VUELTA A LOE SENCIAL

¿Qué es una
recesión?
Stijn Claessens y M. Ayhan Kose

P
OR más de un año, apenas hemos pasado un día sin cronología de las recesiones en Estados Unidos, utiliza una
escuchar las pésimas noticias sobre la economía en definición más amplia con varios indicadores de la actividad
Estados Unidos, Europa o Japón. El desempleo ha para determinar la fecha de las recesiones. Según el Comité de
ido aumentando, las utilidades de las empresas se Investigación del Ciclo Económico de la NBER, la recesión es
han ido reduciendo y los mercados financieros y el sector de “una contracción apreciable de la actividad en toda la economía,
la vivienda se han ido cuesta abajo. Si hay una sola palabra que dura más de unos pocos meses, y que generalmente afecta la
para describir esto, esa palabra es “recesión”. producción, el empleo, el ingreso real y otros indicadores. La rece-
La actual crisis financiera ha venido acompañada de una sión se inicia cuando la economía alcanza su punto máximo de
recesión en muchos países. En las economías avanzadas ha actividad y termina cuando llega a su nivel más bajo”. De con-
habido varias recesiones sincronizadas en las últimas cuatro formidad con esta definición, el Comité fija su atención en un
décadas: a mediados de los años setenta y a comienzos de los conjunto amplio de indicadores —incluidos el PIB, el empleo,
ochenta, los noventa y la década actual. Puesto que Estados el ingreso, las ventas y la producción industrial— para analizar
Unidos es la principal economía del mundo y tiene fuertes las tendencias en la actividad económica.
vínculos comerciales y financieros con muchas otras econo- Si bien una economía puede dar señales de debilita-
mías, estas recesiones generalmente coinciden con las de ese miento meses antes de iniciarse una recesión, en muchos
país. casos toma tiempo determinar si se trata o no de una rece-
En Estados Unidos, las recesiones han sido cada vez más sua- sión. Por ejemplo, el Comité de la NBER demoró un año en
ves, pero la recesión actual probablemente tendrá una tónica anunciar que la actual recesión en Estados Unidos se ini-
distinta. Se arrastra desde hace 16 meses —con una acusada ció en diciembre de 2007. Esto se explica porque primero
reducción de la inversión y del consumo— y podría ser una de debe establecerse la existencia de una contracción global de
las más prolongadas y profundas desde la Gran Depresión. la actividad durante un período prolongado, tras compi-
larse y analizar numerosas variables, que a menudo deben
A qué se llama recesión revisarse tras el anuncio oficial. Además, los distintos indi-
No existe una definición oficial de “recesión”, aunque en cadores pueden contradecirse entre sí, lo cual hace difícil
general se reconoce que la palabra describe un período de determinar si la contracción afecta a todos los sectores de
contracción de la actividad económica. La mayoría de los la economía.
analistas considera que dos trimestres consecutivos de con-
tracción del PIB real (ajustado por inflación) —el valor de ¿Por qué se producen recesiones?
todos los bienes y servicios que produce un país— es una Las recesiones ocurren por diversos motivos, algunos relacio-
recesión (véase “Vuelta a lo esencial” en la edición de diciem- nados con la fluctuación pronunciada del precio de los insu-
bre de 2008 de F&D). Si bien esta definición resulta útil, tiene mos usados para producir bienes y servicios. Por ejemplo, un
ciertas desventajas. Una definición centrada exclusivamente aumento fuerte de los precios del petróleo puede actuar como
en el PIB es limitada, y en muchos casos conviene considerar precursor de una recesión. El mayor costo de la energía em-
un conjunto más amplio de indicadores de la actividad eco- puja al alza el nivel global de precios y causa una reducción de
nómica para determinar si un país está en recesión. El uso de la demanda agregada. La recesión puede deberse también a la
otros indicadores ofrece una visión má oportuna del estado aplicación de políticas fiscales o monetarias contraccionistas
de la economía. para reducir la inflación. Empleadas en exceso, estas políticas
La Oficina Nacional de Investigaciones Económicas (NBER, pueden reducir la demanda de bienes y servicios, y ulterior-
por sus siglas en inglés), organismo privado que mantiene una mente causar una recesión.

52 Finanzas & Desarrollo marzo de 2009

Si bien todas las dito coinciden con una rápida acumulación de deuda. la pérdida de producto generalmente es cercana al 5%. el precio de los activos o la tasa de de. Kose y Terrones (2008). incluida la actual. como el bal de bienes y servicios. Estados mucho mayor que la del PIB. Fuente: Claessens. pero si esto sucede. tasas de interés. el consumo mucho menos su duración y alcance (véase “Bajo la lupa” en solo bajó en tres ocasiones. en países con un fuerte sector exportador. Stijn. Puesto que las recesiones tienen muchas causas posibles. Cuando son profun- siones consecuentes suelen ser más costosas. aunque durante la recesión más fuerte parecen resultar útiles. ción del PIB es del 2% (véase el gráfico). mercados financieros. No obstante. Finanzas & Desarrollo marzo de 2009 53 . –––––––. M. las importaciones y la producción industrial. muchas veces tienen características caso. precios de activos. con la Gran Depresión de los Infrecuentes pero costosas años treinta? No existe una definición oficial de “depresión”. pero unidense se contrajo en alrededor del 30% en cuatro años. Si bien esa cifra parece elevada. la pérdida de desempleo. • La tasa de desempleo casi siempre aumenta bruscamente es difícil predecirlas. El más reciente tuvo lugar a comienzos de los años noventa en Finlandia. Unidos y Japón se transmiten rápidamente a sus socios • Suelen coincidir con una merma del comercio interna- comerciales regionales. la ción del PIB mayor al 10%. ocho. La recesión das. Se han documentado las características y la inflación se reduce un poco al disminuir la demanda glo- de numerosas variables económicas en una recesión. lo cual con. ■ –1 Stijn Claessens es Director Adjunto y M. 2008. pero ninguna permite deter. las rece. Los economistas ¿Una depresión? utilizan un amplio conjunto de variables para predecir la Estados Unidos atraviesa su octava recesión desde 1960. Normalmente. Global Implications”. IMF Working Paper (Washington: Fondo Monetario Internacional). donde el PIB se redujo en alrededor del 14%. la economía estado- la inversión. las empresas y los hogares —que tienen obligaciones comunes: excesivas— reducen la inversión y el consumo. IMF Working Paper 08/274 Producto Consumo Inversión Exportaciones Importaciones Producción industrial (Washington: Fondo Monetario Internacional). sobre todo durante una recesión cional. Los auges del crédito no siem. “American Recessions: Domestic and 1 Promedio de 122 recesiones en 21 economías avanzadas entre 1960 y 2007. Ciertas recesiones. Durante la Gran Depresión. and Busts?”. la edición de septiembre de 2008 de F&D). pues las exportaciones y. la caída del consumo no es tan marcada1. de la muestra— fue de alrededor del 10%. “What Hap- –5 pens During Recessions. tienen su raíz en el proporción del tiempo en recesión —medida por el por- mercado financiero. En promedio. que era un importante socio comercial de Se caracterizan por un fuerte descenso del producto (PIB real). las una recesión extremadamente profunda con una contrac- recesiones no se producen con frecuencia. Los cambios en dor de 11 meses. una pérdida apreciable del producto. pero los economistas no han podido (1973) fue algo superior al 3%. confianza de los consumidores— producto fue del 1. ¿En qué medida es comparable la recesión actual con una depresión y. especialmente • La disminución del consumo es a menudo mínima. Si bien la actual recesión es indudablemente grave. Entre 1960 y 2007 hubo 122 recesiones completas en 21 pero la mayoría de los analistas considera que se trata de economías avanzadas. • Generalmente duran alrededor de un año y comportan trae la actividad económica. Los efectos de la aunque la caída de la producción industrial y la inversión es recesión en países importantes como Alemania. En general. Esa situación coincidió con la desintegración de la Las recesiones tienen un alto costo Unión Soviética. en particular. en particular. hasta (Variación porcentual) ahora la pérdida de producto ha sido muy inferior a esos 0 valores. –3 Sugerencias bibliográficas: –4 Claessens. la contrac- pre culminan en una recesión. o —en la jerga económica— un factor endógeno de esta. En este recesiones son distintas. En muchos casos. Crunches. tir de ese año. Si bien la inversión y la produc- predecir con certeza un número importante de recesiones. aquel país. y ción industrial disminuyeron en todos los casos. tasa de meses y la más breve (1980). A par- futura actividad económica.7%. ciones se contraen marcadamente durante la desaceleración. pierden valor y generalmente surgen perturbaciones en los sempleo. Ayhan Kose y Marco Terrones. puede deberse a una menor demanda externa. si bien esas variables pueden ser causa. Ayhan Kose es Econo- –2 mista Principal del Departamento de Estudios del FMI. un incremento fuerte centaje de trimestres en recesión durante el período total del precio de los activos y una expansión acelerada del cré. La vivienda y el capital accionario volumen de crédito. las importa- mundial sincronizada. de próxima publicación. también pueden ser resultado de la recesión. Las más largas (1973 y 1981) se extendieron 16 algunas variables —por ejemplo. Solo se han registrado unos pocos casos de depresión en las economías avanzadas desde 1960. las recesiones generalmente han durado alrede- minar con certeza si ocurrirá una recesión.