, 1996), pareciendo correlacionable con la del captulo, la causante de que los Picos se destaquen
evolucin glaciar post-mximo descrita para los Pirineos topogrficamente con relacin a otras unidades de su
por Bordonau et al., (1992). entorno, igualmente elevadas por la tectnica alpina pero
Por su parte, algunos autores como Obermaier (1914) ms fcilmente erosionables. An as, se reconocen en
y Flor y Bayln (1989) aluden a la existencia de eviden- estas montaas diferentes signos de la intervencin de
cias en los Picos de Europa de etapas glaciares anterio- estos procesos, cuya importancia y tipologa vara
res al mximo descrito, al igual que Menndez y sustancialmente de unas zonas a otras.
Marqunez (1996) sugieren para la regin de Somiedo. El mecanismo ms comn en la erosin de los
No obstante, la falta de datos cronolgicos demostrati- escarpes rocosos de los Picos es la rotura y el desprendi-

Tabla 1. Cronologa relativa de las distintas fases glaciares en la Cordillera Cantbrica. La datacin de las fases, no establecida para la Cordillera,
ha sido tomada del trabajo de Bordonau et al., (1992) referido al Pirineo.
Table 1. Relative chronology in the different glaciar stages in the Cordillera Mountains. The dating of the stages has been taken from Bordonaus
work (1992) on the Pirinean Mountains.

J. Marqunez y L. Adrados: Geologa y relieve de los Picos de Europa. 15


Naturalia Cantabricae 1: 3-19 (2000)

miento de clastos, que se acumulan en la base de los Finalmente, son relativamente frecuentes en todo el
cantiles formando llerones o canchales. El arranque de escarpado frente Sur de los Picos de Europa los canales
los clastos se produce por la accin de cua ejercida por torrenciales, a travs de los cuales y favorecido por la
el agua al helarse en las grietas de la roca, con el consi- accin del agua, la nieve y las fuertes pendientes, se pro-
guiente incremento de volumen, fenmeno que se cono- ducen espordicas avenidas de rocas embebidas en agua
ce como gelifraccin. Dado que es la frecuencia e in- y detritos ms finos que poseen un enorme poder erosivo,
tensidad de los ciclos de helada la variable climtica que provocando fuertes estruendos en los momentos de ave-
controla el proceso, este es mucho ms frecuente en los nida. El ms espectacular, sin duda, es el Canchorral de
cantiles ms altos de los Picos, al pie de las torres y aris- Hormas (Foto 11) que desciende desde el Pico del Ace-
tas de las zonas altas previamente ocupadas por los hielos. ro, en las proximidades de la antigua mina Aurora en el
Entre los procesos ms espectaculares de erosin de Macizo de Andara, discurriendo por las proximidades de
las laderas se encuentran los desprendimientos repenti- Colio la corriente de bloques que llega a alcanzar el Ro
nos de grandes volmenes de rocas, conocidos tambin Deva. Los lugareos lo conocen como los Diablillos de
como avalanchas rocosas. Debido a la naturaleza Colio, por los ruidos que el torrente produce durante las
litolgica de los Picos de Europa, propensa a estos fen- avenidas.
menos, existen bastantes restos de antiguas avalanchas
rocosas en distintas localidades. Una de las mejor con- 3.3. La dinmica fluvial y el sistema krstico
servadas es la que se encuentra en Cordianes, ncleo Los ros de los Picos de Europa son cauces con un
sobre el que se reconoce una gran masa de fragmentos trazado rectilneo, con lechos irregulares en los que son
de rocas, ocasionalmente enormes, desprendidos del cantil frecuentes las cascadas y los rpidos, as como los gran-
que domina el pueblo hacia el Este. Pero la mayor de las des bloques cados desde las laderas y empujados por las
avalanchas rocosas que pueden reconocerse en la zona fuertes avenidas. Siempre discurren sobre el sustrato
y cuyas dimensiones la convierten probablemente en la rocoso al que siguen erosionando, sin que existan depsi-
ms extensa de toda la Cordillera Cantbrica, se encuentra tos aluviales de mnima importancia, caractersticas to-
sobre el pueblo de Brez, en la Libana, ocupando los res- das ellas propias de otros muchos ros de montaa. Su
tos desprendidos el Alto de los Cabezos y el Castro de rgimen de caudal, de marcada influencia nival e impor-
las Cerras. tante torrencialidad, es igualmente comn a este tipo de
En los sustratos con pizarras de las formaciones car- cauces, cuyo habitualmente tranquilo discurrir contrasta
bonferas, que afloran en las zonas marginales de la uni- mucho con el enorme caudal y energa manifestada en
dad, son por el contrario frecuentes los deslizamientos los momentos de avenida, lo que coincide con intensos
del terreno tipo argayo y los fenmenos de reptacin del episodios lluviosos y, singularmente, con eventos de rpi-
suelo, tan importantes en otras unidades de la Cordillera da fusin del manto nival acumulado en las alturas.
Cantbrica. En diciembre de 1980, una lluvia templada, cada tras
das de nevadas, provoc un episodio de fusin de la nie-
ve acumulada generndose espectaculares avenidas en
los ros de los Picos de Europa. Slo en una noche, el
Cares excav profundamente su lecho, destruy la pista
de acceso a Can arrancando incluso el puente de
Cordianes, arrastr edificios, aneg de gravas la Vega
de Corona y, en fin, lleg incluso a causar una vctima
humana. Estos episodios, cuya recurrencia es de dca-
das o incluso siglos, sirven no obstante para explicar el
poder erosivo de unos sistemas fluviales habitualmente
tranquilos pero que, a lo largo de la historia geolgica,
han podido tallar monumentales desfiladeros de una pro-
fundidad prxima a los 2000 m.
Una singularidad del sistema fluvial en estas monta-
Photo 11. Canchorral de Hormas. Flujo de rocas en cuya parte supe-
rior aparece una cicatriz en forma de escarpe. Es llamado por los as viene dada por la naturaleza krstica de la unidad.
lugareos Diablillos de Colio. Macizo Oriental. En efecto, las calizas carbonferas, que dominan el sus-
Photo 11. Canchorral de Hormas. Rock-flow whose upper part trato, son rocas bastante solubles frente a la accin de
presents a steep scarps. It is know by locals as Diablillos de Colio. las abundantes aguas metericas, que han ido disolvien-
Eastern Massif.

16 J. Marqunez y L. Adrados: Geologa y relieve de los Picos de Europa.


Naturalia Cantabricae 1: 3-19 (2000)

do la superficie de los Picos pero tambin el propio inte- torres y aristas glaciares separadas por los circos y jous,
rior del macizo rocoso, infiltrndose a travs de las frac- se encuentra seca permanentemente, sin ningn tipo de
turas progresivamente ensanchadas por efecto de esta corriente fluvial. Las formas glaciares que dominan esta
disolucin. zona estn retocadas por la disolucin krstica sobre-
Este fenmeno, el de la karstificacin, alcanza en Pi- puesta y los lapiaces desnudos de canalizos y fisuras, sin
cos de Europa una entidad y una singularidad difciles de apenas cubierta vegetal (Foto 12), confieren al paisaje el
igualar en todo el mundo, como lo prueba la existencia aspecto de un autntico desierto de rocas grises y cortantes.
de un nutrido grupo de cavidades de desarrollo vertical Hacia el norte de los Picos, en la unidad que descri-
(simas) que se encuentran entre las ms profundas de la bamos en la introduccin a este captulo con praderas y
Tierra. algunos lagos, son ms frecuentes los lapiaces cubiertos
El sistema krstico de Picos puede definirse como un y los valles secos, desaparecen los jous y la proximidad a
holokarst, dado que la profundidad a la que se extien- la superficie del nivel fretico hace aparecer los prime-
den las calizas es ampliamente mayor que la alcanzada ros cauces fluviales con lechos de preciosas marmitas
por los niveles freticos, muy deprimidos por otra parte abrasin y disolucin.
debido a la larga historia geolgica y a la intensa El frente sur de los Picos de Europa cumple un papel
profundizacin de los cauces fluviales durante la misma. diferente en este sistema hidrolgico. La proximidad del
A medida que stos se encajaban en el macizo calcreo, cabalgamiento basal de la unidad hace aparecer una pan-
el nivel fretico fue descendiendo y, merced al desarro- talla no krstica bajo las calizas inclinada hacia el Norte
llo de profundas simas y una extensa red de conductos lo que, junto con la estructura general del macizo, favo-
verticales, el agua infiltrada en la superficie desciende rece el drenaje en esa direccin limitando relativamente
para circular despus en sentido horizontal por colecto- la importancia de las surgencias que cabra esperar bajo
res o ros subterrneos, situados muchas veces a gran este frente Sur.
profundidad. Junto a las espectaculares formas del karst subareo,
Los jous, como depresiones de origen inicialmente entre las que debemos destacar a los jous (glacio-
glaciar, las dolinas y uvalas muchas veces controladas krsticos), los lapiaces de canalizos y otras pequeas for-
por la red de fracturas, los valles secos y los intrincados mas (rills, flutes, grikes, clints, rain pits, etc) o alguna
lapiaces, captan el agua de la superficie hacia las pro- forma singular como el polj de los Llanos de Comeya, al
fundidades del karst y sta va reunindose en una red de norte de los Lagos de Covadonga, se encuentran tam-
colectores subterrneos que la descargan a travs de bin un monumental conjunto de cavidades subterrneas.
surgencias hacia los cauces perifricos. Los grandes colectores horizontales, formados en suce-
sivas etapas durante la evolucin krstica del macizo, se
conectan por una extraordinariamente desarrollada y pro-
funda red de simas de trazado subvertical, que conducen
desde la superficie hasta los colectores activos, por los
que circulan importantes caudales de agua y que se sifonan
ocasionalmente antes de alcanzar las surgencias.
Estas redes subterrneas forman un mundo relativa-
mente bien conocido gracias a la labor de una intensa
exploracin espeleolgica, desarrollada por equipos de
muy distintos pases, que han sabido compatibilizar el reto
deportivo de alcanzar grandes profundidades con el es-
fuerzo de explorar y describir topogrficamente esas for-
mas, reconocer y aportar multitud de detalles significati-
vos sobre su morfologa, funcionamiento y origen o clasi-
Foto 12. Campo de lapiaces con numerosos canales desarrollados por diso-
ficar las especies de la fauna que las habita, muchas ve-
lucin krstica sobre las calizas carbonferas de los Picos de Europa. ces endmica.
Photo 12. Lapies field with abundant rills formed by karst disolution over the Agradecimientos: Los autores desean expresar su agradeci-
carboniferous limestones in the Picos de Europa. miento a P. Farias por la lectura crtica del manuscrito y a E.
Luque que realiz aportaciones en el captulo de la minera.
Debido a este modelo hidrolgico, la superficie de las
plataformas altas de los Picos de Europa, dominadas por

J. Marqunez y L. Adrados: Geologa y relieve de los Picos de Europa. 17


Naturalia Cantabricae 1: 3-19 (2000)

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