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Las bases biolgicas del aprendizaje

LIBROS DE CTEDRA LC

Las bases biolgicas del aprendizaje

Claudio Glejzer (compilador)

Ctedra: Biologa: comportamiento, desarrollo y aprendizaje


Decano Secretario General Subsecretario
Hctor Hugo Trinchero Jorge Gugliotta de Publicaciones
Vicedecana Secretario Matas Cordo
Leonor Acua de Investigacin Consejo Editor
Secretaria Claudio Guevara Amanda Toubes
Acadmica Secretario Lidia Nacuzzi
Graciela Morgade de Posgrado Susana Cella
Pablo Ciccolella Myriam Feldfeber
Secretaria de Hacienda Silvia Delfino
y Administracin Subsecretaria
Diego Villarroel
Marcela Lamelza de Bibliotecas
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Mara Rosa Mostaccio
Secretario de Extensin Sergio Castelo
Universitaria y Bienestar Subsecretario
Directora
Estudiantil de Publicaciones
de Imprenta
Alejandro Valittutti Rubn Mario Calmels
Rosa Gmez

Editorial de la Facultad de Filosofia y Letras


Coleccin Libros de Ctedra
Edicin: Liliana Cometta
Diseo de tapa e interior: Pica y punto. Magali Canale-Fernando Lendoiro
Agradecemos a la Dra. Florencia Bulit y a la Lic. Carolina Facchinetti la compaginacin del material original.
Versin digital: Ed. Mara Clara Diez, Ed. Paula D'Amico

Las bases biolgicas del aprendizaje / compilado por Claudio Glejzer. - 1a ed. - Buenos Aires :
Editorial de la Facultad de Filosofa y Letras Universidad de Buenos Aires, 2012.
294 p. ; 20x14 cm. - (Libros de Ctedra)

ISBN 978-987-1785-42-1

1. Biologa. 2. Aprendizaje. I. Glejzer, Claudio, comp.


CDD 574
Fecha de catalogacin: 07/02/2012

ISBN: 978-987-1785-42-1
Facultad de Filosofa y Letras, UBA, 2012
Subsecretara de Publicaciones
Puan 480 - Ciudad Autnoma de Buenos Aires - Repblica Argentina
Tel.: 4432-0606, int. 167 - editor@filo.uba.ar

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Prlogo

Claudio E. Glejzer

Una de las formas de comprender los procesos educativos


es a travs del conocimiento de diferentes procesos de apren-
dizaje. Estos se pueden comenzar a abordar, desde el sustra-
to biolgico, tomando como base la exploracin de nuestro
sistema nervioso y sus clulas principales, las neuronas.
El encfalo es una red de miles de millones de neuronas
que se interrelacionan en sistemas que nos permiten elabo-
rar diferentes formas de percibir y ver el mundo.
Para ello es necesario un sistema relacionado con la aten-
cin y el control de las acciones y movimientos que realiza-
mos. Por tanto, el primer escaln en la comprensin de la
mente es descubrir cmo llegan a organizarse y comunicarse
las neuronas.
Las seales nerviosas de nuestras neuronas pueden via-
jar desde la periferia hacia el cerebro y desde este hasta los
msculos. Las conexiones neuronales tambin facilitan el
funcionamiento del cerebro y sus funciones cognitivas, y
gracias a ellas se producen la atencin, la motivacin, la
memoria, el lenguaje, etc.
El cerebro adems posee una capacidad de plasticidad muy
grande, es decir, va modificando sus conexiones neuronales

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con cada experiencia. Es esta plasticidad cerebral la que per-
mite el aprendizaje.
Los docentes brindamos estmulos que los cerebros de
quienes aprenden utilizan en su desarrollo, ya que facilitan
la adquisicin de las capacidades cognitivas y promueven los
aprendizajes.
El proceso de aprendizaje es muy complejo y en l in-
tervienen diversos mecanismos que tienen en comn po-
seer una base biolgica, como son la actividad molecular
de las neuronas y la actividad de los circuitos neuronales,
muy importantes para comprender los procesos cognitivos
superiores.
La neuroeducacin nos permite analizar los procesos de
enseanza-aprendizaje, brindndonos herramientas para
atravesar el gran desafo de educar. Sabiendo que nuestros
cerebros son plsticos, podemos observar su funcionamien-
to en los procesos cognitivos, la forma en que interviene el
ambiente, la individualidad y subjetividad de cada ser huma-
no en la forma de aprender, la trascendencia del lenguaje
verbal y no verbal, la motivacin y la atencin frente a los
estmulos del mundo que nos rodea.
El conocimiento de los procesos cognitivos es una de las
herramientas que nos permite elaborar estrategias de ense-
anza con el fin de mejorar los aprendizajes.
Este libro, elaborado por los docentes de la ctedra de
Biologa: comportamiento, desarrollo y aprendizaje, de la
carrera de Ciencias de la Educacin, tiene como objetivos
lograr que los alumnos:

Analicen las bases de la estructura y fisiologa del siste-


ma nervioso como sustrato del aprendizaje en sus distintas
manifestaciones, as como las bases biolgicas del lenguaje,
la imaginacin, el pensamiento y las emociones.
Relacionen las interacciones que se producen entre el
genoma, los individuos y el ambiente.

6 Claudio Glejzer
Analicen los mecanismos evolutivos que permitieron el
desarrollo de nuestro cerebro y la capacidad de los indivi-
duos para aprender, pensar, resolver problemas y tomar de-
cisiones en diferentes contextos.

Desde mi experiencia de ms de dos dcadas en esta cte-


dra puedo asegurar que nuestra intencin no es reducir los
procesos de aprendizaje a simples conexiones de neuronas y
molculas que las atraviesan. Nos interesa que los alumnos y
alumnas conozcan el sustrato biolgico del aprendizaje para
que luego puedan relacionarlo e integrarlo con procesos
cognitivos que sabemos complejos, en los que la psicologa,
la pedagoga, la psicopedagoga, la sociologa, entre otras,
tienen mucho que decir.
Es nuestra intencin que este libro sea un aporte en la
carrera, una forma distinta de pensar la educacin desde la
biologa sin dejar de tener en cuenta su relacin dialctica
con el ambiente y sabiendo que los humanos tenemos la po-
sibilidad de cambiar, aprender, transmitir y generar cultura.

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CAPTULO 1
Gentica

Alejandra Ciccarelli

Cmo se transmiten los genes de padres a hijos?


Qu relacin existe entre las protenas, los genes y las
caractersticas externas e internas de un individuo?
Alguna vez se preguntaron por qu no son idnticos a
sus hermanos?

Estructura del ADN

Todos los organismos estn formados por clulas. La clu-


la es la mnima unidad funcional y estructural de cualquier
ser vivo. Dependiendo del tejido que conformen, las clulas
pueden presentar diferentes morfologas y funciones pero
todas tienen una membrana plasmtica que es la superficie
externa que las rodea y las separa del medio exterior.
En las clulas se encuentra el citoplasma (material acuoso
ubicado en el interior de la clula) y en l, a su vez, hay dife-
rentes organelas (estructuras subcelulares), cada una de las
cuales cumple una funcin particular.

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Figura 1.1. Estructura bsica de una clula animal (Fuente: Curtis y Barnes,
2000).

Una de las estructuras con mayor importancia en la clula


es el ncleo, dentro del cual se encuentra una molcula lla-
mada cido desoxirribonucleico (ADN).
El ADN es el responsable de la transmisin hereditaria
y se encuentra de manera superenrollada sobre protenas
denominadas histonas, conformando los cromosomas.
Una clula posee un determinado nmero de cromoso-
mas que se ubican en el ncleo.
El ADN es una molcula compleja formada por dos cade-
nas de nucletidos enrolladas en forma helicoidal y unidas
entre s.
Los nucletidos son molculas formadas por la unin de
un azcar, una base nitrogenada (molculas orgnicas que
presentan tomos de nitrgeno) y un grupo fosfato.

10 Alejandra Ciccarelli
Las bases nitrogenadas de la molcula de ADN se deno-
minan adenina (A), timina (T), citocina (C) y guanina (G).

Figura 1.2. Representacin de la relacin entre cromosomas y ADN (Fuente:


Curtis y Barnes, 2000).

Gentica 11
Figura 1.3. Estructura de la molcula de ADN. Las bases nitrogenadas se unen de
manera particular: Adenina siempre se une con Timina y Citocina con Guanina
(Fuente: Curtis y Barnes, 2000)

A cada porcin de ADN que contiene informacin para


la fabricacin de una o varias protenas se la denomina gen.
En resumen, cada clula presenta un determinado nmero
de cromosomas, cada cromosoma est constituido por una
molcula de ADN superenrollada y un gen es un fragmento
particular de ADN que determina el nmero, tamao y los
distintos tipos de protenas que se va a fabricar en un orga-
nismo. Por lo tanto la secuencia en la que las bases nitroge-
nadas se ubican en la molcula de ADN determina el tipo de
protenas que se van a fabricar.
En la herencia, cada progenitor (padre/madre) aporta una
parte de su informacin gentica al hijo, es decir que este
recibe dos fragmentos de ADN, uno del padre y otro de la
madre. Ambos fragmentos integran el gen que determina la
caracterstica en el hijo. A cada uno de esos fragmentos se
lo denomina alelo, es decir que los alelos son las alternativas
que puede tener un gen para presentar una determinada ca-
racterstica. Por ejemplo, el gen color de pelo puede tener
dos alelos (alternativas) en el padre (morocho/pelirrojo) y en
la madre (morocho/rubio). Los espermatozoides del padre

12 Alejandra Ciccarelli
tendrn una de las dos variantes, morocho o pelirrojo y los
vulos de la madre otras dos, morocho o rubio. El hijo puede
heredar para el gen de color de pelo cualquiera de las combi-
naciones de alelos: morocho/morocho, morocho/rubio, mo-
rocho/pelirrojo o pelirrojo/rubio.
Si los alelos que aportan ambos progenitores son iguales,
se dice que el individuo es homocigota para la caracterstica
determinada por ese gen, y si los alelos son diferentes, el in-
dividuo es heterocigota para esa caracterstica.
El genotipo es el conjunto de genes que contiene un or-
ganismo para determinadas caractersticas heredadas de sus
progenitores.
Se denomina fenotipo la manifestacin interna o externa
del genotipo, es decir los caracteres observables y no obser-
vables de un organismo. Un ejemplo de caracteres observa-
bles es el color de pelo o de ojos mientras que un ejemplo de
carcter no observable es el grupo sanguneo.
Existen dos tipos de alelos: dominantes y recesivos. Los
alelos dominantes son aquellos que se expresan en el fenoti-
po tanto en condicin homocigota (es decir cuando ambos
alelos dominantes son iguales) como en condicin heteroci-
gota (cuando un alelo es dominante y el otro no). Por otra
parte, el trminoalelo recesivose aplica al miembro de un
par allico imposibilitado de manifestarse cuando el alelo
dominanteest presente. Para que el alelo recesivo se obser-
ve en elfenotipo, el mismo debe estar en condicin homoci-
gota recesiva (es decir ambos alelos iguales y recesivos).
Para explicarlo con un ejemplo podramos suponer que
una mujer presenta un determinado gen que contiene infor-
macin para la forma de los ojos. Si denominamos a ese gen
con la letra A, en el caso de que esa mujer sea homocigota
dominante se representar su genotipo como AA (con sus
dos alelos dominantes), si es heterocigota ser Aa (con un
alelo dominante y el otro recesivo) y si es homocigota recesi-
vo ser aa (ambos alelos recesivos).

Gentica 13
Por lo tanto cada cromosoma posee mltiples genes dife-
rentes que contienen informacin para la sntesis de una o
varias protenas, las cuales determinarn las caractersticas
fenotpicas de un organismo.

Mecanismos que aseguran la transmisin de los genes

La meiosis es un proceso que ocurre tanto en los ovarios


como en los testculos generando la formacin de gametas o c-
lulas sexuales llamadas ovocitos y espermatozoides, respectiva-
mente. Todas las gametas que producen los hombres y mujeres
no son iguales ya que existen diferentes fuentes de variabilidad.
En el proceso de meiosis hay una sucesin de dos divisiones ce-
lulares durante las cuales una clula diploide (2n), es decir que
presenta dos copias de cada cromosoma, origina una clula ha-
ploide (n) la cual contiene la mitad del nmero de cromosomas
de la clula que le dio origen. Es decir que tanto los vulos
como los espermatozoides son clulas haploides.
El hecho de que las gametas contengan la mitad del n-
mero de cromosomas asegura que, de haber fecundacin
entre un ovocito y un espermatozoide, se mantenga el nme-
ro de cromosomas total caracterstico de esa especie.
Vamos a aclarar este concepto con un ejemplo: cada es-
pecie tiene una cantidad particular de cromosomas en sus
clulas. La especie humana posee 46 cromosomas en sus c-
lulas somticas (todas las del organismo menos las sexuales)
y 23 cromosomas en las gametas. Los 46 cromosomas que
se hallan en las clulas somticas son, ms precisamente, 23
pares. Cada par est integrado por un cromosoma de origen
paterno y otro de origen materno, que se encuentran en los
espermatozoides y ovocitos, respectivamente. A los cromoso-
mas de cada par se los denomina homlogos.
Si se produce fecundacin, es decir si se une un ovocito
con un espermatozoide, se genera una nueva clula formada
por 46 cromosomas. Por lo tanto la meiosis permite mantener

14 Alejandra Ciccarelli
constante el nmero de cromosomas de una especie, en este
caso 46 cromosomas que corresponden a la especie humana.

Figura 1.4. Representacin esquemtica del proceso de meiosis. (1) Intercambio


de informacin gentica entre cromosomas homlogos; (2) separacin de
cromosomas homlogos y (3) separacin de cromtidas hermanas. En este
ejemplo el esquema corresponde a una clula 2n (4 cromosomas) y las gametas
son n (2 cromosomas) (Fuente: http://www.biosci.uga.edu).

Durante el proceso de meiosis se produce el entrecruza-


miento de segmentos entre cromosomas homlogos, es de-
cir que se intercambia informacin gentica. Por otro lado,
cuando los cromosomas se distribuyen en las gametas lo ha-
cen al azar. Ambos procesos generan la variabilidad en las
gametas, lo cual explica el por qu de las diferencias fenot-
picas, por ejemplo entre hermanos cuando estos provienen
de los mismos progenitores.

Gentica 15
Figura 1.5. Entrecruzamiento: A) y B) El entrecruzamiento se inicia cuando se
aparean las cromtidas homlogas. Luego se produce la ruptura de las cromtidas
y los extremos de cada una de ellas se unen con los de su homloga. De esta
manera, los alelos se intercambian entre los cromosomas. C) Como resultado
de este proceso, los cromosomas homlogos tienen combinaciones de alelos
diferentes de las iniciales (Fuente: Curtis y Burnes, 2000).

La relacin entre ADN y protenas

Las protenas son las molculas ms abundantes en una


clula y son indispensables en su estructura y para el funcio-
namiento de las mismas. Existen distintos tipos de protenas,
las cuales difieren entre s en sus funciones, formas y tama-
os, dependiendo de la secuencia de aminocidos que las
compone. Los aminocidos son las unidades que integran
una protena.
Todas desempean funciones vitales en los seres vivos,
como por ejemplo:

a) actan como hormonas regulando la actividad fisiol-


gica y metablica de las clulas;
b) forman parte de diferentes estructuras celulares, como
ser la membrana plasmtica de las clulas nerviosas o como
receptores de neuronas que captan seales;
c) actan como enzimas acelerando reacciones qumicas

16 Alejandra Ciccarelli
y participan en la sntesis de neurotransmisores y de algunas
hormonas;
d) participan en el transporte de molculas;
e) forman parte del sistema inmunolgico ya que los anti-
cuerpos son protenas, etc.

La molcula de ADN contiene informacin que les permite


fabricar protenas. Ahora bien, cmo es posible que la infor-
macin contenida en un gen se manifieste por ejemplo en el
color de los ojos, la forma de la nariz o el color de una flor? La
respuesta a esta pregunta est en la sntesis de las protenas.
En la produccin de protenas hay dos etapas:
Transcripcin: se fabrican molculas de ARN (cido ribo-
nucleico), entre ellas el ARN mensajero (ARNm) a partir de
una hebra de ADN. El ARNm es una copia complementaria
de ADN en la que la base nitrogenada Timina es reemplaza-
da por otra llamada Uracilo.
Traduccin o sntesis: la molcula de ARNm se traduce a
una protena (compuesta por la unin de diferentes amino-
cidos) a partir de un cdigo gentico. Se denomina traduc-
cin porque se pasa de un lenguaje de nucletidos a otro de
aminocidos. El cdigo gentico consiste en un sistema de
tres nucletidos consecutivos que especifica el orden de los
aminocidos en una protena.

Figura 1.6. La informacin fluye del ADN al ARN y de este a las protenas. La
replicacin del ADN ocurre solo una vez en cada ciclo celular, previo a la divisin
celular. La transcripcin y la traduccin, sin embargo, ocurren repetidamente a
travs de toda la vida celular.

Gentica 17
El ARNm formado sale del ncleo de la clula y se diri-
ge al citoplasma donde se lleva a cabo la traduccin. All el
ARNm se coloca dentro de una estructura llamada ribosoma
donde se realiza la sntesis de las protenas.

Figura 1.7. Esquema representativo de la sntesis de una protena (Fuente: http://


www.ubaxxivirtual.uba.ar).

Durante la traduccin el ribosoma lee de a tres nucle-


tidos (3 nucletidos = 1 codn) y el ARN de transferencia
(ARNt) coloca el aminocido correspondiente, de acuerdo
con el cdigo gentico.

18 Alejandra Ciccarelli
Figura 1.8. Esquema que representa el proceso de transcripcin y traduccin de
una protena. Cada codn formado por tres nucletidos consecutivos especifica
un tipo de aminocido, por ejemplo triptfano, fenilalanina, glicina y serina
(Fuente: http://www.ubaxxivirtual.uba.ar).

Teniendo en cuenta esta informacin, cmo se relacio-


nan entonces los alelos con las protenas?

Cariotipo

Elcariotipoes una representacin grfica de todos los cro-


mosomas de una clula, es decir los cromosomas sexuales y
los restantes llamados autosmicos. Todos estos se fotografan
y se ordenan por pares homlogos segn su morfologa y ta-
mao. El cariotipo es caracterstico de cada especie, al igual
que el nmero de cromosomas. Por lo tanto el cariotipo per-
mite diferenciar una especie de otra.

Gentica 19
Figura 1.9. Cariotipo estndar de un hombre (A). Cualquier variacin de este
cariotipo puede llevar a anormalidades en el desarrollo. (B) Cariotipo de una
mujer con trisoma en el cromosoma 13, en este caso causa el sndrome de Patau
(Fuente: Curtis y Burnes, 2000).

Tambin permite determinar el sexo de un individuo ya


que, por ejemplo, en el caso del ser humano, las gametas fe-
meninas tienen 22 cromosomas autosmicos y un cromoso-
ma sexual X y las gametas masculinas tienen 22 cromosomas
autosmicos y uno sexual que puede ser X o Y. Si se une un
ovocito (22 + X) con un espermatozoide (22 + X) el individuo

20 Alejandra Ciccarelli
ser mujer y su cariotipo ser 44 + XX. Si en cambio se une
con un espermatozoide (22 + Y) ser hombre y su cariotipo
ser 44 + XY.
Muchas veces, en los cromosomas ocurren cambios que,
segn afecten su nmero o estructura, se clasifican como alte-
raciones cromosmicas numricas o alteraciones cromosmi-
cas estructurales, respectivamente. A veces, estas alteraciones
tienen consecuencias perjudiciales para los individuos, ya que
modifican su viabilidad o su fertilidad. Otras veces, sin embar-
go, los cambios cromosmicos se mantienen como parte de
la variabilidad gentica entre los organismos y contribuyen al
cambio evolutivo y al origen de nuevas especies.
Mediante el estudio del cariotipo es posible detectar
anomalas en el nmero y la forma de los cromosomas. La
mayora de estas anomalas provoca deficiencias y muchos
individuos no llegan a nacer o mueren en los primeros me-
ses de vida. La determinacin del cariotipo del feto permite
detectar, antes del nacimiento, algunas de estas deficiencias.
Una de las enfermedades que se puede detectar por un
cariotipo es el sndrome de Down, que se produce como re-
sultado de anomalas en la formacin de las gametas mascu-
linas o femeninas, por las cuales se genera un individuo con
una trisoma en el cromosoma nmero 21, es decir con tres
copias de ese cromosoma.
Otras anomalas cromosmicas en los seres humanos son:
Sndrome de Turner, donde solo hay un cromosoma X
(45 X 0).
Sndrome de Klinefelter, se da en los hombres y se lo
conoce como 47 XXY.
Sndrome de Edwards, con trisoma del cromosoma 18.
Sndrome de Patau, con trisoma del cromosoma 13.
Tambin se detect la existencia de la trisoma en los cro-
mosomas 8, 9 y 16, aunque por lo general en estos casos no
se registra sobrevivencia despus del nacimiento.

Gentica 21
La cognicin en los nios con sndrome de Down
En las personas con sndrome de Down hay que tener en
cuenta que la trisoma persiste a lo largo de toda la vida.
Es posible mejorar las funciones ms accesibles o directas
del cerebro pero no se puede conseguir el pleno restable-
cimiento de todas las reas y funciones cerebrales que, en
mayor o menor grado, se ven afectadas por la trisoma. El
problema es mayor cuando se trata de reas de integracin,
es decir, de aquellas reas que no reciben directa y primaria-
mente los estmulos sensoriales, sino que integran o asocian
la informacin de otras reas del cerebro.
El fenotipo de comportamiento es un patrn caracters-
tico de observaciones motoras, cognitivas, lingsticas y so-
ciales, que se asocia a un trastorno biolgico como, en este
caso, el sndrome de Down. El hecho de que se defina como
un patrn caracterstico implica que se va a establecer un
conjunto de comportamientos que conforman diferentes as-
pectos de un sndrome.
Conociendo estas limitaciones debemos darle mucha im-
portancia a la estimulacin temprana a travs de los padres.
Cuanto ms sensibles sean los padres en la interaccin con
sus hijos, ms los incentivarn a utilizar herramientas fun-
damentales en los aspectos cognitivos. Esta estimulacin
precoz le va a permitir al nio vivir unas experiencias en-
riquecedoras y ser protagonista constantemente de nuevos
aprendizajes.
Estas experiencias constituyen una serie de procesos de
desarrollo que los nios utilizarn para aprender habilida-
des y competencias en tres reas del desarrollo: cognicin,
comunicacin y funcionamiento socio-emocional.
Tambin es importante comprender que si bien muchas
personas con una discapacidad intelectual de causa genti-
ca muestran los comportamientos de ese sndrome, es raro
que manifiesten todos ellos; como tampoco todos quienes

22 Alejandra Ciccarelli
los manifiesten lo hacen en el mismo grado o nivel de com-
promiso, o incluso en el mismo momento de su desarrollo.
El currculum escolar debera organizarse en torno a la
idea de que los padres favorezcan ms el desarrollo de los ni-
os estimulando comportamientos de desarrollo fundamen-
tales y no enseando directamente habilidades y conceptos
que constituyen complejos niveles de escolarizacin. Estos
comportamientos que los padres estimulan deben permitir
al nio implicarse en las situaciones que le presentan el am-
biente, la estimulacin de la atencin, el afecto, la persisten-
cia y la cooperacin.

Enfermedades genticas

Unaenfermedad es gentica si se produce una alteracin


en el genoma (constitucin gentica de un organismo). La
misma puede ser hereditaria o no. Si es hereditaria signifi-
ca que el gen alterado est presente en las gametas, es decir
en los ovocitos o espermatozoides, y la misma pasar de ge-
neracin en generacin. Si el gen alterado se encuentra en
las clulas somticas esa alteracin no es heredada.
Una de las posibles causas de una enfermedad gentica
puede ser una mutacin, es decir cambios en la secuencia o
en el nmero de nucletidos en la molcula de ADN de una
clula o de un organismo. Existen diferentes tipos de muta-
ciones, que pueden ocasionar alteraciones en la secuencia
de aminocidos de una protena y, por lo tanto, provocan
que la misma deje de cumplir su funcin.
Las enfermedades genticas pueden clasificarse en:

Enfermedad autosmica recesiva.Para que la enferme-


dad se manifieste, se necesitan dos alelos del gen mu-
tado en el genoma de la persona afectada (aa), cuyos
padres normalmente no padecen la enfermedad, pero
portan cada uno un alelo del gen mutado (Aa), por lo

Gentica 23
que pueden transmitirlo a la descendencia. Esta trans-
misin se produce por los cromosomas no sexuales (au-
tosomas).
Enfermedad autosmica dominante.Solo se necesita un
alelo mutado del gen para que la persona est afectada
por una enfermedad de este tipo.
Enfermedad ligada al cromosoma X.El gen mutado se
localiza en el cromosoma X.

Estas enfermedades pueden transmitirse a su vez de for-


ma dominante o recesiva. A continuacin se describen algu-
nos ejemplos de enfermedades autosmicas y ligadas al sexo.

Enfermedades autosmicas

Galactosemia
Es una enfermedad hereditaria autosmica recesiva ca-
racterizada por la incapacidad de metabolizar la galacto-
sa en glucosa. La galactosa es una molcula que se obtie-
ne principalmente de la ruptura de la molcula de lactosa,
presente en la leche, aunque tambin puede estar presente
en otros alimentos. La galactosa se absorbe en elintestinoy
principalmente en el hgado se transforma en glucosa.
La imposibilidad de metabolizar la galactosa provoca una
acumulacin de esta molcula dentro del organismo y pro-
duce lesiones en elhgado (como cirrosis), retraso mental,
en el crecimiento y desarrollo del lenguaje, y problemas mo-
trices.
El tratamiento consiste en eliminar la administracin de
galactosa de la dieta y reemplazar la leche por otro producto
que contengan protenas a base de soja.
Si ambos padres son heterocigotas (Gg) para este gen, las
posibles gametas que formarn sern G y g.

24 Alejandra Ciccarelli
Figura 1.10. Cuadro de Punett para la enfermedad galactosemia de progenitores
heterocigotas que permite calcular las proporciones de descendientes en la
primera generacin y es til para considerar las diferentes combinaciones
posibles de gametas.

Como la enfermedad es recesiva solo se manifiesta cuan-


do el genotipo es homocigota recesivo es decir gg, por lo
tanto en este ejemplo existe la probabilidad en un 25% de
que uno de sus hijos tenga galactosemia, en un 25% de que
tengan hijos sanos (homocigotas dominantes) y en un 50%
de que los hijos sean portadores asintomticos (heterocigo-
tas) al igual que los padres. En este caso el ambiente juega
un rol fundamental ya que si se detecta a tiempo la enferme-
dad y se evita la toma de leche materna, el nio no sufrir las
lesiones que genera esta patologa.
Por qu un individuo heterocigota para ese gen no ma-
nifiesta los sntomas de la enfermedad a pesar de tener uno
de sus alelos alterado? La presencia del alelo dominante per-
mite sintetizar la enzima que metaboliza la galactosa y esto
evita tener los sntomas de la enfermedad aunque ese gen
tenga el otro alelo en condicin recesiva.

Fenilcetonuria
La fenilcetonuria es una enfermedad autosmica recesiva en
la cual el aminocido fenilalanina no puede ser metabolizado

Gentica 25
en el aminocido tirosina. Esto se debe a que los fenilcetonri-
cos no tienen la enzima fenilalanina hidroxilasa, responsable
de esta conversin. Como consecuencia, la fenilalanina sigue
otra va metablica cuyos productos finales son txicos, afec-
tan al sistema nervioso, alteran el desarrollo de las funciones
neuronales y provocan retraso mental severo. Actualmente
la deteccin precoz de la enfermedad se realiza mediante un
anlisis de sangre en los bebs al momento de nacer. El tra-
tamiento consiste en seguir una dieta baja en fenilalanina, la
cual mayoritariamente est presente en la leche. En este caso el
ambiente tambin juega un rol fundamental.
Si ambos padres son portadores de la enfermedad, es de-
cir heterocigotas para el gen (F), tienen un 25% de probabi-
lidades de tener hijos sanos (FF), un 25% de tener hijos con
fenilcetonuria (ff) y un 50% de tener hijos portadores (Ff).

Figura 1.11. Cuadro de Punett para la enfermedad fenilcetonuria. F representa al


alelo dominante y f al recesivo.

Enfermedades ligadas al sexo

Daltonismo
Eldaltonismo es una enfermedad gentica recesiva ligada
al cromosoma X que ocasiona dificultad para distinguir los

26 Alejandra Ciccarelli
colores. Existen diferentes grados de esta enfermedad que
varan desde la falta de capacidad para discernir cualquier
color hasta un ligero grado de dificultad para distinguir al-
gunos matices derojo y verde.
Si un hombre hereda un cromosoma X con esta deficien-
cia ser daltnico. En cambio en el caso de las mujeres, que
poseen dos cromosomas X, solo sern daltnicas si sus dos
cromosomas X tienen la deficiencia. Por ello el daltonismo
afecta aproximadamente al 8% de los hombres y solo al 0,5%
de las mujeres.
Si tomamos el caso de una cruza entre una mujer por-
tadora de la enfermedad con un hombre daltnico, existe
un 25% de probabilidad de que tengan una hija portado-
ra sana, un 25% de que sea un varn sano, un 25% de que
sea una mujer daltnica y un 25% de que sea un varn
daltnico.

Figura 1.12: Cuadro de Punett para el daltonismo. D representa al alelo


dominante sano y d al recesivo.

Los chicos con daltonismo pueden presentar dificultades


a nivel escolar, por ejemplo cuando la maestra plantea la
consigna de colorear un dibujo con determinados colores
o cuando tienen que escribir informacin del pizarrn y el
mismo es de color verde.

Gentica 27
Adrenoleucodistrofia
Laadrenoleucodistrofia(ALD) es unaenfermedad here-
ditariaincluida en el grupo de lasleucodistrofias. Produce
una desmielinizacinintensa y la muerte prematura de ni-
os ya que provoca una neuropata motora y sensorial. Estos
efectos se producen por la presencia en la sangre de altas
concentraciones de cidos grasos de gran tamao que gene-
ran insuficiencia suprarrenal.
Existen diferentes tipos de adrenoleucodistrofia, en fun-
cin de la edad en que se manifieste la enfermedad:

Adrenoleucodistrofia neonatal. Esta forma se hereda de ma-


nera autosmica recesiva y comienza tpicamente durante
los primeros meses de la vida o perodo neonatal. Los lac-
tantes comienzan con deterioro neurolgico y presentan o
desarrollan signos de disfuncin de la corteza suprarrenal.
Casi todos los pacientes sufren retraso mental y fallecen an-
tes de los 5 aos de edad.

Adrenoleucodistrofia infantil. Se hereda como un rasgo ge-


ntico ligado al cromosoma X, tambin se la conoce como
enfermedad de Schilder. Los sntomas de esta enfermedad
comienzan en la infancia o en la adolescencia y en este caso
el cuadro neurolgico degenerativo evoluciona hasta una
demencia grave, con deterioro de la visin, la audicin, el
habla y la marcha, falleciendo precozmente.
Uno de los tratamientos que en la actualidad tiene mayor
xito es el llamado aceite de Lorenzo. El mismo consiste
en una mezcla de diferentes aceites, entre ellos cidosoleico
y ercico, los cuales reducen los niveles de cidos grasos de
cadena muy larga causantes de esta patologa. Esta mezcla
de aceites fue desarrollada tras una larga bsqueda por Au-
gusto y Micaela Odone, despus de que a su hijo Lorenzo, en
1984, se le diagnostic esta enfermedad infrecuente, cuando
tena 5 aos.

28 Alejandra Ciccarelli
Si analizramos la cruza entre una mujer portadora de
la enfermedad y un hombre no afectado, existe un 25% de
probabilidades de que nazca unos hija e hijo no afectados,
un 25% de que sea un hijo afectado y un 25% de que se trate
de una hija portadora.

Figura 1.13. Modelo de herencia de un carcter recesivo ligado al sexo, como la


ALD (Fuente: www.wikipedia.org).

Proyecto genoma humano

El genoma es la totalidad de la informacin gentica que


posee un organismo. Cada uno de los genes que componen

Gentica 29
el genoma contiene codificada la informacin necesaria
para la sntesis de una o variasprotenas. El genoma de cual-
quier persona (a excepcin de los gemelos idnticos y los or-
ganismos clonados) es nico.
El Proyecto Genoma Humano (PGH) fue un proyecto
internacional de investigacin cientfica surgido con el ob-
jetivo fundamental de determinar la secuencia de pares de
bases que componen la molcula de ADN e identificar los
aproximadamente 30.000/40.000 genes del genoma huma-
no desde un punto de vista fsico y funcional.
El genoma humano fue presentado de manera comple-
ta en 2003. Conocer la secuencia total del genoma huma-
no puede tener mucha relevancia en cuanto a los estudios
de biomedicina y gentica clnica, desarrollando el conoci-
miento de enfermedades poco estudiadas, nuevas medicinas
y diagnsticos ms fiables y rpidos. Sin embargo, descubrir
toda la secuencia gnica de un organismo no permite co-
nocer su fenotipo. Como consecuencia, la ciencia de la ge-
nmica no podra hacerse cargo en la actualidad de todos
los problemas ticos y sociales que ya estn empezando a ser
debatidos. Desde el principio de la investigacin, se propuso
desarrollar el PGH a travs de dos vas independientes, pero
relacionadas y ambas esenciales:

Secuenciacin:se trataba de averiguar la posicin de todos


los nucletidos del genoma (cada una de las cuatro posibles
bases nitrogenadas tpicas del ADN).

Cartografa o mapeo gentico:consista en localizar los genes


en cada uno de los 23 pares de cromosomas del ser humano.

A travs de Internet podemos conocer libremente aspec-


tos de alto inters en la comparacin entre genomas de dis-
tintas especies de animales y plantas. Gracias al uso libre de
este conocimiento es posible determinar la funcin de los

30 Alejandra Ciccarelli
genes, as como averiguar cmo influyen las mutaciones en
la sntesis de protenas.
El trabajo sobre la interpretacin de los datos del genoma
se encuentra todava en sus etapas iniciales. Se espera que un
conocimiento detallado del genoma humano ofrezca nuevas
vas para los avances de la medicina y la biotecnologa. Por
ejemplo, algunas empresas han empezado a ofrecer formas
sencillas de administrar pruebas genticas que pueden mos-
trar la predisposicin a una variedad de enfermedades, in-
cluyendo cncer de mama, fibrosis qustica, enfermedades
hepticas, entre otras. Adems, la etiologa de los cnceres,
la enfermedad de Alzheimer y otras reas de inters clnico
se considera susceptible de ser beneficiada por la informa-
cin sobre el genoma y, posiblemente, pueda a largo plazo
conducir a avances significativos en el desarrollo de curas
para esas enfermedades.

Si el genoma del hombre y del chimpanc presentan un 98% de


similitud, por qu somos tan diferentes?
La hominizacin es el proceso evolutivo que describe el de-
sarrollo de la especie humana, diferencindose del resto de los
animales. En los ltimos aos hubo avances respecto al origen
evolutivo de la especie humana teniendo en cuenta el registro
fsil. El humano actual pertenece al Orden Primates, Suborden
Anthropoidea, Superfamilia Hominoidea, Familia Hominidae, G-
nero Homo, Especie Sapiens. Dentro de la misma familia se in-
cluyen humanos, gorilas, chimpancs, bonobos y orangutanes.
Se denomina homnido al grupo de animales que presenta ca-
ractersticas anatmicas similares a las del Homo sapiens.
Hace 2,5 millones de aos apareci en frica un homni-
do con un cerebro mayor al de sus antecesores, denominado
Homo habilis. Este dio lugar al Homo erectus, una especie clave
en la evolucin humana con caractersticas esquelticas simila-
res a los humanos modernos. Posteriormente apareci el Homo
sapiens en frica y rpidamente coloniz Europa y Asia.

Gentica 31
En la actualidad existen dos hiptesis sobre el origen evo-
lutivo de la especie humana. La primera es la de la evolucin
multiregional que sostiene la existencia de tres lneas filoge-
nticas (Homo erectus: poblacin mongoloide-amarilla, Homo
neanderthalensis: poblacin blanca y poblacin negroide) que
han tenido intercambios genticos entre s manteniendo la
unicidad de la especie. La segunda hiptesis, llamada del
origen comn africano, sostiene que las diversas poblacio-
nes africanas, europeas y asiticas evolucionaron separada-
mente a partir de un ancestro comn.
La gran diferencia entre la especie humana y el resto de los
animales radica en el desarrollo del cerebro. Los homnidos
interaccionaron con el medio a travs de diferentes compor-
tamientos relacionados con la alimentacin, la locomocin y
la reproduccin. Esta interaccin con el ambiente condujo a
la seleccin de diferentes estrategias que favorecieron la diver-
sificacin biolgica de los homnidos, dando lugar a distintas
caractersticas corporales y cerebrales que influyeron en las
habilidades manuales, el lenguaje y la organizacin social.
Estas variedades anatmicas seleccionadas por el ambien-
te favorecieron el pasaje desde el cuadrupedismo al bipedis-
mo. La presencia del bipedismo permiti mantener las ma-
nos libres facilitando el cuidado de las cras, la recoleccin
de alimentos, la fabricacin de herramientas y la comunica-
cin gestual.
Los cambios que se produjeron desde la hominizacin has-
ta la humanizacin radican en el proceso de encefalizacin.
La evolucin del sistema nervioso permiti el desarrollo de un
cerebro grande, con especializacin hemisfrica y diferencia-
cin de lbulos. Esta evolucin se produjo con cambios en sus
partes ms que en el encfalo entero. Existen algunas hipte-
sis que tratan de explicar la evolucin cerebral:

Hiptesis gentica: los genes que controlan el tamao y la


complejidad del cerebro han experimentado una evolucin

32 Alejandra Ciccarelli
mucho ms rpida en los humanos que en los primates no
humanos u otros mamferos. Esta teora surge de examinar
la tasa de cambio de los genes que estn involucrados en di-
versos aspectos de la biologa del sistema nervioso. Se asocia
el aumento del tamao cerebral a una mayor complejidad
del mismo.

Hiptesis ecolgica: el cerebro del primate cambi a partir


de procesar informacin de relevancia ecolgica y, en espe-
cial, de adquirir alimento y dicha necesidad ejerci una pre-
sin selectiva sobre el desarrollo cerebral.

Hiptesis social: el tamao cerebral cambi en funcin del


tamao del grupo social en correspondencia con la memo-
ria permitiendo interactuar y facilitando el manejo de rela-
ciones.

La culminacin del proceso de hominizacin y el inicio


de la humanizacin se produjeron a partir de la existencia
en el Homo sapiens del lenguaje, el pensamiento simblico y
la conciencia de su propia existencia.

Gentica y Derechos Humanos

La posibilidad de estudiar la composicin del ADN abri


la puerta al estudio y conocimiento del genoma humano,
esto es, de la secuencia ordenada de bases que conforman
entre treinta y cuarenta mil genes, que componen el geno-
ma y que contienen el manual de instrucciones del funcio-
namiento biolgico de cada ser humano. El conocimiento
sobre el genoma humano y el estudio de sus variaciones y
efectos (genmica) impacta en el campo de la Medicina,
la Farmacologa, la investigacin criminal, la produccin
agropecuaria y hasta en el propio planeamiento del desa-
rrollo y la economa, ya que gracias al conocimiento del

Gentica 33
desarrollo del genoma humano se puede trabajar en l mo-
dificndolo, produciendo condiciones mejores en los indi-
viduos, sean estos plantas, animales o seres humanos. Por
ejemplo, la modificacin gentica en vegetales permite evi-
tar que estos sean afectados por las plagas, para que tengan
una mayor duracin sin descomponerse; en los animales
logra que produzcan ms carne o leche; y en la medicina
sirve para evitar la presencia de enfermedades u obtener un
mejor tratamiento para ellas.
El proyecto del genoma humano constituye un aporte
fundamental de la ciencia puesta al servicio del hombre, lo
que muestra el lado positivo de estos avances; pero, junto a
estos logros, se presenta la sombra de los efectos negativos
referidos a las implicancias ticas, jurdicas y sociales que
genera.
El conocimiento profundo de las bases moleculares de la
herencia arrastra toda una serie de cuestiones que pueden
afectar derechos fundamentales del individuo o crearle gra-
ves inconvenientes en la vida de relacin: la discriminacin
fundada en razones genticas, el manejo distorsionado de la
informacin gentica, los desvos en la investigacin sobre el
genoma humano, la apropiacin del material gentico y su
utilizacin comercial, etc.
La Biotica surgi como disciplina dedicada al estudio de
los problemas y dilemas ticos originados por los avances de
las ciencias realizando una profunda reflexin humanista so-
bre las consecuencias de orden social, tico y moral que pue-
den presentar los descubrimientos biomdicos. La naturaleza,
relevancia y dimensin de los problemas que trae a diario la
investigacin en las ciencias crean la necesidad de un debate
permanente que compromete a la sociedad en su conjunto.
En el campo jurdico fue necesario completar nuestras le-
yes con normas especficas que regularan distintas aplicacio-
nes del conocimiento sobre el genoma humano, como ser:
el uso de la huella gentica, tanto en el mbito del Derecho

34 Alejandra Ciccarelli
Penal como en la investigacin de la paternidad; la investiga-
cin en seres humanos; el transplante de rganos; la repro-
duccin asistida; la manipulacin de las clulas madre; los
contratos de seguros y la regulacin de la seguridad social;
el registro de patentes y la regulacin de la propiedad inte-
lectual; y, por supuesto, la proteccin de la informacin de
carcter personal y privado.
Los derechos humanos tienen como funcin proteger la
dignidad de las personas en su vida social y garantizar su
desarrollo en condiciones acordes con esa dignidad; por lo
que frente a nuevos peligros, los derechos humanos deben
expandirse e incluso deben desarrollarse derechos nuevos.
La Convencin Europea para la Proteccin de los Derechos
Humanos y de la Dignidad del Ser Humano frente a las apli-
caciones de la Biologa y de la Medicina, y la Declaracin
Universal de la Unesco sobre los Derechos del Hombre y el
Genoma Humano constituyen dos slidos soportes normati-
vos de esta novedosa rama jurdica.
En la actualidad el conocimiento del genoma muchas
veces origina graves actos de discriminacin laboral o limi-
ta incluso el derecho a contratar un seguro mdico. Por su
especifidad, la informacin gentica puede ser utilizada en
contra de las propias personas, si no se regula su uso; por
ejemplo en las pruebas de filiacin. Hoy en da ya es comn
que para acreditar la paternidad o la filiacin ante los tribu-
nales, se solicite la prueba del ADN. Si no se regula su uso,
por ejemplo, tal informacin puede dar pie a la desprotec-
cin de los menores frente a la obligacin de sus padres o a
generar situaciones en que se vulnere su dignidad y el trato
que en consecuencia debe recibir.
De la misma forma, el uso de esta informacin en el m-
bito laboral puede ser fuente de prcticas discriminatorias,
en virtud de la salud econmica de la empresa, cuando se
le pida a una persona la prueba gentica antes de darle un
trabajo o, peor an, cuando a una persona ya contratada se

Gentica 35
le exija dicha prueba para conocer su rendimiento futuro.
Situaciones como estas hacen necesaria la promulgacin de
normas en las que se atienda esa nueva realidad, se regule
el uso de la informacin mdica y se impida que la informa-
cin gentica personal pueda usarse en perjuicio de cual-
quier persona.
La intimidad y la privacidad son en la actualidad dos te-
mas particularmente importantes en el estudio de la genti-
ca. Por qu?: porque la informacin de las condiciones de
salud de las personas pertenece al mbito de su privacidad,
tanto por la propia naturaleza de la informacin, como por
la situacin de vulnerabilidad en que el mal uso de ella pue-
de colocar a los individuos. Para evitar estos efectos negati-
vos en el avance de la genmica la legislacin debe asegurar
en forma explcita:

El derecho a la autodeterminacin del sujeto traducido


en el consentimiento libre e informado para todos los ac-
tos que se refieran a la obtencin, circulacin, desvela-
miento y conservacin de la informacin gentica.
El derecho a conocer y a estar informado respecto de la in-
formacin gentica obtenida en anlisis o tests genticos.
El derecho a no conocer tal informacin, ya que el cono-
cimiento del posible problema de salud puede determi-
nar graves situaciones de angustia, enfermedades psqui-
cas o psicosomticas.
El derecho al control sobre el uso que pueda realizarse de
la informacin depositada en bases de datos.

ElBanco Nacional de Datos Genticoses un organismo


autnomo dentro de la rbita del Ministerio de Ciencia, Tec-
nologa e Innovacin Productiva de la Argentina, que fun-
ciona en el Servicio de Inmunologa del Hospital Carlos G.
Durand. Fue creado en 1987y modificado en 2009 para ga-
rantizar la obtencin, almacenamiento y anlisis de la infor-

36 Alejandra Ciccarelli
macin gentica que sea necesaria como prueba para el es-
clarecimiento de delitos de lesa humanidadcuya ejecucin
se haya iniciado en el mbito del Estado Nacional hasta el 10
de diciembre de 1983. Permite la bsqueda e identificacin
de hijos/as de personas desaparecidas, que hubiesen sido
secuestrados junto a sus padres o hubiesen nacido durante
el cautiverio de sus madres. Tambin ayuda a la Justicia y a
las organizaciones gubernamentales y no gubernamentales
especializadas en la identificacin gentica de los restos de
personas, vctimas de desaparicin forzada.
Todos los servicios prestados son gratuitos y cualquier fa-
miliar directo de personas desaparecidas o presuntamente
nacidas en cautiveriotiene derecho a solicitar y a obtener los
servicios del Banco Nacional de Datos Genticos. Este organis-
mo no proporciona informacin a particulares sobre los datos
registrados, ni tampoco a entidades pblicas o privadas. La in-
formacin gentica almacenada solo puede ser suministrada
por requerimiento judicial, a los fines exclusivos de respaldar
las conclusiones de los dictmenes periciales elaborados por el
Poder Judicial y posibilitar su control por los peritos de parte.
Quienes presumen ser hijos o hijas de personas desapa-
recidaso nacidas durante el cautiverio de sus madres tienen
acceso exclusivo a los informes, dictmenes y resultados de
pruebas genticas que los involucren directamente.
El progreso gentico abre nuevas perspectivas en mate-
ria de retroceso de las enfermedades, pero crea dos riesgos
aparentemente contradictorios: por un lado los de diferen-
ciacin y discriminacin, con una exigencia de igualdad y,
por otro, los riesgos de uniformidad y de eliminacin de la
diversidad, lo que hace nacer un derecho a la diversidad.
El avance de la ciencia en este campo no puede ni debe ser
detenido pero s se deben perfeccionar los mecanismos so-
ciales llamados a eliminar la discriminacin por razones ge-
nticas y a generar lazos ms estrechos de solidaridad entre
los individuos y los pueblos.

Gentica 37
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Gentica 39
CAPTULO 2
Comportamiento animal

Florencia Bulit

Una visin histrica

El comportamiento animal puede definirse como el con-


junto de respuestas motoras que realiza un organismo fren-
te a estmulos tanto externos como internos, tales como el
estado hormonal o el desarrollo fisiolgico de un individuo,
como la interaccin con el ambiente u otros individuos.
A pesar de que la rama de la ciencia que estudia el com-
portamiento animal (etologa) ya cuenta con una fuerte

41
aceptacin en el mbito cientfico internacional, sus orge-
nes fueron inciertos desencadenando un profundo debate.
Una forma de ejemplificar dicho debate consiste en evaluar
la siguiente situacin: un perro domesticado responde de
forma diferencial a los dueos de casa y a una persona des-
conocida. Una rpida evaluacin sera concluir que el ani-
mal es capaz de aprender a relacionarse con los dueos de
casa, pero, sin embargo, mantiene una respuesta defensiva
frente a otros humanos. Entonces, es el comportamiento
defensivo una respuesta aprendida o tambin contiene un
componente instintivo de temor frente a lo desconocido? A
lo largo del siglo XX este debate fue el centro de atencin de
los investigadores dedicados al estudio del comportamiento
animal.
En 1973, Frish, Lorenz y Tinbergen (tres zologos euro-
peos) recibieron el Premio Nobel de Fisiologa y Medicina
por sus estudios en comportamiento animal. El principal
objetivo de este grupo de cientficos fue estudiar las bases
instintivas del comportamiento, centrndose en el estudio
de los individuos en su medio natural. Trabajaron con un
diverso nmero de especies diferentes y describieron sus
pautas comportamentales en el ambiente.
Entendan el comportamiento como un fenmeno pro-
ducto del instinto de los animales, es decir como un patrn
complejo y estereotipado de actividad fija que es comn a
una especie, heredado y que no necesita ser aprendido.
En contraposicin, otro grupo de investigadores estadou-
nidenses, los psiclogos comparativos, entendan el compor-
tamiento como el resultado del aprendizaje. Estudiaban un
nmero reducido de especies (principalmente aves y ratas),
en ambientes controlados de laboratorio, para entender las
bases generales del comportamiento con el objetivo ltimo de
traspolar dichos conocimientos al comportamiento humano.
Con el paso de los aos, ambas disciplinas entendieron las
limitaciones propias y la necesidad de ampliar sus teoras.

42 Florencia Bulit
Actualmente, el resultado de dicho debate es la base de la
Etologa contempornea, la cual entiende el comportamien-
to de los animales como el resultado de la interaccin entre
el instinto, la gentica y el aprendizaje. Los animales son ca-
paces de aprender, pero las caractersticas propias de cada
especie, fruto del proceso de evolucin, marcan limitaciones
o restricciones en su aprendizaje.
La bipedestacin de los humanos es un claro ejemplo de
la interaccin entre la gentica y el aprendizaje: para cami-
nar es fundamental el aprendizaje que realizan los nios en
la infancia pero esto solo no es capaz de explicar dicho com-
portamiento, es necesario tener la estructura corporal que
soporta dicha postura, nos referimos a los huesos y msculos
que nos permiten estar de pie.
En contraposicin, la succin de los bebs recin nacidos
es un comportamiento totalmente instintivo que no requie-
re de un aprendizaje, aunque s es cierto que con el paso de
los meses, los bebs mejoran su capacidad de succin.

Figura 2.1. A) Vista de un mono en cautiverio durante un ensayo de laboratorio


en el cual tiene que mover un joystick; B) Un mono en libertad a partir del cual
se estudia su dieta y alimentacin en su medio natural (Fuente: Wasserman y
Zendall, 2006).

Bajo la mirada de un observador casual los comporta-


mientos de un pez y un ave pueden resultar muy similares o,

Comportamiento animal 43
por el contrario, el comportamiento de dos conejos parecer
totalmente variable an perteneciendo a la misma especie.
O hasta el hecho de describir el comportamiento de un mis-
mo individuo puede parecer una meta difcil si se intenta en-
casillarlo en comportamientos particulares o bien definidos.
Sin embargo, esto no es del todo cierto, y teniendo en cuenta
algunos principios y metodologas, los etlogos demostraron
que es posible describir ciertos patrones de comportamiento
estereotipados propios de cada especie. Por ejemplo, a pesar
de que diferentes perros marcan o delimitan su territorio en
formas distintas, en diversos momentos o a diferentes inter-
valos, es posible afirmar que se trata de una especie territo-
rial en la cual los individuos delimitan su territorio a travs
de la orina, compuesto que permite la identificacin indivi-
dual para otros representantes de la misma especie.
Este tipo de acercamiento fue formalmente postulado por
Niko Tinbergen en su trabajo publicado en 1973, a travs del
cual marc el camino a seguir por los futuros etlogos. El
estudio del comportamiento de una especie debera hacerse
evaluando cuatro componentes fundamentales: la causa, la
funcin, el desarrollo y su evolucin.
Causacin. La mayora de nosotros hemos tratado de
atrapar un grillo cuando ramos nios descubriendo que,
a medida que nos acercbamos, los grillos eran capaces de
detectar el peligro y escapar muy eficientemente. Para estu-
diar la causacin de este tipo de comportamiento, el inves-
tigador debe preguntarse cules son las causas, tanto inter-
nas como externas, que despiertan este tipo de respuesta
en los grillos. A travs de detalladas observaciones, tanto
en campo como en condiciones de laboratorio, los investi-
gadores concluyeron que la causa externa de este compor-
tamiento es la aproximacin de un posible predador (los
sapos suelen ser uno de los principales). En cuanto al meca-
nismo interno, se encontr que los grillos poseen un gran
nmero de pequeos capilares/vellos en la zona posterior

44 Florencia Bulit
de su cuerpo capaces de detectar muy pequeos movimien-
tos de aire. Este mecanismo es tan sensible que les permite
a los grillos detectar movimientos muy sigilosos realizados
por los predadores segundos antes del ataque, conocer as
la direccin y ubicacin, saltar en direccin opuesta y esca-
par.
En trminos generales, el estudio de las causas internas
de un comportamiento es una profundizacin sobre los
mecanismos fisiolgicos o internos, tales como la motiva-
cin, mientras que las causas externas evalan qu cambios
en el ambiente desencadenaron un determinado compor-
tamiento.
Funcin. Siguiendo con el mismo ejemplo, Tinbergen
plante que al momento de estudiar la funcin, los inves-
tigadores deberan evaluar qu ventaja les confiere a los
grillos esa respuesta de escape; evaluar el por qu. En este
ejemplo, la funcin es escapar de los predadores, es decir
un comportamiento defensivo que aumenta la supervivencia
de los individuos. Esperar hasta ltimo momento e iniciar
el escape cuando el sapo comienza a extender la lengua au-
menta la eficiencia de esta respuesta de elusin. En nosotros,
los humanos, podramos preguntarnos cul es la funcin de
nuestros comportamientos reflejos, como sacar la mano del
fuego o cubrirnos la cabeza al escuchar un fuerte estruen-
do. La respuesta es la proteccin del individuo, estos com-
portamientos nos protegen del ambiente y, de esta manera,
aumentan la ventaja adaptativa.
Desarrollo. Otro punto fundamental en el estudio de un
determinado comportamiento es el de cmo se produce o
realiza ese determinado comportamiento a lo largo de la
vida de un individuo. Evaluar si un comportamiento es ins-
tintivo o requiere una etapa de aprendizaje, si mejora con
la experiencia y la prctica, si se produce solo en una deter-
minada etapa de la vida del individuo (por ejemplo, solo
cuando llega a la madurez sexual?). Si la respuesta de los gri-

Comportamiento animal 45
llos mejora con la edad es un claro ejemplo del estudio del
desarrollo de este comportamiento. Por ejemplo, el hecho
de evaluar y estudiar cmo cambia nuestro lenguaje con la
edad, es un caso de estudio del desarrollo.
Evolucin. Se basa en el estudio evolutivo de determinado
comportamiento, y la primera dificultad surge al entender
que la mayora de los comportamientos no dejan fsiles que
nos permitan investigar cmo eran en el pasado. A modo de
ejemplo, la caza en grupo que practican las orcas, siempre
fue una actividad grupal?; las especies ancestrales hace miles
de millones de aos, tambin cazaban en grupos? La herra-
mienta ms usada es la comparacin entre especies actuales
que estn emparentadas de las cuales se conoce el camino
evolutivo. Al trabajar entonces con especies actuales es posi-
ble conocer las caractersticas o detalles de cierto comporta-
miento, nos permite entonces plantear un posible escenario
evolutivo-comportamental que desemboc en los patrones
observados en la actualidad.
De una forma sencilla es posible aplicar tres de estos pi-
lares al comportamiento humano y, ms en detalle, dentro
de un contexto educacional (no se incluye en este caso el
concepto de evolucin del comportamiento).
Por ejemplo, en una sala de jardn o nivel inicial, los alum-
nos estn realizando cierta consigna, hasta que uno de ellos
comienza a llorar, y este comportamiento es reiterativo a lo
largo de los das. Para evaluar este comportamiento siguien-
do los pilares de la etologa, uno debe preguntarse:
Qu causa el llanto? Es algn proceso interno? Entre
ellos es posible mencionar: hambre, dolor fsico, tristeza.
O, por el contrario, es algn fenmeno externo, como
por ejemplo, la pelea o discusin con algn compaero?
Cul es la funcin del llanto? Cul es el sentido u ob-
jetivo del llanto?, por qu el alumno est llorando? Es
para llamar la atencin del docente, para lograr que el
compaero se detenga?

46 Florencia Bulit
Cmo se desarroll ese comportamiento? El alumno mos-
tr ese comportamiento desde el inicio de las clases? O co-
menz en un da determinado? Esto permite evaluar por
ejemplo si hubo algn episodio o suceso que hubiera desen-
cadenado esto.

Los procesos de aprendizaje

En trminos muy generales, es posible decir que aquellos


animales con un sistema nervioso menos desarrollado o ms
simple muestran en su mayora comportamientos estereo-
tipados, genticos o instintivos, mientras que organismos
con un sistema nervioso ms desarrollado muestran adems
una amplia variedad de comportamientos ms complejos o
aprendidos. Es fundamental en este momento definir enton-
ces el aprendizaje.
Podemos decir que es un proceso de cambio relativamen-
te permanente en el tiempo en el comportamiento de un
individuo, producto de una experiencia. Sin embargo, no
es solo el origen de nuevas conductas, sino tambin la mo-
dificacin de conductas ms antiguas o la extincin de al-
gunas, lo que ciertos autores definen tambin como parte
de las adaptaciones de los seres vivos a las modificaciones
ambientales que aumentan su supervivencia. Existen ciertas
suposiciones o mitos alrededor del aprendizaje que no nece-
sariamente son ciertos:
El aprendizaje implica adquisicin de nuevas conductas. Sin
embargo, en muchas ocasiones esto no es cierto, tambin se
aprende a no realizar ciertas conductas (ej: la habituacin,
ver final del captulo).
El aprendizaje implica mejora. No necesariamente, muchos
son los casos en los cuales el individuo aprende conductas
negativas (ej. conductas agresivas).
El aprendizaje es consciente y voluntario. La negativa puede
verse a travs del siguiente ejemplo: en un primer contacto

Comportamiento animal 47
no intencional con un agente daino (fuego) el individuo
aprende los efectos negativos del mismo.
Durante el ltimo siglo, el aprendizaje y numerosas teoras
relacionadas han recibido una gran atencin. A continua-
cin se mencionan solo dos de estas teoras del aprendizaje
que han sido ampliamente difundidas: la teora conductista
y la teora cognitiva. La primera caracteriza el aprendizaje
como una asociacin o vinculacin de estmulos y respues-
tas, es decir que el aprendizaje es un cambio en el compor-
tamiento en funcin de los cambios del entorno; dentro de
este grupo se encuentran el condicionamiento clsico y el
condicionamiento operante.
En contraposicin, el cognitivismo describe la adquisi-
cin del conocimiento como una actividad mental que im-
plica una codificacin interna, es decir que el aprendizaje
no es solo el resultado de estmulos externos y respuestas. En
este escenario lo ms importante es lo que se produce en el
interior de una persona, es decir de los procesos cognitivos,
es por esto que frente a un mismo estmulo no todas las per-
sonas responden de igual forma.
En los animales han sido ampliamente estudiados ambos
tipos de condicionamiento, los cuales se detallan a continua-
cin. Un condicionamiento es el resultado de la asociacin
de diferentes estmulos.

Condicionamiento clsico

A principios del siglo XX, Ivan Pavlov (fi-


silogo ruso) realiz los primeros estudios
experimentales que permitieron demos-
trar el aprendizaje a travs del condiciona-
miento clsico, centrados en la capacidad
de los organismos de asociar dos estmu-
los diferentes. Esta clase de aprendizaje se
bas en la llamada ley de contigidad de

48 Florencia Bulit
Aristteles: cuando dos cosas suelen ocurrir juntas, la apari-
cin de una traer la otra a la mente. Durante el perodo de
aprendizaje se le presentan al individuo dos estmulos: uno in-
condicionado (E.I.) y uno condicionado (E.C.) o neutro, y se
observa una determinada respuesta. Luego de varias sesiones
de entrenamiento, al presentar solo el estmulo condicionado
o neutro (es decir aquel que antes del condicionamiento no
desencadenaba la respuesta), se produce la respuesta. El expe-
rimento de Pavlov es el siguiente:

Esquema 2.2. Condicionamiento clsico de Pavlov, se muestra el estmulo


incondicionado (el plato de alimento), el estmulo condicionado (la campana) y la
respuesta (salivacin); antes, durante y despus del aprendizaje.

Fase de entrenamiento o condicionamiento: se le presenta a un


perro un plato de comida y en simultneo el sonido de un
timbre e inmediatamente se observa la respuesta del animal,
es decir la salivacin. Se repite este entrenamiento un nme-
ro limitado de veces.
Fase de testeo: se expone al mismo individuo al sonido del
timbre (esta vez sin mostrar el plato de comida) y tambin se
observa la respuesta de salivacin.
Como resultado se logra la asociacin de los dos est-
mulos, el plato de comida (E.I.) el cual s desencadena la

Comportamiento animal 49
respuesta por s mismo; y el timbre (E.C.) el cual antes del
entrenamiento no tena ninguna relacin con la respuesta
(la salivacin). En trminos generales entonces, el condicio-
namiento clsico se basa en la asociacin de estmulos con
respuestas reflejas preexistentes. Ejemplos: la asociacin del
timbre del recreo (E.C.) con la alegra o emocin de los chi-
cos de salir, previo al condicionamiento o aprendizaje de los
primeros das de clase, cuando los alumnos no asociaban el
sonido de un timbre con un tiempo de juegos. De la misma
forma, la respuesta de estrs de los alumnos frente a la frase
saquen un hoja; con anterioridad a los primeros exme-
nes, los alumnos no asociaban esa frase con una situacin de
examen, sino por ejemplo con hacer un dibujo, la frase es el
estmulo neutro, el examen en s es el estmulo incondicio-
nado, y el estrs es la respuesta.
Es posible definir dos tipos de condicionamientos clsi-
cos: excitatorio e inhibitorio. En el primer caso, el estmulo
condicionado (el timbre o campana) se asocia a la presencia
o aparicin del estmulo incondicionado (el alimento, por
ejemplo). Mientras que en un condicionamiento clsico inhi-
bitorio, el estmulo condicionado se asocia a la ausencia del
estmulo incondicionado.
A esta altura puede ser evidente qu ventajas confieren
los diferentes condicionamientos en la naturaleza, a modo
de ejemplo:
Condicionamiento excitatorio: que un predador asocie
un determinado tipo de planta a la presencia de presas o,
en el escenario inverso, que una presa asocie determinadas
caractersticas del ambiente a la presencia de un predador.
Condicionamiento inhibitorio: en especies en que la uti-
lizacin del espacio difiere entre hembras y machos, por
ejemplo, segn los estratos del bosque en donde viven, en-
tonces los machos pueden asociar cierto estmulo neutro del
ambiente del bosque el cual luego de la asociacin ser un
indicador de la ausencia de la hembra.

50 Florencia Bulit
El timbre del recreo nos permite visualizar ambos con-
dicionamientos: al escuchar el primer timbre al final de la
hora de clase, los alumnos lo asocian con el recreo (condi-
cionamiento excitatorio), por el contrario el segundo timbre
(el cual anuncia el fin del recreo y el inicio de la clase nueva-
mente) est asociado con la ausencia del recreo (condiciona-
miento inhibitorio).

Condicionamiento operante

El condicionamiento operante fue formulado por Skinner


hacia finales de la dcada de 1930 y est basado en la aso-
ciacin de una respuesta con un estmulo o reforzador, en
donde la presentacin de este reforzador es posterior a la
respuesta y, por tanto, dependiente de la respuesta del in-
dividuo. El reforzador es un estmulo o acontecimiento que
sigue a la respuesta y su objetivo es fortalecerla; la esencia
de este condicionamiento es entonces reforzar una conducta
del individuo. La metodologa propuesta por este investiga-
dor consiste en privar al individuo de alimento por un de-
terminado perodo de tiempo, para luego colocarlo en una
jaula que tiene una palanca en una de sus paredes. Como
consecuencia del estado de hambruna del individuo, este
deambula por la jaula hasta que acciona la palanca, lo que
provoca que se abra una compuerta por donde accede al ali-
mento. Ante la repeticin de esta situacin, el individuo aso-
cia que al accionar la palanca recibe alimento, frente a esa
respuesta previa (accionar la palanca) el individuo recibe el
reforzador.
Es cierto que la primera respuesta es resultado de un acto
casual pero, a lo largo del entrenamiento, esta pasa a ser
una conducta aprendida. Es posible diferenciar reforzado-
res positivos (como el alimento) que son gratificantes, de
reforzadores negativos que implican dao o algn efecto
perjudicial para el individuo. Ejemplos: si en esta clase se

Comportamiento animal 51
portan bien, el recreo ser ms largo. En este caso, los alum-
nos deben portarse bien (respuesta previa de los individuos)
para disfrutar de un recreo ms largo (reforzador positivo
posterior).
Este tipo de condicionamiento est basado en una respuesta
de los individuos por lo que se lo conoce tambin como con-
dicionamiento operante. Dependiendo de la forma de presen-
tacin de los reforzadores, estos pueden ser continuos o inter-
mitentes, modificando la velocidad tanto del aprendizaje en s
mismo como de la extincin de dicho aprendizaje. Un refor-
zador continuo es aquel que se presenta en todas las sesiones
de entrenamiento (siempre que el individuo accione la palanca
recibe comida) y como consecuencia el aprendizaje es rpido,
se requiere de pocas sesiones de entrenamiento, pero tiene
una alta velocidad de extincin. Frente a la no aparicin del
reforzador en unas pocas sesiones, se extingue el aprendizaje.
En contraposicin un reforzador intermitente es aquel que se
presenta solo en algunas sesiones pero no en todas, produce un
aprendizaje ms lento pero la extincin tambin lo es.

Figura 2.3. Caja de Skinner: se observa una paloma y la palanca o interruptor y el


dispositivo donde cae el alimento.

52 Florencia Bulit
Consideraciones finales relacionadas a ambos condicionamientos

Es posible resaltar las siguientes diferencias entre los dis-


tintos condicionamientos:
Condicionamiento clsico
asociacin entre estmulos;
conductas reflejas existentes;
el estmulo incondicionado no depende de la respues-
ta del individuo;
la respuesta es generalmente involuntaria.
Condicionamiento operante
la asociacin se produce entre respuestas y las conse-
cuencias que se derivan de estas;
desarrollo de nuevas conductas;
el estmulo o reforzador s depende de la respuesta del
individuo;
la respuesta es generalmente voluntaria.

Por ltimo mencionamos otra clasificacin que divide los


condicionamientos en generales y discriminantes, de acuer-
do con las caractersticas del estmulo incondicionado. Por
ejemplo, si se vara un poco el volumen o el tono del timbre
durante las sesiones posteriores al entrenamiento, el perro
mostrar la respuesta de salivacin de igual forma, siendo
entonces un condicionamiento generalizado.
Por el contrario, si durante el entrenamiento se utilizan dis-
tintos tipos de timbres, pero solo un tono de timbre se asocia
a la comida, durante el testeo el perro ser capaz de diferen-
ciar entre diferentes timbres, y solo veremos la respuesta de
salivacin frente al tono correcto. Es entonces un condiciona-
miento basado en la discriminacin. Ahora bien, esta clasifi-
cacin es aplicable tanto a un condicionamiento clsico como
a uno operante, por ejemplo si se cambia el color de la palan-
ca el individuo la mover durante el testeo, pero si durante
el entrenamiento un nico color se asoci a la aparicin del

Comportamiento animal 53
alimento (poniendo varias palancas idnticas que solo varan
en el color), entonces el individuo discriminar los colores y
solo accionar la palanca del color correcto frente a la opcin
de varias palancas de diferentes colores.
A pesar de los diversos mecanismos de comunicacin que
poseen los animales, estos no son capaces de utilizar nues-
tro lenguaje por lo cual los investigadores pueden evaluar si
se realiz un determinado aprendizaje solo a travs de una
respuesta, ya sea interna (salivacin, palpitaciones, concen-
traciones hormonales) o externas (desplazamiento o movi-
miento de determinada zona del cuerpo).
Surge entonces la incertidumbre: la ausencia de respuesta
se debe a que no se realiz el aprendizaje (no hay un regis-
tro en la memoria del animal) o el individuo simplemente
no aplic la informacin que posea para traducirla en una
determinada respuesta? Dada la complejidad de la comuni-
cacin o interpretacin, es fundamental poder discriminar
entre estas situaciones en los casos en que no se observa una
respuesta clara de los individuos.
Una aproximacin consiste en enfrentar al individuo a
una situacin de vida-muerte o con marcados efectos nega-
tivos, durante la cual la respuesta aprendida salva su vida o
disminuye los efectos negativos. Como resultado, se puede
asumir casi con total certeza que la ausencia de respuesta es
consecuencia de la extincin del aprendizaje.

Aprendizaje social

El aprendizaje social est basado en el contacto o interac-
cin de los individuos; tambin recibe el nombre de apren-
dizaje observacional, imitacin o modelado.
Como su nombre lo indica est centrado en una situacin
social en la cual participan al menos dos individuos: el mode-
lo, quien desarrolla una conducta determinada, y el sujeto,
quien aprende a travs de la observacin de dicha conducta.

54 Florencia Bulit
Si lo comparamos con el condicionamiento operante por
ejemplo, en el aprendizaje social el sujeto que aprende no
recibe ningn reforzador; en el caso particular en donde
exista un reforzador este lo recibe el modelo y no el sujeto
que aprende observando. Muchos son los estudios realizados
en cuervos, mamferos (como los monos) y hasta en tortugas
en donde se ha demostrado este tipo de aprendizaje obser-
vacional.
Uno de los casos ms populares es el de Imo, un mono
macaco que viva en Japn. Los investigadores lanzaban
papas a la playa para alimentar al grupo de monos; cuan-
do Imo tena un ao mostr un comportamiento total-
mente creativo al lavar las papas en el agua para quitarles
la arena.
Al poco tiempo muchos compaeros del grupo reali-
zaban el mismo comportamiento y ya ocho aos despus
la mayora de los infantes de esta tropa tambin haca lo
mismo.
En humanos los ejemplos son variados, imitar al mejor
alumno de la clase para recibir los beneficios de que disfru-
ta, imitar la postura en la mesa al comer, o el hecho de que
hijos y padres suelan tener gestos similares al expresarse,
entre otros.

Comportamiento animal 55
Figura 2.4. Metodologa de entrenamiento en aprendizaje social. A lo largo de
los ensayos de entrenamiento (figura de la izquierda) el individuo enjaulado (A)
es capaz de observar al individuo modelo (B) desplazndose hasta alcanzar el
alimento. En la fase de testeo (figura de la derecha), se libera al individuo de la
jaula (A), y este se dirige a la comida en un menor tiempo y con una trayectoria
ms directa al imitar el desplazamiento realizado por la tortuga modelo (Fuente:
Wilkinson et al., 2010).

Se plantean tres diferentes modelos de transmisin cul-


tural/social: horizontal, vertical y oblicuo o diagonal. En el
primero la transmisin de informacin es entre pares (de la
misma generacin), en el segundo de padres a hijos y en el
ltimo caso individuos jvenes aprenden de adultos que no
son sus padres. Por ejemplo, en los humanos el aprendizaje
social horizontal es muy fuerte, y los adultos muchas veces
intentan disminuir sus efectos o hasta reemplazarlo incluso
por un aprendizaje social vertical.

Aprendizaje espacial

El aprendizaje espacial es aquel que permite a los indivi-


duos la ubicacin en el espacio para organizar sus conductas
en relacin con el entorno en cual se encuentran inmersos,

56 Florencia Bulit
es decir la orientacin de acuerdo con la relacin que esta-
blece con diversos estmulos espaciales.
La navegacin espacial es fundamental para el correcto
funcionamiento de los individuos en su ambiente, permite la
bsqueda de comida, refugio, pareja, etc. Este tipo de apren-
dizaje se basa en la capacidad de almacenar la informacin
de las caractersticas del espacio/ambiente.
Una de las metodologas utilizadas para probar este tipo
de aprendizajes es el laberinto de agua. Se coloca una plata-
forma en un punto fijo dentro de una pileta de agua. El en-
trenamiento consiste en realizar repetidas inmersiones del
individuo en la pileta durante las cuales se le permite llegar
a la plataforma y luego se lo retira (es fundamental siempre
introducir al individuo desde el mismo lugar).
Al cabo de varios ensayos, los individuos son capaces de
llegar a la plataforma en menos tiempo y realizando una tra-
yectoria ms directa.

Figura 2.5. Laberinto de agua para ratones, diseo experimental para poner a
prueba el aprendizaje espacial.

Comportamiento animal 57
Mediante el uso de estudios de imgenes o mapas neu-
ronales se demostr que este tipo de aprendizaje involucra
al hipocampo (una regin del cerebro de los animales). A
travs de las resonancias magnticas es posible realizar
un monitoreo de la actividad cerebral de un individuo to-
talmente consciente. Durante estos estudios se puede, por
ejemplo, mostrarle fotografas, realizar actividades o hasta
resolver ciertos problemas evaluando en simultneo el lugar
del cerebro donde se concentra la mayor actividad cerebral
durante el desarrollo de la prueba. Utilizando esta metodo-
loga se demostr la fuerte relacin entre el hipocampo y la
memoria y el aprendizaje espacial. Mediante el uso de una
aproximacin comparativa se encontr que especies de ani-
males para las cuales el conocimiento espacial es una activi-
dad fundamental tenan un hipocampo ms desarrollado,
por ejemplo en el caso de especies que utilizan reservorios
de alimento, lo cual implica que deben recordar y poder ac-
ceder a dichos reservorios en tiempos futuros.
En los humanos se compar el desarrollo del hipocam-
po de un grupo de choferes de taxi de Londres y se encon-
tr que estos tenan un hipocampo ms desarrollado que
aquellos individuos que realizaban tareas sin una marcada
relacin espacial. La experiencia de navegacin espacial en
s misma parecera ser en parte responsable del mayor desa-
rrollo del hipocampo, al mismo tiempo que un mayor desa-
rrollo posibilita el almacenamiento de una mayor cantidad
de informacin espacial, quedando en evidencia la retroa-
limentacin de ambos procesos. Una evidencia que apunta
a este concepto fue el hecho de que aquellos taxistas que
permanecieron en la profesin durante perodos de tiempo
ms largo, mostraron un hipocampo an ms desarrollado
que aquellos que llevaban pocos aos en la profesin.
Sin embargo, es posible citar otros ejemplos en los cuales
se pone de manifiesto el aprendizaje espacial en humanos:
cada alumno es capaz de reconocer su propio banco en el

58 Florencia Bulit
aula, el camino para volver a su casa; un nene es capaz de lle-
gar a oscuras desde su habitacin hasta la de sus padres sin
chocarse con las paredes, o como uno es capaz de poner la
mano justo sobre el interruptor de la luz aun sin poder verla.

Habituacin y sensibilizacin

En contraposicin con los diversos tipos de aprendizaje


antes mencionados, la habituacin y la sensibilizacin son
aprendizajes no asociativos, segn la definicin de Hinde
(1970). Se trata de la consistente disminucin o aumento de
la respuesta frente a la reiterada presentacin de un nico
estmulo sin ningn reforzador acompaando dicha presen-
tacin (ni positivo ni negativo). Pensemos entonces en una
almeja o caracol, por ejemplo todos hemos retirado una/o
del agua o la arena y observado cmo rpidamente escon-
den la parta blanda de su cuerpo ante el roce. Ahora, si uno
tomara el caracol y lo tocara suavemente en sus tentculos
unos instantes luego de asomarse, el mismo se habituara a
este estmulo, ya que no aporta informacin positiva ni ne-
gativa (no implica ningn dao), entonces seguir su com-
portamiento sin cambios drsticos y sin introducirse abrup-
tamente en su refugio. El estmulo entonces es el roce de sus
tentculos, y la respuesta que disminuye es la de esconderse
en su caparazn.
Es fundamental, sin embargo, poder identificar un proce-
so de habituacin correctamente. Es frecuente confundirlo
con la fatiga muscular o con cambios en la motivacin del
individuo ya que ambos pueden tambin producir una dismi-
nucin en la respuesta a la repeticin de un mismo estmulo.
Una forma de descartar la fatiga muscular es someter al in-
dividuo inmediatamente a otro estmulo frente al cual deba
accionarse el mismo sistema muscular; si el individuo no res-
ponde, entonces el primer escenario era fatiga mientras que si
el individuo s responde, estbamos frente a un claro ejemplo

Comportamiento animal 59
de habituacin. Otra fuente de confusin es la adaptacin
sensorial: cuando nos ponemos la ropa, a los pocos segun-
dos dejamos de sentirla tan claramente como en los primeros
instantes. En el caso del caracol, podramos decir que la sen-
sibilidad de la piel de las antenas ya no es capaz de detectar el
roce de nuestra mano. La mejor forma de descartar este tipo
de fenmenos, es espaciando la presentacin del estmulo, la
adaptacin sensorial generalmente es consecuencia de una
estimulacin casi constante.
La sensibilizacin, por el contrario, es el aumento de la
respuesta de un individuo luego de la presentacin de un es-
tmulo novedoso. Por ejemplo, si a una rata le aplicamos un
shock elctrico, luego del mismo estar sensibilizada y atenta
a cualquier estmulo del medio. Sin embargo, en los casos en
que el estmulo es inerte (una luz) luego de la reiteracin del
mismo puede desencadenarse un proceso de habituacin.
Una de las aplicaciones ms utilizadas de la sensibilizacin
es la presentacin de un estmulo novedoso antes de estable-
cer un condicionamiento clsico. De esta forma el individuo
se encuentra sensibilizado en trminos de su percepcin de
los estmulos condicionados e incondicionados.
Pero, cul es la ventaja o la importancia de los procesos
de habituacin o sensibilizacin en la naturaleza? La habi-
tuacin es fundamental ya que permite a los individuos des-
cartar los estmulos reiterativos inertes para concentrarse y
enfocarse en tareas importantes.
Es incluido como un tipo de aprendizaje ya que es durade-
ro en el tiempo y es estmulo-especfico.

60 Florencia Bulit
Bibliografa
Alcock, J. 2005. Animal Behavior. 8 ed. Sunderland, MA, Si-
nauer Associates.
Bolhuis, J. J. y Giraldeau, L. A. 2005. The animal behaviour of ani-
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Dugatkin, L. A. 2004. Principles of Animal Behaviour. 1 ed.
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Hinde, R. A. 1970. Animal Behaviour: A synthesis of ethology and
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Slater, P. J. B. 1985. An introduction to Ethology. Cambridge,
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Social learning in a non-social reptile (Geochelone carbo-
naria), Biology letters 6, pp. 614-616.

Comportamiento animal 61
CAPTULO 3
Fisiologa de las neuronas

Florencia Bulit

Con el fin de realizar movi-


mientos tiles y correctos, el
sistema nervioso debe ser capaz
de procesar lo que sucede en el
entorno. Este sistema posee un
grupo de clulas que es capaz
de percibir las caractersticas o
eventos del entorno y otro gru-
po de clulas responsables de
producir movimientos. Sin embargo, individuos que son ca-
paces de llevar a cabo comportamientos complejos como los
seres humanos, tienen la capacidad de no reaccionar auto-
mticamente a los cambios del entorno.
Esta capacidad est basada en la flexibilidad de nuestros
cerebros los cuales, de acuerdo con las condiciones actuales
y nuestras experiencias pasadas, nos permiten reaccionar de
formas diferentes. Adems de percibir y actuar, podemos re-
cordar y decidir.
Estmulos tan diferentes como el sonido, la luz, la textu-
ra, el sabor y el olor son percibidos y almacenados por clu-
las especializadas: las neuronas sensoriales, mientras que el

63
control de los movimientos est controlado por las neuronas
motoras. Ahora bien, entre las neuronas sensoriales y mo-
toras se encuentran las miles de neuronas responsables de
percibir, aprender, recordar, decidir y controlar comporta-
mientos complejos.
A pesar de que no se conoce el nmero exacto se estima
que los seres humanos tenemos entre 100 y 1.000 billones de
neuronas.
El sistema nervioso posee dos tipos celulares diferentes:
las neuronas y las clulas de la gla. La principal funcin
de las neuronas es responder a los estmulos y transmitir
un impulso nervioso (ya sea informacin o una respuesta)
hacia otras neuronas, msculos o glndulas. Por el con-
trario las clulas de la gla cumplen un rol fundamental
al ser el soporte (tanto mecnico como metablico) de las
neuronas.

Las neuronas: estructura y funcin

Es posible resumir sus importantes funciones con la si-


guiente frase: son las clulas responsables de procesar y
transmitir informacin a travs de toda la extensin del
sistema nervioso. Las neuronas muestran una gran varie-
dad en trminos de forma, tamao y funcin, pero a nivel
general toda neurona posee el soma (o cuerpo celular),
las dendritas, el axn y el telodendrn (ramificaciones en
el extremo del axn donde se encuentran los botones ter-
minales).

64 Florencia Bulit
Figura 3.1. Diagrama de una neurona donde se visualizan sus diferentes
estructuras: dendrita, soma, axn y botn terminal en las terminaciones del
axn (Fuente: http://asarbach.wordpress.com/programacion/unidad-2-bases-
biologicas/)

En el cuerpo o soma se encuentra el ncleo de las neu-


ronas y la mayora de su maquinaria celular. Las dendri-
tas (dendron en griego significa rbol) son las estructuras
que reciben la informacin del medio (de un rgano sen-
sorial u otra neurona), es decir que son el sitio por donde
una neurona recibe los estmulos. El axn es una prolon-
gacin del citoplasma de las neuronas recubierto por una
membrana, a travs del cual se desplaza el cuerpo celular
hasta los botones terminales. Este mensaje se desplaza a
travs de los axones en forma de un potencial de accin (se
describir ms adelante). La gran mayora de los axones se
encuentra recubierta por capas de mielina (formada por
80% de lpidos y 20% de protenas). Estas capas de mielina
no son continuas y sus interrupciones, es decir los lugares
donde el axn est al descubierto, se conocen como los n-
dulos de Ranvier.

Fisiologa de las neuronas 65


Para finalizar el recorrido de la informacin a travs de
las neuronas, la llegada del potencial de accin a los botones
terminales desencadena la liberacin de sustancias qumi-
cas (neurotransmisores) al exterior de forma tal de comuni-
carse con otras neuronas y as transmitir la informacin de
una clula neuronal a la siguiente. Estos neurotransmisores
son sintetizados en el soma de las neuronas o, en algunos
casos, en los botones terminales con la participacin de en-
zimas sintetizadas en el soma.

Las clulas de la gla

Las clulas de la gla rodean a las neuronas formando


una matriz que las mantiene en su posicin; sin embargo,
este rol de sostn mecnico no es el nico que desempean.
Las neuronas tienen altsimas tasas de consumo metablico
(consumen mucha energa y requieren grandes cantidades
de nutrientes y oxgeno). Al no poseer una alta capacidad de
almacenamiento de nutrientes u oxgeno, deben recibirlos
rpida y eficientemente de forma externa.
Por otro lado, la mayora de las neuronas no puede ser
reemplazada: los seres humanos nacemos con el total de
neuronas que tendremos a lo largo de toda nuestra vida. Si
se produce muerte neuronal no tenemos la capacidad de ge-
nerar estas clulas de nuevo, resulta entonces de vital impor-
tancia proteger y mantener las neuronas. En este contexto
es que la proteccin y el abastecimiento que las clulas de
la gla le proveen a las neuronas, un grupo de clulas tan
sensible, resulta una actividad fundamental para el correcto
funcionamiento de nuestro sistema nervioso.
Las principales funciones de las clulas de la gla son:
Formar el sostn espacial de las neuronas.
Controlar las sustancias qumicas (receptores) que utili-
zan las neuronas en la sinapsis.
Aislar a las neuronas entre ellas de forma tal que no se

66 Florencia Bulit
produzca una errnea transmisin de impulsos nervio-
sos entre neuronas que no deberan estar involucradas.
Y participar en tareas de limpieza que degradan y des-
truyen los restos de neuronas muertas.

A pesar de no profundizar en este tipo celular, dentro


del complejo grupo de las clulas de la gla existen diferen-
tes subtipos celulares que cumplen parte de estas tareas. Por
ejemplo, en el sistema nervioso central, los oligodendrocitos
son los responsables de producir la mielina que rodea a los
axones, mientras que en el sistema nervioso perifrico son las
clulas de Schwann las responsables de formar la mielina.

Figura 3.2. Se observa una neurona presinptica y una postsinptica haciendo


sinapsis, y diversas clulas de gla rodendolas cumpliendo sus funciones de
soporte mecnico y metablico. Arriba un astrocito recubriendo dos axones
con capas de mielina, y abajo un oligodendrocito que se comunica con un vaso
sanguneo para entregar oxigeno y nutrientes (Fuente: Allen y Barres, 2009).

Fisiologa de las neuronas 67


Generacin, conduccin y transmisin de informacin
Cuando nos pinchamos un dedo rpidamente lo alejamos
y, como se mencionar en el prximo captulo, este compor-
tamiento se conoce como acto reflejo y est basado en el lla-
mado arco reflejo. Cmo se procesa la informacin del pin-
chazo? Cmo llega la orden de movimiento a la mano? En la
respuesta de esta pregunta se encuentra el centro o la esencia
del funcionamiento de todo nuestro sistema nervioso, y para
responderla utilizaremos un esquema muy simplificado que
permite interpretar las diferentes etapas en el desplazamiento
de la informacin a travs de las neuronas. En la Figura 3.3 se
observa que un receptor cutneo es el primero en recibir la
informacin; este est conectado con una primera neurona,
sensorial, la cual luego de pasar la informacin a travs de
la mdula, la comunica a otra neurona, motora, a travs de
lo que se conoce como el proceso de sinapsis. Esta neurona
motora se comunica con la placa motora (muscular) y como
resultado de esa ltima sinapsis se retira el dedo rpidamente.

Figura 3.3. Conexiones necesarias para un reflejo bsico; las flechas indican c
mo se desplaza la informacin por las neuronas (modificado de
http://ciclobasico.com).

68 Florencia Bulit
En resumen, el movimiento de informacin (o impulso
nervioso en adelante) a lo largo de nuestro sistema nervioso
est basado en el funcionamiento de las neuronas. Es posi-
ble describir esta funcin a travs de tres diferentes etapas
que veremos en detalle:
1. Generacin: esta etapa se refiere al momento en que la
primera neurona recibe el estmulo (por las dendritas) e ini-
cia un potencial.
2. Conduccin: es el desplazamiento del potencial de ac-
cin a lo largo del axn de la neurona (conduccin del im-
pulso nervioso a travs del axn).
3. Transmisin: proceso de comunicacin entre neuronas
que se conoce como sinapsis (involucra el botn terminal, el
espacio sinptico y las dendritas de las siguientes neuronas).

Generacin: recepcin del estmulo e inicio del potencial

Antes de comprender cmo se genera un impulso nervio-


so, es necesario describir algunas de las propiedades de las
clulas nerviosas con ms detalle. Los iones son partculas
con carga elctrica, en algunos casos positiva (los tomos
de potasio o sodio) y en otros negativa (los tomos de cloro
o fsforo). Las neuronas en su interior acumulan una ma-
yor cantidad de iones negativos por lo cual tienen una carga
elctrica diferente a la del medio externo es decir que las
neuronas son ms negativas en su interior.
Al ser una carga elctrica, esta se mide en unidades de
mili-voltios (mV); cuando la neurona est en reposo tiene
una concentracin negativa la cual corresponde a 70mV y
este valor de diferencia de potencial (diferencia de cargas
adentro y afuera de la neurona) se conoce como potencial
de reposo.
Con la llegada de un estmulo a las dendritas y al soma se
modifica la permeabilidad de la membrana de las neuronas
y se produce la entrada o salida de iones, por lo cual cambia

Fisiologa de las neuronas 69


la carga de estas clulas, es decir cambia su potencial. De-
pendiendo del tipo de estmulo que recibe, esta diferencia
de potenciales puede aumentar o disminuir. En el primer
caso, se produce la salida, desde las neuronas, de iones de
potasio (K+) o la entrada de cloro (Cl -), lo que genera un au-
mento de la negatividad en el interior de las neuronas.
Como resultado aumenta la diferencia de potencial adentro
vs. afuera, lo que se conoce como hiperpolarizacin de la mem-
brana. En este escenario no se genera un potencial de accin
en esta neurona y no se transmite ningn impulso nervioso.
En el segundo caso, la llegada del estmulo produce el
ingreso de iones de sodio (Na+) que, al ser positivos, dismi-
nuyen la diferencia de carga entre el interior y exterior de la
neurona.
Esta disminucin se conoce como despolarizacin de la
membrana. De esta forma, el potencial se desplaza desde los
70mV a valores cercanos a cero. Si el estmulo es lo suficien-
temente fuerte como para modificar la carga hasta superar
un valor umbral (cercano a los 55mV) se produce entonces
un potencial de accin.
Esto se conoce como ley de todo o nada, solo si el movi-
miento de iones produce una disminucin en la negatividad
de las neuronas que supere ese valor umbral se produce el
potencial de accin; si disminuye la negatividad pero no se
llega a ese valor, no se produce potencial de accin y por
ende no se transmite el impulso nervioso.
En el arco reflejo mencionado, al pincharse el dedo, el
receptor cutneo produce un estmulo que es trasmitido a
la neurona sensorial, el cual modifica la permeabilidad de
la neurona y se abren los canales de sodio, ingresan estos io-
nes y, como resultado, el potencial de la neurona se desplaza
de su potencial de reposo (70mV) a valores positivos. Esto
desencadena un potencial de accin que se ir desplazando
a lo largo del axn de esta neurona, lo que se conoce como
conduccin del impulso nervioso (ver pgina siguiente).

70 Florencia Bulit
Figura 3.4. (A) Hiperpolarizacin de la membrana como resultado de la salida de
sodio o entrada de cloro, y grfico de variacin del potencial de la neurona.
(B) Despolarizacin de membrana por la entrada de sodio, y grfico donde se
observa el potencial de reposo, el potencial umbral y el potencial de accin.

Conduccin del impulso nervioso

El potencial de accin, en general, conduce de forma salta-


toria, es decir que no se desplaza continuadamente a lo largo
de toda la membrana de la neurona, sino que ello se produce
solo en unos espacios definidos donde la membrana no se halla
recubierta por mielina (ndulos de Ranvier). En estos peque-
os espacios es posible que se realice el intercambio de cargas,
ya que la mielina acta como un aislante y no permite el movi-
miento de los iones cargados hacia el exterior o interior de la
neurona.
Como resultado, el potencial de accin se propaga a lo lar-
go del axn.
El potencial de accin de un ndulo de Ranvier origina el
siguiente potencial de accin en el siguiente ndulo, y as suce-
sivamente. Es decir que en cada ndulo de forma consecutiva

Fisiologa de las neuronas 71


se abren los canales de sodio, entran iones positivos en esa sec-
cin del axn, disminuye la diferencia de potencial, se supera
el umbral y se genera un potencial de accin.
Es importante recordar que el potencial de accin se
desplaza en una nica direccin, desde las dendritas hacia
el botn terminal. La membrana, luego de despolarizarse y
producir el potencial de accin, entra en un perodo refracta-
rio durante el cual no puede despolarizarse nuevamente; eso
asegura que el potencial de accin que origin en el siguiente
ndulo no pueda volver hacia atrs. Viendo la Figura 3.5.A
se aprecia que eso implica que el potencial que se origin en
el ndulo B solo puede propagarse al ndulo C ya que en el
ndulo A la membrana se encuentra hiperpolarizada, es decir
en perodo refractario.

Figura 3.5. (A) Diagrama de una neurona, detalle del axn con los ndulos de Ranvier
y el intercambio de cargas que produce el desplazamiento del impulso nervioso. En
este caso el potencial de accin se encuentra en el ndulo B y se desplazar al ndulo
C cuando se produzca el intercambio de cargas en esa porcin de la membrana. En el
ndulo A se observa el perodo refractario (con hiperpolarizacin de la membrana)
que asegura la direccin del desplazamiento del axn. (B) Representacin de una
porcin del axn donde se visualiza la concentracin negativa de iones en el interior
de la neurona y por lo tanto con un potencial de reposo (arriba), y el mecanismo de
intercambio de cargas en la despolarizacin de la membrana (abajo).

72 Florencia Bulit
Transmisin: sinapsis
Continuando con el ejemplo del arco reflejo, el estmulo
excita la neurona sensorial, la cual trasmite la informacin
a la neurona motora. Esta a su vez, trasmite la informacin
a la placa motora, que origina la respuesta (retirar el dedo).
El potencial de accin es conducido a travs del axn y llega
entonces al botn terminal de la primera neurona (presi-
nptica) la cual, a travs de un proceso que se conoce como
sinapsis, se comunica con la segunda neurona (postsinpti-
ca). En el arco reflejo, la neurona presinptica (que inicia la
sinapsis) es la neurona sensorial, y la postsinptica es la neu-
rona motora. En el soma y en el botn terminal se realiza la
sntesis de los neurotransmisores, pequeas sustancias qu-
micas responsables de transmitir la informacin de una neu-
rona a la siguiente. Posteriormente, los neurotransmisores
son almacenados en las vesculas sinpticas, que se hallan
en los botones terminales, hasta el momento de la sinapsis.
La llegada del potencial de accin al botn terminal desen-
cadena la apertura de canales de calcio lo cual induce la mi-
gracin de estas vesculas hacia la membrana presinptica,
su anclaje y la posterior liberacin de los neurotransmisores
al espacio sinptico.

Figura 3.6. Proceso de sinapsis: neuronas pre y postsinpticas, los neurotransmisores


en las vesculas y una vez liberados al espacio sinptico, y los receptores.

Fisiologa de las neuronas 73


Luego de ser liberados al espacio sinptico, los neuro-
transmisores son captados por los receptores, pequeas mo-
lculas proteicas que se encuentran en la membrana de las
dendritas de la segunda neurona o neurona postsinptica.
La interaccin entre los receptores y los neurotransmisores
es especfica (al estilo llave-cerradura), hay diferentes tipos
de receptores en la membrana, y cada uno de ellos recibe
una determinada clase de neurotransmisores.
En la membrana se encuentran diversos receptores, por
ejemplo de glutamato y adrenalina (dos neurotransmisores),
entonces si la neurona presinptica libera glutamato, este
interacciona solamente con los receptores especficos para
glutamato que se encuentran en la membrana de la neurona
postsinptica.
Esta interaccin neurotransmisor-receptor activa los
receptores, lo cual va a producir la hiperpolarizacin o la
despolarizacin de la segunda neurona, dependiendo del
mensaje. As el circuito o recorrido comienza nuevamente,
el neurotransmisor es un estmulo que puede producir o no
un potencial de accin que, dependiendo de esto, se despla-
zar por el axn hasta llegar al botn terminal para iniciar
una nueva sinapsis.
Si la neurona se despolariza, entonces comienza un nuevo
potencial de accin que se conducir a lo largo del axn de
la segunda neurona hasta llegar a su botn terminal e iniciar
un nuevo proceso de sinapsis al interactuar con las dendritas
de nuevas neuronas. Por el contrario, si la interaccin entre
neurotransmisor-receptor desencadena la hiperpolarizacin
de la neurona, no se genera potencial de accin, por ende la
siguiente neurona no ser excitada.

Tipos de sinapsis

En nuestro sistema nervioso existe una gran variedad de


sinapsis en cuanto a sus estructuras o puntos de interaccin.

74 Florencia Bulit
Como se mencion, en el arco reflejo la neurona motora
afecta la placa muscular para producir una respuesta. En
ese caso, tambin la comunicacin se produce a travs de un
proceso de sinapsis pero que tiene lugar entre una neurona
y una placa motora.
Una neurona puede estar transmitiendo informacin
a travs de procesos de sinapsis y la correspondiente libe-
racin de un neurotransmisor con otra neurona, con una
placa motora o con una glndula, solo se requiere que la es-
tructura postsinptica tenga los receptores especficos para
los correspondientes neurotransmisores.
Las sinapsis tambin presentan una alta variabilidad en
cuanto a las zonas o puntos de interaccin. Por el momento
definiremos los tres tipos de sinapsis ms comunes:

Axo-dendrtica: interacta el botn terminal de una


neurona con la dendrita de la siguiente neurona.
Axo-somtica: interacta el botn terminal con el soma
de la siguiente neurona.
Axo-axnica: interacta el botn terminal con el axn
de la siguiente neurona.

Figura 3.7. Se muestran los diferentes tipos de sinapsis, en gris claro el botn
terminal de la neurona pre-sinptica y en negro la neurona postsinptica. Las
flechas indican el sentido de desplazamiento del impulso nervioso.

Fisiologa de las neuronas 75


Caractersticas de los procesos de sinapsis

Como se observa en este esquema, cada neurona se en-


cuentra hiperconectada, haciendo sinapsis con mltiples
neuronas; actualmente se estima que cada neurona recibe
informacin de 10.000 botones terminales, aproximada-
mente. Entonces, qu sucede si una neurona recibe neuro-
transmisores de muchas neuronas al mismo tiempo? Es en
esta mltiple conectividad en la cual se basa la sumatoria
en tiempo y espacio de las sinapsis. Es decir, que cada inte-
raccin neurotransmisor-receptor vara la permeabilidad de
la membrana postsinptica, produce el desplazamiento de
iones y puede despolarizar o hiporpolarizar la membrana
postsinptica.
El soma de cada neurona postsinptica acta como un
centro integrador donde se realiza la suma de todos los es-
tmulos que recibe, es decir la sumatoria de los efectos de
cada interaccin neurotransmisor-receptor para producir su
despolarizacin o hiperpolarizacin final. En cada una de
esas sinapsis se produce una unin neurotransmisor-recep-
tor diferente, que genera una respuesta tambin diferente.
Si la unin neurotransmisor-receptor produce la despolari-
zacin, es entonces una sinapsis excitatoria; si por el con-
trario produce la hiperpolarizacin se trata de una sinapsis
inhibitoria. En el soma entonces se realiza la suma de esos

76 Florencia Bulit
movimientos de carga, producto de las diferentes sinapsis
excitatorias o inhibitorias y, si el resultado final es una dis-
minucin de su carga negativa, se despolariza la neurona
postsinptica y se genera un potencial de accin. Si por el
contrario, la sumatoria produce la salida de iones positivos o
entrada de iones negativos y por ende se negativiza an ms
su interior, se produce la hiperpolarizacin de su membra-
na, la cual no produce un potencial de accin.
Esta propiedad que poseen las neuronas de sumar dife-
rentes estmulos nos confiere la gran diversidad y especifici-
dad durante todo el tiempo de funcionamiento de nuestro
sistema nervioso. Otro mecanismo que nos confiere la gran
diversidad y especificidad en el funcionamiento de nues-
tro sistema nervioso, es la caracterstica de que un mismo
neurotransmisor puede producir una sinapsis inhibitoria o
excitatoria en una determinada neurona u rgano por la in-
teraccin con su receptor. Sin embargo, an a travs de una
sinapsis excitatoria (es decir en la que se estimula y produce
un potencial de accin en la neurona postsinptica) se pue-
de producir un efecto inhibitorio sobre un rgano o tejido y
un efecto excitatorio sobre otro.
Para poder comprender este mecanismo veamos un ejem-
plo. Ante una situacin de estrs (como un examen) o pe-
ligro, uno de los primeros neurotransmisores que entra en
accin es la adrenalina; este neurotransmisor a travs de si-
napsis excitatorias recorre la distancia que enva el mensaje
de estrs a diferentes rganos blanco. Recordemos que en
una sinapsis excitatoria la liberacin del neurotransmisor y
su interaccin con los receptores produce la despolarizacin
de la membrana, por ende el inicio de un nuevo potencial
de accin en la neurona postsinptica. Ante esta situacin
de estrs o peligro disminuye la actividad de, por ejemplo,
todo el sistema digestivo; es decir que la adrenalina tiene un
efecto inhibitorio sobre los rganos responsables del proce-
so de digestin. En simultneo, ante el peligro el individuo

Fisiologa de las neuronas 77


se prepara para un potencial escape y/o inicia un estado de
alerta general, la adrenalina a travs de sinapsis excitatorias
acelera la respiracin, el ritmo cardaco y tensa los msculos.
En resumen, la adrenalina tiene un efecto excitatorio en el
sistema respiratorio, circulatorio y muscular y un efecto in-
hibitorio en el sistema digestivo.

Figura 3.8. Ante una reaccin de alerta o estrs, se libera adrenalina en el


organismo, este neurotransmisor a travs de sinapsis excitatorias excita el sistema
circulatorio e inhibe el funcionamiento del sistema digestivo.

Los neurotransmisores

Como ya se mencion, en el sistema nervioso existe una


gran diversidad de neurotransmisores. A continuacin men-
cionaremos algunos de ellos haciendo hincapi en sus res-
pectivas funciones principales.

Acetilcolina (Aco). Fue el primer neurotransmisor en ser des-


cubierto, acta en sinapsis musculares y es muy importante
su participacin en el aprendizaje. Participa en la excitacin

78 Florencia Bulit
muscular y en los procesos de memoria, regula la capacidad
de retener informacin, almacenarla y recuperarla. En con-
centraciones normales, la Aco y la dopamina (otro neuro-
transmisor) se encuentran en equilibrio. En la enfermedad
de Parkinson se produce una disminucin de la dopamina,
por lo que aumenta la concentracin de Aco lo cual genera
los temblores tpicos. La perturbacin del sistema colinrgico
produce tambin problemas de memoria y, en casos extre-
mos, demencia senil.

Dopamina. Es el principal neurotransmisor que controla el


movimiento y est involucrado en la bsqueda de placer, el
deseo sexual y las emociones. Su dficit produce la enferme-
dad de Parkinson. Como tratamiento se receta la droga L-
dopa, un precursor de este neurotransmisor. Problemas en
su sntesis o en su liberacin pueden producir desmotivacin
y/o depresin.

Noradrenalina o norepinefrina. Ha sido relacionado con la


atencin o estado de viga, el aprendizaje y la sociabilidad.

Serotonina. Tiene una funcin principalmente inhibitoria,


es el principal modulador del sueo y participa en la modu-
lacin de los estados de nimo y en las emociones.

Glutamato. Es el neurotransmisor excitatorio por excelen-


cia y el ms abundante en nuestro organismo. Muy impor-
tante en los procesos de memoria y aprendizaje.

Adrenalina. Tiene una amplia distribucin en todo el sis-


tema nervioso, y su principal funcin es excitatoria, es la
fuente del estado de alerta y de escape de los organismos,
fundamental en situaciones de estrs. Altas concentraciones
de adrenalina pueden producir la falta de sueo y de aten-
cin y ansiedad.

Fisiologa de las neuronas 79


Para el adecuado funcionamiento de los neurotransmiso-
res en los procesos de sinapsis son necesarios diversos pasos.

Figura 3.9. Botn terminal donde se observan las etapas del funcionamiento de
los neutotransmisores para los procesos de sinapsis (Fuente: http://psi-anjen.
blogia.com).

El primero de ellos es la sntesis de los neurotransmisores


en las neuronas, para lo cual son necesarios productos bsi-
cos o precursores, muchos de los cuales se adquieren a travs
de una dieta balanceada. Estos neurotransmisores deben ser
almacenados en las vesculas que se encuentran en el botn
terminal y estar disponibles para futuros procesos de sinap-
sis. Son necesarios tambin la correcta migracin y el anclaje

80 Florencia Bulit
de las vesculas en la membrana presinptica para su libera-
cin al espacio sinptico. Una vez que los neurotransmisores
interactan con los receptores de la membrana postsinptica
estos deben ser desactivados que evitan la sobreestimulacin
de la neurona postsinptica.
Normalmente hay dos vas de desactivacin: la recaptacin
de los neurotransmisores por la neurona presinptica que lue-
go son almacenados en vesculas, lo cual posibilita su reutili-
zacin; o la degradacin (o inactivacin) de los mismos por
enzimas catablicas (aquellas responsables de los procesos de
degradacin).

El efecto de las drogas en la sinapsis

Los efectos de las drogas se producen a nivel de nuestro


sistema nervioso, principalmente afectan el funcionamiento
de los neurotransmisores y en algunos casos producen da-
os en la estructura de las neuronas. Cada droga produce
un efecto diferente en los pasos ya mencionados: sntesis,
almacenamiento, liberacin, interaccin con los receptores,
receptacin y degradacin (ver Figura 3.9.) de los neuro-
transmisores. Las drogas pueden dividirse en: estimulantes,
depresoras o alucingenas.
En trminos generales los estimulantes, como su nombre
lo indica, producen la sobreestimulacin del sistema ner-
vioso central mediante la liberacin de neurotransmisores,
provocan una sensacin de felicidad y respuestas ms rpi-
das. En este grupo encontramos a la cocana (tambin pro-
ducto base del crack) que acta sobre los neurotransmisores
como la dopamina, la noradrenalina y la serotonina, inhi-
biendo su recaptacin. Como resultado los neurotransmi-
sores permanecen en el espacio sinptico y pueden volver a
interactuar con los receptores de la membrana postsinpti-
ca, se produce entonces una accin sostenida o prolongada
de la sinapsis.

Fisiologa de las neuronas 81


Los depresores relajan el sistema nervioso central, en pe-
queas dosis poseen algunas propiedades estimulantes pro-
vocando un estado de euforia, sin embargo, en trminos ge-
nerales reducen la actividad cerebral. Dentro de este grupo
estn el alcohol y la herona (y otros opiceos). El alcohol
produce modificaciones en las membranas celulares inte-
rrumpiendo el correcto desplazamiento de los iones (fun-
damentales para la despolarizacin de la membrana) y el
funcionamiento de los receptores anclados en ellas. Produce
una interaccin especial haciendo que el neurotransmisor
se mantenga unido al receptor por ms tiempo, provocando
mltiples excitaciones de la neurona postsinptica.
La heroina promueve la liberacin de endorfinas. Produ-
ce sensacin de euforia y bloquea el dolor al igual que el
neurotransmisor. Como consecuencia de un consumo sos-
tenido el organismo deja de sintetizar endorfina y depende
totalmente del consumo de herona generando entonces la
adiccin a esta droga.
Los alucingenos producen percepciones irreales. Estas
fantasas se generan a travs de una activacin cerebral por
la cual se confunden los canales sensitivos. El LSD (dietila-
mida de cido lisrgico o lisrgida, o comnmente conocida
como cido) y la planta Cannabis (origen de la marihuana y
el hachs) son los alucingenos ms conocidos. Las drogas
derivadas de estos tienen una estructura muy similar a la
dopamina y por ende pueden interactuar directamente con
los receptores.
Se describi el efecto de las drogas sobre los procesos de
sinapsis pero, sin embargo, este es un tema ms complejo, ya
que es necesario tener en cuenta el centro de refuerzo y las
adicciones que estas generan. El centro de refuerzo es una
pequea zona del encfalo que despierta sentimientos de pla-
cer cuando comemos, bebemos o mantenemos relaciones se-
xuales. Esto produce una asociacin entre estas actividades
y el placer, lo cual genera el querer repetirlas una y otra vez.

82 Florencia Bulit
En trminos generales, las drogas estimulan este centro de
refuerzo al igual que lo hace la comida, la bebida o el sexo, ge-
nerando entonces la asociacin entre el placer y su consumo.

Integracin con el aprendizaje

Como ya se mencion, el aprendizaje es posible gracias a la


actividad de las neuronas. A continuacin veremos en detalle
cmo se produce la habituacin (uno de los tipos de aprendi-
zaje ya descriptos) a nivel del funcionamiento neuronal. Los
primeros descubrimientos que permitieron entender los pro-
cesos neuronales sobre los cuales se apoya el aprendizaje se
produjeron en los aos 20 del siglo XX, por parte del grupo
de investigacin del Dr. Erik Kendel. Se utliz como modelo
de estudio la liebre de mar Aplysia, un molusco, debido princi-
palmente a la morfologa de esta especie.
Las liebres de mar tienen un bajo nmero de neuronas
(frente al nmero de los seres humanos) pero ms impor-
tante an, estas son neuronas de gran tamao, por lo que
recibieron el nombre de neuronas o axones gigantes. Esto
les permita a los investigadores realizar experimentos du-
rante los cuales el animal manifestaba diferentes compor-
tamientos y al mismo tiempo registrar qu suceda a nivel
neuronal. Estos animales poseen en su parte dorsal un man-
to que recubre las branquias y el sifn (estructura por donde
ingresa y sale agua del animal). Al tocar el sifn se produce
la retraccin de la branquia, que el animal protege al intro-
ducirla en la cavidad del manto. Se saba que este mecanis-
mo de retraccin tiene su base en un ganglio abdominal (un
ganglio es una agrupacin de somas o cuerpos neuronales),
y al mismo tiempo se saba que al tocarlo repetidas veces el
animal dejaba de retraer la branquia. Como ya se mencion,
este comportamiento es un ejemplo de un tipo de aprendi-
zaje: la habituacin.

Fisiologa de las neuronas 83


Figura 3.10. A la izquierda, El Dr. Erik Kendel y a la derecha una liebre de mar o
Aplysia, donde es posible observar el manto que la recubre.

Las liebres de mar tienen un grupo de neuronas sensoria-


les que reciben los estmulos externos, y otro grupo de neu-
ronas motoras que producen la respuesta de retraccin de la
branquia. Luego de muchos aos de investigacin, se encon-
tr que durante la habituacin, no se produce ninguna mo-
dificacin a largo plazo ni en las neuronas sensoriales (estas
seguan respondiendo bien a otros estmulos) ni a modifica-
ciones en las neuronas motoras (frente a un estmulo distin-
to se segua produciendo la retraccin de las branquias). Lo
que se observ fue una disminucin en la frecuencia de los
potenciales de accin de las neuronas motoras a medida que
se produca el aprendizaje de habituacin. El proceso se da a
travs de la disminucin de la liberacin de neurotransmiso-
res por lo que al final del aprendizaje la neurona motora no
recibe cantidad suficiente de neurotransmisores como para
excitarse. En resumen, el aprendizaje de habituacin frente
al tacto tiene su base en la parte presinptica, con la dismi-
nucin de la funcionalidad de los canales de sodio y potasio
en el botn terminal; esto produce una disminucin en la
eficiencia de la migracin y anclaje de las vesculas conte-
niendo neurotransmisores y por ende una disminucin en la
cantidad de neurotransmisores liberados.

84 Florencia Bulit
Figura 3.11. Representacin grfica del proceso de habituacin en Aplysia.

Contrariamente, como se describi en captulos anterio-


res, la sensibilizacin es la respuesta facilitada a algn es-
tmulo, el desarrollo de una respuesta exagerada a cierto
estmulo. Por ejemplo, la situacin de un corredor al sonar
el disparo de largada mientras se encuentra apoyado en los
tacos es un claro caso de sensibilizacin. Al igual que con la
habituacin este aprendizaje se analiz y estudi en la Aply-
sia, ya que los investigadores haban observado que frente
al ataque de un predador (estmulo novedoso) la liebre de
mar reaccionaba en demasa en relacin a cualquier otro
estmulo, ya fuera conocido o inocuo. En este caso en el la-
boratorio se pinchaba/estimulaba el pie de los individuos, lo
cual simulaba un ataque de un predador, y en simultneo se
estimulaba con agua sobre el sifn (pequeos estmulos ya
conocidos como el movimiento de la corriente de agua), se
desencadena una retraccin prolongada y frecuente a cada
estimulacin del sifn, tornndose una respuesta exagerada.
Se descubri tambin el mecanismo neuronal que sustenta-
ba la sensibilizacin en Aplysia.

Fisiologa de las neuronas 85


En este caso participan tres neuronas: una sensorial que
recibe los estmulos del pie, otra sensorial que recibe los es-
tmulos del sifn y una motora que produce la respuesta o
retraccin de las branquias. La estimulacin del pie produ-
ce que la neurona sensorial del pie libere serotonina como
neurotransmisor. Esta serotonina estimula la neurona senso-
rial del sifn que estaba produciendo potenciales de accin
como resultado de la estimulacin del sifn.
Ahora, la serotonina produce un aumento en duracin en
la apertura de los canales de calcio de esta neurona sensorial
del sifn haciendo que la misma libere una mayor cantidad
de neurotransmisor (glutamato) sobre la neurona motora
efectora que produce la retraccin de las branquias. En re-
sumen, la actividad de la neurona sensorial del pie al ser esti-
mulado, potencia o aumenta la liberacin del neurotransmi-
sor por parte de la neurona sensorial del sifn produciendo
un mayor efecto sobre la neurona motora.

Figura 3.12. Mecanismo de sensibilizacin en Aplysia. Frente a la estimulacin


del pie se libera serotonina que potencia la liberacion de neurotransmisores de
la neurona sensorial del sifon que, al ser excitada con un estmulo conocido e
inocuo, se prduce entonces una reaccion exagerada de retraccion de la branquia.
Los crculos blancos representan neurotransmisores: serotonina en la sinapsis A,
y glutamato en la sinapsis B; las flechas indican el sentido de la transmisin del
impulso nervioso.

86 Florencia Bulit
Bibliografa
Allen, N. J. y Barres, B. A. 2009. Neuroscience: Glia-more
than just brain glue, Nature 457, pp. 675-677.
Crdoba Garca, F. 2005. Fundamentos biolgicos del aprendizaje
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Carlson, N. R. 1994. Physiology and behaviour. 5 ed. Boston,
Allyn & Bacon.
Cervino, C. O. 2010. Neurofisiologa, Tomo I: Principios anto-
mo/funcionales del sistema nervioso. 3 ed. Morn, Praia.

Fisiologa de las neuronas 87


CAPTULO 4
Sistema nervioso

Manuela Chomnalez

Cules son las bases neurobiolgicas de nuestro compor-


tamiento?
Cmo hace un alumno para tomar apuntes mientras es-
cucha al docente?
De qu manera coordina estas acciones?

Sistema nervioso

La funcin del sistema nervioso es analizar, procesar y


responder a los estmulos del ambiente. Conformado prin-
cipalmente por clulas nerviosas, conocidas como neuronas,
recibe informacin del medio que lo rodea a travs de los
rganos de los sentidos, la traduce a impulsos nerviosos,
que constituyen el lenguaje de las neuronas, y genera res-
puestas en forma de movimiento, ya sea voluntario o invo-
luntario, pensamiento, liberacin de hormonas, memoria o
aprendizaje, entre otros. El patrn de comportamiento de
un individuo rene todas las respuestas que genera el sis-
tema nervioso frente a los estmulos recibidos. Algunas de
estas conductas son innatas y otras son aprendidas pero, en

89
ambos casos, es el sistema nervioso central, principalmente
el encfalo, el que coordina y organiza el comportamiento
del individuo.

Figura 4.1. Estructura y organizacin anatmica del sistema nervioso.

90 Manuela Chomnalez
Respecto a su organizacin anatmica, podemos encontrar
una primera divisin del sistema nervioso: sistema nervioso
central y perifrico. El sistema nervioso central (SNC) incluye
el encfalo y la mdula espinal, que se encuentran alojados
dentro del crneo y la columna vertebral, respectivamente. El
sistema nervioso perifrico (SNP) conecta los rganos senso-
riales de todo el cuerpo mediante fibras nerviosas que llevan
la informacin sensorial hacia el sistema nerviosos central
(vas aferentes) o las respuestas motoras originadas en el SNC
hacia los msculos u rganos efectores (vas eferentes). Por lo
tanto, puede tambin subdividirse de acuerdo con la direc-
cin en la que viajan los impulsos nerviosos, en sensorial o
motor, respectivamente. A su vez, las fibras nerviosas pueden
pertenecer al sistema somtico, si se trata de respuestas volun-
tarias, o al autnomo que controla las respuestas involunta-
rias mediante sus dos divisiones: simptica o parasimptica.

Las clulas del sistema nervioso

Como vimos en el captulo anterior, el sistema nervioso


est conformado por clulas nerviosas, llamadas neuronas,
adems de otras clulas conocidas como clulas gliales. Las
neuronas se caracterizan por responder a los estmulos con
una descarga elctrica o impulso nervioso, y luego trasmitir
ese impulso por largas distancias. De esta manera las seales
pueden transportarse en milisegundos desde y hacia cual-
quier parte del organismo.
Como cualquier otra clula, la neurona tiene un ncleo
celular y un citoplasma, sin embargo este ltimo cuenta con
prolongaciones cuya funcin es la de la comunicacin: las
dendritas y los axones. Las primeras generalmente se rami-
fican y reciben seales de otras clulas o del ambiente. En
cambio el axn es uno solo en cada clula y est especializa-
do en trasmitir el impulso nervioso desde el cuerpo celular
hacia otras clulas u rganos. La comunicacin entre clulas

Sistema nervioso 91
nerviosas ocurre en la sinapsis. Dado que el tema se trat
con anterioridad, solo mencionaremos aqu que la trasmi-
sin de las seales no ocurre mediante la propagacin direc-
ta del impulso nervioso, sino que tiene lugar la liberacin de
molculas que influyen en la clula receptora. Dichas mol-
culas se conocen como neurotransmisores.
Habitualmente los cuerpos neuronales se encuentran en
grupos, que se denominan ncleos si estn en el SNC o gan-
glios si estn en el SNP. Asimismo, los axones y las dendritas
largas de las neuronas forman fibras nerviosas. Las fibras se
agrupan y forman tractos o haces en el SNC, y nervios en el
SNP.
Como se ver a lo largo del presente texto, se pueden dife-
renciar tres clases de neuronas:
1) Motoras: son las que envan seales a los msculos, rga-
nos o glndulas.
2) Sensoriales y sensitivas: son las que llevan la informa-
cin sensorial y sensitiva desde los rganos de los sentidos
hacia el SNC.
3) De asociacin son las que conectan las neuronas motoras
con las sensoriales, por ejemplo en los arcos reflejos.

Figura 4.2. Estructura de una neurona motora tipo. (Fuente: Hickman, 2000).

92 Manuela Chomnalez
El sistema nervioso central
El SNC cumple con las ms altas funciones del sistema ner-
vioso, ya que es el responsable de las necesidades vitales y da
respuesta a los estmulos. Compuesto por la mdula espinal y
el encfalo, ejecuta tres funciones principales: deteccin de es-
tmulos, transmisin de informacin y coordinacin general.
Una de las caractersticas anatmicas ms visibles del SNC
es la presencia de reas claramente distinguibles de sustan-
cia gris y sustancia blanca. La primera contiene principal-
mente cuerpos neuronales y cumple, sobre todo, tareas de
integracin. La sustancia blanca, en cambio, est conforma-
da en mayor medida por fibras nerviosas, que son los axones
de las neuronas recubiertos de mielina (sustancia con alto
contenido graso que permite acelerar la conduccin de los
impulsos nerviosos); su principal tarea es, por lo tanto, la
difusin de los mensajes a gran velocidad.

Proteccin frente a las lesiones

Cmo se protegen las funciones vitales del sistema ner-


vioso? Qu sucede cuando los nios se golpean en el re-
creo? Cmo se logra mantener en funcionamiento un siste-
ma tan complejo en estos casos?
Tanto el encfalo como la mdula espinal se encuentran
protegidos frente a eventuales lesiones mediante el crneo
y la columna vertebral, respectivamente. Adems de esta
proteccin sea, estn recubiertos por tres capas de tejido
conectivo, las meninges, entre las cuales se encuentra el l-
quido cefalorraqudeo (LCR). Es tal la amortiguacin que
aportan las meninges y el LCR que se podra decir que estas
estructuras centrales del sistema nervioso flotan en suspen-
sin dentro de sus respectivas cavidades seas.
Las meninges sostienen y protegen el encfalo y la mdula
espinal, estabilizando su forma y posicin, ya que su capa

Sistema nervioso 93
externa se encuentra anclada en los huesos del crneo y de
la medula espinal. Adems proveen de rutas de acceso y so-
porte a los vasos sanguneos que nutren al SNC.
El LCR es transparente, pobre en protenas, pero contiene
glucosa (fuente de energa) y algunas sales. Este lquido se
encuentra entre las meninges en todo el SNC y, adems, en el
encfalo, dentro de cuatro cavidades llamadas ventrculos. Se
produce y reabsorbe contnuamente, renovndose por com-
pleto ms de tres veces al da, por lo que est en permanente
circulacin. Adems de su funcin protectora, el LCR permi-
te el movimiento de sustancias a lo largo del SNC, ya sea que
se trate de molculas con alguna funcin especfica, como
los neurotransmisores, pptidos y hormonas, o simplemente
sustancias de desecho, como pueden ser los productos de la
degradacin de los anteriores. Por lo tanto no es sorprenden-
te que diversas molculas que activan el sistema nervioso se
encuentren all, pese a que su presencia no signifique que
estn cumpliendo alguna funcin determinada.

Mdula espinal

La mdula espinal corre a lo largo y en el interior de la


columna vertebral, que la protege. Su parte exterior est com-
puesta por sustancia blanca, y la interior, por sustancia gris.
Es la va conductora de impulsos entre el cerebro y el resto
del cuerpo, incluyendo los rganos internos, y tambin es el
centro de la mayora de los movimientos reflejos. Sus tres fun-
ciones principales son: el transporte de informacin entre los
nervios espinales y el encfalo, el control de las reacciones au-
tomticas o reflejos espinales, y la transmisin de los impulsos
nerviosos hacia los msculos, vasos sanguneos, glndulas y
rganos. En la mdula espinal se encuentra el conducto me-
dular por dnde tambin circula lquido cefaloraquideo
En una seccin transversal de la mdula, se pueden dife-
renciar dos zonas: una interna de sustancia gris que tiene

94 Manuela Chomnalez
forma de H, constituida por los cuerpos celulares de las neu-
ronas motoras y por las neuronas de asociacin. La zona ex-
terna, formada por sustancia blanca, contiene los paquetes
de axones y dendritas que conectan los distintos niveles de la
mdula unos con otros y con el encfalo.
Cada segmento de la mdula espinal es, hasta cierto
punto, una unidad funcional, dado que cada par de ner-
vios se relaciona con un segmento particular del cuerpo.
Recibe informacin sensorial de esa regin, la procesa y
enva como respuesta rdenes a los msculos y glndulas
mediante las neuronas motoras. Sin embargo, la indepen-
dencia de cada segmento es limitada, muchas de las fun-
ciones de la mdula estn bajo estricto control de otras
reas superiores del SNC. Dicho control es mediado por
fibras que surgen del tronco enceflico y de la corteza ce-
rebral. Es decir que el encfalo coordina la actividad de
todos los segmentos de la mdula espinal, de manera que
el cuerpo funcione como un todo, excepto en los reflejos
espinales.

Figura 4.3. Corte transversal de la mdula espinal junto a las vrtebras y


meninges que la protegen. (Fuente: Hickman, 2000).

Sistema nervioso 95
Encfalo
A diferencia de la mdula espinal, que sufri pocos cam-
bios a lo largo de la evolucin de los vertebrados, el encfalo
se modific drsticamente. El encfalo lineal de peces y an-
fibios se expandi y pleg enormemente en los mamferos,
alcanzando una notable complejidad en humanos con ms
de 35.000 millones de clulas, cada una de las cuales recibe
informacin de decenas de miles de sinapsis.
Tal como ocurre con la mdula espinal, el encfalo se
encuentra protegido por las meninges y el LCR, que se en-
cuentra en el encfalo entre las capas de meninges y dentro
del sistema ventricular, que corresponde a una serie de ca-
vidades que se desarrollan en el interior del SNC, tambin
conocidas como ventrculos. Estos se encuentran en los he-
misferios cerebrales (ventrculos laterales), sobre el tronco
enceflico (tercer ventrculo) y entre el tronco enceflico y el
cerebelo (cuarto ventrculo).
Adems del LCR, que ayuda a eliminar sales y desechos
producto de la actividad nerviosa, el encfalo se encuentra
muy vascularizado, ya que las neuronas tienen altos reque-
rimientos de oxgeno en su funcionamiento. Es por ello, en
parte, que muchas de las lesiones del tejido nervioso se de-
ban a fallas en la irrigacin. El cerebro, que solo supone el
2% del peso corporal, consume un 20% del oxgeno reque-
rido por el cuerpo en forma diaria. Las distintas partes que
componen el encfalo son el tronco del encfalo, los gan-
glios basales, la paleocorteza o sistema lmbico y la neocor-
teza o corteza.

Figura 4.4. Imagen de Resonancia Magntica donde


pueden verse la mayora de las estructuras del encfalo
(Fuente: Brodal, 1992).

96 Manuela Chomnalez
Tronco del encfalo

El tronco del encfalo comienza donde la mdula espinal


entra al crneo y se encuentra ubicado bajo los hemisferios
cerebrales. Recibe nervios aferentes de todos los sentidos, y
enva nervios eferentes que controlan todos los movimientos
del cuerpo, excepto los ms complejos movimientos de los
dedos de las manos y los pies. Se compone de varias partes,
que se enumeran a continuacin:

Figura 4.5. Corte transversal del encfalo y sus reas principales. (Fuente: Kolb, 2002)

Bulbo raqudeo: se extiende a continuacin de la mdula es-


pinal y controla numerosas actividades vitales y subconscien-
tes, como el ritmo cardaco, la respiracin y las secreciones
digestivas.
Protuberancia: contiene un paquete de fibras nerviosas que
lleva impulsos de un lado a otro del cerebelo y tambin co-
necta a este con la mdula y otras partes del encfalo.
Tectum: contiene ncleos que son centros de reflejos de los
msculos oculares y uno de los lugares de destino y anlisis
de la informacin auditiva.

Sistema nervioso 97
Tegmentum: incluye estructuras como el ncleo rojo y la
sustancia negra, que forman parte del sistema de control
motor inconsciente.
Formacin reticular: contiene un conjunto de fibras y n-
cleos que atraviesan el tronco del encfalo hasta llegar a la
corteza cerebral por medio de una red neuronal llamada
SARA (sistema activador reticular) asociado a la regulacin
de los estados de sueo, vigilia y atencin.

Cerebelo

Controla el equilibrio, postura y movimiento. No inicia el


movimiento pero opera en la precisin y control de errores de
los movimientos iniciados en la corteza motora. Los primates,
y en especial el hombre, poseen una notable destreza manual
que requiere de la coordinacin del cerebelo para se produz-
ca a su vez la de cientos de msculos simultneamente.

Figura 4.6. Esquema del tronco del encfalo y cerebelo. (Fuente: Kolb 2002)

98 Manuela Chomnalez
Tlamo: es una estructura de relevo que procesa la mayo-
ra de la informacin sensorial proveniente de otras reas
del SNC y dirigida hacia la corteza, excepto la del olfato.
Hipotlamo: contiene centros que regulan la temperatura
corporal, balance de agua, apetito y sed; es decir, todas las
funciones involucradas en mantener la constancia interna
(homeostasis). Tambin se encuentran centros para diversas
sensaciones como el placer, la agresividad y el apetito sexual.

Figura 4.7. Detalle del tlamo y del hipotlamo. (Fuente: Kolb, 2002)

Cerebro

Conformado por los ganglios basales (tambin conocidos


como ncleos de la base), la neocorteza y la paleocorteza, el
cerebro constituye la regin superior del encfalo.
Los ganglios basales cumplen una funcin importante en

Sistema nervioso 99
el control y la coordinacin de los movimientos. En las per-
sonas que sufren de mal de Parkinson, pueden apreciarse los
sntomas de su mal funcionamiento: temblor en las manos,
dificultad para moverse y postura encorvada.
La regin anterior del cerebro se divide en dos reas ana-
tmicamente distintas: la paleocorteza y la neocorteza. Ms
conocido como sistema lmbico, la paleocorteza participa en
varias funciones del comportamiento destinado a satisfacer ne-
cesidades primarias como la alimentacin o el sexo. Una de sus
regiones, el hipocampo, ha sido muy estudiada como centro
mediador del aprendizaje espacial y formacin de memorias a
largo plazo. El sistema lmbico se encuentra situado entre los
hemisferios cerebrales y cumple tambin la funcin de regular
la expresin de las emociones. Incluye la amgdala, concebida
como el centro generador de emociones del cerebro, adems
del septum y la corteza entorrinal, muy importantes en los pro-
cesos de formacin de memoria. Convencionalmente, en neu-
rologa se ha planteado que algunos rganos sensoriales llevan
las seales recibidas al tlamo y de ah a zonas de la neocorteza
para su procesamiento sensorial, donde las seales se unen para
formar objetos a medida que son percibidos. Sin embargo, re-
cientemente se descubri un conjunto ms pequeo de neuro-
nas que conducen las seales desde el tlamo hasta la amgdala,
adems de las que hacen el recorrido ms largo a la corteza.
Este recorrido ms corto permite a la amgdala recibir al-
gunas entradas directas de los sentidos y empezar a dar una
respuesta antes de que aquellas queden registradas por la
neocorteza. Mientras el hipocampo recuerda los hechos y
datos simples, la amgdala retiene el contexto emocional que
rodea y acompaa tales datos y hechos.

Corteza cerebral
Pese a haber surgido recientemente en la evolucin de los
vertebrados, la neocorteza, o corteza cerebral se expandi
tanto que envuelve completamente al tronco enceflico, to-

100 Manuela Chomnalez


mando y complejizando diferentes funciones que antes eran
llevadas a cabo por otras estructuras. Contiene ms de 20.000
millones de neuronas, que superan la mitad de la materia
gris de todo el sistema nervioso, lo que brinda una idea de su
importancia funcional. Casi todas las tareas de integracin
primitivamente asignadas al tronco del encfalo fueron trans-
feridas a la corteza. En los vertebrados ms simples, solo hay
un esbozo de la misma, y es recin en los mamferos, particu-
larmente en los primates, donde la corteza domina el resto
del sistema nervioso. La corteza cerebral est compuesta por
sustancia gris, que consiste principalmente en cuerpos neuro-
nales, junto con algunas fibras nerviosas.
Cuando hablamos del funcionamiento del SNC y, en par-
ticular, del encfalo, decimos que una determinada funcin
es cortical si su ejecucin ocurre en la corteza cerebral. En
cambio, cualquier funcin que se lleve a cabo en el tronco
enceflico o sistema lmbico se conoce como subcortical.
Todas las reas de la corteza tienen una estructura bsi-
ca, que consiste en distintos tipos de neuronas ordenadas
en seis capas que se orientan en forma paralela a la super-
ficie de la misma. Adems, las neuronas estn organizadas
en columnas orientadas perpendicularmente a la superficie
cortical. Ambas disposiciones estn relacionadas con espe-
cializaciones funcionales entre las neuronas.
Las capas corticales difieren entre s en cuanto al origen
de sus aferencias, por lo tanto existe algn grado de espe-
cializacin en las capas respecto al tipo de informacin que
procesan. Sin embargo, las conexiones entre estas capas ase-
guran la integracin de los datos y, por lo tanto, de las res-
puestas. Por ejemplo, hay capas que procesan la informacin
visual y hay otras que la integran con los otros sentidos.
Por debajo de la corteza, dentro de cada hemisferio,
hay un centro de sustancia blanca compuesto por fibras
con mielina, sostenidas por clulas gliales. Se clasifican en
tres grupos: fibras comisurales, de asociacin y de proyec-

Sistema nervioso 101


cin. Las fibras comisurales conectan las regiones corres-
pondientes de los dos hemisferios; entre ellas se destaca el
cuerpo calloso, una conexin nerviosa a travs de la cual
los hemisferios intercambian informacin y coordinan las
actividades mentales. Un ejemplo de su funcionamiento
puede verse en la integracin del lenguaje, mientras que
el hemisferio izquierdo elabora el lenguaje verbal, el de-
recho se encarga de la entonacin y nfasis de nuestras
palabras.
Las fibras de asociacin conectan varias regiones corti-
cales dentro de un mismo hemisferio. Pueden ser cortas, si
conectan regiones adyacentes, o largas, cuando conectan en-
tre s zonas ms distantes dentro de un hemisferio. Gracias
a las fibras de asociacin es posible tocar un instrumento
mientras se lee la partitura, o tomar apuntes a la vez que
se escucha al docente. Por ltimo, las fibras de proyeccin
son las aferentes y eferentes que conectan la corteza con el
tronco enceflico.

Figura 4.8. Esquema de la corteza cerebral con las principales funciones de cada
lbulo y reas de asociacin (Fuente: Reyes-Velarde, 2010).

102 Manuela Chomnalez


Debido al aumento de la superficie de la corteza cerebral
se originaron pliegues o circunvoluciones, a su vez separados
entre s por surcos o cisuras, que son simplemente pliegues
ms profundos. Para facilitar la descripcin se suele dividir
cada hemisferio en lbulos, que se denominan de acuerdo
con los huesos craneales debajo de los cuales se encuentran.
Se trata de los lbulos frontal, parietal, temporal y occipital.
El surco central divide las cortezas motora y sensitiva. Ha-
cia adelante del mismo, la corteza motora enva informacin
que inicia los movimientos del lado opuesto del cuerpo y,
por detrs, se encuentra la corteza sensitiva, que recibe in-
formacin tambin del lado contralateral del cuerpo. Entre
las reas motoras y sensoriales de la corteza, se encuentran
las reas de asociacin, tambin denominadas silenciosas,
pero que de hecho cumplen funciones tan importantes
como las anteriores.
Las funciones de las distintas reas del cerebro han sido
localizadas mediante la estimulacin directa de cerebros
expuestos de humanos y de algunos animales, por examen
postmortem de personas que sufran lesiones o por remocin
quirrgica de algunas reas en animales experimentales. A
continuacin se detallan las funciones diferenciales de am-
bos hemisferios cerebrales as cmo la localizacin de los
distintos lbulos junto a sus habilidades especficas.

Hemisferios cerebrales
Por qu se dice que el hemisferio izquierdo es el inte-
ligente y el derecho es el artstico? Qu hay detrs de esa
creencia popular? Cul es el aporte de cada hemisferio
cuando un alumno estudia las provincias argentinas leyen-
do un mapa? Y cuando memoriza la letra y entonacin del
himno?
Cada hemisferio del cerebro humano est especializado
en funciones diferentes: el izquierdo en el lenguaje habla-
do y escrito, habilidades lgicas y matemticas, aprendizaje

Sistema nervioso 103


y procesos de pensamiento secuencial; el hemisferio derecho
contiene las actividades espaciales, musicales, artsticas, intuiti-
vas y de percepcin. A su vez, cada hemisferio controla el lado
opuesto del cuerpo, es decir que la informacin del cuerpo co-
necta con los hemisferios cerebrales en forma contralateral.
El hemisferio izquierdo no maneja una memoria del tipo
textual sino que almacena conceptos que luego traduce a
palabras. Es decir que comprende las ideas y conceptos, los
almacena en un lenguaje no verbal y luego los traduce a un
lenguaje o idioma aprendido por el individuo.
Al evaluar las habilidades de un individuo en cuanto al
vocabulario, comprensin verbal, memoria y clculo aritm-
tico, se detecta el origen de la actividad en el hemisferio iz-
quierdo. Este hemisferio procesa la informacin usando el
anlisis, es decir, descomponiendo el problema en piezas y
examinando estas una por una (pensamiento secuencial).
La forma de elaborar y procesar la informacin del hemis-
ferio derecho es distinta a la del izquierdo. Es un hemisferio
integrador, centro de facultades visuo-espaciales no verba-
les, especializado en sensaciones, sentimientos, prosodia y
habilidades artsticas y musicales.
Es fuertemente visual y trabaja en una forma intuitiva y
simultnea integrando varios tipos de informacin (sonidos,
imgenes, olores, sensaciones) y trasmitindolos como un
todo. Utilizando sus facultades somos capaces de situarnos y
orientarnos; podemos saber por qu calle estamos caminan-
do mirando simplemente la arquitectura de los edificios. Al
reconocer a una persona, la identificacin del rostro tam-
bin corre a cargo de la memoria visual del hemisferio de-
recho. El nombre que corresponde a la persona que posee
dicho rostro conocido lo proporciona, en cambio el hemis-
ferio izquierdo.
Dado que esta diferenciacin en la simetra del cerebro
existe al nacer, parecera ser innata y no un producto del
aprendizaje y las experiencias, como se crea antiguamente.

104 Manuela Chomnalez


Tabla 4.1. Funciones especficas de cada hemisferio

Izquierdo Derecho

Pensamiento secuencial Procesamiento holstico


Aprendizaje Intuicin
Habilidades matemticas Habilidades artsticas
Atencin focalizada Percepcin
Lgica Identificacin de objetos por su forma
Lenguaje Reconocimiento de temas musicales
Control y nocin de tiempo Relaciones visuales y espaciales

Lbulos
Pese a que la distincin de lbulos en el cerebro se reali-
za para facilitar su descripcin y no cumple estrictamente
con una divisin funcional, es posible asignar algunas tareas
principales a cada uno.
El lbulo frontal ocupa el rea anterior al surco central
y superior al surco lateral. Las funciones principales des-
criptas para este rea tienen que ver con la elaboracin
del pensamiento, la planificacin y toma de decisiones, el
control o regulacin de las emociones, los movimientos
voluntarios y el lenguaje, tanto escrito como hablado. El
lbulo temporal, ubicado hacia el costado de la cabeza,
ocupa el rea inferior al surco lateral. Sus funciones con-
sisten en la comprensin del lenguaje, el habla, la audi-
cin y la capacidad de reconocer, identificar y nombrar
objetos. El lbulo parietal cumple funciones relacionadas
con la sensibilidad consciente (tacto, temperatura y do-
lor), el reconocimiento del espacio, el procesamiento de
la informacin proveniente de receptores que se localizan
en el interior del organismo y la comprensin de las pa-
labras en el lenguaje hablado. Se encuentra ubicado por
detrs del surco central y por encima del lateral. Por lti-

Sistema nervioso 105


mo, el lbulo occipital, ubicado en la parte posterior de la
cabeza, se ocupa principalmente de las funciones relacio-
nadas con la visin.

Tabla 4.2. Funciones principales de los distintos


lbulos cerebrales

Lbulo Funciones

Frontal Elaboracin del pensamiento,


planificacin y toma de decisiones
Control de las emociones
Movimientos voluntarios
Produccin del lenguaje

Temporal Comprensin de las palabras


Audicin

Parietal Sensaciones conscientes


Reconocimiento espacial

Occipital Visin

reas de asociacin
Cules son las funciones de la corteza cerebral humana
que la hacen nica? De qu manera se llevan a cabo las fun-
ciones cognitivas tan complejas de nuestra especie?
Las reas de asociacin ocupan una extensin mayor de
la corteza que el resto de las reas corticales y son el sitio
de actividades mentales elevadas. Reciben informacin
sensorial de distintas reas y la integran junto con los re-
cuerdos almacenados, estableciendo conexiones comple-
jas y numerosas con reas corticales del mismo hemisferio
cerebral o del hemisferio contralateral. Son las responsa-

106 Manuela Chomnalez


bles de las funciones cognitivas superiores exclusivas de
los humanos, ya que otros primates no presentan reas de
asociacin tan complejas, capaces de integrar informacin
proveniente de todos los canales sensoriales y de la memo-
ria almacenada.
Tambin son conocidas como reas de asociacin mul-
timodal, en contraposicin con las unimodales que solo
reciben aferencias de una nica modalidad sensitiva. Po-
demos mencionar tres reas de asociacin multimodal en
la corteza: el rea de asociacin prefrontal; el rea de aso-
ciacin occipitoparietotemporal; y el rea de asociacin
lmbica.
El rea de asociacin prefrontal utiliza la informacin
que recibe y ejecuta tareas de juicio reflexivo, planificacin
y toma de decisiones.
El lenguaje, por otro lado, es el resultado de la interaccin
entre diversas reas de asociacin: en la regin occipitopa-
rietotemporal estn las reas de asociacin de la lectura y el
habla, que obtienen a su vez informacin visual a partir de
los centros de visin.
Debido al tipo de tareas que desempean, cualquier le-
sin en las reas de asociacin tiene efectos ms difusos y di-
fciles de predecir que los daos que ocurren en otras partes
de la corteza cerebral. Por ejemplo, las lesiones en el rea de
asociacin occipitoparietotemporal derecha provocan el lla-
mado Sndrome de Negligencia Contralateral, en el cual se
experimentan dificultades para percibir estmulos externos
provenientes del lado izquierdo del cuerpo, ya sean estos vi-
suales, auditivos o tctiles. En algunos casos tambin se ven
afectados los estmulos del propio cuerpo, llegando a la inca-
pacidad para reconocer el propio brazo o pierna izquierdos.
El rea lmbica es la encargada de la memoria, la identifi-
cacin de los estmulos complejos del ambiente externo e in-
terno, e influye en los aspectos emocionales y de motivacin
del comportamiento.

Sistema nervioso 107


Figura 4.9. Corteza cerebral en diferentes mamferos. (Fuente: Cervino, 2010)

Homnculo
En 1937 Wilder Penfield, neurocirujano de origen cana-
diense, elabor un mapa de la corteza representndola me-
diante un homnculo (del latn homunculus, pequeo hom-
bre), cuyas formas desproporcionadas dan una idea de la
diferente representacin que tiene cada regin del cuerpo
en la corteza.
El trabajo surgi gracias a la estimulacin cerebral en un
paciente a fin de delimitar las zonas adecuadas para una ci-
ruga. Se logr trazar la topografa precisa de la corteza y as
relacionar partes discretas del cerebro con fenmenos moto-
res o sensoriales que afectaban distintas partes del cuerpo.
Pese a que el trabajo de Penfield ampli notablemente los
conocimientos acerca de las funciones corticales, lo ms lla-
mativo de su trabajo fue la manera grfica en la cual presen-
t los resultados.
La superficie de la corteza motora que controla los msculos
de movilidad ms amplia, y al mismo tiempo ms fina y precisa,
como los de la cara, boca, manos, pulgar y lengua, es mucho
mayor que aquella del tronco, muslo y piernas. Lo mismo ocu-
rre en la corteza sensitiva, a la cual llegan los estmulos tctiles

108 Manuela Chomnalez


de todo el cuerpo. En este caso, la superficie de la corteza ms
extensa corresponde a los sitios del cuerpo que poseen sensi-
bilidad ms exquisita, como labios, lengua, faringe, dedos de
mano y pies, as como rganos genitales.

Figura 4.10. Una de las imgenes originales presentadas por Penfield y Rasmussen
en 1950 donde se muestran las cortezas sensorial y la motora. Se indican las reas
corticales estimuladas junto a la parte del cuerpo que mostraba una respuesta.
(Fuente: Journal of Neurology, Neurosurgery and Psychiatry, 1993)

Sistema nervioso perifrico (SNP)

El SNP consiste en las prolongaciones neuronales aferen-


tes y eferentes reunidas entre s en forma de nervios. Las dos
divisiones funcionales son la sensorial o aferente que lleva
informacin sensorial al SNC, y la motora o eferente que
lleva informacin motora hacia los msculos y glndulas.
A su vez, la divisin eferente tiene dos componentes:
1) el sistema nervioso somtico: nervios craneales y espi-
nales que inervan los msculos esquelticos, y
2) el sistema nervioso autnomo, que inerva la musculatu-
ra lisa, cardaca y glndulas.

Sistema nervioso 109


Nervios craneales

De qu manera el encfalo coordina el funcionamiento


del cuerpo? Cmo se conduce toda esa informacin?
En total hay 12 pares de nervios craneales que, con la
excepcin del primero, emergen del tronco del encfalo y
llevan o traen informacin de todo el cuerpo en forma de
impulsos nerviosos. Al igual que los nervios espinales, mu-
chos de los nervios craneales contienen fibras que condu-
cen impulsos desde el tronco enceflico hacia los rganos
o msculos del cuerpo, es decir que son fibras eferentes o
motoras. Otras son fibras aferentes, sensoriales, que llevan
impulsos desde los rganos de los sentidos y rganos inter-
nos, en forma similar a lo que ocurre en la mdula espinal.
Los nervios craneales se numeran de acuerdo con la posi-
cin desde la que emerge cada uno en el tronco del encfa-
lo, desde el ms rostral (hacia el rostro), al caudal (hacia la
mdula espinal).

110 Manuela Chomnalez


Tabla 4.3. Los nervios craneales y sus conexiones

I Olfatorio Lleva informacin de olores desde la cavidad nasal


al bulbo olfatorio, en el lbulo frontal.
II ptico Informacin visual hacia el tronco
enceflico y la corteza visual.
III culomotor Nervios aferentes que se encargan
IV Troctear de los movimientos de los ojos, apertura y cierre
de las pupilas y foco.
V Trigeminal Sensaciones del rostro e inervacin
a msculos masticatorios.
VI Abducente Fibras motoras a los msculos
externos del ojo, rotacin lateral de los ojos.
VII Faciales Expresiones faciales, habla, alimentacin.
VIII Vestibulococlear Informacin sensorial del equilibrio y la audicin.
IX Glosofarngeo Movimiento de la lengua y la faringe.
Sentido del gusto.
X Vago Inervacin de varios rganos del cuerpo, entre ellos:
laringe, faringe, esfago, vejiga, corazn y pulmones.
XI Accesorio espinal Fibras motoras a los msculos del cuello.
XII Hipogloso Fibras motoras a los msculos de la lengua.

El nico nervio craneal que no emerge del tronco encef-


lico es el primero, el olfatorio, ya que lleva la informacin de
los olores del ambiente directamente desde la cavidad nasal
hasta la corteza cerebral. Consiste en axones cortos que lle-
van estos impulsos desde el epitelio olfatorio hasta el bulbo
olfatorio, en el lbulo frontal de la corteza cerebral. Se trata,
entonces de un nervio que solo contiene fibras sensoriales.
El quinto nervio craneal, o nervio trigeminal, deja el
tronco lateralmente a la altura media de la protuberancia.
Se trata del principal nervio sensorial del rostro, cuya ma-
yor porcin consiste en fibras sensoriales de la cara, mientras
que una pequea cantidad est integrada por fibras motoras

Sistema nervioso 111


destinadas a los msculos masticatorios. Se trata, por lo tanto
de un nervio mixto.
Tambin en la parte inferior de la protuberancia, pero
ms ventralmente, emergen los nervios faciales o sptimo
par de nervios, que llevan impulsos motores a los msculos
de la cara, tambin llamados msculos mimticos. Los im-
pulsos provenientes del ncleo facial evocan contracciones
de los msculos mimticos y son, por lo tanto, responsables
de nuestras expresiones faciales conscientes. Dichos mscu-
los se usan adems en conjunto con el habla, la alimenta-
cin, el parpadeo y dems movimientos del rostro.

La expresin facial de las emociones no depende


del ncleo facial

Mientras que los impulsos del ncleo facial activan las motoneuronas
del rostro en movimientos conscientes como el habla, la alimentacin
o la gesticulacin, son otros caminos neurales los responsables de la
expresin de las emociones, tales como la pena o el placer. Como todos
sabemos, una sonrisa genuina no puede producirse a pedido sino que
surge espontneamente sin poder mediar el control consciente. Es ms,
nuestras expresiones faciales a menudo revelan emociones que prefe-
riramos mantener ocultas. Es necesario un esfuerzo voluntario para
suprimir estas expresiones espontneas, que mayormente estn contro-
ladas por conexiones descendientes del hipotlamo y posiblemente los
ganglios basales.
Por lo tanto, las lesiones en cualquier segmento de los nervios faciales
o sus inserciones no afectan las expresiones faciales involuntarias. Los
pacientes con este tipo de lesiones ren al escuchar un buen chiste, pero
no pueden fingir una sonrisa de amabilidad. Incluso en algunos de estos
casos el paciente muestra expresiones faciales exageradas, ya que le es im-
posible suprimir la sonrisa o evitar el llanto. En enfermedades donde se
ven afectados los ganglios basales, tales como el Parkinson, se observa el
cuadro opuesto: el paciente puede sonrer voluntariamente, pero no pre-
senta ninguna muestra espontnea de sus emociones.
Brodal, P. 1992. The Central Nervous System.
Structure and Function, 3 ed. Oxford University Press.

112 Manuela Chomnalez


Nervios espinales

Los axones que median la comunicacin entre el sistema


nervioso y otras partes del cuerpo constituyen los nervios
perifricos. Estas fibras nerviosas entran y salen de la mdu-
la espinal en races. La unin de cada raz dorsal y ventral
forma un nervio y en total son 31 pares de nervios los que
salen de la mdula espinal. Las races dorsales corresponden
a fibras sensitivas, aferentes, y las ventrales a fibras motoras,
eferentes.
Los nervios sensoriales aferentes que llegan a la mdula
conducen impulsos desde los receptores y entran a la m-
dula espinal a travs de las races dorsales. Los cuerpos ce-
lulares de estas neuronas se encuentran en los ganglios es-
pinales. Las fibras de las races dorsales se conectan tanto
directa como indirectamente a travs de interneuronas con
neuronas de la mdula espinal, enviando sus axones a varias
partes del encfalo. Estos axones se agrupan en la sustancia
blanca de la mdula. Todas las neuronas mencionadas, ya
sean motoras o sensoriales, se encuentran bajo la influencia
de sinapsis provenientes de niveles superiores del SNC.
Las neuronas somticas motoras son las vas eferentes que
dejan la espina a travs de la raz ventral, siguen los nervios es-
pinales y envan seales a los msculos esquelticos (msculos
controlados voluntariamente). Las otras neuronas que envan
sus axones fuera a travs de la raz ventral son las motoras
autnomas, que inervan la musculatura lisa del cuerpo y las
glndulas con seales motoras. Pertenecen al sistema nervio-
so autnomo, que controla los msculos lisos, vasos y rganos
en todo el cuerpo.

Reflejos

Puede la mdula producir actos reflejos por s misma o


requiere siempre de la intervencin del encfalo? Qu ocu-

Sistema nervioso 113


rre cuando un alumno gira la cabeza frente a un sonido re-
pentino, como el timbre del recreo? Es necesario para los
bebs aprender el reflejo de succin o es innato?
Cuando la respuesta a un estmulo es automtica (invo-
luntaria), y est mediada por el SNC, se conoce como reflejo.
Ya sea que se trate de reflejos espinales, craneales o viscera-
les, todos comparten algunas propiedades. Los actos reflejos
son estereotipados: el mismo estmulo desencadena siempre
el mismo tipo de respuesta y al aumentar la fuerza del est-
mulo, tambin se incrementa la respuesta, en fuerza o mag-
nitud. Asimismo, son innatos: no pueden aprenderse a par-
tir de la experiencia y son fundamentales en la supervivencia
o reproduccin de los individuos; sin embargo, en algunos
casos, la accin puede ser mejorada mediante el aprendizaje
o la prctica. Un ejemplo claro lo ofrece el reflejo de succin
de los recin nacidos, sin el cual no podran alimentarse.
En todos los casos, la base estructural de los actos reflejos
es el arco reflejo. Algunos son simples, tanto por el estmulo
que los desencadena como por su respuesta, tal es el caso
del parpadeo (cerrar los ojos cuando un objeto se acerca a la
crnea); otros son ms complejos y requieren la cooperacin
de muchas estructuras, como ocurre en el reflejo de tragar.
Pueden involucrar solo algunas regiones del SNC, como la
mdula espinal o el tronco del encfalo, o bien incluir otras
reas, incluso la corteza cerebral.
En cuanto a la cantidad de neuronas involucradas tambin
encontramos diferencias. Algunos reflejos estn mediados por
una cadena de solo dos o tres neuronas, otros por redes neuro-
nales extensas. Los componentes de un arco reflejo tpico son:
1) un receptor, que pueden ser clulas sensoriales de la
piel, un msculo u otro rgano;
2) una neurona aferente o sensorial que transporta el im-
pulso hasta el SNC;
3) el SNC, donde se producen las sinapsis entre las neuro-
nas sensoriales y las de asociacin;

114 Manuela Chomnalez


4) la neurona eferente o motora que lleva el impulso des-
de el SNC hacia el efector y
5) el efector, mediante el cual se responde al estmulo ini-
cial y puede tratarse de un rgano, msculo o glndula.

Figura 4.11. Esquema de una arco reflejo espinal tpico (arriba). Componentes
del reflejo patelar o rotuliano (abajo) (Fuente: Hickman, 2000).

Uno de los ejemplos ms conocidos de arco reflejo es el


reflejo patelar que se utiliza como prueba clnica de rutina e
implica el movimiento de la pierna, como una patada, al re-
cibir un golpe suave bajo la rodilla. En ocasiones tambin un
msculo puede responder al estiramiento con una contrac-
cin; el reflejo de estiramiento se distingue del estiramien-
to voluntario por el brevsimo tiempo que transcurre entre
la flexin y el estiramiento. Este reflejo permite mantener
constante la longitud de los msculos y, por consiguiente, la
posicin de los miembros involucrados.
Otros arcos reflejos complejos intervienen en movimien-
tos automticos de la cabeza y los ojos, o incluso el cuerpo,

Sistema nervioso 115


en direccin a un sonido sorpresivo, por ejemplo al sonar el
timbre en el aula mientras los alumnos se encuentran tra-
bajando en silencio. Tambin pueden describirse varios re-
flejos vestbulo-oculares que son los responsables de que la
imagen se mantenga constante en la retina aunque la cabeza
se mueva. As, por ejemplo, es posible leer las anotaciones
hechas sobre un pizarrn muy ancho.

Tabla 4.4. Ejemplos de reflejos espinales y craneales

Espinales Craneales

Rotuliano: estiramiento de la pierna Pupilar: control de la entrada de luz en el


frente a ungolpe bajo la rtula. ojo.

Flexin: retiro de la mano o el pie fren- Vestbulo ocular: mantenimiento de la imagen


te al dolor. en la retina.

Estiramiento: contraccin del msculo Corneal: cierre de ambos ojos frente a un ob-
frente al estiramiento. jeto que se acerca o toca la crnea.


Sistema nervioso autnomo

En situacin de examen, un alumno suda, su ritmo car-


daco aumenta y sus pupilas se dilatan. De dnde provienen
dichas reacciones fisiolgicas? Cmo se generan y regulan
las funciones internas del cuerpo? El sistema nervioso au-
tnomo gobierna las funciones involuntarias e internas del
cuerpo que normalmente no involucran la conciencia, tales
como los movimientos del sistema digestivo y el corazn, las
contracciones del msculo liso, vasos sanguneos, vejiga o
iris del ojo, junto con las secreciones de varias glndulas.
Los nervios autnomos se originan en el encfalo o m-
dula espinal, al igual que los del sistema nervioso somtico

116 Manuela Chomnalez


pero, a diferencia de aquellos, las fibras autnomas estn
formadas por dos neuronas en lugar de una sola. Estas neu-
ronas hacen sinapsis en ganglios, fuera de la mdula espinal,
aunque antes de llegar al msculo efector, y se las conoce
como preganglionar a la neurona presinptica y posganglio-
nar a la postsinptica.
Todas las fibras preganglionares, ya sean de la divisin
simptica o parasimptica, liberan acetilcolina como neuro-
transmisor en la sinapsis con las neuronas posganglionares.
Sin embargo, las fibras posganglionares del sistema parasim-
ptico liberan acetilcolina, mientras que las de la divisin
simptica, salvo pocas excepciones, liberan noradrenalina.

Figura 4.12. Representacin esquemtica de las funciones principales del sistema


nervioso autnomo. A la izquierda, la salida de los nervios autnomos desde el
SNC. Los nervios simpticos (lnea punteada) que dejan la espina dorsal en las
reas torcica y lumbar. La salida de los nervios parasimpticos (lnea llena)
desde las regiones craneales y sacra. La mayora de los rganos est inervada por
fibras de ambas divisiones (Fuente: Hickman, 2000).

Sistema nervioso 117


Las dos subdivisiones del sistema nervioso autnomo son
la simptica y la parasimptica. La mayora de los rganos del
cuerpo estn inervados por fibras de las dos divisiones y sus
acciones sobre los rganos son antagnicas. Si una fibra esti-
mula la actividad en determinado rgano, la otra lo inhibe.
Por ejemplo, las fibras parasimpticas inhiben el latido carda-
co pero estimulan los movimientos peristlticos del intestino,
mientras que las fibras simpticas incrementan el ritmo car-
daco a la vez que inhiben el movimiento peristltico.
A comienzos del siglo XX, cuando Langley, defini las di-
visiones simptica y parasimptica, tambin caracteriz una
tercera divisin: el sistema nervioso entrico. Se trata de una
capa de numerosas agrupaciones pequeas de neuronas,
que se unen entre s y regulan la motilidad de la pared in-
testinal. El sistema nervioso entrico ha sido considerado un
pequeo cerebro intestinal e, inicialmente, poseedor de
un alto grado de autonoma. Sin embargo, en la actualidad
se estima que acta coordinadamente con fibras eferentes
correspondientes al nervio vago (parasimpticas) que regu-
la la actividad motora, procesos secretores y de absorcin
intestinales.
Como regla general, la divisin parasimptica est relacio-
nada con situaciones de reposo, cuando actividades tales como
comer, digerir, orinar y otras de tipo vegetativo deben ponerse
en funcionamiento. La divisin simptica se activa en situacio-
nes de estrs fsico o emocional. Bajo dichas condiciones, se
acelera el ritmo cardaco, se dilatan los vasos sanguneos que
van a la musculatura esqueltica y se constrien los que van a
las vsceras, baja la actividad del sistema digestivo y la tasa me-
tablica aumenta. La importancia de estas respuestas en situa-
ciones de emergencia es permitir que el cuerpo se encuentre
preparado en caso de tener que huir o pelear. De todas formas
es importante aclarar que el sistema simptico, en situacin de
reposo, tambin se ocupa de mantener constantes la tempera-
tura corporal y la presin sangunea.

118 Manuela Chomnalez


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120 Manuela Chomnalez


CAPTULO 5
Sistema neuroendocrino

Carolina Facchinetti

Cmo est regulado el crecimiento?


Qu factores afectan el metabolismo?
Qu ocurre en nuestro cuerpo en un momento de es-
trs? Y en nuestro cerebro?
Cmo afectan las hormonas el comportamiento y este la
liberacin de hormonas?

Un poco de historia

Los organismos multicelulares requieren de la comunica-


cin entre clulas para llevar a cabo sus funciones. La bio-
loga ha revelado una gran similitud en los genomas y vas
de comunicacin entre especies no emparentadas del reino
animal, que difieren en la ecologa, morfologa y compor-
tamiento. Durante la evolucin han surgido dos sistemas
principales de comunicacin: nervioso y endocrino. Estos
dos sistemas de control son los responsables de coordinar las
actividades entre los rganos en respuesta a las necesidades
fisiolgicas, manteniendo las condiciones del cuerpo en un
estado de equilibrio, denominado homeostasis. La distin-
cin clsica entre el control nervioso y el control endocrino

121
radica en los medios por los cuales es trasmitida la informa-
cin. El sistema nervioso forma redes neuronales donde las
seales elctricas viajan a lo largo de los axones y dendritas
de las neuronas, el impulso nervioso llega a la terminal de la
neurona y los neurotransmisores son liberados y se difunden
a las clulas blanco, que por lo general son otras neuronas.
Por el contrario, el sistema endocrino es un conjunto de
rganos y tejidos que liberan un tipo de mensajeros qu-
micos, llamados hormonas, al torrente sanguneo que las
transporta hasta la clula receptora, conocida como clula
diana o blanco. Este proceso puede durar minutos u horas
lo mismo que su efecto. Los rganos que lo componen se de-
nominan glndulas endocrinas, debido a que las hormonas
que secretan se liberan directamente en el torrente sangu-
neo. En base a estas diferencias, durante mucho tiempo se
consider que ambos sistemas funcionaban de manera com-
pletamente independiente. Sin embargo, con el tiempo se
conoci cmo interactan ambos sistemas, cmo el encfalo
controla la comunicacin hormonal y cmo las hormonas
afectan el funcionamiento del sistema nervioso.
A comienzos del siglo XX, se comprob que la mayora
de las glndulas del cuerpo liberan sus hormonas nica-
mente si son activadas por otra hormona especfica liberada
por la hipfisis o glndula pituitaria (glndula endocrina).
Esto llev, en esa poca, a considerar a la hipfisis como
la principal glndula reguladora del sistema endocrino. Sin
embargo, perdi su protagonismo cuando se descubri que
el hipotlamo, una estructura del sistema nervioso, es el que
desempea el papel principal en el control del sistema endo-
crino y del que depende el funcionamiento de la hipfisis.
Posteriores estudios de la glndula hipofisaria demostraron
la existencia de una conexin sangunea entre el hipotla-
mo y la hipfisis y fueron Ernst y Berta Scharrer y el fisilogo
Geoffrey Harris quienes aportaron el conocimiento actual
sobre la funcin endocrina del hipotlamo. Los Scharrer

122 Carolina Facchinetti


desarrollaron el concepto de neurosecrecin, la idea de que
ciertas neuronas actan como transductores neuroendocri-
nos transformando la informacin de las seales elctricas
provenientes de las neuronas del sistema nervioso en infor-
macin qumica hormonal. Harris advirti que el hipotla-
mo libera determinadas hormonas a la circulacin sangu-
nea que lo unen con la hipfisis y que estas hormonas, al
llegar a la hipfisis, inducen la liberacin de las hormonas
hipofisarias. Estas dos ideas constituyen la base de la Neu-
roendocrinologa moderna.
La influencia de las hormonas en el comportamiento y de
este en la concentracin de hormonas se estudia con detalle
al tratar los mecanismos neurobiolgicos de la conducta mo-
tivada, de la emocin, del aprendizaje y de la memoria.

Qu son las hormonas?

Las hormonas son molculas orgnicas producidas y libe-


radas fundamentalmente por el hipotlamo, hipfisis y otras
glndulas endocrinas. Son mensajeros internos a larga dis-
tancia relacionados a funciones reguladoras como el cre-
cimiento, el metabolismo y la reproduccin. Las hormonas
son transportadas a todos los lugares del cuerpo por medio
del torrente sanguneo. Sin embargo, si bien pueden llegar a
todo el cuerpo, sus efectos se producen nicamente al arri-
bar a las clulas que tienen la capacidad de reconocerlas.
Estas clulas u rganos se denominan diana o blanco, ya que
presentan receptores especficos a los que las hormonas se
unen (un proceso similar al que sucede con los neurotrasmi-
sores y sus receptores en el sistema nervioso).
Todas las hormonas presentan ciertas caractersticas:
se liberan fuera de la clula,
se difunden a los vasos sanguneos viajando a travs de
la sangre,
intervienen en el metabolismo,

Sistema neuroendocrino 123


afectan tejidos que pueden encontrarse lejos de su pun-
to de origen,
provocan efectos a concentraciones bajas y, en algunos
casos, estos son directamente proporcionales a su con-
centracin, y
requieren de la adecuada funcionalidad del receptor.

Dependiendo de la hormona pueden tener un efecto es-


timulante, promoviendo la actividad del tejido u rgano, o
inhibitorio, disminuyendo su actividad.
Por otro lado dos hormonas pueden ser antagonistas
cuando tienen efectos opuestos o sinergistas cuando, en con-
junto, tienen un efecto mayor que por separado. Por ejem-
plo, la insulina y el glucagn, dos hormonas secretadas por
el pncreas y que participan en la regulacin de la glucosa,
poseen un efecto antagnico: la insulina facilita la incorpo-
racin de glucosa por las clulas disminuyendo su concen-
tracin en sangre, mientras que el glucagn produce la li-
beracin de glucosa desde los reservorios hacia la sangre. Es
decir, cuando los niveles de glucosa aumentan, se produce
una inhibicin en la secrecin de glucagn y un aumento en
la secrecin de insulina, mientras que cuando la glucemia
disminuye aumenta la secrecin de glucagn y disminuye la
de insulina, respectivamente. Por otro lado, dos hormonas
sinergistas son la leutinizante (LH) y los estrgenos: la LH
se produce como respuesta al estmulo de los estrgenos so-
bre la adenohipfisis antes de la ovulacin. La LH secretada
acta sobre los ovarios estimulando la sntesis de ms estr-
genos, los que a su vez incrementan la secrecin de LH.
Las hormonas pueden clasificarse en tres tipos: esteroideas,
no esteroideas o peptdicas y otras. Las hormonas esteroideas
se sintetizan a partir del colesterol por lo que son solubles en
grasas (liposolubles) difundindose con rapidez en las mem-
branas celulares pero, al no ser solubles en agua, tampoco lo
son en la sangre por lo que requieren un transportador hasta

124 Carolina Facchinetti


los rganos diana, que generalmente es una protena espe-
cfica. Por estar unidas a estas protenas al llegar al rgano
diana no difunden bien en los capilares, y eso implica que
para llevar a cabo sus acciones deben disociarse de la prote-
na transportadora para poder atravesar la membrana y llegar
al rgano blanco. A este grupo pertenecen las hormonas se-
cretadas por la corteza suprarrenal (cortisol, aldosterona), los
ovarios (estrgeno, progesterona), los testculos (testosterona)
y la placenta (estrgeno y progesterona, entre otras).

Figura 5.1. Esquema del transporte de hormonas esteroideas y no esteroideas en


el torrente sanguneo y su interaccin con la clula u rgano diana.

Por otro lado, las hormonas no esteroideas o peptdicas son


solubles en agua, por lo tanto no necesitan de un transporta-
dor en sangre. Sin embargo, al no ser liposolubles, no pueden
atravesar las membranas de las clulas diana, por lo que recu-
rren a la activacin de receptores de su membrana (ver Figura
5.1.). Las hormonas peptdicas incluyen las del hipotlamo, las
de la adenohipfisis y de la neurohipfisis, las que intervienen
en la regulacin del calcio, las gastrointestinales y las del pn-
creas (insulina y glucgon). Los mecanismos de accin de las

Sistema neuroendocrino 125


hormonas se basan en el principio de hormona-receptor, simi-
lar al de los neurotransmisores en el sistema nervioso, es decir,
cada hormona posee en las clulas diana un receptor que es
especfico. En cuanto a las hormonas esteroideas, una vez que
atraviesan la membrana se dirigen hasta el citoplasma y pene-
tran en el ncleo donde se unen a receptores y actan sobre el
aparato gentico de la clula blanco. En el ncleo, el complejo
hormona-receptor se une a parte del ADN celular y activa genes
especficos que llevan a la codificacin de protenas tambin es-
pecficas, que dan como resultado un cambio funcional de la
clula. Por otro lado, las hormonas no esteroideas no pueden
atravesar la membrana plasmtica, sino que se unen a recep-
tores de membrana especficos de la clula diana (ver Figuras
5.1. y 5.2.). La activacin de los receptores de membrana desen-
cadena una cascada de seales intercelulares que amplifica la
seal a partir de la formacin de mensajeros intracelulares co-
nocidos como segundos mensajeros. Estos, como bien lo indica
su nombre, son los que llevan al interior de la clula el mensaje,
actuando sobre el aparato gentico de la misma.

Figura 5.2. Activacin de los receptores de membrana y la cascada de seales


intracelulares desencadenada. La hormona peptdica llega a la clula diana y se une a
su receptor de membrana. Este, a su vez, est unido a una protena (adenilato-ciclasa)
que al ser activada genera AMPc (segundo mensajero) que se dirige al ncleo de la
clula y activa la transcripcin de algn gen en particular que luego ser codificado a
protena en el citoplasma de la clula. El resultado en este caso es una protena.

126 Carolina Facchinetti


La mayor parte de las secreciones hormonales son re-
guladas por un proceso conocido como retroalimentacin
negativa (feedback negativo). Esta se puede comparar al me-
canismo de control del termostato de una estufa. Cuando
la temperatura desciende con relacin a un determinado ni-
vel, el termostato activa la caldera para que ella genere una
mayor temperatura; cuando la temperatura se incrementa y
pasa ese determinado nivel, el termostato desactiva la calde-
ra para que no genere ms calor.
En el cuerpo humano existe un equivalente al termosta-
to de una estufa: el conjunto hipotlamo-hipfisis, que est
conectado a sensores perifricos que le indican cmo se est
produciendo una serie de actividades, tanto en el exterior
como en el interior del cuerpo. Dependiendo de la informa-
cin recibida se van a liberar diferentes hormonas al torren-
te sanguneo.
Las hormonas se eliminan de la sangre de diversas ma-
neras: por destruccin metablica por parte de los tejidos,
por unin a los tejidos, por excrecin en la bilis o transfor-
macin heptica y por excrecin en la orina, o sea que a un
proceso de produccin y secrecin de hormonas le sigue un
proceso de eliminacin de las mismas, o viceversa.

Sistema neuroendcrino

Se denomina sistema neuroendocrino a la interaccin en-


tre el sistema nervioso y el sistema endocrino. Esta comuni-
cacin depende de la conversin de informacin sinptica
en informacin hormonal, y est dada por el hipotlamo,
por lo que a este se lo denomina rgano neuroendocrino.
Los rganos blanco del sistema neuroendocrino son justa-
mente las glndulas del sistema endocrino, entre las que se
encuentran la glndula pineal, la hipfisis, la glndula tiroi-
des, el pncreas, la glndula suprarrenal, los ovarios, los tes-
tculos y la placenta.

Sistema neuroendocrino 127


Figura 5.3. Las glndulas endcrinas estn en diferentes regiones del cuerpo.

Hipotlamo-hipfisis

El hipotlamo es un centro de integracin esencial para la


supervivencia de los organismos y su reproduccin. Forma par-
te del diencfalo y se sita por debajo del tlamo. Cumple ml-
tiples funciones reguladoras del sistema nervioso autnomo y
endocrino, incluyendo el crecimiento, metabolismo, respuestas
de estrs, osmorregulacin y ritmos circadianos. Regula com-
portamientos relacionados con la supervivencia de las especies
como la reproduccin, sed, hambre, sueo y pelea.

Figura 5.4. El hipotlamo se comunica con la hipfisis mediante la liberacin de neu-


rohormonas.

128 Carolina Facchinetti


Adems, es una importante va de salida del sistema lmbi-
co, que a su vez presenta mltiples conexiones que le propor-
cionan informacin sobre el exterior. Recoge informacin
relativa del medio interno y utiliza dicha informacin con-
trolando la secrecin de hormonas que regulan las activida-
des metablicas en otros rganos (ver Figura 5.5.).

Figura 5.5. Mecanismos fisiolgicos que subyacen a la funcin del hipotlamo.

La mayora de las estructuras del sistema nervioso central


se comunican con el hipotlamo y estn influenciadas por
el mismo. El hipotlamo presenta varios grupos de clulas
denominadas neuroendocrinas, lo que significa que tienen
caractersticas neuronales y endocrinas. Son similares a las
neuronas en cuanto a que ante un estmulo despolarizante
liberan neurohormonas, las cuales actan de forma similar
a los neurotransmisores. Sin embargo, la diferencia radica
en que las neurohormonas no son liberadas al espacio sinp-
tico, sino al torrente sanguneo como las hormonas, por lo
que reciben el nombre de neurohormonas.

Sistema neuroendocrino 129


Tabla 5.1. Diferencias y similitudes entre los sistemas nervioso, endocrino y
neuroendocrino

Sistema Sistema Sistema



nervioso endocrino neuroendocrino

Clulas neuronas clulas clulas


endocrinas neuroendocrinas
Liberan neurotrans- hormonas neurohormonas
misores
Medios a espacio torrente torrente
que los sinptico sanguneo sanguneo
liberan

Distancia corta larga corta o larga


que recorren
rganos otras neuronas, glndulas endocrinas hipotlamo
blanco glndulas y (por ejemplo ovario, (retroalimentacin
clulas neuro- testculo, corteza negativa).
endocrinas, adrenal, entre otras) Adenohipfisis
clulas e hipotlamo y glndulas
musculares endocrina

Duracin milisegundos segundos segundos


del efecto o meses o meses

En resumen, el hipotlamo es la va de comunicacin en-
tre el sistema nervioso y el endocrino a travs de las neuroho-
monas, que son sintetizadas en neuronas neurosecretoras del
hipotlamo y liberadas al torrente sanguneo. Recibe tanto
terminaciones nerviosas desde diferentes reas del encfalo,
como seales de retroalimentacin de las hormonas que cir-
culan en la sangre (ver Figura 5.7.). Por lo tanto no solo es
una fuente liberadora de hormonas sino que tambin acta
como rgano blanco. Todos estos mensajes se integran en el
hipotlamo, que responde produciendo neurohormonas que
pasan al siguiente eslabn en esta jerarqua, la hipfisis.

130 Carolina Facchinetti


Tabla 5.2. Resumen de las neurohormonas hipotalmicas y hormonas hipofisarias

Nombre Abreviatura Accin rgano diana Resultado


Neurohormona en hipotlamo liberadora de gonadotropinas GnRH estimulante adenohipfisis aumenta la liberacin de FSH y LH
Dopamina u hormona inhibidora DA inhibidora adenohipfisis inhibe la liberacin de prolactina
de prolactina
Neurohormona en hipotlamo liberadora de GHRH estimulante adenohipfisis aumenta la liberacin de GH
la hormona de crecimiento
Somatostatina u neurohormona en hipotlamo GHIH inhibidora adenohipfisis aumenta la liberacin de
inhibidora de la hormona del crecimiento GH y TSH
Neurohormona en hipotlamo liberadora de TRH estimulante adenohipfisis aumenta la liberacin de TSH
tirotropina y prolactina
Neurohormona en hipotlamo liberadora de prolactina PRH estimulante adenohipfisis aumenta la liberacin de prolactina
Neurohormona en hipotlamo de liberacin CRH estimulante adenohipfisis aumenta la liberacin de ACTH

Hipotalmicas
de adrenocorticotropina
Oxitocina se almacena estimula la reabsorcin de agua en el
en la rin, la contraccin del msculo
neurohipfisis intestinal y uterino, y la eyeccin de
leche eleva la presin arterial
Vasopresina o antidiurtica AVP estimulante se almacena estimula la reabsorcin de agua en el rin, la
en la contraccin del msculo intestinal y uterino
neurohipfisis
Hormona luteinizante LH estimulante gnadas estimula la liberacin de hormonas en las g-
nadas (estrgenos, progesterona y tetosterona)
Hormona folculo estimulante FSH estimulante gnadas estimula la liberacin de hormonas en las g-
nadas (estrgenos, progesterona y tetostero
Hormona de crecimiento o somatotropa GH estimulante todo el sintesis proteca, metabolismo y
organismo crecimiento
Hormona estimulante de la tiroides TSH estimulante tiroides liberacin hormonas tiroides (T3 y T4)
Prolactina PRL estimulante glndulas desarrollo de las mamas y produccin de leche

Adenohipofisarias

Sistema neuroendocrino 131


Hormana estimulante de la ACTH estimulante corteza adrenal liberacin de hormonas corticoadrenales
corteza suprarrenal
La hipfisis o glndula pituitaria est situada en la base
del encfalo, por debajo del hipotlamo, al cual se encuen-
tra estrechamente conectada. La hipfisis consta de dos
partes funcionalmente diferenciadas: la hipfisis posterior
o neurohipfisis, que se encarga de almacenar y liberar las
neurohormonas sintetizadas por el hipotlamo (oxitocina y
vasopresina); y la hipfisis anterior o adenohipfisis, que ac-
ta como una glndula endocrina por s misma, respondien-
do a las neurohormonas liberadas por el hipotlamo (ver
Figuras 5.6. y 5.7. y Tabla 5.2.).

Figura 5.6. Detalle de la comunicacin entre el hipotlamo y la hipfisis (lbulo


anterior = adenohipfisis y lbulo posterior = neurohipfisis) y las hormonas
liberadas.

Varios estudios han demostrado que la conexin sangunea


hipotlamo-adenohipfisis es crtica para el mantenimiento
de numerosas funciones fisiolgicas involucradas en el meta-

132 Carolina Facchinetti


bolismo, crecimiento, reproduccin, respuesta al estrs y lac-
tancia. Esta conexin directa por medio de vasos sanguneos
permite que las neurohormonas hipotalmicas desciendan a
la adenohipfisis. Estas neurohormonas se denominan fac-
tores liberadores (ver Tabla 5.2.) u hormonas liberadoras, y
factores inhibidores u hormonas inhibidoras, segn acten
estimulando o inhibiendo la secrecin hormonal.

Figura 5.7. Ante la llegada de un estmulo externo o interno al sistema nervioso


central, este lo trasmite al hipotlamo, el cual libera una hormona (hormona 1)
cuya accin puede ser la liberacin de una nueva neurohormona a partir de la
hipfisis (hormona 2), que a su vez originar una respuesta o la liberacin de otra
hormona (hormona 3) a partir de las glndulas diana. El aumento de los niveles de
las hormonas 2 y 3 genera una retroalimentacin (feedback) negativa, inhibiendo la
liberacin hipotalmica de la hormona 1 e hipofisaria de la hormona 2 que puso en
marcha el proceso.

Sistema neuroendocrino 133


Pensemos qu ocurre con los nios desnutridos o mal-
nutridos? De qu manera impacta la desnutricin en la
produccin de hormonas? La sntesis de todas las hormonas
depende de la produccin de protenas, a partir de la va
de transcripcin y traduccin. Una vez que se convierten en
hormonas activas, se almacenan en grnulos o vacuolas de
secrecin que sern los encargados de liberar las hormonas
al torrente sanguneo. Una malnutricin o desnutricin lle-
va a un dficit de aminocidos esenciales, por lo tanto a un
dficit en la produccin de hormonas o en la sensibilidad de
los rganos diana a las hormonas ya que hay una disminu-
cin de receptores, similar a la que sucede con la malnutri-
cin y los neurotransmisores.

Ritmos biolgicos

Por qu estudiamos mejor a una hora del da? Qu nos


pasa cuando vamos a otro pas que est sobre meridianos
distintos a los del nuestro?
La mayora de las hormonas estn sujetas a ritmos biolgi-
cos que pueden ser de minutos o meses. Se denomina ritmo
biolgico a la recurrencia temporal de un fenmeno biol-
gico a intervalos regulares, por ejemplo el ciclo vigilia-sueo
o el ciclo menstrual. Los ritmos biolgicos ests determi-
nados genticamente, por lo que se presentan aun cuando
los individuos se encuentren aislados del medio ambiente.
Algunas seales externas, conocidas como sincronizadores,
justamente hacen coincidir a los organismos vivos con el me-
dio ambiente. El ms estudiado es el ciclo luz-oscuridad pro-
vocado por la rotacin de la tierra (24 horas), que se conoce
como ritmo circadiano. En la Tabla 5.3. se pueden observar
otros ejemplos de ritmos biolgicos.
Si se asla al individuo del medio ambiente, los ritmos no
desaparecen, sino que oscilan espontneamente con una fre-
cuencia cercana a la que tenan cuando estaba presente el sin-

134 Carolina Facchinetti


cronizador. Por lo tanto, el nivel de hormona en sangre no es
esttico, sino dinmico. Por otro lado, algunas hormonas son
liberadas de a pulsos, por lo que su concentracin en sangre
vara entre picos y cadas abruptas, y su accin tarda unos po-
cos minutos en ocurrir, como sucede, por ejemplo, con algu-
nas hormonas esteroideas. Por otro lado, pueden ser liberadas
de manera continua y su efecto durar entre semanas o meses,
por ejemplo la progesterona que estimula la maduracin del
endometrio (pared del tero) permitiendo la implantacin
del embrin y su conservacin durante el embarazo.
La regulacin de los ritmos circadianos est dada por el
ncleo supraquiasmtico. Este es un conjunto de neuronas
situado en el hipotlamo que recibe ese nombre por estar
localizado sobre el punto en el que se cruzan las vas de la
visin y el quiasma p-
tico. Es un oscilador
biolgico y est normal-
mente regulado por el
ciclo luz-oscuridad a
travs de la va directa
denominada haz reti-
no-hipotalmico. Esta
es la va de conexin en-
tre el exterior y el reloj
biolgico, y asegura que
Figura 5.8. Estructuras que intervienen en la
los ritmos circadianos, regulacin de los ritmos circadianos.
como el de sueo-vigilia,
se sincronicen con el ritmo noche-da. Por otro lado existen
vas de sincronizacin interna, que trasmiten las seales del
reloj biolgico a los rganos blanco. Dentro de estas vas,
la glndula pineal, que es un rgano neuroendocrino, pro-
duce y secreta una hormona denominada melatonina. La
glndula pineal o epfisis recibe informacin nerviosa del
hipotlamo. Durante el da, en presencia de luz, el ncleo
supraquiasmtico libera glutamato que inhibe a la glndula

Sistema neuroendocrino 135


pineal y esta no secreta melatonina. Mientras que en ausen-
cia de luz, el NSQ libera serotonina que excita a la glndula
pineal y esta libera melatonina.
La melatonina acta a su vez sobre el ncleo supraquias-
mtico, regulando el reloj circadiano, y de esta manera afec-
ta los ritmos biolgicos que, a su vez, sincronizan toda la ac-
tividad del organismo a travs de las vas nerviosas (sistema
autnomo simptico) y endocrinas (hormonas).
Los ritmos circadianos comienzan a deteriorarse con la
edad, es por esto que las personas mayores presentan un
sueo desordenado. Una de las causas es la reduccin de la
amplitud de las seales rtmicas del ncleo supraquiasmti-
co, relacionada con la edad en el sistema de sincronizacin
circadiano, y tal vez mediada por los cambios en las propie-
dades de la membrana celular de las clulas de este ncleo.

Tabla 5.3. Ejemplos de ritmos biolgicos y su duracin

Tipo de Duracin del Ejemplo


ritmo perodo
Ultradiano menos de 20 hs secrecin pulstil de LH
Circadiano cerca de 24 hs secrecin de cortisol, prolactina,
melatonina, etc.
Infradiano ms de 28 hs ciclos estrales y menstruales,
ritmos estacionales
Circalunares mes lunar ritmo menstrual de primates
Circanuales un ao ciclos reproductivos de varias especies

Regulacin de las neurohormonas liberadas por la neurohipfisis

Oxitocina

Su liberacin se produce principalmente como respuesta


a la presin ejercida sobre el cuello del tero en el parto,

136 Carolina Facchinetti


estimulando la contraccin del tero durante el proceso. En
el perodo que lo precede hay un aumento considerable en el
nmero de receptores de esta hormona en la musculatura del
miometrio (msculo del tero). Durante el parto, por un meca-
nismo de retroalimentacin mediado por la oxitocina, se pro-
duce un ciclo de contracciones uterinas que van aumentando
en intensidad y frecuencia y que culminan con el nacimiento.
Tambin estimula la produccin de leche en las glndulas
mamarias, induciendo la contraccin de las clulas mioepite-
liales. La succin del beb acta como estmulo tctil, que viaja
a travs de los nervios, llegando al hipotlamo y estimulando
la secrecin de oxitocina por las neuronas neurosecretoras de
la neurohipfisis, que luego es liberada al torrente sanguneo y
llega a las glndulas mamarias, y all promueve la contraccin
de las clulas mioepiteliales de las paredes de las glndulas de
leche. La lactancia es un buen ejemplo de reflejo neuroendo-
crino, donde los impulsos nerviosos que llegan hasta el hipot-
lamo provocan la secrecin endocrina (ver Figura 5.9.).
Se ha propuesto tambin que la vasopresina (la otra neu-
rohormona liberada por la neurohipfisis) y la oxitocina
podran tener un efecto facilitador de la consolidacin del
aprendizaje y la memoria, as como efectos sobre la regula-
cin de la temperatura y analgesia.

Figura 5.9. Regulacin de la produccin de leche.

Sistema neuroendocrino 137


Principales hormonas adenohipofisarias y su regulacin

Figura 5.10. Resumen de las principales hormonas adenohipofisarias y su


regulacin.

La adenohipfisis es una verdadera glndula endocrina


compuesta de clulas secretoras y realiza un estricto control
neurohormonal hipotalmico.

Hormona de crecimiento

La hormona del crecimiento es la que estimula el cre-


cimiento de los tejidos y los rganos durante la niez y la
adolescencia y contina siendo importante durante toda
la vida aunque haya cesado el crecimiento. El hipotlamo
es el encargado de controlar la secrecin hipofisaria de la
hormona de crecimiento (GH) a partir de la secrecin de

138 Carolina Facchinetti


dos neurohormonas que llegan hasta la adenohipfisis va
sangunea: la hormona inhibidora de la liberacin de la
GH (GHIH) y la hormona liberadora de GH (GHRH).
La GHIH provoca un efecto inhibidor que evita la forma-
cin de GH, mientras que la GHRH provoca la liberacin
de GH. El resultado de esta secrecin rtmica y aleatoria
de ambas neurohormonas es la liberacin de GH en pulsos
aleatorios (ver Figura 5.11).

Figura 5.11. Regulacin de las hormonas relacionadas con el crecimiento.

La hormona del crecimiento tiene efecto sobre varios as-


pectos metablicos. Estos son distintos segn el rgano o
tejido diana. Estimula el crecimiento de los huesos, aumenta
la masa muscular, disminuye la adiposidad y aumenta el ta-
mao de los riones.

Sistema neuroendocrino 139


La secrecin de GH depende de la liberacin intermi-
tente de GHRH liberada por el hipotlamo. Se segrega en
pulsos cada dos horas y la mayor descarga se lleva a cabo
durante el sueo. En nios y adolescentes la cantidad de
GH circulando en la sangre es elevada, en adultos es me-
nor. Por esta razn es importante que los nios cumplan
un horario de sueo acorde con su edad y etapa de creci-
miento.
En cualquier caso sigue un ciclo circadiano, aumenta
mientras dormimos y disminuye durante la vigilia. La regu-
lacin de la secrecin de GH depende, adems del metabo-
lismo, de factores hormonales (ya mencionados, GHRH y
GHIH) y nerviosos. Dentro de los factores metablicos, la
hipoglucemia y la hiponutricin estimulan la liberacin de
GH. Por otro lado, el ejercicio, el sueo profundo, los trau-
matismos, fiebres o cirugas elevan la concentracin de GH
en sangre.
El componente gentico de un individuo le otorga a cada
uno el patrn de crecimiento y desarrollo especfico, el cual
puede ser modificado por factores ambientales.
En relacin a la altura, los efectos genticos se ven cla-
ramente ejemplificados al observar por ejemplo un aula,
en donde hay una gran variedad de alturas entre los alum-
nos. La influencia gentica queda claramente establecida
al observar a dos hermanos gemelos (mismo cigoto) que
tienen alturas muy similares, mientras que los hermanos
mellizos (distintos cigotos) pueden o no tener alturas si-
milares.
Estudios genticos evidencian que la determinacin de
la altura es polignica, o sea que intervienen varios genes,
ubicados tanto en los cromosomas sexuales como en los au-
tosomas. Adems sugiere que los factores determinantes del
crecimiento provienen de ambos progenitores y que cada
uno de ellos tiene una influencia terica de un 50% en la
altura de los hijos.

140 Carolina Facchinetti


Estos factores genticos no solo influyen en la altura final
y proporciones corporales, sino tambin en la secuencia de
maduracin sea y dentaria, la velocidad de crecimiento, la
edad de la primera menstruacin, etc.
La influencia ambiental sobre el crecimiento est deter-
minada por diversos factores del ambiente en donde crece
el individuo, tanto fsico como psicosocial y sociocultural.
Un buen ejemplo de la influencia de los factores ambien-
tales sobre el crecimiento est representado por la menor
estatura que alcanzan los adultos provenientes de niveles so-
cioeconmicos bajos, en relacin a los de estratos con mejo-
res ingresos, dentro de una misma poblacin.

Hormonas sexuales

La reproduccin es crtica para la supervivencia de las es-


pecies. Los rganos sexuales son los ovarios en las hembras-
mujeres y los testculos en los machos-varones. Dentro de
los vertebrados, el eje reproductivo comprende: las neuro-
nas liberadoras de la neurohormona o factor liberador de
gonadotropinas (GnRH) localizadas en el hipotlamo, las
clulas gonadotropas o gonoadotropos de la adenohipfisis
y las gnadas (ovarios en las mujeres-hembras y testculos en
los varones-machos).
La funcin principal de las gnadas es la produccin de
gametos (espermatozoides y vulos), pero esta no tendra lu-
gar sin la existencia de las hormonas gonadales, las cuales
tienen adems un papel fundamental en el desarrollo del
organismo y en la conducta reproductiva.

Sistema neuroendocrino 141


Figura 5.12. Regulacin de la liberacin de hormonas sexuales.

Las neuronas del hipotlamo (ver Figura 5.12.) liberan las


neurohormonas liberadoras de gonadotropinas(GnRH) que
se adhieren a los receptores de las membranas de los gona-
dotropos de la adenohipfisis, estimulando la produccin de
dos hormonas que en conjunto se denominan gonadotro-
pinas: la hormona leutinizante (LH) y la hormona folculo
estimulante (FSH).
Ambas gonadotropinas son secretadas por la misma c-
lula. Las gonadotropinas son liberadas al torrente sangu-
neo y se unen a receptores de clulas especializadas en los
ovarios o testculos estimulando la produccin de vulos o
espermatozoides, respectivamente. Por otro lado, la unin

142 Carolina Facchinetti


de las gonadotropinas con el receptor estimula la sntesis y
secrecin de hormonas esteroideas (estrgenos, progeste-
rona y andrgenos). Las tres son conocidas como hormo-
nas sexuales y son producidas por ambos sexos, lo que vara
es la concentracin, las hembras secretan una mayor canti-
dad de estrgenos y progesterona mientras que los machos
secretan una mayor cantidad de andrgenos.
Una vez que las hormonas sexuales son liberadas al to-
rrente sanguneo, se unen a receptores que estn localizados
a lo largo del cuerpo activando la expresin de las caracte-
rsticas sexuales secundarias de cada sexo y la maduracin
sexual. Adems, estas hormonas presentan receptores en el
cerebro, incluyendo el hipotlamo, ejerciendo varios efectos,
siendo uno de los principales la retroalimentacin negativa
sobre el hipotlamo que disminuye la liberacin de GnRH.
Las hormonas sexuales no solo son responsables del de-
sarrollo de las caractersticas morfolgicas y fisiolgicas du-
rante la diferenciacin sexual, sino que tambin influyen en
las diferencias entre los sexos observadas en muchos patro-
nes conductuales. Estas diferencias sexuales en la conducta
se producen porque las hormonas ejercen un efecto organi-
zador durante las primeras fases de la vida sobre los circui-
tos neurales implicados en las conductas, porque, en fases
posteriores de la vida, estas conductas son activadas por hor-
monas.
Las neuronas hipotalmicas que liberan GnRH reciben
inervacin de otras estructuras del sistema nervioso a travs
de las cuales la funcin gonadal es sensible a cambios en el
ciclo de luz-oscuridad, al estrs y, en algunas especies, a es-
tmulos sexuales de ndole visual, olfativa y a derivados de la
estimulacin sexual propiamente dicha, como por ejemplo
feromonas sexuales.
El ciclo menstrual, su produccin y control, estn a
cargo del hipotlamo. Las hormonas que intervienen en
este complejo ciclo son: la progesterona y los estrgenos,

Sistema neuroendocrino 143


las gonodotropinas hipofisarias (FSH y LH) y la neuro-
hormona liberadora de gonadotropinas del hipotlamo
(GnRH). El ciclo habitualmente es de 28 das, pero exis-
ten variaciones entre las mujeres e incluso una misma mu-
jer puede tener ciclos de distinta duracin.
La ovulacin no ocurre siempre en el mismo momento
del ciclo, y aunque el ciclo menstrual no requiere de factores
externos para su regulacin, est influenciado por factores
externos. Por ejemplo cuando algunas mujeres se encuen-
tran bajo mucha presin, suelen demorar o interrumpir la
menstruacin, o cuando realizan un viaje esta se atrasa o
adelanta.
Qu sucede cuando una mujer que menstra normal-
mente se alimenta mal? Como dijimos anteriormente, esta
puede llevar a alteraciones hormonales que, entre otras con-
secuencias, provocan la interrupcin de la menstruacin.

Las hormonas y el estrs

La respuesta del organismo ante una situacin de ame-


naza es un claro ejemplo de integracin neuroendocrina,
ya que se produce una serie de reacciones que preparan al
organismo para la respuesta de huida, miedo o enfrenta-
miento.
Incluso una situacin como tocar accidentalmente una
taza caliente y retirar inmediatamente la mano involucra,
adems del acto reflejo, un conjunto de estmulos sensoria-
les que se integran a nivel de sistema nervioso central (SNC)
y estimulan la actividad muscular.
Al mismo tiempo, al retirar la mano se produce un comple-
jo mecanismo de secreciones hormonales que se inicia en el
hipotlamo, sigue en la glndula hipfisis y llega a la glndula
suprarrenal que secreta cortisol al torrente sanguneo(eje hi-
potlamo-hipfisis-glndula suprarrenal) (ver Figura 5.13.).
El cortisol alcanza al tejido quemado y al msculo producien-

144 Carolina Facchinetti


do efectos antinflamatorios incrementando la produccin de
glucosa; tambin llega al cerebro y a la hipfisis, inhibiendo
el circuito, permitiendo as regresar a la situacin de equili-
brio (homeostasis).
Esta secuencia de reacciones se presenta en mltiples si-
tuaciones ahora reconocidas como mecanismos de estrs,
que implican cualquier estmulo o situacin externa que
produzca un cambio en el equilibrio del organismo. El es-
trs puede definirse como la respuesta de un sistema auto-
rregulable a un sistema de alarma general.
Ante un estmulo (estrs o niveles bajos de cortisol), el
hipotlamo libera la neurohormona o factor de liberacin
de adrenocorticotropina (CRH) que acta sobre la adeno-
hipfisis estimulando la liberacin de adrenocorticotropina
(ACTH).
La regulacin de la sntesis de adrenocorticotropina
(ACTH) se produce de la siguiente manera: en situacin de
estrs fsico o psicolgico como dolor, cansancio, miedo a un
examen o cambios de la temperatura, se estimula la secre-
cin del factor hipotalmico liberacin de adrenocorticotro-
pina (CRH), que a su vez estimula la secrecin de ACTH por
medio de la adenohipfisis. La ACTH es una hormona que
viaja hasta la corteza suprarrenal generando la liberacin de
cortisol, el que va a participar de la respuesta general del
organismo.
Inversamente, existe un retrocontrol negativo (feedback
negativo), por el cual al aumentar los niveles de cortisol en
sangre, estos se fijan a los receptores del hipotlamo inhi-
biendo la secrecin de CRH. Al mismo tiempo, los cortisol
actan sobre la hipfisis bloqueando la liberacin de ACTH
al torrente sanguneo.

Sistema neuroendocrino 145


Figura 5.13. Regulacin de la liberacin de cortisol.

La concentracin en sangre de ACTH presenta un ciclo


circadiano (ver Tabla 5.1.), con una secrecin mayor durante
el da y menor durante la noche. Existe un pico entre las 7 y
las 9 de la maana, debido a la necesidad de generar fuentes
de energa (glucosa) luego de largas horas de sueo, lo que
indica que esta hormona y el cortisol son muy importantes
para la normal actividad de alerta.
Cuando se producen desfasajes en el ciclo circadiano, por
ejemplo en un viaje intercontinental, se produce un desfa-
saje en el ciclo de ACTH, responsable del malestar fsico y
psquico conocido como jet-lag.

146 Carolina Facchinetti


Las funciones principales del cortisol en el cuerpo son es-
timular el metabolismo de hidratos de carbono, protenas y
grasas, la homeostasis del agua y los electrolitos, incremen-
tar el nivel de azcar en la sangre a travs de la gluconeo-
gnesis y suprimir la accin del sistema inmunitario. Influ-
ye en el comportamiento, el estado de nimo, la excitacin
e incluso en la actividad de las neuronas del cerebro. Los
cambios fisiolgicos y de comportamiento que se producen
como respuesta al estrs, as como las estructuras activadas
del SNC (en particular amgdala, corteza frontal, hipocam-
po e hipotlamo) dependen del tipo de estresor, su duracin
e intensidad.

El estrs afecta los procesos de aprendizaje

Los factores fsicos son estmulos que alteran el estado


fisiolgico afectando mecanismos homeostticos (i. e. fro,
ayuno, hemorragia, falta de oxgeno, dolor agudo, etc.). Ac-
tivan las vas nerviosas que llegan a ncleos localizados en la
parte superior de la mdula espinal y en el tronco cerebral,
los cuales envan estmulos al hipotlamo y estimulan una
respuesta rpida e importante para la supervivencia, pero
no requieren mayor procesamiento por reas superiores del
cerebro.
Los estresores psicolgicos (i. e. enfermedad, despido,
embarazo, entre otros) son, en cambio, estmulos que ame-
nazan el estado general del individuo o provocan un estado
de anticipacin, aun cuando no representan una amenaza
inmediata a las condiciones fisiolgicas. Son procesados por
la corteza antes de iniciarse la respuesta al estrs, y dependen
sobre todo de experiencias previas, lo que constituye la me-
moria emocional.
Son numerosos los sistemas que facilitan el aprendizaje y ne-
cesitan del procesamiento de distintos tipos de informacin;
involucran mecanismos hormonales y neuronales relacionados

Sistema neuroendocrino 147


con el estado de alerta, el estrs y la plasticidad neuronal. Es-
tos procesos dependen de sistemas interactivos donde intervie-
nen las mismas estructuras del circuito del estrs: hipocampo,
amgdala, corteza frontal e hipotlamo. La amgdala, una es-
tructura del sistema lmbico relacionada con las emociones y
la memoria, es el sitio de interaccin entre neurotransmisores
como la noradrenalina y el cortisol, regulando los efectos del
estrs en la consolidacin de la memoria, por lo tanto afectan-
do el aprendizaje.
El impacto de una neurohormona del hipotlamo, la CRH
(hormona liberadora del corticotrofina) sobre la amgdala,
adems de mediar los efectos del estrs psicolgico, produce
un incremento en el neurotransmisor noradrenalina lo que
estimula un estado de alerta que favorece el aprendizaje. Por
otra parte, en la mayora de los sistemas de aprendizaje se
observa una activacin del eje hipotlamo-hipfisis.
Los cortisoles afectan la excitabilidad neuronal; su au-
sencia o exceso resultan perjudiciales, mientras que las
dosis moderadas favorecen la adquisicin y el recuerdo
de los aprendizajes. Un estrs excesivo impide la forma-
cin de nuevas memorias y est asociado a la prdida
neuronal en ciertas regiones relacionadas con la memo-
ria como, por ejemplo, el hipocampo. Sin embargo, los
cortisoles liberados moderadamente despus de una ex-
periencia emocional facilitan los procesos de memoria y
aprendizaje.
Veamos un ejemplo: un nio maltratado vive bajo una
situacin de estrs que, entre otras cosas, produce un au-
mento de la produccin de cortisol que estimula las hormo-
nas que le permiten responder al estrs. Cuando un beb
no recibe cuidados sensibles, el estrs resultante deriva de
elevados niveles de cortisol.
Cuando estos niveles sobrepasan las capacidades del cere-
bro de producir protenas que regulan la concentracin de
cortisol, se produce un exceso de cortisol libre en sangre.

148 Carolina Facchinetti


Este hecho acarrea una inundacin txica cerebral de
cortisol que implica la destruccin de neuronas en zonas
de vital importancia para el neurodesarrollo como el hipo-
campo, una estructura fundamental del sistema lmbico im-
plicada en la memoria de las experiencias recientes y en la
consolidacin de las memorias futuras. La atrofia de dichas
neuronas trae como consecuencia deficiencias en la memo-
rizacin de las experiencias.
Por el contrario, cuando un beb recibe los cuidados
necesarios y crece en un ambiente libre de estrs y apro-
piado para su crecimiento, estimulado por sus padres,
familiares y maestros, existe un nivel de glucocorticoides
moderado que favorece la adquisicin y el recuerdo de los
aprendizajes.

Bibliografa

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150 Carolina Facchinetti


CAPTULO 6
Desarrollo del sistema nervioso

Adriana Maldonado / Claudio Glejzer

Primeras etapas del desarrollo embrionario

Muchas veces nos preguntamos: cmo es posible que a


partir de una nica clula sencilla, y mediante divisiones ce-
lulares, se produzcan clulas distintas, especializadas, con
propiedades especficas, que componen tejidos y rganos
tan diferentes como son nuestro sistema nervioso, sentidos y
msculos, entre otros?
Esta nica clula de donde provenimos se llama cigoto.
Se origina por la unin de dos clulas, cada una transmitida
por cada padre, un espermatozoide y un ovocito (el ovocito
se transforma en vulo cuando se une al espermatozoide).
Este proceso por el cual se fusionan las gametas o clulas
sexuales se llama fecundacin. Cada una aporta la mitad de
nuestro material gentico, que por un lado nos da nuestras
caractersticas biolgicas humanas y, por el otro, caracters-
ticas particulares que nos identifican como individuos y nos
hacen diferentes entre nosotros.
Pero nuestro cuerpo est formado por millones de clulas
que se originan a partir del cigoto, todas ellas son iguales
genticamente pero pueden diferir en su fenotipo. Cmo

151
se originan tantas clulas y cmo adquieren estas caracters-
ticas particulares?
Una vez que se origina, el cigoto comienza a dividirse for-
mndose dos, cuatro, ocho, diecisis, treinta y dos, etc. par-
tes hasta formar un embrin constituido por cientos de clu-
las. Este perodo de divisin celular se llama segmentacin y
su funcin es formar un embrin multicelular. En esta etapa
el embrin no crece. Imaginemos que cortamos una manza-
na muchas veces en partes iguales, esta va a quedar formada
por numerosos trozos de manzana pequeos. Todos ellos
son idnticos, todas estas clulas del embrin son idnticas
genotpica y fenotpicamente. Estas clulas son totipotencia-
les, no diferenciadas, poseen el potencial de convertirse en
una clula de cualquier tejido.

Figura 6.1. Esquema de las primeras divisiones embrionarias de un cigoto.

152 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


Volviendo a nuestra pregunta anterior: cmo adquieren
caractersticas particulares estas clulas que son todas igua-
les? Cundo comienzan a diferenciarse en su fenotipo?
Despus del perodo de segmentacin, el embrin ini-
cia una de las fases ms crticas de su desarrollo: la etapa
de gastrulacin. Hasta este momento, la direccin del de-
sarrollo embrionario est dada por las instrucciones del
genoma materno y de los procesos que se llevaron a cabo
en el ovocito antes de la fecundacin.
Aunque el nmero de clulas del embrin en proceso
de segmentacin ha aumentado enormemente, en su ma-
yora no han comenzado a expresar propiedades espec-
ficas nicas o irremplazables. Es en este momento que se
inicia la transicin del control del genoma materno al del
genoma embrionario.
En la gastrulacin comienza el crecimiento del embrin
y se caracteriza por profundos rearreglos mediante los
cuales el embrin adquiere la forma caracterstica de su es-
pecie. Esto se produce porque las clulas embrionarias se
desplazan, clulas que antes estaban alejadas ahora estn
prximas y se comunican entre s mediante seales qumi-
cas. Esto lleva a una reorganizacin del embrin completo
o en regiones ms pequeas en su interior. Por otro lado,
en la gastrulacin se inicia la diferenciacin celular por la
cual las clulas adquieren sus caractersticas particulares:
funciones especficas, formas y tamaos diferentes, e ini-
cian la produccin y secrecin de sustancias. Por lo tanto
la diferenciacin celular genera la aparicin de los tejidos y
luego de los rganos y sistemas de nuestro cuerpo.

Origen y formacin del sistema nervioso

Cuntas veces nos preguntamos: cmo se origina el siste-


ma nervioso que se encuentra distribuido por todo nuestro
cuerpo?

Desarrollo del sistema nervioso 153


Mencionamos que en la gastrulacin se inicia la diferen-
ciacin celular. En esta etapa el embrin posee forma de es-
fera. Al final de la tercera semana de gestacin, un grupo de
clulas localizadas externamente cambia de forma y se des-
plaza hacia el interior, formndose as un pliegue y dos cres-
tas que sobresalen como muestra la Figura 6.2.A. En la Figu-
ra 6.2.B. observamos la formacin de un surco cuyas crestas
se unen formando as el tubo neural (ver Figura 6.2.C.). Las
clulas de la cresta neural son aquellas que permitieron el
cierre del tubo para luego migrar ubicndose lateralmente.

Figura 6.2. Formacin del tubo y de la cresta neural (Fuente: Carlson, 2000).

154 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


En la cuarta semana de gestacin el tubo neural se alar-
ga especialmente en direccin ceflica (donde posterior-
mente se localizar la cabeza). En esa regin se originan
tres vesculas: una anterior, una media y una posterior que,
a su vez, darn origen al encfalo. La vescula anterior se
subdivide en dos vesculas ms pequeas: el telencfalo
y el diencfalo. La vescula del medio permanece intacta
y se llama mesencfalo. La vescula posterior sufre una
divisin, formndose el metencfalo y el mielencfalo. En
direccin caudal el resto del tubo neural persiste delgado
con un dimetro uniforme y originar la mdula espinal.

Figura 6.3. Diferenciacin de las vesculas encefalicas.

El telencfalo es la vescula ms grande y se subdivide en


dos. Ambas crecen tanto que cubren al diencfalo que-

Desarrollo del sistema nervioso 155


dando en la lnea media y tapando ambas vesculas. No
conforme con esto, la parte superficial del telencfalo
que dar origen a la corteza cerebral crece superando
un espacio restringido, formando surcos y circunvolu-
ciones y algunos surcos ms profundos (las cisuras): as
se duplica o triplica la longitud de la corteza cerebral.
Ese extremo anterior da origen a los hemisferios cere-
brales como se observa en la Figura 6.3.
El diencfalo origina el tlamo, el hipotlamo, la neuro-
hipfisis y la epfisis o glndula pineal.
El mesencfalo forma el tectum y el tegmentum.
El metencfalo origina por delante la protuberancia y,
por detrs, el cerebelo.
La vescula ms caudal, prxima a la mdula espinal, es
el mielencfalo y forma el bulbo raqudeo.

En sntesis, el tubo neural origina el sistema nervioso cen-


tral y las neuronas motoras de los nervios craneales y espi-
nales.
Las clulas de la cresta neural tienen la propiedad de mi-
grar y alejarse entre s. Ellas formarn el sistema nervioso
autnomo y las neuronas sensitivas de los nervios craneales
y espinales.
En todo este proceso, las clulas del tubo neural y de la
cresta neural se dividen repetidas veces y luego se diferen-
cian adquiriendo la forma y las funciones del tejido nervio-
so. A diferencia de la mayora de los animales, los Primates y
dentro de ellos los humanos adquieren su dotacin de neu-
ronas durante la primera mitad de su desarrollo.
Las primeras sinapsis aparecen en el segundo mes de
gestacin y durante el tercer trimestre se genera una ex-
plosiva produccin de sinapsis establecindose mltiples
conexiones.

156 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


Desarrollo cerebral prenatal
Durante el desarrollo embrionario se producen millones
de neuronas, muchsimas ms de las que se conservan en
forma definitiva. Se calcula que se generan 50.000 neuronas
por segundo durante la vida intrauterina y se producen unas
100.000.000.000 durante los cinco primeros meses para lue-
go ir decayendo su nmero durante la vida de los individuos.
En estos nueve meses el cerebro crece y se desarrolla in-
fluenciado por factores tanto genticos y ambientales como
nutricionales, sensoriales, hormonales, entre otros. Es rele-
vante tomar en cuenta la importancia de la salud y la nutri-
cin de la madre y el posible contacto con sustancias txicas
como alcohol, tabaco, drogas de abuso, virus, etc.
Como mencionamos previamente, un factor ambiental
que influye en el desarrollo cerebral est relacionado con los
aspectos sensoriales y sensitivos. El feto, especialmente en
el tercer trimestre, es sensible a los estmulos del ambiente
externo materno. Hay investigaciones que demuestran que
responde ms rpidamente a las palabras del idioma de su
madre que a aquellas en otro idioma.
Por lo tanto, siendo estos factores relevantes en el desa-
rrollo, nos preguntamos: la experiencia puede cambiar la
estructura cerebral? Sabemos que aquellas redes neuronales
que son activadas permanentemente crecern ms y harn
nuevas conexiones, mientras que aquellas que son raramen-
te excitadas van siendo dejadas de lado. La eliminacin de
estas sinapsis se llama poda o recorte sinptico. Esto permite
la construccin de nuevos aprendizajes.

Desarrollo del sistema nervioso 157


Tabla 6.1. Crecimiento y desarrollo del sistema nervioso (Fuente: Cervino, 2010)
Edad Tamao (mm) Desarrollo del sistema nervioso

18-20 d 1,5 Surco y tubo neural. Neurulacin


21 d 3,0 Comienza la aparicin
de vesculas cerebrales
26 d 3,0 Cierre del neuroporo anterior
27 d 3,3 Cierre del neuroporo posterior;
aparecen las clulas del asta anterior
31 d =
1 mes 4,3 Races nerviosas anteriores y posteriores
35 d 5,0 Cinco vesculas cerebrales
42 d 13,0 Primordio del cerebro
2 m 25,0 Diferenciacin de la corteza
cerebral y lasl meninges

Figura 6.4. Desarrollo del encfalo (Fuente: Cervino, 2010).

Entre los procesos de desarrollo prenatal del sistema ner-


vioso encontramos:

158 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


Proliferacin neuronal neurognesis: entre el segundo y el
cuarto mes de vida intrauterina se produce la proliferacin
celular, llamada neurognesis. En este proceso el nmero
de clulas generadas en el encfalo fetal es entre un 30 y un
70% superior al nmero del adulto. Las clulas sobrantes
sobreviven por un perodo de das a semanas (durante la
gestacin), tras lo cual, en forma espontnea, se inicia una
cascada de cambios degenerativos y un proceso fisiolgico
de muerte celular programada o apoptosis.
Migracin neuronal: entre el tercero y el quinto mes ocu-
rre la migracin de los neuroblastos, guiadas por procesos
gliales en base a seales qumicas, como las molculas de
adhesin celular y factores de crecimiento neuronales. La
migracin neuronal es un proceso en el que los neuroblas-
tos migran hasta su ubicacin definitiva. Las clulas gliales
acompaan y sostienen a los neuroblastos para que puedan
alcanzar esa ubicacin. Los neuroblastos en estas etapas
an estn indiferenciadas, por lo que pasan a la fase de di-
ferenciacin neuronal que les permitir adquirir las carac-
tersticas morfolgicas y fisiolgicas de la neurona madura.
Adems, se establecen las diferentes sinapsis, si bien en el
desarrollo se producen muchsimas ms sinapsis de las nece-
sarias durante la sinaptognesis, con lo que muchas de esas
conexiones son posteriormente eliminadas.
Una variedad de problemas intrauterinos y perinatales
como infecciones, falta de oxgeno, exposicin a alcohol o
drogas psicotrpicas puede alterar la migracin de neuro-
nas y la expresin del potencial gentico para muchas fun-
ciones.
Organizacin: posteriormente adquieren prioridad la or-
ganizacin y la arborizacin dendrtica, axonognesis y si-
naptognesis, respectivamente, en las cuales las neuronas
van estableciendo circuitos neurales de complejidad crecien-
te. Este proceso, adems de estar regulado genticamente,
es sensible a la experiencia, y es la base ms importante de la

Desarrollo del sistema nervioso 159


plasticidad del sistema nervioso (neuroplasticidad) referida
a los procesos de desarrollo normal y al aprendizaje.
Las conexiones sinpticas pueden ser ms rgidas, como
en las neuronas que controlan funciones autonmicas res-
piracin, ritmo cardaco para lo cual se requieren conexio-
nes muy precisas, y este proceso est fundamentalmente bajo
control gentico. Por ejemplo, los axones que se originan en
la retina estn programados para llegar a la corteza visual
del cerebro, pero las conexiones locales especficas depen-
den de seales provenientes del ambiente. En las reas de
asociacin, las conexiones son ms flexibles, pudiendo ser
modificadas hasta en la edad adulta.
Mielinizacin perinatal: la mielinizacin es el recubrimien-
to de las neuronas con mielina, lo que permite una adecua-
da conduccin y transmisin de los impulsos nerviosos. La
mielinizacin es fundamentalmente un proceso posnatal, ya
que al finalizar el segundo trimestre de la gestacin se han
mielinizado las races y la mdula espinal y se ha iniciado en
el tronco encfalico.

Desarrollo de la funcin motora

Cuantas veces vemos mujeres embarazadas a las que les


cuesta dormir o hacen una mueca con la cara porque su pan-
za se mueve. Entonces nos preguntamos, cundo comienza
a moverse el embrin?
Hasta la sexta semana el embrin se mece pasivamente
hacia adelante y hacia atrs en el lquido amnitico, y los
nicos movimientos propios son los latidos del corazn. Al
terminar el segundo mes efecta sus primeros movimientos
en forma espontnea y realiza los primeros reflejos sencillos.
Al inicio del tercer mes se observan movimientos reflejos en
las manos (cierra los puos) y en los pies (mueve los dedos
hacia abajo). Mueve la cabeza, las extremidades y el tronco
como reaccin a los movimientos de la madre. Comienzan

160 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


tambin los movimientos faciales, la deglucin temprana y
movimientos respiratorios rtmicos anticipando as sus prin-
cipales requerimientos posnatales.
Al finalizar el tercer mes, casi toda la piel es sensible al
tacto y se encuentra en un perodo de gran actividad, gira
los pies, cierra los dedos, abre y cierra la boca, entre otros.
Como el embrin es muy pequeo la madre no lo puede per-
cibir an. Esto s sucede al finalizar el cuarto mes. Al poco
tiempo alterna perodos de actividad y de descanso. Durante
el tiempo restante de desarrollo maduran los patrones de
conducta y reflejos que se han establecido, como abrir y ce-
rrar los ojos, llorar, mirar en distintas direcciones, etc. El
comportamiento del feto en los ltimos meses es como el
de un recin nacido, agarrando, chupando y dando patadas.
Todos estos movimientos son consecuencia de la complejiza-
cin y diferenciacin del sistema nervioso.

El desarrollo posnatal del sistema nervioso

El cerebro humano adulto contiene unos cien mil millo-


nes de neuronas. Al nacer, el cerebro tiene un nmero simi-
lar de neuronas que el del adulto, sobreviviendo la mitad de
las mismas. Solo lo hacen las neuronas que establecen cone-
xiones activas con otras neuronas; el cerebro experimenta
varios procesos de reorganizacin durante su desarrollo. No
son las propias neuronas las que cambian, sino las sinapsis,
es decir la red de conexiones existente entre ellas.
Durante el primer ao de vida, el cerebro humano se mo-
difica de forma muy intensa. Poco despus del nacimiento, el
nmero de conexiones cerebrales comienza a incrementarse
rpidamente, tanto que su cantidad supera los niveles adultos.
Los nios crecen y se desarrollan con ritmos diferentes
y adquieren ciertos aprendizajes y capacidades. Aunque di-
fiera el paso a travs de la infancia y de la niez, la mayora
atraviesa por una serie de perodos predecibles a lo largo del

Desarrollo del sistema nervioso 161


desarrollo. En condiciones adecuadas, el desarrollo durante
la vida es continuo, progresivo e irreversible: los avances ya
adquiridos en general no se pierden y tienen una secuencia
fija. Para que aparezca una funcin determinada se requiere
la adquisicin previa de una funcin de base (sentarse, pa-
rarse, caminar).
Algunos principios de la maduracin del sistema nervioso
son:
a) la velocidad cambia de acuerdo con las etapas del ciclo
vital (es mayor, por ejemplo, en el primer ao y en la
adolescencia);
b) la velocidad del desarrollo normal es diferente de un
nio a otro;
c) la velocidad es distinta de un rea a otra en una etapa
dada del desarrollo (un lactante presenta un mayor de-
sarrollo motor, mientras que un nio en edad escolar
presenta un mayor desarrollo cognitivo);
d) el desarrollo progresa en direccin cfalo-caudal: las
funciones complejas como visin, audicin, succin, de-
glucin se desarrollan primero.
Es importante aclarar que es tan crtico el crecimiento
acelerado de sinapsis como la reduccin de las mismas. Estos
procesos que se establecen naturalmente tienen el objetivo
de disminuir el exceso de conexiones que no son funciona-
les para el nio en su ambiente.
Es as como el proceso llamado sinaptognesis dura cierto
tiempo seguido por el perodo de poda sinptica en el que
las conexiones usadas con mucha frecuencia resultan refor-
zadas y las usadas con poca frecuencia son eliminadas. Esto
se produce a lo largo de un perodo de varios aos y reduce
la densidad sinptica global a los niveles adultos.
El proceso de mielinizacin tambin acelera el desplaza-
miento o conduccin de los impulsos elctricos por la neu-
rona y hace ms rpida la transmisin de los neurotrans-
misores y las seales que estos transportan. A travs de las

162 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


conexiones sinpticas se generan los aprendizajes que son
funcionales a la adaptacin del nio a su entorno especfico
y a su cultura.

Mielinizacin

Si bien el proceso de mielinizacin presenta un perodo


crtico durante las primeras etapas de desarrollo, este conti-
na hasta la edad adulta. Uno de los haces motores termina
su mielinizacin a los 2 aos, el cuerpo calloso lo hace en la
adolescencia y la va de asociacin entre la corteza prefrontal
y los lbulos temporal y parietal lo hace alrededor de los 30
aos.
Los lbulos frontales no pueden cumplir su funcin eje-
cutiva hasta que no se hayan mielinizado por completo los
circuitos que los conectan con otras regiones del cerebro.
Los procesos de maduracin cerebral no actan simult-
neamente en todas las regiones del cerebro. Este fenmeno
puede reconocerse entre los 8 y los 12 meses de edad. En los
lbulos frontales la cantidad de sustancia blanca aumenta
gradualmente desde los 4 a los 13 aos, aunque tanto su pro-
ceso de mielinizacin, como en otras reas de asociacin,
as como los lbulos temporales y parietales no terminan de
completarse hasta en la edad adulta.
Por esa razn el desarrollo de las funciones cognitivas del
nio depende tanto de la maduracin de regiones especfi-
cas del cerebro (corteza prefrontal), como de la maduracin
de las conexiones (procesos de mielinizacin).

Poda sinptica

En la infancia se observa un fenmeno de inervacin de


numerosas neuronas, esto implica que un nio tiene ms
conexiones sinpticas que un adulto, aunque no todas ellas
son funcionales. Por esta razn es necesaria una poda que

Desarrollo del sistema nervioso 163


elimine ciertas sinapsis, lo cual implica que las que se re-
piten se mantendrn, mientras que las que no lo hacen se
eliminarn. En ciertas capas de la corteza prefrontal, el pro-
ceso de poda es continuo desde los 5 hasta los 16 aos, lo que
se visualiza como una disminucin de la densidad sinptica,
relacionada con los cambios y fluctuaciones de la sustancia
gris observados durante la infancia y la adolescencia.
El nmero de sinapsis de la sustancia gris frontal aumenta
hasta la adolescencia, etapa en la que alcanza su valor mxi-
mo y, a partir de ese momento, disminuye. Esta disminucin
puede ocurrir incluso en la infancia y la preadolescencia.
En sntesis, podramos decir que la disminucin (o poda)
sinptica implica una eliminacin selectiva de sinapsis que
es fundamental para el desarrollo cognitivo del nio y el
adolescente.

Figura 6.5. Crecimiento y desarrollo de la red neuronal cerebral durante los


primeros meses de vida (Fuente: Richmond, 2010).

El desarrollo de la corteza prefrontal

Entre los 3 y los 5 aos de edad observamos que los nios


mejoran en los comportamientos relacionados con la me-

164 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


moria de trabajo e inhibicin, conocidos como paradigmas
de cambio de tarea y su ejecucin requiere del desarrollo
de la corteza prefrontal. La actividad de esta regin es ne-
cesaria cuando hay que dirigir el foco atencional en una
perspectiva diferente y no dentro de una misma dimensin.
A los 4 aos, adems de mejorar las actividades de me-
moria de trabajo e inhibicin, los nios pueden desarrollar
una teora de la mente, o sea la capacidad de percibir
conscientemente cul es el pensamiento o intencionalidad
del otro. Por ejemplo, si ven una persona sonriendo pueden
percibir que est enojada a pesar de que se ra. Se basa en
la capacidad que permite explicarnos los comportamientos
de los dems de tal manera que nos resulten consistentes y
que otorguen cierta respuesta al devenir de las acciones de
los otros y al desarrollo de nuestros propios pensamientos.
Este desarrollo podra relacionarse con la maduracin del
lbulo frontal derecho.
Las funciones ejecutivas emergen alrededor de los 6 aos
de edad y permiten organizar un comportamiento estratgi-
co y planificado. El desarrollo de esta habilidad no se com-
pleta hasta la primera adolescencia.
Por otra parte, la resolucin de problemas va mejorando
gradualmente desde los 6 hasta los 10 aos de edad, aunque
la ejecucin hasta los 12 aos no se puede comparar con la
del adulto. La inhibicin o la posibilidad de modular las res-
puestas siguen desarrollndose gradualmente entre los 6 y
los 10 aos de edad, alcanzando el mximo a los 12 aos. En
cuanto a la fluidez verbal y la posibilidad de disear, se trata
de una funcin ms tarda que no completa su desarrollo
hasta la primera adolescencia (12 a 15 aos).
Existen 3 estadios en el desarrollo de las funciones ejecu-
tivas: a los 6 aos, a los 10 aos y en la adolescencia, desde
los 12 aos en adelante. La corteza prefrontal es la ltima en
desarrollarse, por lo tanto es probable que sea vulnerable al
deterioro cerebral temprano. El siguiente cuadro muestra el

Desarrollo del sistema nervioso 165


desarrollo de la corteza cerebral prefrontal que se produce a
los 6 aos, a los 10 aos y en la adolescencia.

Tabla 6.2.

Etapa madurativa Funciones cerebrales que se desarrollan

6 aos Planificacin simple


Inhibicin simple (de las respuestas motoras automticas)

10 aos Comprobacin de hiptesis (pensar que una cosa o


situacin se produce de una determinada manera y tratar
de comprobar si es as o no)

Control de impulsos (controlar impulsos de


comportamiento inadecuados)

Ms de 12 aos Planificacin compleja


(adolescencia) Comportamiento dirigido a una meta
Fluidez verbal

Perodo vulnerable y crtico: importancia del ambiente

La etapa de crecimiento y maduracin acelerada del sis-


tema nervioso central (SNC) se considera un perodo vul-
nerable ya que existe una serie de factores ambientales que,
al actuar, pueden producir patrones de dao en distintas
regiones del cerebro. El resultado puede ser, como en el
adulto, la prdida de funciones adquiridas pero, con mucha
mayor frecuencia, la no adquisicin, retraso o desviacin en
la adquisicin de habilidades.
El desarrollo secuencial y ordenado del sistema nervioso
da origen a otro concepto fundamental, el de perodos cr-
ticos o, como se prefiere denominar, perodos sensibles.

166 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


Este concepto se refiere a la existencia de momentos deter-
minados en la maduracin del sistema nervioso en que se
establecen las condiciones para lograr una determinada fun-
cin. Si las estructuras relacionadas a una funcin se mantie-
nen privadas de las influencias ambientales necesarias para
su desarrollo, esta no se logra en la forma adecuada, incluso
si estas influencias logran ejercer su accin en un perodo
posterior, como sucede, por ejemplo, con la adquisicin del
lenguaje.
El aprendizaje de un idioma extranjero como segunda
lengua materna es posible solo hasta antes de la pubertad
(perodo crtico). Posteriormente el aprendizaje es posible,
pero con errores gramaticales y dificultad en el acento.
La desnutricin calrica proteica es uno de los factores
que puede perjudicar el desarrollo cerebral y el aprendizaje.
Esta ocurre cuando los requerimientos corporales de pro-
tenas, sustratos de energa o ambos no pueden satisfacerse
por medio de la dieta. Las deficiencias dietticas de fuentes
calricas y de protenas suelen presentarse al mismo tiempo.
El desarrollo del cerebro del beb es muy sensible a la
nutricin desde la gestacin hasta los 2 aos de edad. Es por
esto que los nios desnutridos y mal nutridos que no consu-
men las protenas y caloras adecuadas para el desarrollo del
cerebro poseen cerebros de menor tamao debido al cre-
cimiento reducido de las dendritas, la disminucin de las
clulas glas y el proceso de mielinizacin. Esto explica su
menor capacidad cerebral dificultndose la integracin de
estmulos sensoriales, la memorizacin, el procesamiento de
la informacin, el mantenimiento de la atencin y la resolu-
cin de problemas, a lo que se aade una reducida habilidad
para afrontar situaciones estresantes.
Por otra parte, se afecta el proceso de mielinizacin
neuronal lo cual provoca una disminucin en la velocidad
de conduccin de los impulsos nerviosos. Las clulas ms
afectadas son las neuronas y las de la gla. Adems de la

Desarrollo del sistema nervioso 167


desmielinizacin se puede producir degeneracin axonal y
reduccin de espinas dendrticas.
El nio desnutrido tiene, adems, un dficit de aminoci-
dos esenciales, perjudicando los procesos sinpticos por una
disminucin de la produccin de neurotransmisores y recep-
tores. Por ejemplo, la serotonina desempea un importante
rol en el desarrollo cerebral y es modulador de la prolifera-
cin celular en el cerebro. Tambin interviene en diferentes
funciones sensitivas, motoras y de memoria. Por otro lado,
neurotransmisores como el glutamato y el GABA tienen un
efecto regulador y de mucha importancia en los procesos de
memoria y aprendizaje que se ven severamente afectados en
los nios desnutridos. Las consecuencias de este desarrollo
inadecuado del cerebro son:
a) dficits cognitivos;
b) dficits conductuales;
c) retraso madurativo del lenguaje.
El retraso del desarrollo del cerebro inducido por mal-
nutricin calrico-proteica precoz no se recupera completa-
mente.
El acto de alimentar a un nio implica satisfacer su necesi-
dad de nutrientes, pero tambin tiene una indudable conno-
tacin de satisfaccin emocional. Actualmente es necesario
considerar los efectos de la desnutricin como uno de los
determinantes del desarrollo, en un marco muy complejo de
interaccin de factores biolgicos, psicolgicos y ambienta-
les. Las alteraciones asociadas a desnutricin, como mayor
nmero de hospitalizaciones, falta de actividad y consecuen-
te alteracin del vnculo madre-hijo, pueden tener efectos
ms importantes sobre el desarrollo cognitivo que la falta de
nutrientes en s misma, especialmente si se asocian a situa-
ciones de negligencia o abuso infantil.
Los datos disponibles apuntan a que mejores dietas en
calidad y cantidad, junto con ambientes estimulantes y la sa-
tisfaccin de necesidades bsicas, podran prevenir o mini-

168 Adriana Maldonado / Claudio Glejzer


mizar los efectos tempranos de la desnutricin en el cerebro.
Luego de un dao del cerebro en desarrollo no solo hay
una prdida de las funciones presentes, sino tambin una
imposibilidad de realizar funciones cerebrales futuras de
manera que los nios irn retrasndose gradualmente en el
logro de los objetivos de desarrollo cognitivo.
Es importante conocer el desarrollo cerebral en la infan-
cia y adolescencia ya que el impacto de la desnutricin ser
diferente segn sea que la actividad cognitiva est emergien-
do, desarrollndose o ya haya sido establecida.

Bibliografa

Azcoaga, J. 1990. Aprendizaje fisiolgico y aprendizaje pedaggico.


Buenos Aires, El Ateneo.
Carlson, B. 2000. Embriologa bsica de Patten. 5 ed. Mxico,
Interamericana/McGraw Hill.
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Smidts, D. P.; Jacobs, R. y Anderson, V. 2001. Development
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Vygotsky, L. 1988. Interaccin entre aprendizaje y desarro-
llo, en El desarrollo de los procesos psicolgicos superiores. M-
xico, Grijalbo.

Desarrollo del sistema nervioso 169


CAPTULO 7
Dispositivos del aprendizaje

Claudio Glejzer / Adriana Maldonado

El aprendizaje

Cundo comenzamos a aprender?, dejaremos de hacer-


lo alguna vez? Nosotros somos el resultado de lo que apren-
demos y heredamos.
APRENDIENDO A SER...
Aprend a ser formal y corts
cortndome el pelo una vez por mes.
Y si me aplaz la formalidad
es que nunca me gust la sociedad.
Viento del sur o lluvia de abril,
quiero saber dnde debo ir.
No quiero estar sin poder crecer,
aprendiendo las lecciones para ser.
Y tuve muchos maestros de que aprender,
solo conocan su ciencia y el deber.
Nadie se anim a decir una verdad,
siempre el miedo fue tonto.
Y el tiempo traer alguna mujer
una casa pobre, aos de aprender,
cmo compartir un tiempo de paz..
Nuestro hijo traer todo lo dems,
l tendr nuevas respuestas para dar...
Sui Generis, Aprendizaje

171
Como dicen las estrofas de esta conocida cancin de los
aos 70, No quiero estar sin poder crecer, aprendiendo las
lecciones para ser. Aprender a ser implica mucho ms que
lecciones escolares, que memorizar ros o recordar verbos.
La capacidad de aprender nos permite hallar agua cuando
tenemos sed, calor cuando tenemos fro y compaa cuando
nos sentimos solos.
Desde que nacemos, aprendemos a caminar, a hablar, a
jugar, aprendemos a tener sentimientos y a controlar emo-
ciones, a andar en bicicleta, a resolver problemas o realizar
clculos complejos. Influye en todos los aspectos de la vida
humana, en los gustos y en los miedos, en las opiniones y en
las creencias.
El proceso de aprendizaje es, por lo tanto, una actividad
individual que se desarrolla en un contexto cultural y so-
cial. Es el resultado de los procesos cognitivos de cada per-
sona mediante los cuales asimilamos nuevas informaciones
(hechos, conceptos, procedimientos, valores), construimos
nuevas representaciones mentales significativas y funciona-
les (conocimientos), que luego podremos aplicar a otras si-
tuaciones en otros contextos diferentes a los del aprendizaje.
Por lo tanto aprender no solamente consiste en memo-
rizar informacin, es necesario tambin utilizar otras ope-
raciones cognitivas que implican: conocer, comprender,
aplicar, analizar, sintetizar y valorar. En cualquier caso, el
aprendizaje siempre genera un cambio morfolgico y fun-
cional a nivel cerebral.
El aprendizaje es un proceso que afecta nuestro compor-
tamiento en forma relativamente estable consolidando as
nuestra conducta. Es el resultado de nuestra experiencia. Es
un proceso gradual que implica modificarse con el mundo.
Las experiencias no solo se almacenan sino que cambian
nuestro modo de percibir, pensar y planificar la realidad.
La incorporacin de informacin nueva es fundamental
para enfrentar las demandas futuras de nuestro entorno. En

172 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


cada momento de nuestras vidas tenemos experiencias nue-
vas que son almacenadas en nuestra memoria y podremos
utilizarlas en el futuro.
Todo nuevo aprendizaje es dinmico, por lo cual es sus-
ceptible de ser revisado y reajustado. Por ello se dice que es
un proceso incompleto y espiralado.
Los humanos nacemos mucho ms inmaduros que los
monos antropoides. Al ser bpedos, las mujeres tienen una
pelvis relativamente pequea. La cabeza es muy grande y no
puede pasar por el canal de parto. Los bebs humanos na-
cen con cabezas pequeas y cerebros inmaduros al compa-
rarlos con las cras de estos monos. Esta caracterstica tiene
alguna ventaja para los humanos?
Este hecho (cerebro inmaduro) es ventajoso para nuestro
aprendizaje ya que permite, en una etapa muy temprana del
desarrollo, el fortalecimiento de redes neurales, la poda de
otras y la formacin de nuevas conexiones producto de nues-
tras propias experiencias, lo cual facilita nuestra plasticidad
y aprendizaje.
El concepto de aprendizaje se puede abordar desde nu-
merosas posiciones tericas. En primer lugar no es necesa-
rio reducir el aprendizaje a la biologa celular o molecular.
Como dice el Dr. Juan Azcoaga, mdico especialista e inves-
tigador sobre el aprendizaje fisiolgico: Se pueden estudiar
cmodamente todos los niveles de trabajo del sistema ner-
vioso central humano, utilizando para ello los instrumentos
metodolgicos adecuados. No hace falta esperar siglos: por
el contrario, ya hoy, es posible divisar las perspectivas del
trabajo cientfico con claridad suficiente y, sin omnipotencia
ninguna, puede decirse que estamos, avanzando en el cono-
cimiento y buscando las respuestas adecuadas a las pregun-
tas adecuadas.
Es alentador que el aprendizaje sea tambin uno de los te-
mas del inters de un epistemlogo contemporneo de las di-
mensiones de Mario Bunge y que forme parte de los intereses

Dispositivos del aprendizaje 173


cientficos de miles de centros de investigacin, que se ligue
inevitablemente a la psicologa cognitiva, a la inteligencia arti-
ficial y, en general, a todas las lneas ms significativas del desa-
rrollo cientfico (Azcoaga, 1987: 13). Ahora bien, nos pregun-
tamos qu factores influyen en el aprendizaje de una persona?
Los componentes fundamentales que intervienen en el
aprendizaje son cuatro: la actividad nerviosa superior, los
dispositivos bsicos de aprendizaje, las funciones cerebrales
superiores y el equilibrio afectivo emocional. Estos dos lti-
mos sern tratados en los captulos siguientes.

Actividad nerviosa superior

Es una forma de trabajo de la corteza cerebral y zonas


vecinas, compuesta por los fenmenos elctricos neuronales
primarios que se manifiestan a travs de las determinaciones
clsicas de potencial de membrana, potenciales de accin,
presinpticos, postsinptico excitatorio e inhibitorio. Es ma-
yor en los niveles ms altos del SNC (cortical y subcortical),
donde la densidad neuronal es alta.
Algunas de las actividades conocidas como nerviosas su-
periores son:
Reflejos condicionales: respuesta particular de un organis-
mo ante un estmulo del medio (alimenticio, defensivo,
sexual, etc.). Un perro asocia el sonido de una campana
con la presencia de alimento. Luego con el solo hecho de
hacer sonar la campana el perro saliva.
Inhibicin: ante un estmulo ajeno a la experiencia, se blo-
quea el reflejo condicional. Por ejemplo, si a un perro
que est por salivar ante el sonido de una campana se le
presenta un estmulo nuevo como otro sonido, el reflejo
condicionado de salivar, se inhibe.
Sistematizacin: capacidad de responder con simpleza ante
situaciones complejas. Al cerebro llegan numerosas esti-
mulaciones que coinciden, se oponen e interactan con

174 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


los procesos de inhibicin; todo se concentra, se interre-
laciona, se suma, se sistematiza y termina equilibrndose.
Estereotipo dinmico: un estereotipo es un conjunto de re-
flejos condicionados en sucesin. Son respuestas eslabo-
nadas frente a una serie de estmulos de diferente cali-
dad y magnitud de respuesta. Todas las circunstancias
que llevan a la organizacin de las funciones superiores
deben conducir a la organizacin de estereotipos o sea
conductas que se repiten y refuerzan hasta que se pro-
duzca la funcin superior como por ejemplo el aprendi-
zaje motor o praxia.

Dispositivos bsicos de aprendizaje

Son capacidades innatas indispensables para el aprendi-


zaje. Incluyen la motivacin, memoria, atencin, percepcin
sensorial y habituacin. Son, en realidad, dispositivos bsi-
cos de funcionamiento.

Funciones cerebrales superiores

Se limita a tres capacidades cerebrales: gnosias (aprendi-


zajes sensoperceptivos), praxias (aprendizajes motores) y el
lenguaje. Se adquieren a travs del aprendizaje y son exclusi-
vas de los seres humanos. Su alteracin determina los llama-
dos trastornos especficos del aprendizaje.

Equilibrio afectivo-emocional

Es un requerimiento muy importante para que tenga lu-


gar el aprendizaje, en particular por su influencia sobre la
motivacin y la memoria.
A continuacin se profundizar a lo largo de este captulo
en uno de los componentes del aprendizaje: los dispositivos
bsicos del aprendizaje.

Dispositivos del aprendizaje 175


Los dispositivos del aprendizaje
La neuropsicologa es la rama de las neurociencias que
estudia las relaciones entre el cerebro y el comportamien-
to, tanto en personas sin patologas como en personas que
han sufrido algn dao cerebral. La neuropsicologa por
definicin es multidisciplinar. Utiliza metodologa cientfica
para estudiar las relaciones entre el cerebro y la conducta,
apoyndose en el mtodo hipottico deductivo. Se basa en
modelos humanos porque reconoce la especificidad de cada
especie. No obstante, puede valerse de estudios de neuropsi-
cologa animal para formular hiptesis ya que no es posible
realizar experimentos invasivos en seres humanos.
Desde una visin neuropsicolgica, cuando una persona se
encuentra con una situacin problemtica persistente se in-
corpora en su cerebro informacin nueva, la que ingresa en
los circuitos neurales y va determinando en forma gradual y
creciente una sntesis entre lo nuevo incorporado y lo que ya
exista como informacin almacenada en la memoria, siendo
esta el resultado de procesos de aprendizaje anteriores.
Para que una persona aprenda se tiene que dar una serie
de condiciones necesarias. Estas son capacidades innatas e
indispensables para el aprendizaje y se llaman dispositivos
bsicos del aprendizaje e incluyen: la sensopercepcin, la
motivacin, la habituacin, la atencin y la memoria.

Sensopercepcin

De qu forma adquirimos el conocimiento de nuestro


cuerpo y del entorno con el que interactuamos? Cmo
aprendemos a comunicarnos y a darnos cuenta de nuestras
posibilidades de hacer algo?
Este conocimiento lo construimos con imgenes, olores,
sonidos, sabores, texturas y tambin con las sensaciones pro-
venientes de los movimientos que realizamos.

176 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


Nosotros como docentes tenemos que tener muy presente
este dispositivo en todos los niveles de enseanza. Es muy
importante que nuestros alumnos puedan tocar distintas
texturas de los materiales y compararlos con objetos de uso
cotidiano, puedan reconocer las plantas nativas yendo a la
reserva ecolgica de Costanera Sur y concurrir a conciertos
en algn teatro de Buenos Aires en vez de leer la biografa
del msico extrayndola de Internet. Segn Pavlov la senso-
percepcin es el primer sistema de seales, y este es clave en
el aprendizaje.
A qu nos referimos como sensopercepcin? La sensa-
cin es un proceso neurofisiolgico que permite captar la in-
formacin proveniente del medio y de nuestro propio cuer-
po a travs de los receptores. Estos se hallan distribuidos en
todo el organismo o bien en lugares especficos.
Los receptores externos son los rganos de los sentidos
que reciben o procesan informacin sensorial (vista, audi-
cin, gusto y olfato) o sensitiva (tacto, dolor, temperatura)
del entorno.
Los receptores internos se hallan en nuestras vsceras y es-
tn muy relacionados con nuestra conducta emocional, en-
tre otras funciones. Estos receptores tambin los encontra-
mos en los msculos y en las articulaciones, muy vinculados
con la funcin motora, la postura y la orientacin espacial.
Es decir que reciben la informacin sobre nuestro estado
interno, si tenemos fro o calor o en qu posicin estamos
sentados ms cmodos, etc.
En las sensaciones encontramos un componente fsi-
co (un estmulo) y un componente fisiolgico (el receptor,
neuronas sensoriales o sensitivas y centro de procesamiento
de la informacin). Colores, sonidos, olores, sabores y tex-
turas son construcciones mentales formadas en el cerebro
por el procesamiento sensorial. Son el punto de partida del
aprendizaje porque las comparamos y las asociamos con
experiencias sensoriales ya vividas, las interpretamos y les

Dispositivos del aprendizaje 177


damos significado. Estas sensaciones ahora se convierten en
percepcin.
La percepcin es un proceso mental que se construye in-
terpretando y asociando datos aportados por las sensacio-
nes. No son registros directos del entorno de una persona
sino que son construcciones mentales.
El sistema nervioso solo extrae parte de la informacin
de un estmulo y desecha el resto, y luego interpreta esa
informacin en el contexto de la experiencia previa. Si
pensamos en nuestra aula de la Facultad no todos recor-
damos los mismos detalles, cada uno la va a describir de
manera diferente porque cada uno tiene su propia expe-
riencia de vida.
La percepcin se relaciona con nuestros pensamientos,
en ella intervienen varios rganos de los sentidos, muchos
receptores y nuestras experiencias anteriores guardadas en
la memoria. Esto permite interpretar y estructurar la infor-
macin a fin de obtener informacin ms precisa.
Una vez establecidas las diferencias entre sensacin y per-
cepcin, podemos establecer dos fases del funcionamiento
del sistema sensoperceptivo:

1. La recepcin de los estmulos del entorno por los rga-


nos de los sentidos.
2. El anlisis de esas sensaciones por procesos mentales de
memoria y motivacin, entre otros.

Estos dos momentos se dan simultneamente y son inse-


parables.
En el siguiente cuadro estn las diferencias entre sensa-
ciones y sensopercepcin.

178 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


Figura 7.1. Mapa conceptual sobre las diferencias entre sensaciones y
percepciones (Fuente: Cervino, 2010).

Dispositivos del aprendizaje 179


De qu forma se organizan nuestras sensaciones?

La organizacin sensorial permite captar los estmulos


mediante los receptores y transmitir esta informacin al ce-
rebro donde se procesan como sensaciones.
La recepcin sensorial es diferente en cada uno de los
sentidos pero hay tres puntos comunes para todos ellos:
1. El estmulo fsico dado por algn tipo de energa: lum-
nica, qumica, mecnica, trmica, etc.
2. El estmulo se traduce a energa electroqumica (impul-
sos nerviosos).
3. La respuesta al mensaje, dada por la representacin in-
terna de las sensaciones o percepcin.
Cada sentido no funciona en forma aislada sino que los
sentidos interactan entre ellos enriqueciendo as nuestras
percepciones. En una experiencia se integra la informacin
captada por diferentes sentidos y se discrimina la informa-
cin correspondiente a cada uno. Por ejemplo, estamos en
un restaurante conversando sobre las noticias del da con
una amiga que acaba de cortarse el pelo y saboreando una
comida riqusima. En este ejemplo podemos reconocer que
en una situacin determinada de nuestra vida, como es ir al
restaurante con una amiga, interactan diferentes sensacio-
nes provenientes de nuestros sentidos: la vista (observamos
que se cort el pelo), la audicin (conversamos sobre las no-
ticias del da), el gusto y el olfato (saboreamos una comida
riqusima). Estas las podemos identificar individualmente
pero forman un todo en nuestras percepciones.

Los transductores biolgicos

Como hemos mencionado previamente el estmulo est


dado por algn tipo de energa. La funcin de los receptores es
ser transductores, es decir, transformar dicha energa recibida
en un estmulo nervioso, es decir, en energa electroqumica.

180 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


Por lo general, los rganos de los sentidos son sensibles a un
tipo de energa, los odos responden al sonido (energa mec-
nica), los ojos a la luz (energa lumnica o electromagntica), el
olfato y el gusto a molculas qumicas (energa qumica), etc.
Pero todas estas formas distintas de energa se transforman en
energa electroqumica.

Tabla 7.1. Estmulos ambientales y el tipo de energa correspondiente


(Fuente: Cervino, 2010)

Luz
Radiacin infrarroja Energa trmica
Radiacin trmica (calor/fro) y
Electricidad electromagntica
Magnetismo

Sonido y eco-localizacin
Tacto y vibracin Energa mecnica
Presin y
Gravedad fuerza
Inercia

Gusto
Olfato Estmulos
Feromonas qumicos
Humedad

Dispositivos del aprendizaje 181


Figura 7.2. Esquema del proceso de transduccin de seales mediado por las
clulas receptoras (Fuente: Cervino, 2010).

El proceso de transduccin consta de dos etapas:


a) Transduccin: es la transformacin de la energa del
estmulo en una despolarizacin o hiperpolarizacin de la
membrana de la clula receptora. Los receptores poseen
mecanismos moleculares en una zona de la membrana es-
pecializada en la recepcin que permiten la transduccin.
Cuando dicha zona capta el estmulo se genera la apertura
de canales sodio, potasio y calcio iniciando as un potencial
de accin. Estos canales inicos pueden abrirse por:
cambios mecnicos, como deformacin de la membrana
modificando sus propiedades fsicas;
cambios qumicos, dados por los distintos sabores y olores;
cambios de temperatura de la membrana que modifica
su permeabilidad;

182 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


cambios electromagnticos como la luz que cambia sus
caractersticas.
Cuando se aplica un estmulo sensitivo los receptores res-
ponden con impulsos con una frecuencia muy alta, pero lue-
go de un perodo de estimulacin prolongada la frecuencia
es cada vez menor hasta que dejan de responder. Por ejem-
plo cuando sentimos un olor desagradable, que resulta muy
fuerte en un comienzo pero luego dejamos de olerlo.
b) Codificacin nerviosa: esta seal producida en la etapa
anterior desencadena un potencial de accin a lo largo de
una o varias neuronas sensoriales o sensitivas.

Figura 7.3. Esquema del proceso de transduccin de seales. Se observa un


ejemplo de clula receptora arriba y una neurona sensorial abajo. (Fuente:
Cervino, 2010)

De qu forma se organizan nuestras percepciones?

La percepcin es un proceso por el cual se estructuran,


se asocian y se codifican nuestras sensaciones dotndolas de
significado. Abarca diferentes aspectos:

Dispositivos del aprendizaje 183


Aspectos fisiolgicos: calidad de los receptores y de las
reas cerebrales involucradas, edad del sujeto, estado de
salud, etc.
Aspectos neurobiolgicos: memoria, experiencias pasa-
das, motivacin, atencin, etc.
Aspectos mecnicos: distancia e intensidad del estmulo,
condiciones fsicas del medio, etc.

Motivacin

Los docentes muchas veces decimos: Yo hago de todo


para motivar a mis alumnos e igualmente no se intere-
san por la materia. En realidad sabemos que el docente
no puede motivar al alumno ya que la motivacin es un
estado personal, de excitabilidad que permite iniciar un
aprendizaje.
La motivacin en los humanos puede referirse a querer
aprender. Desde un punto de vista neurobiolgico es un
estado de excitabilidad ptima de la corteza cerebral que
depende de la accin de diferentes neurotransmisores. La
motivacin es un estado interno que puede explicar la varia-
bilidad de respuestas de nuestra conducta y se relaciona con
algn evento interno o externo.
La motivacin depende de varios factores, como el buen
funcionamiento del cerebro, la incentivacin de los otros y
la historia personal.
As, un nio que est desnutrido tendr dificultades para
estar motivado ya que no tendr los nutrientes que le per-
miten mantener o engrosar su vaina de mielina y sus neu-
rotransmisores. Tampoco tendr suficiente cantidad de
glucosa que es la fuente de energa que permite el buen fun-
cionamiento en la generacin, conduccin y transmisin del
impulso nervioso. Como consecuencia no podr realizar las
conexiones neuronales (sinapsis) que le permitan aprender,
por ejemplo a leer.

184 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


Por otra parte, si un nio tiene problemas familiares y/o
emocionales es muy probable que no est motivado para
aprender (este tema se profundizar en el captulo sobre las
emociones).
Las funciones de la motivacin como proceso son:
Gua el comportamiento hacia objetivos especficos: la
persona decide qu motivo satisfar y cul meta se pro-
pone para lograr ese objetivo. La eleccin de un motivo
depende de la intensidad del mismo, de lo atractivo que
resulte el incentivo, de la probabilidad subjetiva de xito
y de la estimacin del esfuerzo necesario para conseguir
el objetivo. Un motivo en sus vidas seguramente es po-
der recibirse de Licenciados en Ciencias de la Educacin
y su meta prxima es aprobar la cursada de Biologa.
Aumenta el estado de alerta y da energa a la persona
para actuar: frente a la situacin anterior cambia las
horas de sueo, se concentra ms en lo que lee, trata
de integrar los nuevos conceptos a los anteriores y saca
energa, que muchas veces parece que no la tiene, para
poder estudiar.
Organiza la conducta en funcin de las metas: dejar
de hacer muchas cosas, cambiar la rutina, organizar
qu estudiar cada da a fin de lograr la meta. Esto se
refiere al dinamismo conductual relacionado con las
actividades que se llevan a cabo para satisfacer ese
motivo y lograr esa meta.
Controla la accin realizada y analiza el resultado conse-
guido con las distintas acciones o conductas que se han
efectuado. Es decir, se constata si, mediante las conduc-
tas que se realizan, se ha conseguido satisfacer o no el
motivo elegido. Tanto si se ha conseguido la meta, como
si se fracasa, se produce una reflexin sobre la accin
realizada y sus resultados, a fin de volver a utilizar en el
futuro las presentes conductas o tener que introducir
algn tipo de modificacin.

Dispositivos del aprendizaje 185


Tipos de conductas motivadas

El estudio de la motivacin se refiere al estudio de las cau-


sas de ciertas conductas. Hay dos tipos de conductas motiva-
das: reguladoras y no reguladoras.

a) Conductas reguladoras
Son aquellas controladas por mecanismos autorregulado-
res u homeostticos que permiten preservar ciertas funcio-
nes corporales ms o menos constantes.
Por ejemplo, nuestra temperatura interna se mantiene
aproximadamente a 37 C. Su regulacin se produce en el
hipotlamo. Pequeas variaciones de ella generan cambios
con el fin de volver al punto de equilibrio. Estos pueden ser
involuntarios, como un escalofro, o voluntarios como me-
terse en la cama, ponerse un abrigo o acercarse a una estufa.
Esta regulacin realizada por nuestro organismo se denomi-
na homeostasis.
Cuando se rompe el equilibrio surge en el cuerpo un des-
balance (en algunos casos una necesidad) que se mantiene
hasta que nuestro organismo, a travs del gasto de energa,
restablece el equilibrio u homeostasis (u obtenemos lo que
nos falta en caso de necesitar una fuente externa). Esta ne-
cesidad desencadena una motivacin que lleva a la persona
a actuar a fin de restablecer el equilibrio y por lo tanto satis-
facer esa necesidad.
Por lo tanto reconocemos tres etapas de este proceso:

1) Aparicin de una desbalance o desequilibrio: por ejem-


plo, la falta de agua en nuestro cuerpo.
2) Comienzo de la motivacin: la sensacin de sed nos
hace levantar de la cama e ir a buscar agua a la hela-
dera.
3) Disminucin o satisfaccin de la necesidad: por ejem-
plo, cuando bebemos el agua nos sentimos mejor.

186 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


b) Conductas no reguladoras
No estn controladas por mecanismos homeostticos, por
lo tanto se refieren a una gran variedad de conductas que
abarca desde las relaciones sexuales, la educacin de los hi-
jos, la vida laboral, etc. En algunas de ellas interviene el hi-
potlamo, como en las relaciones sexuales, mientras que en
la mayora est implicada la corteza cerebral, especialmente
los lbulos frontales.
Un ejemplo claro es cuando discutimos con nuestra pare-
ja de algo sobre lo cual sabemos que estamos equivocados y
luego nos arrepentimos. Esto genera en nosotros una sensa-
cin de malestar y deseamos reparar la situacin. Hablamos
por telfono, nos encontramos para conversar y nos senti-
mos mejor.

Las bases biolgicas de la motivacin

La motivacin, como dispositivo bsico del aprendizaje,


tiene la funcin de dirigir la conducta hacia una meta, in-
crementar el alerta general y dar energa al individuo, y or-
ganizar los componentes de la conducta en una secuencia
coherente para alcanzar la meta.
En la mayora de los animales estas funciones estn prin-
cipalmente gobernadas por regulaciones homeostticas a
partir del hipotlamo, pero, en animales ms complejos y en
los seres humanos, las necesidades se complejizan, as como
la variedad de respuestas. En el ser humano las motivacio-
nes responden a las necesidades homeostticas y los deseos
afectivos inmediatos, y en simultneo permiten la formacin
de aprendizajes. En este sentido, la motivacin puede des-
cribirse como una red de neuronas donde estructuras del
sistema lmbico funcionarn en coordinacin con las direc-
ciones de la corteza frontal. La motivacin en los humanos
tiene aspectos fisiolgicos, de comportamiento motor, pero
tambin cognitivos.

Dispositivos del aprendizaje 187


Las connotaciones fisiolgicas de la motivacin se refie-
ren al ajuste interno del organismo en aquellas situaciones
en las que son relevantes para una persona. En el correspon-
diente al del sistema nervioso central, la activacin general-
mente se refiere al estado de gran excitabilidad neuronal,
o a la posibilidad de las neuronas de descargar (disparar)
impulsos nerviosos cuando son activadas apropiadamente.
Las connotaciones comportamentales motoras de la mo-
tivacin se refieren a la preparacin para la accin, con la
eventual ejecucin de la misma. Cuando el individuo ha de-
cidido que llevar a cabo alguna actividad motora, prepara
energticamente el organismo para realizar dicha actividad.
Las connotaciones cognitivas de la motivacin se refieren
a todos los procesos que lleva a cabo un individuo desde que
detecta la presencia de un estmulo hasta que decide que di-
cho estmulo es significativo o no para l, decidiendo si trata
de conseguirlo, trata de evitarlo o, simplemente lo ignora. Es
decir, la activacin con connotaciones cognitivas se encuen-
tra vinculada al anlisis del significado que tiene el estmulo
o situacin para una persona.
Las estructuras neurobiolgicas relacionadas con la mo-
tivacin involucran el circuito tlamo-corteza cerebral y el
ncleo acumbens. Por otra parte, como existe una relacin
entre la motivacin y nuestros estados emocionales, ciertas
estructuras del sistema lmbico, as como el hipotlamo y
el ncleo acumbens, estn involucrados en dicho proceso.

188 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


Figura 7.4. Esquema de las estructuras cerebrales que intervienen en la
motivacin (ilustracin Fundacin Iberoamericana Down 21).

La activacin ocasionada como consecuencia de algn


estmulo o situacin que pueda implicar el inicio de un pro-
ceso motivacional se encuentra ntimamente relacionada
con otro dispositivo de aprendizaje que analizaremos poste-
riormente llamado atencin, existiendo un circuito de mo-
tivacin establecido por la formacin reticular el sistema
lmbico y la corteza cerebral.
La motivacin es un dispositivo que se desarrolla en el
mesencfalo y tiene como neurotransmisor principal la do-
pamina. Este neurotransmisor es esencial en los mecanis-
mos que desencadenan la actividad motora participando en
los mecanismos sensoriomotores, motivacionales y de con-
trol que impulsan a los animales en general y a los humanos
a buscar fuentes de gratificacin, por lo que puede ser tenta-
tivamente llamado sistema activador dopamingico.
Est asociado con emociones positivas y regula el com-
portamiento de incentivos o de aspectos motivacionales de

Dispositivos del aprendizaje 189


interaccin social, incluyendo el apego social y materno
infantil. Las estructuras que intervienen en la motivacin
son: el tegmentum que proyecta hacia la amgdala (relacio-
nada con las emociones) y el ncleo accumbens que relacio-
na los procesos de aprendizaje, como por ejemplo el refuer-
zo por gratificacin o sistema de recompensa y la respuesta
a los estmulos novedosos (ver Figura 7.4.).
La dopamina en el ncleo accumbens cumple la funcin de
provocar respuestas de acercamiento flexibles en presencia
de varios estmulos salientes o, en otras palabras, modula los
procesos de motivacin.
Este ncleo es una interface entre ciertas estructuras del
sistema lmbico (estados emocionales) y el sistema nervioso
motor (pasaje a la accin).
Este sistema dopaminrgico participa en la coordinacin
de diferentes etapas del comportamiento orientado a una
meta.

La motivacin y el apego

Los nios nacen con mecanismos biolgicos que les per-


miten sobrevivir en determinadas condiciones pero tambin
a partir de la carencia que implica que sus demandas bsicas
sean cubiertas. Las necesidades fisiolgicas son alimenta-
cin, higiene, sueo, proteccin, exploracin de su entorno,
juego y establecimiento de vnculos afectivos.
El concepto de apego se define como la bsqueda de
proximidad tanto de una figura vincular como de un com-
paero. Para que el apego se produzca debe existir un siste-
ma motivacional integrado por la interaccin entre las bases
biolgicas que traen las personas y las posibilidades que les
brinda el ambiente.
La conducta de apego requiere de un sistema motivacio-
nal que tiene sus bases biolgicas en el cerebro, cuyas estruc-
turas se describieron anteriormente.

190 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


John Bowlby, quien desarroll el concepto de apego, des-
cribi la existencia de un sistema motivacional en el compor-
tamiento del apego que estara determinado genticamente
y que influira en la supervivencia del recin nacido. El ape-
go le conferira a los recin nacidos una ventaja adaptativa
al tener la potencialidad de influir positivamente en su de-
sarrollo.
Consiste tambin en la espontnea cercana e interaccin
de la madre o cuidador sustituto con su cra, la cual es pro-
tegida y cuidada por aquel hasta que se encuentre en condi-
ciones de sobrevivir sola.
Los vnculos afectivos satisfacen una necesidad que forma
parte del desarrollo de un nio recin nacido. Si esta nece-
sidad no es satisfecha, el nio, adolescente, joven o adulto
podr sufrir problemas relacionados con las emociones.
Entonces podemos afirmar que los bebs que presentan
un apego seguro exhiben una diversidad de conductas po-
sitivas que, por lo general, no se encuentran en los casos de
bebs cuyas relaciones de apego son de baja calidad. Algu-
nas de estas conductas positivas son las posibilidades cogni-
tivas del nio. Existen evidencias de que los nios con un
apego seguro tienen mayor capacidad de resolver problemas
y de aprender. Esto no significa, sin embargo, que los bebs
con apego inseguro estn predestinados a tener problemas.
Es importante destacar que independientemente del nivel
de apego, otros sucesos del entorno pueden ser tambin rele-
vantes en el aprendizaje y comportamiento del nio.

Habituacin

La habituacin es el proceso por el cual a travs de la


repeticin de ciertos estmulos que se hacen montonos se
genera la diferenciacin de la informacin relevante de la
que no lo es. Se aprende a ignorar un estmulo por falta de
significado.

Dispositivos del aprendizaje 191


Por ejemplo, si estamos leyendo un cuento es necesario
habituarnos a otros estmulos como el ladrido del perro que
tenemos al lado, la msica que est escuchando un amigo,
etc. Se trata de un mecanismo que favorece nuestra concen-
tracin. Si estamos en el aula no reaccionamos frente a los
ruidos que vienen del pasillo o la bocina de un colectivo.
Cuando se produce la habituacin, las neuronas del ce-
rebro disminuyen sus impulsos nerviosos como respuesta a
la repeticin del estmulo. Este proceso concluye cuando se
suprime por completo la respuesta. Por qu las palomas de
la Facultad pueden convivir con los estudiantes sin tenerles
miedo? Las palomas pueden realizar dicho comportamiento
porque se habituaron a convivir con los humanos sin que su
presencia les provoque el menor ndice de miedo.
La habituacin se refiere a la prdida de la capacidad que
posee el estmulo para producir el estado de alerta tras la
aparicin repetida del mismo. La habituacin es un fenme-
no bsico para nuestras interacciones con el medio.
En ausencia de habituacin estaramos respondiendo en
forma ilimitada a cualquier estmulo sin la posibilidad de
poder concentrarnos selectivamente en uno en concreto.
Asimismo, la habituacin es el mecanismo ms bsico del
aprendizaje. Para que se produzca la habituacin es necesa-
rio que el estmulo que llega no posea un vnculo emocional
o de inters. En la habituacin el efecto difuso del estmulo
en el cerebro desaparece gradualmente.
El hipocampo y algunos ganglios basales del cerebro
son estructuras esenciales para la eliminacin de respues-
tas a estmulos irrelevantes, capacitando al individuo a
comportarse de una manera selectiva en la elaboracin de
respuestas. Cuando mencionamos la liebre marina Aplysia
en el captulo sobre el comportamiento dijimos que los in-
dividuos estn habituados a su propio hbitat, por ejem-
plo, no retiran su branquia ni su sifn cuando son sacudi-
dos por una ola del mar. En cambio si la liebre de mar toca

192 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


una roca o algn otro animal, responde defensivamente
retirando ambos.
La habituacin, tanto en una liebre marina como en las
personas, consiste en que los potenciales postsinpticos exci-
tadores de la neurona motora se vuelven ms pequeos. Lo
ms probable es que esto se produzca porque disminuye la
cantidad de neurotransmisor en el espacio sinptico, enton-
ces estos cambios relacionados con la habituacin se produ-
cen en la terminal del axn de la neurona sensitiva.
Kandel y su equipo compararon la cantidad de neuro-
transmisor liberado por una neurona sensitiva habituada
con la cantidad de otra no habituada y comprobaron que
la primera libera menor cantidad de neurotransmisor que
la segunda. Debemos recordar la importancia del ingreso
de iones calcio a la neurona presinptica como respuesta a
la llegada del potencial de accin y luego la liberacin del
neurotransmisor. Ante estmulos repetidos y no significati-
vos disminuye la apertura de los canales de calcio y por lo
tanto la entrada de dicho iones, generando la disminucin
de la liberacin de neurotransmisores por la neurona pre-
sinptica.

Atencin

Muchas veces cuando estamos en una reunin de ami-


gos conversamos con alguno de ellos a pesar del ruido que
producen las voces de los otros, ignorando lo que dicen los
dems. Tal vez captamos algunos fragmentos de sus char-
las. Pero si escuchamos nuestro nombre o alguna palabra
de nuestro inters dirigimos la cabeza rpidamente hacia el
estmulo y centramos toda nuestra atencin en lo que estn
diciendo.
Ver o escuchar, atender y percibir no son procesos sin-
nimos. Atender o prestar atencin consiste en focalizar
selectivamente nuestra conciencia, filtrando y desechando

Dispositivos del aprendizaje 193


informacin no deseada, como un proceso que puede
manifestarse a travs de diversos mecanismos neuronales
regulando la informacin sensorial que llega a nuestro ce-
rebro e interactuando para resolver la competencia entre
los estmulos. Procesarlos en paralelo, dar las respuestas
necesarias en el tiempo adecuado y, de esta manera, con-
trolar la conducta.
La atencin es un dispositivo cuya funcin es seleccionar,
entre una gran cantidad de estmulos sensoriales que llegan
simultneamente y de manera continua al cerebro, los que
son tiles y pertinentes para producir un comportamiento
motor o mental. En el ejemplo podemos reconocer dos tipos
de atencin:

a) Atencin involuntaria o fsica: es brusca y breve, est liga-


da al reflejo de orientacin y de estimulacin rpida (cuando
escuchamos nuestro nombre o una palabra que nos interesa,
cuando golpeamos el pizarrn con el borrador para indicar
a los estudiantes que deben empezar a trabajar).
Este tipo de atencin se refiere a la atraccin que produ-
ce sobre el organismo un estmulo biolgicamente signifi-
cativo y que se observa desde los primeros meses de vida
del beb.

b) Atencin voluntaria o tnica: es un proceso ms complejo,


implica un mantenimiento de receptividad sostenida y ade-
cuada de uno o ms canales sensoriales. Esto conduce tam-
bin a inhibir las respuestas a estmulos irrelevantes.
Ambos tipos de atencin se retroalimentan, los maestros
elevamos el tono de nuestra voz, lo que permite generar nue-
vamente en nuestros estudiantes un nivel adecuado de aten-
cin tnica.
Los aspectos que definen la atencin son la orientacin, la
exploracin, la concentracin o la vigilancia.

194 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


Las bases biolgicas de la atencin

La complejidad conceptual neuroanatmica y neurofun-


cional de la atencin hace que esta idea no pueda reducirse
a una simple definicin, ni estar ligada a una nica regin
del encfalo, y que nos conduzca a considerarla como un
mecanismo que a su vez involucra la sntesis de complejos
procesos cerebrales.
El individuo es estimulado durante la vigilia por seales
sensoriales provenientes del exterior e interior del organis-
mo; sin embargo, la cantidad de informacin que entra exce-
de la capacidad de nuestro sistema nervioso para procesarla
en paralelo, por lo que se hace necesario un mecanismo neu-
ronal que regule y focalice, seleccionando y organizando la
percepcin. Este mecanismo es la atencin, cuya capacidad
se va desarrollando desde la infancia hasta la adultez y cuya
actividad no se circunscribe nicamente a regular la entrada
de informacin (aspectos sensoriales), sino que tambin es
responsable del procesamiento mismo de la informacin (la
percepcin).
La atencin est integrada por componentes perceptivos,
motores y lmbicos o motivacionales, por lo que la neuroa-
natoma y la neurofisiologa de la atencin se centran en
el sistema reticular activador (SARA, el cual se encuentra
dentro de la formacin reticular), el tlamo, el sistema lm-
bico, el ncleo acumbens, el lbulo parietal posterior y la
corteza prefrontal. Es decir que la base neurofisiolgica de
la atencin abarca una amplia red neuronal entrelazada de
estructuras subcorticales (por debajo de la corteza) y corti-
cales (tales como la corteza visual en el lbulo occipital, y la
auditiva en el lbulo temporal).
La formacin reticular est constituida por fibras de sus-
tancia blanca y ncleos de sustancia gris que atraviesan el
bulbo raqudeo, la protuberancia y el mesencfalo; y tiene
como funcin controlar el nivel de vigilancia por medio de

Dispositivos del aprendizaje 195


la alternancia sueo-vigilia y regular un tono de atencin,
incluso cuando el estado de vigilia es constante.
A la formacin reticular llegan impulsos sensoriales des-
de el interior del cuerpo y la periferia, y desde la corteza ce-
rebral y el resto del encfalo. A su vez, este interviene como
centro de retransmisin de impulsos nerviosos hacia la cor-
teza cerebral y hacia la mdula espinal.
El SARA est implicado en la atencin selectiva y aunque
tambin responde a estimulacin no selectiva, permite filtrar
la informacin importante de la que no lo es. Por ejemplo,
interviene cuando los padres se despiertan ante el llanto de su
beb. Tambin puede ser que dichos padres vivan cerca de las
vas del ferrocarril y no se despierten ante el sonido del tren.
Esto implica que el SARA tambin interviene en los mecanis-
mos de habituacin que mencionamos anteriormente.
La corteza prefrontal desempea un papel fundamental
en el control voluntario de la atencin, y es la que facilita que
la atencin involuntaria de los nios se transforme progre-
sivamente en atencin controlada y voluntaria. Recordemos
que adems monitorea la secuencia en el tiempo de los acon-
tecimientos, posibilita la formulacin de conceptos abstrac-
tos y la toma de decisiones.
Es importante destacar que existe una lateralizacin en la
atencin. Mientras el hemisferio izquierdo est ms relacio-
nado con procesos conscientes que requieren de la conducta
atencional y de fijar la atencin especficamente en un foco
o situacin (atencin tnica); el hemisferio derecho est ms
relacionado con los comportamientos inconscientes o auto-
mticos como los que se independizan de un determinado
foco (atencin fsica).
En resumen, podemos explicar la atencin como una fun-
cin cerebral regulada por tres sistemas entrelazados:
a) de alerta o arousal;
b) de atencin posterior o perceptiva;
c) de atencin anterior o atencin supervisora.

196 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


El primero es el responsable del tono atencional, depen-
diente de la integridad del SARA y de sus conexiones sub-
corticales y corticales. El segundo sistema, que nos permite
ser selectivos con la informacin prioritaria, est integrado
por regiones del lbulo parietal y sus conexiones corticales
y subcorticales. Por ejemplo, no escuchamos el canto de los
pjaros para escuchar a nuestro interlocutor. Por ltimo, el
tercer sistema, regulador de la direccin y el objetivo de la
atencin o atencin deliberada, est integrado por regiones
de la corteza prefrontal y ciertos ganglios basales. Por ejem-
plo cuando un alumno escucha atentamente el concepto
que le explica el profesor.

Figura 7.5. El sistema activador reticular (SARA), circuito involucrado en los


mecanismos de atencin (Fuente: Universidad del Valle de la Guadiana).

Memoria

Sabemos que la memoria es la capacidad de almacenar,


poder recordar y evocar experiencias pasadas propias o

Dispositivos del aprendizaje 197


ajenas. En al aprendizaje integramos nuestras experiencias
nuevas con las ya vividas que quedaron en nuestras memo-
rias y que van a ser utilizadas para formar nuestras memo-
rias futuras. Por lo tanto la memoria es un dispositivo clave
en la construccin de nuestros aprendizajes.
Se han observado distintos tipos de memoria, entre los
cuales pueden destacarse las formas explcita e implcita
(conceptos que se trabajarn en profundidad en el captulo
siguiente).
Para finalizar es importante recordar que, si bien exis-
ten dispositivos fisiolgicos que les permiten a los alumnos
aprender, la responsabilidad del docente es movilizar a los
alumnos para que pongan en juego cada uno de estos dispo-
sitivos de aprendizaje y de esta manera acten con autono-
ma en su tarea.
No hace falta hacer actividades llamativas, sino activida-
des que respondan a los factores que motivan al alumno. Por
eso es muy importante conocer los intereses de las personas
con las que trabajamos, saber cules son sus expectativas, sus
ideas previas, ser capaces de percibir sus estados emociona-
les y ser mediadores de sus procesos cognitivos.
Todos estos factores se deberan tener en cuenta cuando
el docente programa sus clases, en el diseo de la tarea dia-
ria. Recordemos que la motivacin no est en la actividad
que hacemos sino que es intrnseca de los alumnos. Qu
los motiva? Qu les gustara aprender? Cmo le gustara
aprender? Qu saben ya? o sea, qu ideas previas tienen
para seguir construyendo los aprendizajes?

Bibliografa

Azcoaga, J. 1987. Psicologa, lenguaje, aprendizaje, Actas de


las Primeras Jornadas Nacionales de APINEP. Rosario, Edi-
ciones Pedaggicas/Buenos Aires, Asociacin de Docen-
cia e Investigaciones en Neuropsicologa y Afasiologa.

198 Claudio Glejzer / Adriana Maldonado


----------. 2010. Aprendizaje fisiolgico y aprendizaje pedaggico.
Buenos Aires, El Ateneo.
Cervino, C. 2010. Neurofisiologa. Morn, Praia.
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en Segura, J. (ed.). Role of Reactive Cate-cholamine Species
in Neurodegeneration and Apoptosis of Dopaminergic Neurons.
Nueva York, FP Graham.
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McGraw Hill.
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Feld, V. y Rodrguez, M. T. (eds.). Neuropsicologia infantil.
Lujn, Universidad Nacional de Lujn.

Dispositivos del aprendizaje 199


CAPTULO 8
Plasticidad, memoria y emociones

Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado

Memoria
Junto a las fuerzas selectivas de la evolucin,
el aprendizaje y la memoria son el medio
principal de adaptacin de los seres vivos
a las modificaciones inciertas de su medio
ambiente.
I. Morgado, 2005

Por qu recordamos? Por qu


olvidamos? Qu pasa en nuestro
cerebro? Por qu algunas veces
nos olvidamos de ciertas perso-
nas, objetos, sucesos y otras veces no? Por qu muchas veces
no podemos olvidarnos de las personas que nos hacen mal y
en cambio podemos olvidar fcilmente, por ejemplo, lo que
significa una neurona?
Estas preguntas constituyen uno de los desafos ms
grandes para la neurociencia: entender los mecanismos del
aprendizaje y la memoria. Cierta informacin que recibimos
de alguna manera es almacenada en nuestro cerebro. Como
no existe un lugar especfico donde se almacena, tampoco

201
existe la caja negra (en algn lugar del cerebro), lo que
significa que la memoria est almacenada en distintas reas.
Cuando nos referimos a los procesos de aprendizaje y me-
moria es muy complicado intentar estudiarlos por separado.
El aprendizaje se define como un cambio de conducta, rela-
tivamente permanente, que se produce como resultado de la
experiencia. Todo aprendizaje implica almacenamiento de
informacin (memoria a largo plazo) y toda memoria impli-
ca adquisicin de informacin. La memoria a largo plazo es
la representacin interna de la informacin adquirida a travs
del aprendizaje. Se halla codificada espacio-temporalmente en
redes neuronales, mediante cambios en el funcionamiento de
las neuronas (plasticidad). Las redes neuronales estn consti-
tuidas por conexiones sinpticas ordenadas que se producen
por la unin entre neuronas. La formacin de estas redes es lo
que permite el aprendizaje y la memoria (ver Figura 8.1.). Su
formacin y cambio es lo que se conoce como plasticidad.

Figura 8.1. Esquema de la adquisicin de la informacin (aprendizaje) a partir de


la formacin de redes neuronales y su fijamiento en el sistema nervioso (memoria)
como consecuencia del aumento de la fuerza en esas uniones entre neuronas.

Plasticidad

Qu sucede en el cerebro cuando aprendemos algo? Por


qu lo recordamos? Qu permite que toda la vida podamos
aprender cosas nuevas?

202 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


El trmino plasticidad implica facultad de cambiar. Las
redes neuronales de nuestro cerebro cambian a lo largo de
la vida y estos cambios nos permiten modificar la conducta,
o sea el comportamiento. Dentro de la plasticidad que pre-
senta el cerebro, se diferencian la neuronal y la cerebral.
La plasticidad neuronal se refiere a la capacidad que poseen
las neuronas de formar redes neuronales que luego persisten,
por ejemplo cuando aprendemos a leer. Por otro lado, la plasti-
cidad cerebral es la capacidad del encfalo de cambiar sus co-
nexiones entre neuronas en respuesta a las experiencias, dro-
gas, hormonas o lesiones. Un ejemplo de plasticidad cerebral
es la que se desarrolla en un rea del cerebro y desempea la
funcin de otra rea daada, por ejemplo luego de un ACV
(accidente cerebrovascular) que involucre cierta parte del rea
encargada del lenguaje. Luego de la lesin y a travs de la reha-
bilitacin, las regiones cercanas al rea daada pueden llevar
adelante las funciones perdidas, por plasticidad. Las reas cer-
canas comienzan a procesar la informacin que antes procesa-
ba ese rea, y esto se llevar a cabo mediante nuevas sinapsis,
que formarn nuevos puentes neuronales y nuevas redes en su
cerebro plstico. Pero en muchos casos el lenguaje no vuelve a
ser tan rico. Es mayor cuando las lesiones cerebrales han tenido
lugar durante la poca prenatal, neonatal o en la niez, aun-
que esto puede producirse a cualquier edad.
Por otro lado, la plasticidad permite nuevos aprendizajes,
por lo tanto tambin se generan nuevas memorias. El apren-
dizaje, mediante los procesos de plasticidad, es la capacidad
de cambiar constantemente de estructura y funcin; es la
capacidad del cerebro de cambiar constantemente de estruc-
tura y funcin.
Un ejemplo que podemos citar son los msicos que inter-
pretan instrumentos de cuerda, como los guitarristas, cuya
rea de la corteza que gobierna la mano con la que tocan las
cuerdas es mayor que la correspondiente a la mano que no
digita. Los dedos ms utilizados son los que tienen asignado

Plasticidad, memoria y emociones 203


ms espacio en la corteza para procesar la informacin. Por
otro lado, en las personas no videntes que leen braile, la cor-
teza visual se torna ms activa cuando comienzan a palpar
con los dedos las seales prominentes.
Ahora nos preguntamos, cmo se produce esta plasti-
cidad? Sabemos que las sinapsis son muy verstiles tanto en
estructura como en funcin, pero son tambin capaces de
cambiar? Pueden las experiencias de una persona generar
alteraciones duraderas en las sinapsis? S, es as. El aprendi-
zaje se produce por cambios en las sinapsis. Despus de todo,
aprender es una alteracin relativamente permanente de la
conducta como resultado de la experiencia. Este cambio del
comportamiento debe estar relacionado de alguna forma con
una variacin en la estructura y funcin del sistema nervioso.
El aprendizaje es producido por variaciones estructurales y
funcionales duraderas de las sinapsis (ver Figura 8.2.).
Un desafo muy importante que tienen los neurobilogos
es saber dnde buscar los cambios sinpticos que podran es-
tar relacionados con el recuerdo de un estmulo o una expe-
riencia especfica. Imaginemos lo interesante que podra ser
el hecho de localizar exactamente las neuronas responsables
de guardar el nombre de la mejor amiga o amigo.

Figura 8.2. Reconstruccin de parte de las dendritas observadas durante tres meses.
Se registran cambios en la extensin de determinadas ramas y la reduccin en otras.

204 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


Plasticidad neuronal

Estos cambios sinpticos dados por el aprendizaje pueden


modificar el cerebro mediante cambios en los circuitos exis-
tentes o creando nuevos (plasticidad neuronal):
a) Modificacin de los circuitos existentes: ante las nuevas
experiencias las neuronas cambian su morfologa. Se ha po-
dido comprobar el crecimiento y la formacin de nuevas ra-
mas dendrticas y la prdida de otras (ver Figuras 8.2. y 8.3.).
Un mayor nmero de dendritas significa un mayor nmero
de sinapsis. Las nuevas sinapsis que se originan pueden dar-
se entre neuronas ya conectadas o bien entre neuronas que
previamente no lo estaban. Esto expresa cambios en las re-
des neuronales de una regin determinada y no el desarro-
llo de nuevas conexiones entre partes distantes del cerebro.
Resulta muy complejo que se originen nuevas sinapsis entre
regiones del cerebro muy distantes en un encfalo comple-
tamente desarrollado debido a la densa cantidad de neuro-
nas, clulas gliales, fibras y vasos sanguneos. Por lo tanto
la formacin de nuevas sinapsis se produce en los circuitos
bsicos que ya existan en el encfalo. Durante el desarrollo,
el cerebro forma estos circuitos bsicos que procesan la in-
formacin sensorial y dan lugar a la conducta.
b) Formacin de nuevos circuitos: actualmente se ha com-
probado que el encfalo de los primates jvenes y adultos
puede generar neuronas destinadas al bulbo olfatorio, al hi-
pocampo e incluso a la neocorteza de los lbulos frontal y
temporal (Erikson et al., 1998; Gould et al., 1997). Todava
no est claro por qu se generan nuevas neuronas, puede
ser que esto suceda reforzando as la plasticidad cerebral,
en relacin al aprendizaje y a la memoria. Cuando estudia-
mos para un examen tenemos que leer varias veces un
texto e integrarlo con lo que ya sabemos. Esto lleva tiem-
po y esfuerzo y sucede porque, al repetir varias veces la
estimulacin a determinadas reas del cerebro, logramos

Plasticidad, memoria y emociones 205


consolidar, almacenar y luego evocar estos nuevos cono-
cimientos. Como vimos previamente, esto se produce por
cambios a nivel sinptico y puede prevalecer durante mu-
cho tiempo. El aprendizaje que conduce a la memoria a
largo plazo y a la modificacin del comportamiento debe
involucrar cambios persistentes en la fuerza de la sinapsis,
lo que se conoce como plasticidad neuronal (ver Figura
8.3.). En ella se produce un fenmeno llamado potencia-
cin a largo plazo o de larga duracin o LTP.

Figura 8.3. Despolarizacin de la neurona postsinpica durante un estmulo


puntual (izquierda) y durante un estmulo que genera un LTP (derecha). Se
observa que existe el mismo estmulo luego de su repeticin, que entonces genera
una mayor concentracin de iones de calcio durante el LTP y que se ha activado la
maquinaria de la clula que produce nuevos receptores de membrana.

Potenciacin de larga duracin (LTP)

Es una intensificacin duradera en la transmisin de


seales entre dos neuronas, o sea una intensificacin en
la fuerza de la sinapsis. Como se piensa que los recuerdos

206 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


estn codificados por modificaciones de la fuerza sinpti-
ca, se considera ampliamente al LTP como uno de los me-
canismos celulares principales que subyace al aprendizaje
y la memoria.
Qu ocurre durante un LTP? En una sinapsis normal,
cuando la estimulacin es baja, el glutamato, neurotrans-
misor liberado por las neuronas presinpticas, excita a los
receptores de las neuronas postsinpticas desencadenando
un potencial de accin. Sin embargo, cuando aumenta la
estimulacin, se activan otros receptores que permiten que
una mayor cantidad de iones de calcio y sodio entren en la
neurona postsinptica.
Si la estimulacin es baja, se produce un LTP, pero no
existen cambios en la neurona postsinptica. Si la estimula-
cin contina en el tiempo, los iones de calcio y sodio indu-
cen cambios a largo plazo en la neurona postsinptica:

1) la neurona postsinptica se despolariza (ya que ingre-


san iones positivos, ver Figura 8.4.) o sea aumenta la proba-
bilidad de generar un potencial de accin al llegar un est-
mulo y

2) se activa la maquinaria de la clula que provoca cambios


como la generacin de nuevas dendritas y la transcripcin
de genes y sntesis de protenas, entre las que se encuentran
nuevos receptores de glutamato en la membrana plasmtica.
Las investigaciones que permitieron el descubrimiento de la
potenciacin a largo plazo o de larga duracin se basaron en
la estimulacin repetida de una neurona particular y halla-
ron que las propiedades de las respuestas variaban. El tama-
o de la respuesta postsinptica se potenciaba, aumentaba, y
este cambio duraba das o semanas.

Plasticidad, memoria y emociones 207


Figura 8.4. Secuencia de iniciacin y mantenimiento de la plasticidad
sinptica. (1) El glutamato (neurotrasmisor) activa los receptores de la neurona
postsinptica que permiten la entrada de iones de sodio (Na 2+) en la neurona
postsinptica, que se despolariza. Esta despolarizacin permite la entrada
adicional de calcio (Ca2+) en la neurona (2). La entrada masiva de calcio en
la neurona postsinptica activa la maquinaria intracelular (3-5) que induce
cambios morfolgicos en la neurona, y genera nuevas regiones sinpticas (4). Al
mismo tiempo, se regulan factores de trascripcin en el ncleo de la neurona
postsinptica (4), con lo que se induce la sntesis de ARNm y nuevas protenas
(5), que son capturadas por las sinapsis activas, se insertan en sus membranas, y
estabilizan los cambios habidos en el citoesqueleto. (Fuente: Morgado, 2008)

Aprendizaje es el proceso por el cual nueva informacin


es adquirida por las neuronas y es observable a travs del
cambio en el comportamiento. La memoria se refiere a la co-
dificacin, almacenamiento y evocacin de la informacin
aprendida.

208 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


Estructuras cerebrales involucradas en los procesos
de memoria

Qu estructuras cerebrales estn involucradas en la ad-


quisicin de la informacin?, y en el almacenamiento? Solo
nosotros tenemos memoria?
El estudio de la memoria suele centrarse sobre todo en los
homnidos, ya que somos los que presentamos la estructura
cerebral ms compleja a lo largo de la evolucin. Sin embar-
go, el estudio de la memoria en otras especies tambin es
importante, no solo para hallar diferencias neuroanatmi-
cas y funcionales, sino tambin para descubrir semejanzas.
Los estudios con animales suelen realizarse tambin para
descubrir la evolucin de las capacidades mnsicas y para
experimentos en los cuales no es posible, portica, trabajar
con seres humanos.
De hecho, los animales con un sistema nervioso simple
tienen la capacidad de adquirir conocimiento sobre el mun-
do, y crear recuerdos (ver el ejemplo de habituacin en la
Aplysia). Por supuesto, esta capacidad alcanza su mxima ex-
presin en los seres humanos.
Veamos un poco de la historia. A principios del siglo
XX, Karl Lashley intent descubrir en qu parte del ce-
rebro se almacenaba la memoria. Para ello les ense a
unas ratas y a otros animales a resolver problemas par-
ticulares y luego les extirp distintas partes del cerebro
para intentar encontrar el lugar donde se almacenaba la
memoria, pero concluy que la memoria no est en nin-
guna parte y est en todas partes. Observ que exista
memoria siempre que quedara suficiente tejido cerebral
para que el animal respondiera a los procedimientos de la
prueba. Sin embargo, con el desarrollo de nuevas tcnicas
ms sofisticadas, los neurobilogos fueron desentraando
algunas de los lugares que participan en el proceso de la
memoria.

Plasticidad, memoria y emociones 209


En la dcada de 1950, un paciente denominado HM su-
fra de cuadros de epilepsia intratables. Sin embargo, tam-
bin daaron parte del sistema lmbico. Luego de la ciru-
ga, se not una gran mejora en las crisis epilpticas, si bien
presentaba una grave alteracin en la memoria, no poda
formar nuevos recuerdos.
HM recordaba todo lo anterior a ese momento, su nom-
bre, su fecha de nacimiento, dnde trabajaba, etc., pero no
poda almacenar nuevos eventos (lo que se conoce como am-
nesia antergrada). Esto demostr que al sacarle parte del
lbulo temporal, se haba extirpado o daado una parte que
es importante para la formacin de nuevas memorias. Pero
lo que se haba extrado no era un depsito o almacn de
recuerdos, ya que los recuerdos de HM previos a la interven-
cin estaban intactos, ni tampoco un sistema de recupera-
cin porque HM poda recuperar sus recuerdos.
Con este caso qued evidenciado que la memoria tiene
distintas etapas en las que intervienen distintas estructuras
cerebrales. Posteriores estudios con animales y lesiones cere-
brales permitieron determinar las distintas estructuras invo-
lucradas en los sistemas de memoria.
Se han logrado grandes avances en la comprensin de
cmo el sistema nervioso codifica y recupera la informacin.
Los procesos de codificacin de la informacin pueden atri-
buirse a cambios en las propiedades de las neuronas, tales
como la excitabilidad de la membrana y la fuerza de cone-
xin sinptica.
No existe un mecanismo universal para el aprendizaje y
la memoria, sino que diferentes tipos de memoria pueden
utilizar diferentes mecanismos, que se expresan a nivel ce-
lular. Sin embargo, existe una serie de principios (Byrne,
1987):
1. Hay distintos sistemas de memoria presentes en el cerebro.
2. Los aprendizajes y memorias de corto y largo plazo in-
volucran cambios en los circuitos neuronales existentes.

210 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


3. Estos cambios pueden involucrar varios mecanismos ce-
lulares dentro de las neuronas individuales.
4. Los cambios en los canales de membrana estn correla-
cionados con el aprendizaje y la memoria.
5. La memoria a largo plazo requiere de sntesis de nuevas
protenas, mientras que la de corto plazo no.

Tipos de memoria

Hay distintos tipos de memoria: sensorial, semntica, tem-


poral, de lugar, entre otras. Desde el punto de vista neuro-
biolgico se divide en dos grandes conjuntos de memoria
que pueden involucrar distintos sistemas del cerebro: memo-
ria implcita y memoria explcita.
La memoria implcita abarca hbitos no conscientes,
es la informacin que nos permite ejercer hbitos cogni-
tivos (aprendizajes perceptivos y experiencias emociona-
les) y motores. Su expresin es en gran medida automtica
o refleja, inconsciente y difcil de verbalizar. Se adquiere
gradualmente y se perfecciona con la prctica, como por
ejemplo atarse los cordones de los zapatos, manejar el auto,
entre otros.
La memoria implcita permite reconocer una cara entre
otras; tambin provoca el fenmeno conocido como efecto
de ilusin de verdad, que sugiere que los sujetos se mues-
tran ms inclinados a calificar como verdaderos aquellos
enunciados que ya han odo anteriormente, independiente-
mente de su veracidad. Por otro lado, la memoria explcita
permite la recoleccin consciente de eventos, es aquella que
contiene informacin relacionada con el conocimiento y con
el almacenamiento de hechos y sucesos. Se expresa conscien-
temente y es fcil de declarar verbalmente o por escrito.
Un ejemplo es la orientacin en el espacio, la retencin de
informacin sobre objetos, relaciones, rostros, la capacidad de
recordar la hora de una cita, o un suceso ocurrido hace aos.

Plasticidad, memoria y emociones 211


La memoria explcita a su vez se puede clasificar segn el
tiempo de almacenamiento en (ver Figura 8.5.):
1. Memoria sensorial.
2. Memoria de corto plazo.
3. Memoria a largo plazo.

Figura 8.5. Esquema de las distintas etapas de la memoria explcita y los nombres
que recibe.

1. Memoria sensorial: proporciona informacin sobre el am-


biente pero se pierde rpidamente si no se presta atencin.
Permite mantener la informacin por unos milisegundos o
segundos. Es un requisito necesario para la formacin de la
memoria, ya que toda la informacin llega al sistema ner-
vioso a travs del sistema sensorial (vista, olfato, odo, tacto
y gusto).

212 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


2. Memoria a corto plazo: es la memoria que nos permite
recuperar cierta informacin que fue registrada por nues-
tros sentidos y alcanza la conciencia. Si bien no somos cons-
cientes de buena parte de la informacin registrada por la
memoria sensorial, parte de la misma s consigue pasar a
nuestra conciencia. Esto es lo que conocemos comomemo-
ria a corto plazo, el registro por unos cuantos segundos de
informacin percibida a travs de los sentidos. El registro de
lamemoria a corto plazoperdura poralgunos segundos o
minutosen nuestra mente, tiempo suficiente como paradis-
poner activamente de esta informacin. Desempea un
papel fundamental en la expresin verbal. Se basa en cam-
bios efmeros, elctricos o moleculares (LTP), en las redes
neuronales implicadas. Sin embargo, a travs del ensayo o
la repeticin, se puede activar la maquinaria celular (ver Fi-
gura 8.3.) y hacer que esta informacin se conserve por ms
tiempo, lo que se conoce como consolidacin de la memoria
(y pasa a ser de largo plazo). La informacin de lamemoria
a corto plazose pierde o debilita por el tiempo transcurrido
o, dada su limitada capacidad, por el ingreso de nueva infor-
macin (interferencia).

3. Memoria a largo plazo: es toda la informacin que vamos


registrando durante la vida: recuerdos, conocimientos sobre
el mundo, conceptos, sonidos, acciones, imgenes, etc., todo
ello queda registrado dentro de este sistema. Se basa en cam-
bios estructurales persistentes, como las nuevas espinas den-
drticas (ver Figura 8.6.).
La informacin se mantiene de modo inconsciente y solo
pasa a la conciencia cuando la recuperamos de dicho siste-
ma. En otras palabras, la memoria a largo plazo es unsiste-
ma ilimitado de almacenamiento y de mantenimiento tem-
poral de la informacin, que a su vez es poco sensible a la
interferencia.

Plasticidad, memoria y emociones 213


Figura 8.6. Los cambios que sustentan la memoria a corto y largo plazo.
(A) esquema general de una sinapsis entre una neurona postsinptica y una
neurona presinptica. (B) Se puede observar el cambio funcional producto en un
proceso de memoria a corto plazo: la sinapsis se refuerza (LTP) al aumentar la
cantidad de glutamato liberada. El ncleo no interviene. (C) Se observa el cambio
anatmico en un proceso de memoria a largo plazo: hay sntesis de protenas, se
desarrollan nuevas conexiones sinpticas, adems del aumento en la cantidad de
glutamato liberada. (Fuente: Kandel, 2008)

Etapas de la memoria a largo plazo

La memoria a largo plazo consta de distintas etapas (ver


Figura 8.5.):
1) Adquisicin: memoria sensorial y memoria de trabajo.
Recepcin de un estmulo y pasaje al lenguaje neuronal. Par-
ticipan en la adquisicin las regiones responsables de la per-
cepcin y el anlisis de los diversos estmulos sensoriales que
conforman cada experiencia: reas de asociacin de la corte-

214 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


za. Por ejemplo, en la adquisicin de memorias visuales parti-
cipa la corteza visual que se encuentra en el lbulo occipital.

Figura 8.7. reas de la corteza cerebral en relacin con los mecanismos de la memoria.

reas de asociacin de la corteza: prefrontal (memoria


del trabajo, atencin), lmbica, occipital (occipitoparieto-
temporal), sntesis de informacin visual, auditiva y som-
tica. Esta etapa est presente en los tres tipos de memoria
descriptos anteriormente.
2)Consolidacin/almacenamiento: es el pasaje de corto a
largo plazo, la integracin de nuevas adquisiciones a las
experiencias previas. Implica expresin gnica, sntesis de
protenas y activacin de vas metablicas vinculadas. Parti-
cipan distintas estructuras del sistema nervioso por ejemplo:
hipocampo (areas de la corteza con las que se comunica),
amgdala (memoria emocional), septum y corteza entorrinal
(ver Figura 8.8.).
No toda la informacin que se consolida se almacena,
existe un filtro. Cierta informacin se almacena a largo pla-
zo. Todava existen controversias sobre cules son las reas
involucradas pero se cree que es en la corteza, en el mismo
lbulo donde se adquiere (o sea que si se trata de memoria
visual se cree que se almacena en el lbulo occipital).

Plasticidad, memoria y emociones 215


3) Evocacin: proceso de recuperacin de la informacin
almacenada, que puede hacer que se manifieste la modifi-
cacin en el comportamiento. Implica la participacin de
algunas vas metablicas, pero no participa la activacin de
genes ni la sntesis de protenas. Consiste en recuperar la
informacin; en esta instancia la memoria puede volverse
lbil, se puede modificar, y se debe volver a consolidar (re-
consolidacin, implica sntesis proteica y participa el hipo-
campo). La reconsolidacin parece depender de la fuerza y
antigedad de la memoria original, ya que las ms recientes
y dbiles son ms fcilmente reconsolidables que las anti-
guas y fuertes.
Por ejemplo me preguntan cmo estaba vestido ayer.
Cuando evoco el color de la camisa que tena tambin pue-
do reconsolidar esa experiencia asociando con informacin
actual diciendo: Es un tono ms claro que la que tengo
ahora. La antigua informacin del tono de la camisa se re-
consolid con la nueva informacin actual. Cuando vuelva a
evocar el tono de la camisa es probable que la comparacin
que hice haya quedado consolidada.

reas involucradas en la formacin y evocacin de memorias

La principal rea involucrada en la formacin y evocacin


de memorias es el hipocampo. A su vez el hipocampo induce
a otras reas del cerebro a hacer lo mismo, principalmente a
la corteza entorrinal (ver Figura 8.7.). La corteza entorrinal
es la mayor fuente de aferencias (informacin que llega) del
hipocampo y tambin el objetivo de sus eferencias (informa-
cin que sale). Est conectada de forma fuerte y recproca
con otras reas de la corteza cerebral, y por ello acta como
la mayor interfaz entre el hipocampo y otras partes del ce-
rebro. Est formada por fibras provenientes del hipocampo
y su funcin es la de actuar como centro de relevo o redis-
tribucin de informacin desde y hacia el hipocampo. Es a

216 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


travs de la corteza entorrinal que el hipocampo mantiene
interconexiones con las reas de asociaciones multimodales
neocorticales de los lbulos temporales, frontales y parieta-
les. La mayora de los investigadores cree que la enfermedad
de Alzheimer comienza en la corteza entorrinal, ya que es
un rea con conexin directa con el hipocampo. Su dege-
neramiento o destruccin interferira con la capacidad del
hipocampo de obtener informacin del resto del cerebro.
Por otro lado la corteza entorrinal se comunica con la
amgdala y es un importante ncleo modulador de los as-
pectos emocionales de las memorias. En sntesis, la corteza
entorrinal tiene conexiones ida y vuelta con la corteza, la
amgdala y el hipocampo. Es un importante centro de la me-
moria, en donde se integran memorias almacenadas e infor-
macin nueva.

Figura 8.8. Estructuras del sistema lmbico relacionadas con la memoria y el


aprendizaje. (Fuente: Izquierdo, 1992)

Plasticidad, memoria y emociones 217


Memoria de trabajo

Existe otro tipo de memoria, denominada memoria de


trabajo. Es un sistema que implica procesos activos de mani-
pulacin de la informacin almacenada. Es un procedimien-
to sumamente complejo que pasa inadvertido ante nosotros.
Consiste en la representacin consciente y en la manipula-
cin temporal de la informacin necesaria para realizar ope-
raciones cognitivas complejas, como el aprendizaje, la com-
prensin del lenguaje o el razonamiento. Por ejemplo, es la
memoria que permite que leamos un texto y lo comprenda-
mos, aunque no recordemos todas las palabras que leemos.
Cuando el mecanismo de la memoria de trabajo se activa
con cada experiencia, la informacin sensorial es procesada
en la corteza prefrontal. Esta se comunica con otras regiones
del cerebro y se produce un intercambio entre informacin
nueva (memoria sensorial) que percibimos e informacin
guardada en nuestro cerebro (diferentes reas de la corte-
za cerebral). Este intercambio de informacin es lo que nos
permite entender la realidad en la que vivimos, diferenciar
lo que es real de lo que no lo es, por lo tanto, es un anlisis
on line de lo que est sucediendo.
Qu pasa cuando falla la memoria de trabajo? Cuando
este mecanismo no funciona se pueden confundir los he-
chos y la realidad, por lo que el da a da puede resultar ame-
nazador. Se confunden los colores, los olores, los sonidos,
objetos, etc., no puede diferenciarse la realidad de la ficcin,
de los pensamientos o de los sueos, por lo que en ciertos
casos se produce una situacin de paranoia. Por ejemplo, la
esquizofrenia se caracteriza por fallas importantes en la me-
moria de trabajo, que son la raz de problemas congnitos en
la corteza prefrontal. Por esta razn, las personas que sufren
de esquizofrenia viven la realidad como algo alucinatorio,
confunden sueos con realidad, lo que vivieron ayer con lo
que viven ahora, entre otras situaciones.

218 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


La memoria de trabajo es el instrumento que tenemos
para analizar la realidad, su funcionamiento es constante,
y al mismo tiempo es un filtro bsico de informacin tanto
de origen interno como externo. Es muy breve, nos permite
funcionar como seres vivos. A partir de la memoria de tra-
bajo, cierta informacin puede pasar a la memoria de corto
plazo. Esta se produce a los pocos segundos o minutos luego
de la adquisicin, ocurre en el hipocampo y en la corteza
entorrinal pero no implica expresin de genes ni sntesis de
protenas, los mecanismos moleculares son ms simples que
los de la memoria de largo plazo. Esa memoria de corto pla-
zo, en algunos casos, puede pasar a memoria de largo plazo.

Amnesia vs. olvido

Por qu nos olvidamos? Es necesario el olvido? Es pato-


lgico? Por qu olvidamos ciertas cosas y otras no?
El olvido es una caracterstica de la memoria de trabajo,
es esencial para nuestra vida, no podramos almacenar toda
la informacin que recibimos todo el tiempo. Un buen ejem-
plo es el libro de Borges Funes el memorioso. Cuenta la historia
de una persona que guardaba toda la informacin que reci-
ba, por lo tanto para contar lo que haba hecho en el da ne-
cesitaba todo otro da para poder relatar todos los detalles.
Necesitaba el mismo tiempo que estaba memorizando. No es
bueno tener memorias tan perfectas. Por lo tanto el olvido
es necesario.
Por otra parte, existe lo que se conoce como amnesia,
que es la prdida de memorias o la imposibilidad de for-
mar nuevas memorias debido a lesiones en ciertas reas
del cerebro. Volvemos a la historia del paciente HM, que
sufra ataques de epilepsia muy severos, por lo que se de-
cidi extirparle las puntas de ambos lbulos temporales.
Curaron bastante bien la epilepsia de HM pero, a par-
tir de la operacin, el paciente qued incapacitado para

Plasticidad, memoria y emociones 219


formar nuevas memorias y adems haba perdido las me-
morias adquiridas unas semanas antes de la ciruga. Si
bien recordaba perfectamente su infancia y juventud, era
incapaz de aprender cosas nuevas. Este cuadro amnsico
se atribuy a la extirpacin de los dos tercios anteriores
del hipocampo, casi la totalidad de la corteza entorrinal
y parte de la amgdala. Esto sugiri el papel fundamental
que juegan estas reas en la formacin de nuevas memo-
rias y que las memorias de largo plazo estn almacenadas
en otro lugar del cerebro.
Se conocen dos tipos de amnesias que se dan a partir de
lesiones en el cerebro:
Amnesia antergrada: pacientes que no tienen proble-
ma para recordar hechos previos a la lesin, pero no
pueden generar nuevas memorias. Este es el caso de
HM, en el cual se ve comprometido el hipocampo.
Amnesia retrgrada: en la cual los pacientes no recuer-
dan los hechos ocurridos antes de la lesin pero, sin em-
bargo, pueden generar nuevas memorias. Se puede dar
tambin por daos en el hipocampo.

Desnutricin y memoria

La desnutricin temprana puede producir alteraciones a


largo plazo en la funcin cerebral alterando el metabolismo
de los neurotransmisores y de los receptores. De esta mane-
ra, se modifica la transmisin de los impulsos nerviosos ya
que se ven alteradas las sinapsis. Puede llevar a la desnutri-
cin de las clulas nerviosas, produciendo una disminucin
de la mielina lo que tambin influye sobre la transmisin del
impulso nervioso.
En un marco de vulnerabilidad, no solo existe un dficit
nutricional, sino condiciones ambientales inadecuadas para
la vida, como por ejemplo toxinas ambientales y, por otro
lado, dficit en la estimulacin intelectual o cognitiva de los

220 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


nios. Si estos no reciben suficiente estimulacin intelec-
tual, los circuitos neuronales que tienen que eliminarse no
lo hacen (poda sinptica) y los circuitos neuronales que tie-
nen que quedar no quedan (aprendizaje). No solo la falta de
nutricin afecta el desarrollo, sino tambin las adversidades
familiar y social.
En resumen, un nio que sufre de desnutricin, general-
mente tambin est privado de estmulos, deficientemente
relacionado con su familia u otras personas, lo que genera
baja capacidad para integrar respuestas, se retrasa en la
acumulacin de experiencias, por lo que despus se le di-
ficulta el aprendizaje. Pierde la capacidad de crecimiento
de las neuronas y de las redes neuronales. Presenta una
lenta transmisin del impulso nervioso, con consecuencias
a largo plazo. Estos efectos se pueden revertir con rehabi-
litacin nutricional y estimulacin motora, sensorial y cog-
nitiva pero hasta una cierta edad, aproximadamente hasta
los 5-7 aos, luego los efectos son irreversibles, sin embargo
un nio puede mejorar con nuevos estmulos y un ambien-
te confortable.
El cerebro sigue madurando hasta la segunda y tercera
dcadas de vida. De hecho las reas involucradas en la toma
de decisiones recin se desarrollan en esos perodos. En la
adolescencia tambin hay una maduracin en la conexin
de los circuitos racionales y emocionales.

Neurociencia y educacin

La neurociencia ofrece nuevas herramientas para mejorar


el rendimiento en la educacin. Conocer ms sobre el cere-
bro y manejar informacin de cmo funciona permiten desa-
rrollar una enseanza, un ambiente escolar, una evaluacin
ms acordes con las caractersticas innatas e intrnsecas de
nuestros cerebros para aprender. Algunos descubrimientos
fundamentales de la neurociencia, que estn expandiendo

Plasticidad, memoria y emociones 221


el conocimiento de los mecanismos del aprendizaje humano,
son:
1. El aprendizaje cambia la estructura fsica del cerebro.
2. Esos cambios estructurales alteran la organizacin fun-
cional del cerebro.
3. El cerebro es un rgano dinmico, moldeado en gran
parte por la experiencia.
Jensen (2000) marca algunos puntos fundamentales de
los trabajos de neurociencia que pueden ser aplicados en
una clase y de aspectos que son importantes para el desarro-
llo del aprendizaje, la memoria y las escuelas:
El cerebro social: cmo las interacciones y el estatus so-
cial pueden afectar el nivel de hormonas.
El cerebro hormonal: cmo las hormonas pueden y afec-
tan el aprendizaje.
El cerebro plstico: cmo cambia el cerebro a partir de
las experiencias.
El cerebro atencional: cmo dirige la atencin la corteza
prefrontal.
El cerebro emocional: cmo las amenazas y las hormo-
nas afectan la memoria, las clulas y los genes.
El cerebro adaptativo: cmo el estrs y el cortisol impac-
tan en el aprendizaje.
El cerebro paciente: el rol del tiempo en el proceso de
aprendizaje.
El cerebro conectado: cmo viaja la informacin de
nuestro cerebro a travs del cuerpo.
El cerebro en desarrollo: cmo optimizar el valor de los
tres primeros aos sabiendo qu hacer y cundo hacer-
lo.
El cerebro hambriento: el rol de la nutricin en el apren-
dizaje y la memoria; cules son los mejores alimentos,
qu comer?
El cerebro memorable: cmo son codificadas y recupera-
das nuestras memorias.

222 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


Memoria y emociones
Las memorias dependen de las emociones. Todos lo he-
mos experimentado alguna vez, las cosas y hechos que recor-
damos mejor son aquellos que, independientemente de que
hayan sido agradables o desagradables, ms nos han conmo-
vido y marcado. La emocin tambin puede hacernosper-
der la memoria. Pero, qu son las emociones?
Un beb desde su nacimiento emite sonidos de placer
despus de ser amamantado o en los brazos de su madre,
llora cuando tiene la sensacin de hambre o algn tipo de
malestar, observamos cambios en la expresin de su cara: de
enojo y de satisfaccin, y tambin en sus respuestas motoras.
Desde el nacimiento expresamos emociones. Estas son inna-
tas, no son conscientes, son universales dentro de la especie
humana y se manifiestan por medio de expresiones faciales
y descargas motoras. Tambin aprendemos a emocionarnos
frente a determinados estmulos: el olor del pan recin hor-
neado, el perfume de las flores del jardn de la abuela, la
msica que escuchbamos en la adolescencia o los ruidos
extraos que omos cuando nos estamos durmiendo. Estas
percepciones desencadenan cambios fisiolgicos y motores y
forman nuestra memoria emocional.
Con cada estmulo que captamos se crean nuevas cone-
xiones neuronales que retienen la memoria emocional. Se
origina as la base de datos de todo lo que nos emociona. Y
aunque es fcil aadir datos, borrarlos es complicado por
eso es difcil controlar las emociones.
Hay diferencias entre lo que amamos u odiamos y lo que
nos emociona? Generalmente confundimos las emociones
con los sentimientos. Ambos tienen aspectos comunes pero
hay caractersticas que los distinguen. Las emociones son
innatas, los sentimientos se construyen desde nuestro naci-
miento siendo muy relevante la relacin madre-beb-medio
ambiente.

Plasticidad, memoria y emociones 223


Las emociones son inconscientes, se expresan en forma
automtica, mientras que los sentimientos son conscientes y
poseen un alto grado de introspeccin. Los sentimientos son
individuales y se van construyendo a lo largo de la vida. En
ellos influye el contexto personal, familiar, cultural, histri-
co y poltico. Las emociones son universales, son comunes
a todas las culturas. Esto lo podemos ver claramente en las
fotos que observamos a continuacin. Si alguno de nosotros
expresa las diferentes emociones de ira, sorpresa, desagrado,
alegra y tristeza como se observan en las fotografas, segura-
mente lo realicemos de una forma similar. Pero si deseamos
expresar los sentimientos de amor, odio, desilusin o fastidio,
lo haremos diferente, ya que estn atravesados por nuestros
contextos. Las emociones son universales e inconscientes:

Figura 8.9. Expresin de diferentes emociones. (Fuente: Libny Valdebenito Kelly,


2010)

224 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


Respuesta emocional
Qu cambios se producen en nuestro cuerpo cuando esta-
mos prximos a rendir un examen final? Por un lado hay cam-
bios en la expresin facial: estamos plidos y tensos, lo que se
genera por la contraccin coordinada de determinados mscu-
los de nuestra cara (estado de alerta o de miedo). Por otro lado
se verifican cambios en la expresin automtica o vegetativa de
todo el cuerpo: el ritmo cardaco se acelera (taquicardia), la
respiracin se agiliza (se incrementa el ritmo respiratorio), apa-
rece la transpiracin y los sentidos se agudizan.
La boca se pone seca (disminucin de la secrecin salival)
y se nos hace un nudo en el estmago (se inhibe la sensa-
cin de hambre y toda actividad del sistema digestivo). Se
produce una modificacin del dimetro de los vasos sangu-
neos generando una redistribucin de la sangre hacia los
msculos, preparndolos para la lucha o huida (en nuestro
ejemplo, la respuesta a dicho estado emocional, sera que-
darnos en la facultad y dar el examen o irnos). En estas re-
acciones de alarma se movilizan los recursos energticos, se
incrementan las actividades motoras y las caractersticas ve-
getativas que aportan oxgeno y nutrientes a los msculos, el
cerebro y el corazn. De este modo se ponen en marcha las
respuestas de lucha o huida requeridas para la superviven-
cia en situaciones de emergencia.
Dar un examen nos pone nervioso pero debemos hacer-
lo. Y adems tenemos que aparentar que estamos relajados
y empezar a hablar. Cules son los mecanismos neuronales
que desencadenan nuestro estado de tensin?

Aspectos neurofisiolgicos inconscientes

Continuando con el ejemplo anterior, la corteza cere-


bral percibe que estamos frente a la comisin evaluadora,
es decir, que esta informacin captada por nuestra vista es

Plasticidad, memoria y emociones 225


conducida y transmitida al tlamo y luego a la corteza vi-
sual. El tlamo tambin se halla conectado por sinapsis con
la amgdala y esto desencadena la respuesta emocional.
Las funciones de la amgdala fueron estudiadas, en 1939,
por Heinrich Kluver y Paul Bucy. Ellos extirparon las amg-
dalas y las cortezas temporales anteriores de varios monos y
observaron los siguientes sntomas:
Ausencia de miedo y mansedumbre.
Alimentacin indiscriminada: aceptaron alimentos que
antes rechazaban.
Cambios en el comportamiento sexual: aumento de la
conducta masturbatoria e incremento de relaciones he-
terosexuales y homosexuales.
Propensin a reaccionar a todos los estmulos visuales.
Predileccin por explorar todos los objetos con la boca.
Los monos, con amgdala sana, sienten terror y huyen de
las serpientes. En estos individuos se observ que no solo se
acercaron a las serpientes sino que tambin las agarraban y
se las metan en la boca.

Tabla 8.1. Comparacin de respuestas vegetativas ante


una situacin de estrs

Signos de miedo en los animales Signos y sntomas de ansiedad en


no humanos humanos

Aumento de la frecuencia cardaca Aumento de la frecuencia cardaca


Aumento de la frecuencia respiratoria Aumento de la frecuencia respiratoria
lceras gstricas Malestar gstrico
Disminucin de la salivacin Boca seca
Exploracin y vigilancia Nerviosismo
Aumento de la respuesta de sobresalto Sobresalto repetido
Miccin frecuente Miccin frecuente
Defefacin frecuente Diarrea
Aumento de acicalamiento Impaciencia
Perodos de inmovilidad (congelamiento) Aprehensin (expectativa de que algo malo
va a suceder

226 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


Estos estudios permitieron esclarecer la relacin de la amg-
dala con el control emocional. Se la considera el sensor de la
amenaza. En nuestro ejemplo se activa tanto al ver a la comi-
sin evaluadora como al pensar en ella. La amgdala tambin
identifica el peligro y, por lo tanto, la autopreservacin. Provo-
ca una respuesta inmediata del sistema nervioso autnomo si
detecta una seal de alarma y genera la expresin de estados
de nimos como el miedo, la ira y la agresin.
Qu mecanismos desencadenan una respuesta emocio-
nal que se expresa prcticamente en todo el organismo: la
cara, el corazn, los movimientos respiratorios, el sistema
digestivo, el sistema circulatorio y los msculos en general?
Cuando la amgdala recibe la informacin del tlamo,
esta la transmite por sinapsis al hipotlamo. Como men-
cionamos en el Captulo 5, el hipotlamo forma parte del
sistema neuroendocrino, por lo tanto esta informacin ser
transmitida va neural y va hormonal a todo el cuerpo.
Va neural: la conduccin y transmisin de la informacin
se produce desde el hipotlamo hacia el resto del tronco del
encfalo, llegando a la mdula y de ah al sistema nervioso sim-
ptico. Este sistema interviene en las reacciones de lucha o de
fuga.
Va hormonal: el hipotlamo produce neurohormonas
que estimulan la adenohipsifis que produce hormonas es-
pecficas sobre los rganos blancos relacionados con el es-
trs (ver Las hormonas y el estrs, en el Captulo 5, p. 144).
En el hipotlamo se organizan los circuitos neuronales
bsicos que integran las conductas tpicas de las emociones.
A travs de sus conexiones con otras reas cerebrales es res-
ponsable de controlar componentes aislados de las respues-
tas motoras conscientes y vegetativas, a travs de los sistemas
motor y simptico, respectivamente.
La expresin motora de la emocin es estereotipada en el
hombre. La contraccin coordinada de determinados mscu-
los forma parte de la respuesta emocional. As, la sonrisa de

Plasticidad, memoria y emociones 227


alegra combina la contraccin de una serie de msculos de la
cara, que en el caso de las emociones son activados de manera
involuntaria. Dependen de una va nerviosa motora a cargo de
la corteza motora accesoria en la corteza prefrontal, los gan-
glios basales y las vas nerviosas que salen de estos ganglios. La
sonrisa voluntaria se regula por otra va separada que descien-
de desde la corteza motora. Como resultado de esta dicotoma,
puede ocurrir que la lesin de una u otra va elimine la sonrisa
involuntaria pero no la voluntaria o viceversa. Esta es la razn
por la cual nos resulta muy difcil mantener la sonrisa en forma
voluntaria cuando tardan en sacarnos una foto.

La memoria, el aprendizaje y las emociones

La capacidad de aprendizaje y de memoria requiere una


amgdala intacta. La amgdala produce ciertas protenas y
esto hace que el recuerdo sea duradero. Las emociones pue-
den potenciar o bloquear la memoria. Las memorias se con-
solidan en un determinado contexto emocional. En la me-
dida que una informacin desencadena una emocin, esta
queda plasmada en nuestro cerebro. No es lo mismo leer
un texto cuando estamos prximos a un examen que leerlo
para una clase de trabajos prcticos.
Por otra parte existe un tipo de memoria implcita, o sea
no declarativa, que se relaciona con la experiencia emocio-
nal. Esta memoria tiene que ver con el almacenamiento de
las sensaciones frente a una situacin que tiene un determi-
nado estado emotivo. Si alguna situacin provoca un com-
portamiento emocional, se puede almacenar un recuerdo
con esa determinada carga emocional. Por ejemplo, si una
persona estuvo en la guerra, mucho tiempo despus, ante un
ruido parecido a una explosin puede desarrollar un com-
portamiento de miedo similar al de la experiencia vivida (su-
doracin, aumento de la frecuencia cardaca y respiratoria,
sequedad en la boca, etc.).

228 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


Aspectos neurofisiolgicos conscientes
Si volvemos a nuestro examen, ahora ya comprendemos
los mecanismos neuronales que desencadenaron nuestro es-
tado de tensin pero, cules nos permiten disimular, tal vez
relajarnos y poder comenzar a hablar?
En la misma poca que Kluver y Bucy estudiaron el
comportamiento de los monos al extirparles la amgdala,
Carlyle Jacobsen analiz la conducta de dos chimpancs al
extirparles la parte anterior de los lbulos frontales (me-
diante una operacin que se llama lobotoma). Uno de
ellos era un animal muy neurtico y al hacerle esta ciruga
se transform en un animal muy manso y relajado. Un neu-
rlogo portugus, Egas Moniz, realiz este tratamiento en
humanos a fin de tratar trastornos psiquitricos y generar
cambios de conducta.
Durante la dcada de los 50, en Estados Unidos se hizo
esta operacin a 4.000 personas. En los aos 60 dej de
utilizarse esta ciruga como tratamiento. Un caso fue el de
Agnes. Se le realiz la extirpacin de la corteza prefrontal
solicitada por el esposo ya que ella era muy sociable y por
lo tanto muy conversadora. Su marido tena una empresa
petrolera y tema que su esposa lo perjudicara en su nego-
cio. Luego de la ciruga, Agnes cambi completamente, no
manifestaba cambios en su expresin facial, perdi el inters
en la vida social y en los objetos que antes amaba y se senta
vaca. Luego de la muerte de su marido, perdi todo el di-
nero y propiedades que tena porque no poda planificar ni
tomar decisiones. Ahora nos preguntamos: por qu cambi
tanto la personalidad de Agnes?, cules son las funciones de
la corteza prefrontal?
La corteza prefrontal es la responsable de la toma de con-
ciencia de nuestros estados emocionales producidos por la
amgdala, al tener conexiones con ella y el hipotlamo. La
lesin de la misma puede producir serios cambios de per-

Plasticidad, memoria y emociones 229


sonalidad como la apata y la prdida de iniciativa como
le sucedi a Agnes. Las personas que poseen dicha lesin
no pueden producir ni percibir cambios en las expresiones
faciales ni en el lenguaje. Hablan en forma montona sin
enfatizar ni cambiar el tono de las palabras.
La corteza prefrontal est conectada con las cortezas
sensoriales y esto permite que se activen los mismos circui-
tos sin estmulos externos, por ejemplo, a travs del pensa-
miento, la imaginacin y los recuerdos. Esto lo percibimos
claramente al recordar algo traumtico que nos sucedi en
la vida, como puede ser la muerte de un ser querido. Se des-
encadena en nuestro organismo una respuesta emocional,
pero al tomar conciencia de todo lo que tenemos en el pre-
sente y que eso sucedi hace mucho tiempo, esta respuesta
se interrumpe.
Por lo tanto la corteza prefrontal reduce o elimina las
respuestas emocionales reflejas. Si escuchamos un ruido
en el techo de nuestro cuarto, mientras nos estamos dur-
miendo, comenzaremos a transpirar, se agilizar el ritmo
de nuestro corazn y de nuestra respiracin y provocar
la sensacin de miedo (respuesta autnoma dada por el
hipotlamo-amgdala). Cuando nos damos cuenta que ese
ruido es producido por un gato que est en el techo y por lo
tanto es inocuo se detiene la respuesta automtica emocio-
nal (respuesta consciente que involucra la corteza prefron-
tal y su conexin con el hipotlamo-amgdala).
La corteza prefrontal nos permite analizar y valorar
una determinada situacin y tomar decisiones raciona-
les. En esta toma de decisiones se produce una rpida
representacin mental de diferentes situaciones proba-
bles con sus posibles consecuencias y, luego, la eleccin
de una decisin pertinente para esa situacin. Esto tam-
bin explica cmo se van construyendo los sentimientos
que forman parte del aspecto consciente de nuestra vida
emocional.

230 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


En nuestro ejemplo del examen es la corteza prefrontal la
que controlar en forma consciente nuestro estado emocio-
nal. Es la que analizar el contexto y tomar la decisin de
relajarnos, tal vez esbozar una sonrisa y comenzar a hablar.

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232 Carolina Facchinetti / Adriana Maldonado


CAPTULO 9
Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias

Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez

Cules son las caractersticas propias del cerebro humano?


Qu implicancia tiene la corteza cerebral en el desarrollo
de la cultura?
Qu procesos ocurren en nuestro cerebro que nos permiten
poder aprender a reconocer un cuadro, tocar un instrumento,
escribir o manejar diferentes objetos de manera correcta?

Funciones cerebrales superiores

El reconocimiento y manipulacin de objetos mediante


cualquiera de los canales sensoriales o motores propios del
hombre es posible gracias al anlisis que realiza una innu-
merable cantidad de neuronas, conectadas en forma muy
precisa. Asimismo, estas conexiones no son fijas, sino que
estn sujetas a modificaciones producto del aprendizaje. Es
decir que la experiencia y la repeticin de ciertas actividades
modifican las conexiones neuronales implicadas en su ejecu-
cin, a travs de los procesos de plasticidad neuronal, hasta
el punto de formar complejas redes que permiten alcanzar
habilidades superiores en dichas tareas.

233
Las funciones cerebrales superiores son: las gnosias, las
praxias y el lenguaje. Los dispositivos bsicos del aprendizaje
(sensopercepcin, motivacin, atencin, habituacin y memo-
ria) son el punto de partida para el desarrollo de las funciones
cerebrales superiores.
Estas funciones son exclusivas del ser humano e indispen-
sables en el desarrollo de diferentes aprendizajes como la
lectoescritura, el clculo, la realizacin de un deporte, la
msica y las artes plsticas. Si bien el resto de los animales
puede realizar movimientos coordinados, la diferencia fun-
damental que presentan estas funciones radica en que no
son instintivas, es decir que requieren de un aprendizaje so-
cial y son indispensables en toda actividad humana como
producto de la cultura. Las funciones cerebrales superiores
nos permiten construir tareas complejas a partir de habilida-
des simples, a travs de la repeticin de las mismas y, lo que
es ms importante, trasmitirlas de generacin en generacin
mediante la cultura.

Gnosias
Como vimos en el Captulo 7 (referido a la sensopercep-
cin), los sistemas sensoriales estn formados por conjuntos
de neuronas que relacionan el mundo exterior o el interior
de nuestro cuerpo con la mdula espinal, el tronco encefli-
co y la corteza cerebral. Estos sistemas estn involucrados en
la percepcin de los sentidos (vista, olfato, gusto, audicin,
tacto), en la percepcin de los movimientos corporales (pro-
piocepcin, cinestesia) y en la percepcin del dolor. Adems
existe otro grupo de neuronas del sistema sensorial que est
especializado en la deteccin de estmulos sensoriales no
conscientes, como por ejemplo la presin arterial, la tempe-
ratura, la concentracin de glucosa, entre otros.
Pese a lo que pueda suponerse, las percepciones no son
una copia del mundo exterior tal como se presenta, sino que

234 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


constituyen una representacin subjetiva del mismo. Esto
implica la manifestacin de abstracciones en lugar de co-
pias exactas de las aferencias que llegan desde la realidad.
Cuando las sensaciones se producen de manera organizada
o integrada, el cerebro las puede procesar formando percep-
ciones, que van a influir tanto en el comportamiento como
en el aprendizaje. Al observar un objeto, por ejemplo, llegan
al cerebro estmulos tales como forma, color, movimiento y
tamao. La corteza recibe todos estos estmulos en forma
simultnea y los organiza en una representacin en la cual
est involucrada la subjetividad del individuo y que incluye
la experiencia previa. Dicha representacin interna implica
un patrn de actividad caracterstico de un conjunto de neu-
ronas particulares. Tanto estas clulas como sus conexiones
almacenan la informacin acerca de una percepcin deter-
minada.
Las actividades organizadas de la sensopercepcin se co-
nocen como gnosias. Su organizacin requiere de cuatro
factores fundamentales: 1) motivacin, 2) coincidencia en
el tiempo de los estmulos sensoriales, 3) repeticin y 4) re-
forzamiento.
1) La necesidad en la adquisicin de una gnosia (motiva-
cin), es fundamental ya que permite resaltar ciertos es-
tmulos por sobre otros.
2) La coincidencia en el tiempo se refiere a la aferencia de
un conjunto de estmulos que llegan a la corteza cere-
bral en forma simultnea, permitiendo una sntesis.
3) Cuando estas aferencias se repiten varias veces, se con-
solidan en forma de circuitos neuronales, lo que consti-
tuye un estereotipo sensoperceptivo.
4) Adems de consolidarse (formacin de memoria a
largo plazo), existen ciertas condiciones que refuer-
zan el circuito, ayudando a estabilizar el estereotipo.
Este reforzamiento puede ser puramente sensorial,
sensoriomotor o puede estar tambin organizado por

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 235


el lenguaje. Cuando se produce una gnosia, el refor-
zamiento no consiste exclusivamente en la estabili-
zacin del estereotipo, sino que tambin permite el
reconocimiento y discriminacin de unos estmulos
por sobre otros.

El reforzamiento sensorial de las gnosias se da como re-


sultado de aprendizajes previos que fueron perfeccionando
la capacidad de anlisis de diferentes aferencias sensoriales.
Veamos un ejemplo: cuando escuchamos una nueva melo-
da se produce el reforzamiento auditivo de la misma. Es as
cmo los aprendizajes auditivos previos (por ejemplo la dis-
tincin entre un ruido y una nota musical) permiten el re-
forzamiento de los nuevos estereotipos auditivos que se estn
elaborando. Como consecuencia se establece un aprendizaje
de dicha meloda. Por lo tanto cuando la persona vuelva a
escucharla va a reconocerla porque ya se ha formado una
gnosia auditiva.
Existen otros casos en los cuales se incluye alguna acti-
vidad motora en el reforzamiento del estereotipo sensoper-
ceptivo. A esta se la llama reforzador sensoriomotor. Es el
caso de las gnosias visuoespaciales que permiten y requieren
el desplazamiento en un espacio determinado, o las que se
producen mediante el movimiento de los dedos y las ma-
nos en el reforzamiento de las gnosias tctiles. Por ltimo,
el reforzamiento mediante el lenguaje se da en las gnosias
complejas, donde se requieren instrucciones verbales sobre
detalles importantes que deben ser percibidos para poder
aprender.
En la formacin de las gnosias participan estructuras fun-
cionales de la corteza (visin, olfato, gusto, tacto, audicin),
pudiendo participar un solo hemisferio o ambos, depen-
diendo de la complejidad del reconocimiento.
Una vez consolidado el estereotipo sensoperceptivo se pro-
duce el reconocimiento de un hecho externo al individuo y

236 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


como resultado se ha adquirido una gnosia. Justamente la
imposibilidad del reconocimiento de alguno de los compo-
nentes de la percepcin es lo que se conoce como agnosia,
y no se refiere a fallas en las aferencias sensoriales sino, pre-
cisamente, a algn impedimento por parte de la corteza ce-
rebral para reconocer el estmulo. Por ejemplo, cuando una
persona no puede distinguir un color debido a un problema
en la corteza visual y no en la retina o el nervio ptico.
Algunas gnosias son fundamentales en el aprendizaje, por
ejemplo la lectura y la escritura. Sin embargo, su adquisicin
comienza desde una edad muy temprana. Tal es el caso de
las gnosias auditivas, lo cual permite a los bebs reconocer
las voces familiares y sonidos de su hogar. Est claro que la
adquisicin de las gnosias requiere un aprendizaje social y
este comienza en el hogar para luego continuar en el jardn
de infantes y en la escuela. Desde muy pequeos los bebs
reciben estmulos a travs de todos sus sentidos y, as como
se construyen las gnosias auditivas que permiten reconocer
voces, tambin se establecen las gnosias tctiles y visuales al
manipular o reconocer sus juguetes. De esta manera, enton-
ces, los estmulos que reciben los nios desde sus primeros
das de vida influyen en el aprendizaje escolar posterior.
Todas las gnosias son posibles gracias al correcto funcio-
namiento de un analizador en la percepcin del estmulo.
En el ejemplo de una gnosia auditiva, este es el sistema com-
puesto por: los receptores del sonido en el odo, el nervio
auditivo y la corteza auditiva en el lbulo temporal.

Clasificacin de las gnosias

Las gnosias pueden ser simples o complejas. En las prime-


ras solo interviene un analizador de los estmulos percepti-
vos, por ejemplo el tacto, el que facilita que se formen gno-
sias tctiles como la diferenciacin de texturas. En cambio
en las gnosias complejas interviene ms de un analizador, es

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 237


decir que requieren ms de una estructura funcional para
su organizacin. Entre estas se encuentran algunas gnosias
visuoespaciales, la discriminacin auditiva de ritmos o melo-
das y el establecimiento del esquema corporal.

Gnosias simples

Gnosias auditivas
Se refieren a la identificacin de sonidos, ruidos y msica,
aunque esta ltima puede considerarse compleja ya que im-
plica un aprendizaje especfico. Resulta importante diferen-
ciar el reconocimiento auditivo de los sonidos en general y
los fonemas del lenguaje, cuya falla se conoce como sordera
verbal.
Las caractersticas sonoras propias del lenguaje implican
un estereotipo especfico que incluye en principio las aferen-
cias auditivas, pero cuenta adems con aferencias a las reas
del lenguaje. Es as que la agnosia auditiva implica la imposi-
bilidad de reconocer sonidos, mientras que la sordera verbal
implica la imposibilidad de reconocer palabras.

Gnosias visuales simples


Se relacionan con el reconocimiento de los colores. El re-
conocimiento de formas presupone la intervencin de otros
analizadores, como veremos ms adelante y es por ello que
esta se considera una gnosia compleja.

Gnosias olfativas y gustativas


Son los estereotipos correspondientes a los analizadores
olfativos y del gusto, respectivamente.

238 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Figura 9.1. Gnosias simples. Reconocimiento de texturas.

Gnosias complejas

Gnosias visuoespaciales
Es el conjunto de estereotipos que posibilitan el reconoci-
miento de formas geomtricas, planos, rostros, orientacin
espacial y distancias, entre otros. En su elaboracin inter-
viene siempre un analizador visual y algn tipo de actividad
muscular.
La capacidad visuoespacial es posible gracias a la convergen-
cia de ambos globos oculares que posibilitan que se forme una
representacin mental en tres dimensiones. El desplazamiento
de la mirada en el contorno de una forma permite imprimir
una relacin espacial al registro retiniano: formas, distancias y
profundidades, y estos movimientos se producen por los ms-
culos extrnsecos del ojo. Adems, existen dentro del ojo otros
msculos que regulan la entrada de luz y el foco.
Es por ello que la sensopercepcin visual debe entenderse
como un proceso complejo y la nica gnosia visual que debe-
ra considerarse simple es la relacionada con el reconocimiento
de los colores. Cualquier otra gnosia visual debe ser conside-
rada compleja, ya que implica la elaboracin de estereotipos
retinianos en forma conjunta con estereotipos de los msculos
oculares.

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 239


Los bebs recin nacidos solo pueden ver con cierta cla-
ridad objetos que se presentan a una distancia de 20 cm,
aproximadamente. Por lo dems, solo distinguen la inten-
sidad de la luz y ven sombras borrosas si los objetos estn
ms alejados. En el desarrollo de las gnosias visuoespaciales
son de vital importancia los ejercicios que realizan desde los
primeros meses de vida, en su hogar. Al acercarle objetos y
moverlos cerca de su rostro, intentarn seguirlos con la vis-
ta, y as comienzan a establecerse los estereotipos visuoes-
paciales que incluyen la percepcin del objeto, junto con el
movimiento de los ojos. Ms adelante, luego de los 3 meses,
comienzan a dirigir su mirada hacia cualquier objeto que se
mueva dentro de su campo visual, o que emita algn sonido.
En este ltimo caso, la gnosia se refuerza incluyendo elemen-
tos de percepcin auditiva.
Ms adelante an, los nios comienzan a utilizar juegos
didcticos que, en general, incluyen el encastre de distintas
formas bsicas en orificios que se corresponden en forma y, a
veces tambin, en color. Estas actividades permiten al nio in-
corporar y reforzar los estereotipos correspondientes al recono-
cimiento de las formas, junto con los movimientos de precisin.

Figura 9.2. Gnosias visuales. Reconocimientos de formas y tamaos.

240 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Gnosias tctiles complejas
Son las gnosias que implican el proceso de palpar. Invo-
lucran la actividad muscular de los dedos y las aferencias
propioceptivas de los msculos, tendones y articulaciones,
combinadas con las aferencias tctiles mismas. La construc-
cin de gnosias tctiles resulta, por lo tanto, de la convergen-
cia de estmulos propioceptivos de los dedos, junto con las
aferencias sensoriales del tacto.
Entre las actividades que realizan los nios en las guar-
deras o jardines se incluyen las relacionadas con el recono-
cimiento de las texturas. Se les presenta a los nios objetos
con diferentes texturas, entre ellas distintas telas o gneros,
espuma de afeitar, burbujas de jabn. Es as cmo, mediante
la exploracin de objetos simples, los nios consolidan los
estereotipos correspondientes a las diferentes sensaciones
tctiles.

Esquema corporal
A lo largo de su crecimiento, el nio elabora una imagen
de su propio cuerpo a partir de la informacin sensorial que
obtiene de los medios externo e interno. En un principio,
esto se relaciona con la sensibilidad del tubo digestivo y la
actividad de la boca. Luego, comienza a experimentar sensa-
ciones a travs de la piel o el tacto, descubriendo sus manos
como parte de s mismo y como nexo con el mundo exterior.
Posteriormente, descubre otras partes de su cuerpo, como lo
pies, que ir incorporando en su esquema corporal.
La formacin del esquema corporal es un conjunto de
gnosias organizadas que incorporan o excluyen componen-
tes establecidos durante su formacin. Se trata de un proceso
gradual que incluye una serie de gnosias correspondientes a
aferencias propioceptivas, del equilibrio, visuales y tctiles,
entre otras. El esquema corporal se va construyendo con el
reforzamiento de estmulos y con la elaboracin de gnosias
diferentes para cada parte del propio cuerpo. Es decir que,

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 241


por ejemplo, el esquema corporal de las manos es muy dife-
rente al de la cara, o al de la espalda.

Figura 9.3. Esquema corporal. (Fuente: Taller de psicomotricidad Vzquez


Rivera, M.E., 2008)

A medida que desarrolla destrezas motoras, es decir que


gatea, camina y se mantiene sentado o erguido, recibe infor-
macin propioceptiva de las diferentes posiciones que adop-
te y tomar conciencia de que ese cuerpo le pertenece, para
reconocerlo como un todo hacia los 3 aos de edad.
Segn Pierre Vayer, las etapas de elaboracin del esquema
corporal pueden dividirse en funcin de la edad del nio. A
continuacin se enumeran algunas de las habilidades que
permiten establecer los estereotipos en cada etapa:
Primera etapa (de 0 a 2 aos): sostenimiento y movimien-
to de la cabeza y el tronco, sentarse, individualizar y usar
los miembros, controlar el equilibrio, gatear y marchar.
Segunda etapa (2 a 5 aos): prensin ms precisa, loco-
mocin ms coordinada; la cinestesia (percepcin del
movimiento muscular) le permite el conocimiento y uso
de su cuerpo como un todo.
Tercera etapa (5 a 7 aos): control muscular y posibili-
dad del control respiratorio, conocimiento de la dere-
cha y la izquierda.

242 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Cuarta etapa (7 a 12 aos): posibilidad de relajamiento
de la totalidad o partes del cuerpo, independencia de
la derecha y la izquierda y de los diversos segmentos del
cuerpo.

As es como el nio consigue tomar conciencia de su pro-


pio cuerpo y es capaz de formar una imagen mental de los
movimientos que realiza, lo cual le permitir planear las ac-
ciones antes de realizarlas.

Figura 9.4. Esquema corporal. (Fuente: Infancia Latina, 2011)

Agnosias

Qu ocurre si alguno de los componentes que intervie-


nen en la formacin o mantenimiento de una gnosia presen-
ta alguna falla? Qu consecuencias tienen los errores del
reconocimiento sensoperceptivo en el desarrollo escolar?
Las agnosias se refieren a los trastornos que impiden el co-
rrecto procesamiento de los estmulos sensitivos y su interpre-
tacin o percepcin por parte de la corteza. Son trastornos

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 243


en la facultad de reconocer objetos, rostros o paisajes, que no
pueden atribuirse a deficiencias sensoriales sino que implican
una falla especfica en la corteza cerebral o en sus conexiones.
Es decir que el cerebro recibe los estmulos correctamente,
pero hay una falla en alguno de los lbulos que impide el co-
rrecto procesamiento o anlisis de la informacin recibida.
En general esto se debe a lesiones cerebrales producto de ac-
cidentes cerebrovasculares.
En lo relativo a las dificultades de los nios en el aprendi-
zaje, que incluyen la desorganizacin del cdigo lectoescrito
y del matemtico, adquieren relevancia las apraxias manua-
les complejas y las agnosias visuoespaciales. Estas ltimas
incluyen cualquier manifestacin en la cual el alumno con
dificultades pierde los indicadores espaciales.
Las agnosias se clasifican de acuerdo con el canal sensorial
cuya percepcin est alterada, es decir que existen agnosias
visuales, tctiles, auditivas, e incluso olfativas o gustativas.

Agnosias visuales

Cuando una persona no presenta falencias en su capaci-


dad visual pero, en cambio, tiene dificultades para interpre-
tar lo que ve, estamos en presencia de una agnosia visual. Se
define como la incapacidad del cerebro para darle sentido
o hacer uso de los estmulos visuales y se caracteriza por la
imposibilidad de reconocer objetos o rostros familiares.
Dependiendo del rea de la corteza afectada, ser el tipo
de agnosia visual que se manifieste. De todas formas, las le-
siones en la corteza cerebral no suelen restringirse a un rea
funcional, por lo tanto es frecuente encontrar la combina-
cin de ms de un tipo de agnosia visual en un mismo indi-
viduo. En la clasificacin original de las agnosias que sugiri
Lissauer en 1890, se mencionan dos tipos principales de tras-
tornos para el reconocimiento visual: la agnosia aperceptiva
y la agnosia asociativa.

244 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Figura 9.5. Intentos de un paciente con agnosia aperceptiva de copiar diversas
figuras simples. (Fuente: Benson and Greenberg, Archives of Neurology, 1969)

Agnosias visuales aperceptivas


Cualquier falla en el reconocimiento de los objetos en la
que an se conservan las funciones visuales bsicas como
son la agudeza, el color o el movimiento, es una agnosia
aperceptiva.
Pese a que este tipo de agnosia incluye un grupo de casos
muy heterogneo, las personas que presentan agnosias aper-
ceptivas comparten un dficit en su capacidad para percibir
la estructura de los objetos. Es decir que pueden verlos, pero
presentan fallas al copiarlos, completar formas o emparejar
objetos similares.
Habitualmente esto se debe a lesiones en los lbulos occi-
pitales. Una causa comn de este tipo de agnosias es el enve-
nenamiento por monxido de carbono (como el que sucede
en ambientes cerrados con estufas a gas).

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 245


Figura 9.6. Imposibilidad de un paciente con agnosia aperceptiva para aparear
formas y figuras. A la izquierda se muestran formas que deban ser halladas entre
las cuatro opciones de la derecha. Las respuestas del paciente se encuentran
marcadas. (Fuente: Farah, M. J. Visual Agnosia, 2004)

Figura 9.7. Caso de estudio de un paciente con simultanagnosia (un tipo de


agnosia visual aperceptiva). Al observar el dibujo durante 2 seg., manifest ver
una montaa. Se le mostr la figura por 2 seg. ms y manifest ver un hombre, sin
indicar el camello ni relacionarlo con las montaas que haba visto anteriormente.
Cuando se le permiti ver el dibujo por 30 seg., el paciente dijo que era un hombre
mirando las montaas, y agreg que nunca pudo verlo como un todo sino solo de a
partes que se esfumaban.. (Fuente: Farah, M. J. Visual Agnosia, 2004)

246 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Agnosias visuales asociativas
En la agnosia asociativa, la percepcin puede ser nor-
mal pero el problema se manifiesta en la asociacin con
otros conocimientos adquiridos previamente.
Las personas con agnosia asociativa tienen una percep-
cin visual normal pero carente de significado, es decir,
que pueden copiar el dibujo de un objeto a la perfeccin,
pero no logran identificarlo. Pueden ver un lpiz, y saber
que es un til escolar, pero podran confundirlo con una
lapicera. Es por ello que la agnosia asociativa se sita en
un nivel cognitivo superior de procesamiento, asociado
con la informacin almacenada del objeto en cuestin, es
decir, con la memoria.

Figura 9.8. Copias de dibujos en pacientes con agnosia visual asociativa. Pese a
poder copiar los dibujos presentados, los pacientes eran incapaces de reconocer
los dibujos. Al interrogarlos por la identidad de los objetos, sus comentarios
fueron: (A) Todava no lo s. (B) Un carro o coche de algn tipo, parece como
si el vehculo mayor estuviera siendo arrastrado por el pequeo. (C) Podra ser
un perro, o cualquier otro animal. (D) Podra ser un tronco en la playa. (Fuente:
Rubens and Benson, Archives of Neurology, 1971)

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 247


Agnosias no visuales

Adems de las agnosias visuales, que habitualmente son las


que mayores inconvenientes pueden presentar en el desempe-
o escolar, otros tipos de agnosias que se han documentado
hasta la actualidad incluyen:

Agnosias topogrficas
Se refieren a los problemas en la orientacin espacial o
incapacidad para encontrar un camino en entornos familia-
res. Las personas que padecen este dficit no pueden reco-
nocer las seales que indican la direccin apropiada.

Agnosias auditivas
Consisten en la imposibilidad de diferenciar voces fami-
liares o phonagnosia o la agnosia auditiva no verbal, que es
la incapacidad para reconocer sonidos, incluyendo la inter-
pretacin o composicin musical.

Agnosia tctil o aestereognosia


Se debe a lesiones en el lbulo parietal e implican la impo-
sibilidad de reconocer objetos con el tacto. Las personas que
sufren este tipo de agnosia en general no presentan otras di-
ficultades en la sensibilidad tctil, por ejemplo la percepcin
de la temperatura.

Sndrome de negligencia contralateral


Estas personas no perciben ningn objeto que sea pre-
sentado en el lado contralateral a la lesin, sin importar el
medio sensorial por el cual se le presente, es decir que no
escuchan sonidos, ni ven o sienten objetos que se presentan
del lado opuesto a la lesin. En algunos casos, incluso, tam-
poco perciben esa mitad del propio cuerpo, descuidndolo
al lavarse, vestirse o afeitarse.

248 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Autotopagnosia
Pese a que el trmino autotopagnosia se refiere solo a la
incapacidad de reconocer las partes del propio cuerpo, dicha
condicin no se ha registrado clnicamente en forma inde-
pendiente, sino que se presenta en conjunto con la incapaci-
dad para reconocer tambin partes del cuerpo de otras perso-
nas y de imgenes del cuerpo presentadas por el examinador.

Praxias

Cmo aprendemos a tocar un instrumento o a manejar


un auto? Lo hacemos de forma instintiva o ese aprendizaje
requiere de esfuerzo y repeticin?
Las praxias se definen como movimientos organizados, pro-
ducto de procesos de aprendizaje previos, que tienden a un ob-
jetivo determinado. Esos movimientos son complejos, secuen-
ciales, no se producen por instinto, son aprendidos y tienen
una intencin o propsito que les da origen. Por lo tanto las
praxias no se adquieren solo por una maduracin neurolgica
sino que se requiere de un acto social. Es decir que si queremos
tocar un instrumento por primera vez necesitamos un maes-
tro que pueda guiarnos en el aprendizaje. Se desarrollarn en
nuestro cuerpo diferentes movimientos organizados que per-
mitirn ejecutar una meloda a partir de ese instrumento. Se
encuentran muy ligadas a las gnosias. Incluso algunas praxias
complejas son regidas en un principio por gnosias, tambin
complejas, como las visuoespaciales.

Figura 9.9. Praxia Tocar el piano. (Fuente: Pianored msica, 2007)

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 249


Tipos de praxias

Existen varios tipos de praxias, que pueden ser simples o


complejas. Las simples son, por ejemplo, aquellos movimien-
tos que permiten sacar la lengua, guiar un ojo, elevar las
cejas, entre otros. Tanto la succin como la deglucin, si bien
son instintivas, pueden mejorarse con el tiempo (esa capaci-
dad de mejorar estos comportamientos innatos es lo que se
denomina praxia).
Por otro lado, son el punto de partida de otras praxias bu-
cales como la masticacin, la fonacin y la expresin facial.
Las complejas pueden ser los movimientos que implican en-
hebrar una aguja, patear una pelota, hacer nudos, trenzar,
recortar con una tijera, entre otros.
Dentro de este grupo se encuentran las praxias manuales
que constituyen la base para el aprendizaje de la escritura y
las praxias constructivas que son exploradas en las dos mo-
dalidades de manejo del espacio grfico: bi y tridimensional.
Un ejemplo de este tipo de praxias es la capacidad de ordenar
figuras y cubos, reproducir dibujos y utilizar rompecabezas.

Figura 9.10. Apraxias infantiles. (Fuente: Psiclogo infantil, 2011)

250 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Organizacin y aprendizaje de praxias

Todo movimiento implica un registro en la corteza cere-


bral bajo la forma de aferencias propioceptivas, tambin lla-
mado kinestsica. El sistema propioceptivo forma parte de
otro sistema ms complejo llamado sistema somatosensorial.
Este incorpora y procesa diferentes tipos de informacin
sensorial, como la propioceptiva que se refiere a la informa-
cin proveniente de los msculos y tendones que determina
la posicin de las extremidades y el cuerpo. La informacin
kinestsica se refiere a la conciencia del movimiento y la po-
sicin de las articulaciones. El sistema somatosensorial es
uno de los modelos que se desarrolla ms temprano en el
ser humano y, entre otras funciones, permite el aprendizaje
y ejecucin de las acciones motoras.
Si queremos aprender a tocar un instrumento musical,
por ejemplo, se lleva a cabo un conjunto sucesivo de activida-
des motoras que son organizadas de acuerdo con un proceso
de aprendizaje.
En el inicio de la organizacin de este aprendizaje motor,
las primeras ejercitaciones ocasionan fatiga y dolores muscu-
lares en grupos de msculos que no intervienen directamen-
te en la actividad de tocar el instrumento, como ser los de la
espalda y de la nuca.
A medida que avanza la ejercitacin empiezan a ceder
los dolores musculares y hay menos fatiga. Como producto
de una menor generalizacin, la actividad se va limitando a
los msculos que efectivamente intervienen en el comporta-
miento motor que se est elaborando. Esto se logra ya que se
produce la inhibicin diferencial que suprime la participa-
cin de grupos musculares ajenos.
A medida que se repiten las actividades musculares, se
consolida y sintetiza la informacin correspondiente a la lle-
gada simultnea de esas aferencias propioceptivas a la corte-
za cerebral.

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 251


Tanto la sntesis dada por el registro simultneo de varias
aferencias, como la dada por la sucesin de diversos conjun-
tos de aferencias, permiten la organizacin de estereotipos
motores que pueden ser muy complejos y elaborados. Por
ejemplo aprender a manejar un auto.
A medida que avanza el trabajo de organizacin de esta acti-
vidad motora, los errores van disminuyendo en magnitud has-
ta que desaparecen. Cuando esto ocurre puede considerarse
completamente organizada la actividad motora. Si la actividad
motora se consolida y se estabiliza se transforma en un hbito
como resultado de su repeticin. Por ejemplo, esto sucede con
la forma en que nos cepillamos los dientes, la manera de hacer
la cama o la de manejar los cubiertos cuando comemos. Son
todos hbitos porque los hacemos automticamente.
En las escuelas, los docentes de nivel inicial tienen la po-
sibilidad de incentivar el desarrollo de praxias manuales en
sus alumnos mediante diferentes actividades que ponen en
juego el uso de la escritura, tijeras, compases y dems tiles
escolares. Esto se logra con la reiteracin y el reforzamiento
de actividades exploratorias que permitan llegar a un objeti-
vo, por ejemplo cortar figuras de papel glac. De este modo
el alumno puede lograr mltiples estereotipos manuales que
permiten nuevas destrezas motoras.

Figura 9.11. Aprendizaje de praxias manuales. (Fuente: revista Educate, 2009)

252 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Planificacin y ejecucin de los movimientos

Para realizar un movimiento los msculos deben mover


tanto las articulaciones como los huesos, y para que esto se
lleve a cabo, estos deben activarse por medio de los nervios
motores que parten de la mdula espinal, el tronco cerebral
y el cerebro.
Existen dos modelos que permiten explicar la ejecucin
de un movimiento:
Conexionista clsico de Liepmamm: explica que los movi-
mientos estn integrados por dos centros:
Centro de la ideacin: donde se encuentran las memo-
rias de los movimientos conocidos.
Centro del acto motor: donde se traducen esas memo-
rias de movimientos en impulsos nerviosos que generan
la contraccin de los msculos.
Neurofisiolgico de Luria: describe diferentes etapas que in-
tervienen en la produccin del movimiento.
Control dinmico: se refiere al control de los objetivos del
movimiento proposicional (con un objetivo). La regin del
cerebro que se encarga de esta funcin es la prefrontal ubi-
cada en la parte anterior del lbulo frontal por delante de la
regin motora.
Control aferente: donde se produce un anlisis de las afe-
rencias kinestsicas del movimiento, es decir, las sensacio-
nes provenientes de los receptores que se encuentran en
los msculos y articulaciones, y que determinan la posicin
de un segmento corporal sin ayuda de la visin. El rea del
lbulo parietal que se encuentra por detrs de la cisura de
Rolando es la que produce el control aferente del movi-
miento.
Control eferente: se basa en la sntesis temporal de los mo-
vimientos y se refiere a la coordinacin de una secuencia de
movimientos rpidos, la cual se lleva a cabo por delante del
rea motora primaria.

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 253


Control sensitivo: los lbulos parietales, temporales y occipi-
tales intervienen en el control sensitivo basado en la sntesis
de las aferencias visuales y somatosensoriales.
En resumen, en cualquier aprendizaje motor intervienen
procesos centrales de anlisis y sntesis de la informacin
procedentes de aferencias kinestsicas de msculos, tendo-
nes y articulaciones. Participan en las actividades motoras,
donde concurren otras aferencias, como las visuales, au-
ditivas y tctiles. El anlisis y sntesis de esta informacin
propioceptiva lleva a la formacin de esquemas o patrones
funcionales de los movimientos, que tienden a consolidarse
mediante la reiteracin de los mismos. La eficacia de la ac-
tividad motora se logra con el reforzamiento, que permite
estabilizarla y mantenerla como tal. De esta forma se cons-
tituyen los estereotipos propioceptivos motores, que son las
unidades funcionales de las praxias.

Apraxias

Las apraxias son un dficit en la ejecucin de movimien-


tos aprendidos en respuesta a un estmulo. Este dficit no se
asocia a una falla tanto en el sistema aferente como eferente
ni tampoco a trastornos de la atencin. Cualquier dao en
las reas corticales del cerebro que recibe informacin so-
matosensorial desde el tlamo, provoca la incapacidad de
organizar secuencias de movimientos, como por ejemplo la
coordinacin de los dedos para recoger un objeto pequeo.
Algunos ejemplos de apraxias pueden ser:
Fallas para realizar movimientos correctos en respuesta
a rdenes verbales.
Fallas para imitar correctamente un movimiento realiza-
do por otra persona.
Fallas para realizar un movimiento correcto en respues-
ta a un objeto visto.
Fallas para utilizar correctamente un objeto.

254 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Tipos de apraxias

Existen distintos tipos de apraxia, que varan de acuerdo


con su relacin con la accin o el movimiento a realizar.

Apraxia ideatoria
Se produce por una incapacidad para ordenar de manera
correcta una serie de movimientos que conducen a un ob-
jetivo. Es decir que hay una dificultad para realizar un plan
ideatorio que lleva a una finalidad.
La persona es incapaz de crear la imagen del acto que va
a efectuar y no puede realizar actos que requieran el uso
de objetos. Tiene dificultades para realizar acciones especfi-
cas ante una orden pero s puede hacerlo espontneamente
en circunstancias apropiadas, por ejemplo pueden saludar
(gesto) espontneamente a alguien en la calle pero no pue-
de hacerlo si se le ordena que salude. En general estos signos
se manifiestan de manera bilateral, es decir en ambos lados
del cuerpo.

Apraxia ideomotora
Es el tipo ms comn de apraxia. La persona tiene di-
ficultades para realizar acciones motoras debido a errores
en la secuencia y posicin de los miembros en el espacio. Es
la dificultad para colocar, orientar y mover correctamente
un miembro en el espacio. Al utilizar objetos, se pueden ob-
servar errores temporales (por ejemplo al tirarle una pelota
levanta la mano antes de tiempo) y espaciales (pone la mano
en otro lugar).
La persona presenta dificultades para hacer gestos sim-
ples o simblicos (como hacer la seal de la cruz). Estos sig-
nos se manifiestan de manera bilateral. Se produce cuando
hay una lesin principalmente en las reas de asociacin
frontal y parietal del hemisferio izquierdo.

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 255


Apraxia mielokintica
Se caracteriza por la dificultad para la realizacin de mo-
vimientos rpidos, alternativos o seriados. Suele originarse
por alteracin de la zona premotora y es unilateral, es decir
que el miembro afectado es contralateral a la lesin del he-
misferio cerebral donde se encuentra la misma.

Apraxia constructiva
Se manifiesta como una incapacidad para realizar un
dibujo o una figura en tres dimensiones. No suele afectar
mucho a la persona, hasta el punto de que en muchos casos
esta ignora su existencia. Se debe a una lesin en el lbulo
parietal derecho.

Apraxia bucofacial
Se manifiesta como la dificultad para realizar movimien-
tos intencionales con estructuras faciales incluyendo meji-
llas, labios, lengua y cejas. Se producen alteraciones en la
deglucin voluntaria, por afectacin de la musculatura de
la cara, la boca y la faringe. Se suele asociar a uno de los
trastornos del leguaje llamado afasia de Brocca. Se produce
como consecuencia de lesiones en el lbulo frontal izquier-
do y en los ganglios basales.

Apraxia conceptual
Se genera por la incapacidad de reconocer la funcin de un
objeto o la dificultad para solucionar problemas mecnicos. Se
pueden observar fallas de contenido (utilizar una herramienta
como si fuera otra para una finalidad diferente) y fallas en la
asociacin objeto-herramienta. Es decir no se asocia el tipo de
accin a un determinado utensilio o herramienta, como por
ejemplo: utilizar un cuchillo como si fuera un martillo y no aso-
ciar una herramienta especfica a un objeto especfico (clavo-
martillo). Las lesiones se encuentran principalmente en los l-
bulos parietales y temporales del hemisferio izquierdo.

256 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


Gnosias, praxias y aprendizaje escolar
Las funciones cerebrales superiores se organizan a tra-
vs de estereotipos, que son unidades de aprendizaje que el
nio puede lograr mediante la experiencia y la repeticin.
La mayora de los nios con apraxia presenta dificultades a
nivel escolar ya que tiene problemas para organizar sus ma-
teriales, manejar su cuaderno y escribir en forma correcta.
En las clases de educacin fsica pueden manifestar torpeza
y lentitud en sus movimientos.
El aprendizaje de las gnosias se organiza en unidades
funcionales cada vez ms complejas en la corteza cerebral.
Gracias a esta caracterstica es posible hacer un seguimien-
to de la evolucin de cada una. Por ejemplo, a los seis aos
de edad un nio puede escribir y elaborar dibujos figurati-
vos, gracias al desarrollo que alcanzan sus gnosias y praxias
a esta edad.
Otro ejemplo significativo en la pedagoga es la adquisi-
cin de la lectura y de la escritura, que se producen simul-
tneamente y se refuerzan entre s a partir del lenguaje que
las sustenta.
En la adquisicin de la escritura, el alumno requiere del
lenguaje y un buen nivel de organizacin de praxias manua-
les complejas y gnosias visuoespaciales (desde la forma co-
rrecta de agarrar la lapicera hasta el lugar adecuado donde
escribir en la hoja).
En cambio, la lectura solo necesita de estas mismas gno-
sias y del lenguaje, prescindiendo de las praxias. Si quere-
mos aprender a tocar un instrumento musical se requiere
del desarrollo de las praxias para poder llevar a cabo la eje-
cucin de movimientos necesarios y de las gnosias para la
apreciacin de la meloda.
En estos ejemplos podemos ver cmo el desarrollo de las
gnosias, las praxias y el lenguaje no ocurre en forma inde-
pendiente sino que se relaciona y retroalimenta.

Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 257


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258 Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez


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Funciones cerebrales superiores: gnosias y praxias 259


CAPTULO 10
Lenguaje

Adriana Maldonado

Comunicacin humana y lenguaje

Ya se conoce el impacto que tiene la comunicacin huma-


na en la vida social. La mayor parte de las actividades son
mediadas por el lenguaje. Uno se habla a s mismo cont-
nuamente, o habla con otra persona, e inclusive puede mo-
dificar el comportamiento de aquella o bien, el propio. Es
fundamental en nuestra evolucin cultural, ya que gracias
a l, el conocimiento se fue transmitiendo de generacin en
generacin

Produccin y comprensin del lenguaje

Las capacidades lingsticas del cerebro humano estn lo-


calizadas en reas de la corteza de asociacin, en los lbulos
temporal y frontal del hemisferio izquierdo.

261
Figura 10.1. reas del lenguaje. (Fuente: Neural Inia, 2005)

El lenguaje implica un aprendizaje de la secuencia de los


sonidos (o sea reconocer la palabra) y de su significado (o
sea comprenderla). El reconocimiento de la palabra es una
tarea perceptiva, mientras que la comprensin involucra re-
cuperar informacin adicional de la memoria.
El rea de Brocca, ubicada en el lbulo frontal izquierdo,
es la zona del cerebro responsable de la produccin del ha-
bla, controla el aparato fonador humano (la cavidad bucal,
los labios, la lengua, el paladar y la cavidad nasofarngea) y
estructura las palabras en frases gramaticales.
El rea de Wernicke y el rea posterior del lenguaje en el
lbulo temporal izquierdo, son los puntos en donde se pro-
cesa la informacin referida a la comprensin del lenguaje.
Esto implica el reconocimiento del sonido de las palabras
(rea de Wernicke), la comprensin de su significado y la
capacidad de convertir nuestros pensamientos en palabras
(rea posterior del lenguaje). Cuando una persona sufre una
lesin en alguna de las reas del lenguaje se produce la afa-

262 Adriana Maldonado


sia. Esto se manifiesta con problemas en la comprensin o
produccin del habla.
Tambin hay que tener en cuenta que nuestro lenguaje
tiene un ritmo: resaltamos ciertas palabras, las pronuncia-
mos con mayor o con menor intensidad y modificamos as el
tono de voz. No es lo mismo hacer una pregunta que dar una
orden. A su vez, expresamos emociones mediante el ritmo,
el tono y el nfasis de nuestra forma de hablar. Cuando ex-
plicamos un tema en la clase, resaltamos con gestos y eleva-
mos el tono de voz en los conceptos relevantes; cuando una
pareja se pelea, el novio o la novia se hablan uno al otro de
tal forma que se note que estn enojados. Por lo tanto, no ha-
blamos siempre igual, o sea, cambiamos el ritmo, el tono y/o
el nfasis de nuestras palabras. La prosodia es la entonacin
de nuestra forma de hablar, enfatizando ciertas palabras con
respecto a otras, por la que el mismo contenido puede te-
ner distinto sentido. La persona con aprosodia habla siem-
pre con el mismo tono, no es capaz de expresar emociones
aunque, por supuesto, las sienta. Por ejemplo, una mam
con aprosodia les dir a sus hijos, con la misma entonacin:
pongan la mesa, pueden poner la mesa! y/o pueden poner la
mesa?.
El hemisferio derecho es el responsable de la prosodia, es
decir, de la expresin del ritmo del lenguaje, de la intensi-
dad de ciertas palabras, del tono de voz y del reconocimiento
de las emociones.
Cuando hablamos es porque queremos expresar algo, ya
sea sobre lo que est sucediendo en el momento (el per-
fume que acabamos de recibir de regalo, la buena msica
que estamos escuchando o la ropa nueva que estrenamos),
o algo que ocurri en el pasado (el partido de ftbol, el
aumento de sueldo, etc.). En el primer caso, expresamos las
percepciones que tenemos en el momento; en cambio, en
el segundo caso, evocamos lo que tenemos consolidado y
almacenado en nuestra memoria. Ambos actos involucran

Lemguaje 263
mecanismos cerebrales que son responsables de nuestra ca-
pacidad de tener algo que decir.

El aparato fonador

(...) En los mamferos existen dos modelos bsicos relacio-


nados con la posicin de la laringe en el cuello. La primera
posicin es elevada, lo que permite al animal tragar (slidos
o lquidos) y respirar al mismo tiempo. En el segundo modelo
la posicin de la laringe en el cuello es baja, en una ubicacin
tal que el paso del aire queda temporalmente cerrado duran-
te la deglucin, ya que de otra manera los slidos o lquidos
podran bloquearla y causar su colapso. Los humanos adultos
presentan el segundo modelo, mientras que todos los dems
mamferos y las cras humanas presentan el primero.
En relacin a la produccin del lenguaje la posicin baja de
la laringe aumenta mucho el espacio disponible por encima
de ella y, en consecuencia, los sonidos emitidos por la larin-
ge pueden ser modificados en un grado mayor de lo que es
posible en los recin nacidos y los mamferos no humanos.
Los mamferos no humanos solo pueden modificar los so-
nidos producidos en la laringe a base de alterar la forma de
la cavidad oral y de los labios. Los humanos recin nacidos
mantienen el modelo mamfero bsico hasta cerca del ao
y medio o dos aos de vida, momento en que la laringe em-
pieza a migrar hacia una posicin ms interior en el cuello,
alcanzando la configuracin adulta hacia los 14 aos.
(...) En el registro fsil debera ser posible obtener alguna in-
formacin acerca de las capacidades verbales de las especies
extinguidas de Homnidos.
(...) Los australopitecinos tenan probablemente tractos vo-
cales muy parecidos a los de los monos y simios actuales. La
elevada posicin de sus laringes les habra imposibilitado la
emisin de algunos de los sonidos voclicos universales en
el habla humana. Desafortunadamente el registro fsil de

264 Adriana Maldonado


Homo habilis es de momento pobre en relacin a esta carac-
terstica (...) En Homo erectus pudo haber empezado a des-
cender por el cuello aumentando el rea disponible en la
modificacin de los sonidos larngeos. Su posicin larngea
parece equivaler a la de un humano de seis aos de edad.
Solamente con el origen de Homo sapiens arcaico, hace unos
300.000 aos, aparece plenamente el modelo moderno que
indicara, cuando menos, que se haba alcanzado ya el po-
tencial mecnico necesario para toda la gama de sonidos
producidos por las personas de hoy en da (...).
Wilfred Le Gros Clarck, Evolucin humana (extracto)

Figura 10.2. Aparato fonador en (A) Homo erectus (similar a monos antropoides),
Homo sapiens (B) un nio y (C) un adulto. (Fuente: Historia de la Humanidad, blog
Historia de Diseo I, 2009).

Capacidad de aprender un lenguaje

El ser humano es un animal social atravesado por una cul-


tura. El lenguaje es importante como mediador social y cul-
tural. Entonces podemos preguntarnos: cmo se construye
el lenguaje?

Lemguaje 265
Los bebs, desde sus primeras semanas de vida, emiten
sonidos al llorar, al succionar y al tragar. As se inicia el jue-
go vocal, que abarca el conjunto de sonidos emitidos por el
beb que van a intervenir en la construccin del lenguaje.
Este tambin percibe sensaciones con sus labios al tocar el
pecho de la madre, o bien sus propias manos; al acariciarlo,
o tan solo al tocarlo.
Tomemos como ejemplo la succin: cada movimiento que
realiza el beb al succionar incluye una gran cantidad de
aferencias tctiles y trmicas de la piel de los labios, de la mu-
cosa de la boca, de la superficie de la lengua y del paladar,
de tipo vibratorio de las paredes de la boca y aferencias de
los diversos msculos que intervienen, como los que mueven
la lengua y los labios al succionar. Estas aferencias llegan a la
corteza cerebral simultnea y continuamente.
El juego vocal comienza con emisiones de vocales muy bre-
ves (a y e) y de algunas consonantes guturales o nasales (m, n,
ng y k) que el beb repite. En el segundo y tercer trimestre de
vida aparecen el balbuceo y el arrullo. Se lo escucha repetir
(mu, ma y pa). Luego incluye algn sonido nuevo (da) que inter-
cala entre los anteriores, los reemplaza o los combina.
En esta etapa cobra importancia el reforzamiento audi-
tivo. El beb escucha los sonidos que produce o bien los
emitidos por otras personas. Repite sonidos o slabas que ha
escuchado, y cmo es festejado o reforzado por su mam u
otros familiares, le resulta placentero. Por lo tanto, en este
perodo, son fundamentales todos los sonidos del lenguaje
que se hablan alrededor del beb y que este puede escuchar.
El beb adquiere un gran repertorio de sonidos complejos
que podr producir en cualquier momento segn su propia
voluntad y que debe poseer antes de aprender a hablar, o ad-
quirir un lenguaje con significado como decir pap y mam.
Todo esto involucra la participacin de un mayor nmero de
msculos, un control ms especfico de los movimientos y
una mayor coordinacin.

266 Adriana Maldonado


Al ao de edad aproximadamente, aparecen palabras in-
tercaladas en su juego vocal. A veces esas palabras no tienen
relacin con la comunicacin, surgen como respuestas a un
estmulo. Por ejemplo pa, puede estar referido a la comida
trada por la madre o a la llegada del padre o tal vez de cual-
quier hombre que conoce o no. Los bebs se deleitan nom-
brando y sealando con el ndice las cosas que saben nom-
brar (nene, mam, chiche). En esta nueva etapa las emisiones
se relacionan con los aspectos importantes para l, o sea que
tienen que ver con su supervivencia, como pap, mam (los
padres), los juguetes, papa (el alimento), el hermanito, etc.
Otro aspecto de la construccin del lenguaje es el apren-
dizaje de los significados. Est ligado con la funcin comuni-
cativa del lenguaje. Es un proceso que se inicia de una forma
muy elemental y progresa gradualmente hasta convertirse
en el lenguaje del adulto que contina enriquecindose.
El beb dice sus primeras palabras en presencia del obje-
to, por ejemplo cuando la mam se acerca a l con un plato,
el beb dice papa.
Luego puede referirse al objeto en su ausencia. Por ejem-
plo dice mam?, pap? preguntando por la madre o el
padre cuando no estn con l o como respuesta a la pregun-
ta de la abuela en relacin a los padres ausentes.
Ms adelante se registran expresiones con relaciones se-
mnticas, que no se generan por la presencia de objetos sino
por la representacin de los mismos en la memoria: Quero
afera, quero cadin. La peticin marca el camino hacia la so-
cializacin del beb.

Afasias

Las afasias son trastornos del lenguaje producidos por


lesiones cerebrales que se manifiestan con problemas en la
comprensin y/o produccin del habla. Si la lesin genera
alteraciones en la produccin del habla se denomina afasia

Lemguaje 267
de Brocca, y si los problemas son de comprensin, afasia de
Wernicke. Aunque existen muchos tipos de afasia, compara-
remos dos de las afasias ms comunes estableciendo las prin-
cipales diferencias:
Tabla 10.1.
Afasia de Brocca Afasia de Wernicke

Localizacin de la lesin rea de Brocca rea de Wernicke y rea


(lbulo frontal posterior del lenguaje
izquierdo) (lbulo temporal izquierdo)

Produccin del habla Habla lentamente, en forma Es fluida pero no elaborada.


laboriosa y poco fluida. No se esfuerza en articular
y seleccionar las palabras.
Sus palabras tienen Las frases elaboradas no
significado pero lo que dice tienen sentido.
no es gramatical.
Utiliza bien las palabras con Utiliza pocas palabras con
contenido, como sustantivos, contenido.
adjetivos, etc.
Presenta dificultades en Usa palabras funcionales,
palabras funcionales como tiempos verbales complejos y
artculos, preposiciones, oraciones subordinadas.
conjunciones, etc., que
ejercen importantes
funciones gramaticales.
Le cuesta hallar la palabra No busca hallar la palabra
adecuada. adecuada.
Pronuncia mal las palabras. Pronuncia bien las palabras.
El contenido del lenguaje se
denomina ensalada de palabras.

Comprensin del habla Puede comprender el habla Muestra un escaso grado de


mejor que lo que puede producir. comprensin, esto le impide darse
cuenta de que lo que dice y
oye carece de sentido.

268 Adriana Maldonado


Ejemplo de frase Los precios medicamentos Los precios de los medica-
saliendo caro yo pudiendo no mentos necesito tres colores
pagarla. y no tengo que ir a casa.

Reaccin del paciente Reconoce que su pronun- No parece ser consciente de


ciacin es incorrecta y suele su dficit. Acta seguro de s
intentar corregirla. mismo.
Se irrita y se enoja por su No reconoce que su produccin
incapacidad para expresar del habla es defectuosa, ni
bien sus pensamientos. reconoce que no puede enten-
der lo que dicen los dems.

El lenguaje en primates no humanos

(...) Puesto que los grandes simios son nuestros parientes ms


cercanos, muchos investigadores han considerado que eran
los mejores candidatos para aprender a usar un lenguaje.
Hayes y Hayes (1952) intentaron ensear el lenguaje habla-
do a una chimpanc de sexo femenino llamada Vicki. Esta
demostr poseer importantes facultades de aprendizaje ob-
servacional, pero los intentos de ensearle a hablar fueron
infructuosos (...) pero a menudo utilizaba gestos para expre-
sar sus necesidades (...)
El matrimonio Gardner (Gardner y Gardner, 1969) intent
ensearle a otro chimpanc, llamado Washoe, el lenguaje
gestual que utilizan los sordomudos. Despus de casi dos
aos de instruccin, Washoe haba adquirido aproximada-
mente 40 signos y saba utilizarlos adecuadamente y transfe-
rirlos a situaciones nuevas (...)
Los investigadores posteriores intentaron estandarizar el uso
de smbolos por parte de los chimpancs utilizando compu-
tadoras. Por ejemplo, ensearon a una chimpanc llamada
Lana a utilizar una computadora cuyas teclas presentaban
varios smbolos, cada uno de los cuales designaba un objeto

Lemguaje 269
o accin. Cuando Lana apretaba una tecla, se iluminaba el
smbolo correspondiente en una pantalla. Los experimen-
tadores tambin se comunicaban con Lana a travs de la
computadora. Lana aprendi los nombres de los colores y
de diversos objetos y a menudo iniciaba conversaciones(...).
En 1994, Sue Savage y Rumbaugh instruyeron a Kanzi. Este
chimpanc aprendi gran cantidad de smbolos de la com-
putadora espontneamente cuando era muy pequeo, mien-
tras estaba con su madre, a la que se le estaba instruyendo en
el uso de smbolos (...). La mayor parte de la instruccin de
Kanzi tuvo lugar en un entorno social relajado, un bosque
extenso donde Kanzi poda encontrar alimentos. Kanzi lle-
vaba una computadora porttil que utilizaba para comuni-
carse con los instructores, y a menudo hablaba consigo mis-
mo, apretando teclas cuando estaba a solas. Kanzi tambin
utilizaba espontneamente gestos y vocalizaciones.
A menudo Kanzi se refera espontneamente a diversos ob-
jetos de su entorno. Tambin era capaz de comunicar sus
intenciones antes de iniciar la accin y de referirse a lugares
que no estaban visibles en ese momento, manifestando una
aparente capacidad de planificacin y formacin de imge-
nes mentales. Kanzi era capaz de seguir instrucciones orales,
incluso cuando procedan de un sintetizador de voz conecta-
do a la computadora (...).
Desde un punto de vista humano, la experiencia con Kanzi
parece ser prometedora para ayudar a los deficientes menta-
les profundos que no son capaces de aprender un lenguaje
hablado ().
En sntesis, los grandes simios son capaces de comunicarse
simblicamente (...). En algunos casos son capaces de hacer
comentarios no dirigidos a metas sobre el entorno y de co-
municar sus intenciones antes de actuar. No obstante, no son
capaces de aprender el lenguaje sin la participacin de los
seres humanos ni tampoco de dominar normas sintcticas
complejas (...).

270 Adriana Maldonado


Ahora, por qu los grandes simios no han desarrollado algn
tipo de lenguaje en forma natural? Uno de los principales fac-
tores est relacionado con la anatoma del aparato fonador.
Los grandes simios no pueden pronunciar consonantes, y sin
ellas es imposible que se desarrolle un lenguaje oral. En otras
palabras, las limitaciones que tienen los grandes simios para
desarrollar un lenguaje parecen obedecer ms a problemas
de produccin que de comprensin del habla.
Por qu los humanos, y no los grandes simios, desarrolla-
ron un aparato fonador capaz de producir el habla? Una
hiptesis es que el aparato fonador de los humanos evolu-
cion como resultado del bipedismo. Cuando los primeros
homnidos empezaron a desplazarse sobre los pies, pudie-
ron llevar la cabeza en una posicin ms erguida sobre la
columna vertebral. Con la cabeza en esta posicin, el tracto
vocal se dobl en ngulo recto y la lengua pas a ocupar
una posicin ms atrasada en la garganta que en los simios.
En esta posicin, el habla es ms posible porque, entre otras
caractersticas, la lengua tiene ms movilidad y dispone de
mayor espacio para modificar los sonidos y producir las con-
sonantes (...).

Maier, R. Comportamiento animal, un enfoque


evolutivo y ecolgico, 2001

El rol del lenguaje en el aprendizaje

En todos los idiomas, las primeras palabras que el beb


comprende y a las que responde son las mismas. Estas pala-
bras representan los objetos que estn relacionados con sus
necesidades (pap, mam, papa, chiche, noni). La figura de la
madre, los utensilios de la alimentacin, de la higiene, etc.
estn constituidos por seales (tctiles, visuales, gustativas,
etc.). Las palabras actan como seales de estos objetos, de

Lemguaje 271
ah que Pavlov llama al lenguaje segundo sistema de sea-
les. La palabra supera el carcter nico y simple de la seal.
Por ejemplo, la palabra nena puede representar para la
nena la mueca, ella misma, su hermanita u objetos relacio-
nados con ella o con su mueca.
Este segundo sistema de seales cumple tambin un pa-
pel clave en la regulacin del comportamiento desde las
primeras etapas de la vida. Esto lo comprenderemos mejor
recordando algunas estrofas de la cancin de Joan Manuel
Serrat, Esos locos bajitos:

Esos locos bajitos que se incorporan


con los ojos abiertos de par en par,
sin respeto al horario ni a las costumbres
y a los que, por su bien, hay que domesticar.

Nio, deja ya de joder con la pelota.


Nio, que eso no se dice,
que eso no se hace,
que eso no se toca.

Cargan con nuestros dioses y nuestro idioma,


nuestros rencores y nuestro porvenir.
Por eso nos parece que son de goma
y que les bastan nuestros cuentos para dormir.

Nos empeamos en dirigir sus vidas


sin saber el oficio y sin vocacin.
Les vamos trasmitiendo nuestras frustraciones
con la leche templada y en cada cancin.

Qu querr decir con hay que domesticar? Seguramente se


refiere a que el comportamiento de los chicos debe estar re-
gulado contnuamente por las indicaciones verbales de sus pa-
dres, de sus hermanos ms grandes o de los otros adultos que

272 Adriana Maldonado


los rodean. Muchas de estas indicaciones son rdenes (Nio,
deja ya de joder con la pelota... que eso no se dice, que eso no
se hace, que eso no se toca), otras, estn referidas a crear
hbitos (les bastan nuestros cuentos para dormir) y con
ellas tambin vamos transmitiendo nuestra cultura y nuestra
forma de vida (Cargan con nuestros dioses y nuestro idio-
ma, nuestros rencores y nuestro porvenir Les vamos trasmi-
tiendo nuestras frustraciones).
El lenguaje sustituye ciertos comportamientos por otros
que son ms eficaces en la vida. Este comportamiento nuevo
se consolida mediante la repeticin. Cuntas veces las ma-
dres dicen este chico no aprende cuando solo les enseamos a
usar los cubiertos correctamente cuando vienen visitas. Sin
embargo, el aprendizaje, no solamente se da en el plano fa-
miliar, sino en las ms diversas circunstancias de la vida (en
las plazas, cuando miran televisin, en los juegos, etc.) y en
la escuela. Esto ltimo lo trataremos ms adelante.
Es posible a travs del lenguaje reforzar un comportamien-
to positivo (cuando la mam grita viva! al ver a su hijo de
18 meses bajando la escalera sentado) o negativo (cuando
se pone furiosa porque el beb insiste en tirar la cuchara al
piso). Puede contribuir a cambiar una conducta (ordenar los
juguetes antes de irse a dormir) o a mantenerla con rigidez.
A lo largo de la vida hemos escuchado muchas historias
acerca de chicos criados por animales como osos, lobos, pe-
rros, gacelas, etc. Qu ocurre cuando un chico crece to-
talmente alejado de la sociedad humana? En muchos casos
se observ que rechazaba la ropa y la comida, pareca in-
sensible al fro, posea un excelente sentido del odo y de la
vista, aullaba durante toda la noche, olfateaba todo lo que
pasaba frente a l y se alejaba de los humanos. Muchos de
estos chicos murieron al poco tiempo de dejar esa situacin;
otros, en cambio, vivieron muchos aos, pero ninguno fue
capaz de aprender ms de cuarenta palabras ni vivir en una
sociedad humana como otro individuo de su misma edad,

Lemguaje 273
a pesar de una intensa instruccin. Aprendieron mediante
el primer sistema de seales, pero les faltaron las palabras
que contribuyen a construir nuestra identidad como seres
humanos.

El lenguaje como mediador del aprendizaje en las escuelas

Los cambios tecnolgicos, sociales, culturales, polticos y


otros son la consecuencia de la transmisin de conocimien-
tos mediante el lenguaje. Esto ltimo se realiza en las es-
cuelas a travs del lenguaje verbal y de materiales escritos
que permiten reemplazar la realidad, conocer el pasado, el
funcionamiento de la naturaleza, describir aquellos lugares
que sabemos que nunca vamos a conocer, etc.
Los docentes nos esforzamos en elaborar clases basn-
donos en la construccin del conocimiento, en el cambio
conceptual, en lograr aprendizajes significativos, etc., pero
nos olvidamos qu importante es el contacto con la realidad
para nuestros/as alumnos/as. Muchas veces analizamos tex-
tos referidos a los poderes polticos pero sin llevar a nuestros
alumnos y alumnas a presenciar una sesin en las Cmaras
de Diputados o de Senadores.
Tambin trabajamos el concepto de ecosistema y de in-
terrelaciones entre diferentes organismos a partir de una
laguna de la llanura pampeana, sin mostrar fotos del lugar
que seguramente no conocen. En cambio, podramos tra-
bajar los mismos contenidos pero referidos, por ejemplo,
a la ciudad en la que viven. Tambin podemos llegar a ex-
plicar la textura y consistencia de los materiales, terica-
mente, sin mostrarlos ni facilitando su exploracin tctil.
Recordemos que desde el aspecto sensoperceptivo, las ex-
periencias complementan el trabajo verbal que se escucha
o se lee.

274 Adriana Maldonado


Aprendizaje de la escritura y de la lectura
En la escuela, el aprendizaje de la escritura y de la lectura
se realiza simultneamente, pero preferimos separarlos para
comprender bien su construccin. Debemos tomar en cuen-
ta que ambos se refuerzan recprocamente y que tienen la
misma materia prima: el lenguaje.

Escritura

El aprendizaje de la escritura implica aprendizajes moto-


res manuales (el uso del lpiz, de la goma) y sensoperceptivos
(la posicin de la hoja, la distribucin espacial del dibujo).
Al inicio del aprendizaje de la escritura, se involucra un
mayor nmero de grupos musculares innecesarios (o sea
que las chicas y chicos fruncen la cara, muerden la lengua
con los dientes). A su vez, la regulacin de los grupos mus-
culares necesarios es deficiente (aprietan muchsimo el lpiz
hasta romper la hoja, o bien lo hacen tan dbilmente que
casi no se ve).
A medida que escriben, un conjunto de aferencias prove-
nientes de los msculos, visuales, tctiles y de presin, llegan
simultneamente a la corteza cerebral y, cada vez que vuelven
a escribir, sucede lo mismo. Luego de varios meses, vemos que
tienen una letra ms pequea, que no rompen las hojas, que no
hacen tantas muecas con la cara; esto sucede porque no solo se
produce la repeticin sino tambin actan reforzadores.
Estos pueden ser: las habilidades motoras o praxias y sen-
soperceptivas o gnosias adquiridas en el jardn de infantes,
algunas mencionadas previamente; pronunciar las palabras
en silencio, la ejercitacin en la escuela y en su casa (no so-
lamente de la escritura, sino realizando otras actividades
como buscar palabras en una sopa de letras, recortar letras
o palabras, etc.); las indicaciones de la maestra y tambin
darse cuenta de los errores cometidos.

Lemguaje 275
Las lesiones cerebrales pueden deteriorar la capacidad de
las personas para escribir; este dficit se llama disgrafa. Estas
personas no pueden escribir palabras desconocidas, ni tam-
poco pueden pronunciarlas (por ejemplo dihidroxiacetona),
pero s pueden escribir palabras familiares sin dificultad.

Figura 10.3. Ejemplo de un paciente con disgrafia.


(Fuente: www.psicodiagnosis.es 2011)

Lectura

Cuando un chico termina el jardn de infantes tiene mu-


chas palabras organizadas en estructuras gramaticales (pa-
labras con contenido y funcionales). Tambin comprende
una gran cantidad de significados, tanto de las palabras que
conoce como de las nuevas que sigue incorporando.
Todo esto constituye la base en el aprendizaje de la lectura.
A travs de aprendizajes sensoperceptivos o gnosias relaciona
la forma de la figura con el sonido que pronuncia o que escu-
cha pronunciar. Un chico dice mam, escucha lo que dice
y mira la palabra mam escrita en una hoja. Estas aferencias
visuales, auditivas y musculares llegan a la corteza cerebral

276 Adriana Maldonado


simultneamente. Esta dinmica es repetida varias veces y se
utilizan varios recursos como reforzadores: colorear la pala-
bra en un cuento tantas veces como aparece, dibujarla en el
pizarrn, en el cuaderno, modelarla en plastilina, recortarla,
etc.
Luego se utiliza otro reforzador clave en la construccin
de la lectura. Despus de leer un texto, la maestra insiste en
la importancia de mirar los grficos o cuadros que se hallan
en el libro o bien que ella realiza en el pizarrn; tal vez rea-
liza dramatizaciones, etc. Todas estas actividades ayudan a
comprender su significado, siendo este un reforzador clave
en su construccin.
La lectura implica, entonces, reconocer las letras, realizar
una codificacin de los sonidos de las letras, lo que constitu-
ye la lectura fontica y reconocer globalmente las palabras,
lo que constituye la lectura global. El control del habla re-
gula los procesos anteriores lo que nos permite pronunciar
adecuadamente las palabras.

Figura 10.4. Modelo simplificado del proceso de lectura tanto de la lectura global
como de la lectura fontica. (Fuente: Carlson, 2004)

Lemguaje 277
Dislexia de desarrollo
Un nio con dislexia de desarrollo posee errores persis-
tentes al leer y escribir. Por ejemplo:
Confunde letras similares pero de diferente sentido ho-
rizontal y vertical: b por d, q por p.
Invierte las letras o palabras: le por el, sol por los, esnado
por sentado.
Cambia una letra por otra de fontica similar o parecida:
laro por lado.
Omite una o varias letras cuando lee o escribe: ju de jugo.
Agrega letras o repite slabas: paepa por pap.

Otras caractersticas son:


Los errores de ortografa son comunes, pueden incluir
letras en maysculas en el medio de la palabra y poseen
serios errores de puntuacin.
Generalmente sus trabajos poseen muchas correcciones.
La lectura es lenta, laboriosa y poco comprensible. El
chico lee la primera parte de la palabra e intenta adivi-
nar el resto, reemplaza palabras u oraciones por otras
parecidas. No es capaz de pronunciar palabras que no
le resultan conocidas y le cuesta mucho comprender lo
ledo.
Tiene muchas dificultades al cambiar de rengln.
Es generalmente caprichoso y sus reacciones no concuer-
dan con su edad cronolgica.
Es consciente de su problema.

La dislexia puede deberse anomalas en el rea de Wer-


nicke y otras regiones durante el desarrollo prenatal del ce-
rebro. Esta anomala se manifiesta por una inhibicin del
desarrollo de esa zona.

278 Adriana Maldonado


El clculo matemtico
Nuestra vida est llena de nmeros: el documento de
identidad, el domicilio, la credencial de la obra social, el n-
mero de telfono, horarios, los gastos diarios, etc. En la vida
diaria y profesional utilizamos nmeros, clculos y nociones
geomtricas, muchas de ellas relacionadas con la orienta-
cin espacial.
Cmo procesa nuestra corteza cerebral cuando realiza-
mos una suma sencilla como puede ser 2 + 2? Por qu re-
sulta tan difcil aprender a dividir y mucho ms a resolver
derivadas o integrales? Por qu hay personas que resuelven
clculos mentales complejos en pocos minutos y hay otras,
en cambio, que ante esta situacin se paralizan y no pueden
ni siquiera empezarlos?
La matemtica es mucho ms que hacer clculos, impli-
ca realizar clasificaciones, ordenamientos, comparaciones,
comprender medidas y figuras, adquirir la nocin de es-
pacio, entre otros. Actualmente se estn realizando varias
investigaciones cientficas que revelan cmo el cerebro pro-
cesa y realiza clculos matemticos. Segn Pedro Willging
(2008): La evolucin nos ha legado una habilidad innata
para la aritmtica, una intuicin de las cantidades numri-
cas que, combinadas con nuestra capacidad humana ni-
ca para el lenguaje, nos da una habilidad inigualable para
crear matemtica.
El aprendizaje de la matemtica abarca habilidades verba-
les y no verbales, diferentes tipos de memorias, gnosias, pra-
xias, acciones o actividades relacionadas con la orientacin
espacial y habilidades cognitivas especficas.

Bases neurobiolgicas del aprendizaje matemtico

Numerosas investigaciones en psicologa, neuropsicologa


y neurofisiologa han demostrado que los bebs humanos

Lemguaje 279
durante el primer ao de vida ya poseen nociones de n-
mero independientemente del lenguaje. Si la mam coloca
en su cuna tres juguetes, ellos saben que tienen tres, si la
mam les saca uno lloran y se enojan. Esto quiere decir que
el cerebro humano posee una capacidad innata que permite
entender y manipular nmeros. En cambio, cuando realiza-
mos clculos complejos como multiplicaciones de dos o ms
cifras, se activan redes complejas en varias reas cerebrales.
Cules son esas reas cerebrales que intervienen cuan-
do efectuamos estos clculos complejos? Cuando realizamos
una suma tal como 83 + 20 + 34, si damos una respuesta
exacta intervienen determinadas reas; pero si, en cambio,
damos una aproximacin, se activan otras. Las representa-
ciones del lenguaje de los clculos exactos se procesan en el
lbulo frontal izquierdo mientras que las representaciones
visoespaciales de los valores aproximados lo hacen en los l-
bulos parietales.

Figura 10.5. El cerebro matemtico. Vista lateral del hemisferio izquierdo del
cerebro humano (LF: lbulo frontal; LP: lbulo parietal; LO: lbulo occipital;
LT: lbulo temporal). Se ha implicado a la zona inferior del lbulo parietal
izquierdo (A) en el clculo mental, zona cercana al rea donde se produce la
construccin del espacio (B) y donde se procesan las sensaciones provenientes de
los dedos de la mano (C). El rea de asociacin prefrontal (D) es donde se procesa
el pensamiento secuencial, primordial para el pensamiento matemtico cerebral.
(Fuente: Cervino, 2010)

280 Adriana Maldonado


Los nios de cualquier cultura comienzan a contar uti-
lizando los dedos de las manos. Esto implica una conexin
ntima entre el sentido del nmero y las sensaciones prove-
nientes de los dedos. Las reas de la representacin del n-
mero y el rea somatosensorial estn en los lbulos parieta-
les, muy prximos entre s e interconectados.

El clculo y el lenguaje

Nuestro lenguaje nos ha permitido dar nombres a los n-


meros y a los smbolos matemticos. Los nmeros arbigos
fueron creados por los indios (arbigos porque fueron los
rabes los que los llevaron a Europa).

Tabla 10.2. Nombre de los nmeros en diferentes idiomas


(Fuente: Willging, 2008)

Espaol Ingls Francs Alemn Chino

0 cero zero zro null lng


1 uno one un eins yi
2 dos two deux zwei r
3 tres three trois drei san
4 cuatro four quatre vier s
5 cinco five cinq fnf wu
6 seis six six sechs li
7 siete seven sept sieben qi
8 ocho eight huit acht ba
9 nueve nine neuf neun jiu
10 diez ten dix zehn sh

Tomemos un ejemplo de cmo se origina un nmero en


los diferentes idiomas.

Lemguaje 281
Tabla 10.3. El nmero 293 en varios idiomas (Fuente: Willging, 2008)

Espaol Doscientos noventa y tres 2 x 100 + 9 x 10 + 3

Ingls Two-hundred and ninety-three 2 x 100 + 9 x 10 + 3

Francs Deux cent quatre-vingt-treize 2 x 100 + 4 x 20 + 13

Alemn Zweihundertdreundneunzig 2 x 100 + 3 + 9 x 10

Chino rbi jishi sn 2 x 100 + 9 x 10 + 3

La tabla anterior nos permite comprender por qu los chi-


nos pueden recordar nmeros muy grandes de hasta 9 o 10
cifras, mientras que a nosotros nos resulta muy complejo me-
morizar nmeros de ms de 6 o 7 dgitos.
El sistema numrico chino es simple y directo. No hace
falta utilizar tantas palabras para denominar las cifras como
en otros idiomas (en los cuales, por ejemplo, se utilizan pa-
labras diferentes para los nmeros de cero a diecisis y para
las decenas: veinte, treinta).

El clculo y la memoria de trabajo

Cuando tenemos que realizar una cuenta con nmeros de


muchas cifras, la memoria de trabajo es la que nos permite
realizar dicha operacin. Tambin participa cuando conta-
mos varios objetos y no los repetimos.

Acalculia y discalculia

La acalculia o trastornos del clculo aparece como con-


secuencia de determinadas lesiones cerebrales. Estas se pro-
ducen cuando el individuo ya adquiri las habilidades en la

282 Adriana Maldonado


matemtica y las pierde por alguna lesin. Si esta se localiza
en el hemisferio izquierdo se expresa mediante dificultades
en la comprensin y produccin de nmeros y operaciones
matemticas.
Si, en cambio, la lesin se encuentra en el hemisferio de-
recho genera trastornos en la organizacin espacial de las
cantidades y en la resolucin de problemas.
La discalculia es la dificultad que presentan los chicos
para realizar clculos matemticos. Posee una frecuencia del
5-6%. Algunas posibles caractersticas son:

Se confunden con frecuencia los nmeros y se los mezcla


cuando se escriben nmeros dictados.
Se invierten o agregan nmeros.
Se presentan dificultades con los signos de suma, resta,
multiplicacin y divisin.
Se produce una parlisis ante la informacin numrica.
Surgen serias dificultades con el clculo mental.
Se utilizan los dedos para contar.
No se manifiestan dificultades en geometra ni en cien-
cias hasta que se necesita usar la matemtica.
Se presenta fcilmente una desorientacin y dificultad
para encontrar los objetos buscados.
Se producen dificultades para planificar los pasos de
una tarea, e incluso para comprobar y corregir los
errores.
Se requiere un gran esfuezo para realizar una planifica-
cin financiera o presupuestos.
Se presenta dificultad en la comprensin de conceptos,
reglas, frmulas y secuencias matemticas (orden de
operaciones).
Surgen dudas cuando hay que recordar la puntuacin
durante los juegos.
Se genera ansiedad en aquellas tareas y actividades rela-
cionadas con la matemtica.

Lemguaje 283
El cerebro social y el lenguaje

Cuando nos comunicamos, escuchamos u observamos a


una persona o situacin, nuestras redes neuronales regulan
la interaccin con ese otro o situacin. Estas, a su vez, se
basan en funciones cognitivas y, al mismo tiempo, en zonas
cerebrales.
Hay funciones cognitivas bsicas y superiores, con sus es-
tructuras neuronales implicadas, que en conjunto actan de
forma sincronizada para dar origen a lo que se llama cere-
bro social.
Las funciones cognitivas que permiten el funcionamien-
to del cerebro en relacin con el otro son: alerta cortical,
atencin, percepcin, memoria, motivacin, regulacin
emocional, autoconciencia, lenguaje interior, sociabilidad,
autocontrol y sincronizacin
En 1996, a travs de experimentos con macacos, los inves-
tigadores informaron del descubrimiento de un tipo de c-
lulas del cerebro denominadas neuronas espejo (Gallese,
1996), situadas en una regin de la corteza premotora. Estas
neuronas espejo se estimulaban no solo cuando el mono rea-
lizaba una accin, sino tambin cuando el macaco observaba
a otro realizando la misma accin. De esta manera, las neu-
ronas del mono reflejaban, como en un espejo, la accin
que l observaba.
Poco tiempo despus, haciendo registros en las regiones
del cerebro humano mediante la Resonancia Magntica fun-
cional (RMf), se descubri que las reas humanas que se su-
pona que contenan neuronas espejo tambin se relaciona-
ban con el sistema lmbico, estableciendo un puente con los
sentimientos de otra persona, posiblemente reflejndodolos.
Este sistema intervendra en la percepcin. Las neuronas es-
pejo pueden ser importantes para interpretar las acciones de
los dems y para aprender nuevas habilidades por imitacin.
Algunos investigadores tambin especulan acerca de que

284 Adriana Maldonado


el sistema espejo puede simular las acciones observadas, y
as contribuye a la Teora de la Mente. Otros relacionan las
neuronas espejo con las habilidades del lenguaje.
En los seres humanos las neuronas espejo que se activan
cuando una persona ve a otra realizando una accin se ubican
en la corteza frontal inferior y en el lbulo parietal y el rea
de Brocca. Esto ha llevado a la sugerencia de que el lenguaje
humano evolucion desde un sistema llevado a cabo por las
neuronas espejo que permiti comprender los gestos.
Es as cmo las neuronas espejo tienen la posibilidad de
sostener el mecanismo de la accin comprensiva, el aprendi-
zaje imitativo y la simulacin del comportamiento de otras
personas.
Este sistema se activara en la percepcin, al interpretar
las acciones de los dems, en la imitacin, en la base de Teo-
ra de la Mente y en el desarrollo del lenguaje.
Es muy probable que estos circuitos neuronales favorez-
can el comportamiento emptico, en el cual las acciones en
respuesta a la afliccin de los dems son inmediatas.
Giacomo Rizzolatti, el neurocientfico italiano que descu-
bri las neuronas espejo, seala que este sistema es lo que
nos permite captar las mentes de los dems no a travs de
un razonamiento conceptual sino a travs de una estimula-
cin directa de los sentimientos. La empata nos permite
dirigirnos hacia el otro y reconocer su cualidad entre to-
dos los humanos.

Bibliografa

Kolb, B. y Whishaw, I. 2005. Cerebro y conducta. McGraw Hill.


Carlson, N. R. 2004. Fisiologa de la conducta. Barcelona, Ariel.
Cervino, C. 2010. Neurofisiologa. Buenos Aires, Praia.
Pineda, J. 1996. Mirror neuron systems. San Diego, La Jolla,

Lemguaje 285
University of California.
Le Gros Clark, W. E. 1962. Los fundamentos de la evolucin hu-
mana. Buenos Aires, Eudeba.
Maier, R. 2001. Comportamiento animal. Un enfoque evolutivo y
ecolgico. Madrid, McGraw Hill.
Rizzolati, G. y Sinigalia, C. 2008. Mirrors in the Brain. Nueva
York, Oxford University Press.
Willging, P. A. 2008. La creacin matemtica en el cerebro humano:
preguntas intrigantes que las neurociencias comienzan a respon-
der. Santa Rosa, Universidad Nacional de la Pampa.

286 Adriana Maldonado


Los autores

Claudio Glejzer
Profesor en Ciencias Naturales ISFD N 34. El Palomar,
provincia de Buenos Aires. Magister en Neurociencias por
la Universidad de Barcelona, Espaa. Profesor Adjunto a
cargo de la materia Biologa: comportamiento, desarrollo y
aprendizaje, carrera de Ciencias de la Educacin, Facultad
de Filosofa y Letras, Universidad de Buenos Aires. Jefe de
trabajos prcticos en la materia Anatoma y Fisiologa del
sistema nervioso, Universidad de Morn.

Alejandra Ciccarelli
Doctora de la Univesidad de Buenos Aires, especialidad en
Qumica Biolgica. Licenciada en Ciencias Biolgicas, UBA.
Profesora de Enseanza Media y Superior en Biologa, UBA-
CEFIEC. Jefa de Trabajos Prcticos de la materia Biologa:
comportamiento, desarrollo y aprendizaje, carrera de Cien-
cias de la Educacin, Facultad de Filosofa y Letras, Universi-
dad de Buenos Aires.

287
Adriana Maldonado
Profesora de Ciencias Naturales, Instituto Superior del Pro-
fesorado, Joaqun V. Gonzlez. Licenciada en Enseanza de la
Biologa, con gestin ambiental, por la Universidad CAECE.
Docente de la materia Biologa: comportamiento, desarrollo y
aprendizaje, carrera de Ciencias de la Educacin, Facultad de
Filosofa y Letras, Universidad de Buenos Aires.

Manuela Chomnalez
Licenciada en Ciencias Biolgicas, UBA. Actualmente
cursando el Doctorado en Ciencias Biolgicas, especializado
en comportamiento animal. Docente de la materia Biologa:
comportamiento, desarrollo y aprendizaje, carrera de Cien-
cias de la Educacin, Facultad de Filosofa y Letras, Univer-
sidad de Buenos Aires.

Florencia Bulit
Doctora en Ciencias Biolgicas, UBA. Actualmente de-
sarrolla sus trabajos de investigacin en el Laboratorio de
Comportamiento Animal en la Facultad de Ciencias Exactas
y Naturales, UBA. Docente de la materia Biologa: compor-
tamiento, desarrollo y aprendizaje, carrera de Ciencias de
la Educacin, Facultad de Filosofa y Letras, Universidad de
Buenos Aires.

Carolina Facchinetti
Doctora en Ciencias Biolgicas, UBA. Actualmente finali-
zando el Doctorado en Ciencias Biolgicas de la Universidad
de Buenos Aires. Docente de la materia Biologa: compor-
tamiento, desarrollo y aprendizaje, carrera de Ciencias de
la Educacin, Facultad de Filosofa y Letras, Universidad de
Buenos Aires.

288
ndice

Prlogo 5
Claudio E. Glejzer

Captulo 1. Gentica 9
Alejandra Ciccarelli
Estructura del ADN 9
Mecanismo que aseguran la transmisin de los genes 14
Relacin entre ADN y protenas 16
Cariotipo 19
La cognicin en los nios con sndrome de Down 22
Enfermedades genticas 23
Enfermedades autosmicas 24
Enfermedades ligadas al sexo 26
Proyecto Genoma Humano 29
Gentica y Derechos Humanos 33
Bibliografa 38
Captulo 2. Comportamiento animal 41
Florencia Bulit

289
Una visin histrica 41
Los procesos de aprendizaje 47
Condicionamiento clsico 48
Condicionamiento operante 51
Consideraciones finales relacionadas a ambos condicionamientos 53
Aprendizaje social 54
Aprendizaje espacial 56
Habituacin y sensibilizacin 59
Bibliografa 61

Captulo 3. Fisiologa de las neuronas 63


Florencia Bulit

Las neuronas: estructura y funcin 64


Las clulas de la gla 66
Generacin, conduccin y transmisin de informacin 67
Generacin: recepcin del estmulo e inicio del potencial 69
Conduccin del impulso nervioso 71
Transmisin: sinapsis 73
Tipos de sinapsis 74
Caractersticas de los proceso de sinapsis 76
Los neurotransmisores 78
El efecto de las drogas en la sinapsis 81
Integracin con el aprendizaje 83
Bibliografa 87

Captulo 4. Sistema nervioso 89


Manuela Chomnalez

Sistema nervioso 89
Las clulas del sistema nervioso 91
Sistema nervioso central 93
Proteccin frente a las lesiones 93

290
Mdula espinal 94
Encfalo 96
Tronco del encfalo 97
Cerebelo 98
Cerebro 99
109
110
113
113
116
119

121

121
123
127
128
134
Regulacin de las neurohormonas liberadas por la neurohipfisis 136
Oxitocina 136
Principales hormonas adenohipofisarias y su regulacin 138
Hormona del crecimiento 138
Hormonas sexuales 141
Las hormonas y el estrs 144
El estrs afecta los procesos de aprendizaje 147
Bibliografa 149

Captulo 6. Desarrollo del sistema nervioso 151


Adriana Maldonado / Claudio Glejzer

Primeras etapas del desarrollo embrionario 151


Origen y formacin del sistema nervioso 153

291
Desarrollo cerebral prenatal 157
Desarrollo de la funcin motora 160
El desarrollo posnatal del sistema nervioso 161
Mielinizacin 163
Poda sinptica 163
El desarrollo de la corteza prefrontal 164
Perodo vulnerable y crtico: importancia del ambiente 166
Bibliografa 169

Captulo 7. Dispositivos del aprendizaje 171


Claudio Glejzer / Adriana Maldonado

El aprendizaje 171
Actividad nerviosa superior 174
Dispositivos bsicos del aprendizaje 175
Funciones cerebrales superiores 175
Equilibrio afectivo-emocional 175
Los dispositivos del aprendizaje 176
Sensopercepcin 176
De qu forma se organizan nuestras sensaciones? 180
Los transductores biolgicos 180
De qu forma se organizan nuestras percepciones? 183
Motivacin 184
Tipos de conductas motivadas 186
Las bases biolgicas de la motivacin 187
La motivacin y el apego 190
Habituacin 191
Atencin 193
Las bases biolgicas de la atencin 195
Memoria 197
Bibliografa 198

201

292
Memoria 201
Plasticidad 202
Plasticidad neuronal 205
Potenciacin de larga duracin (LTP) 206
Estructuras cerebrales involucradas en los procesos de memoria 209
Tipos de memoria 211
Etapas de la memoria a largo plazo 214
reas involucradas en la
formacin y evocacin de memorias 216
Memoria de trabajo 218
Amnesia vs. olvido 219
Desnutricin y memoria 220
Neurociencia y educacin 221
Memoria y emociones 223
Respuesta emocional 225
Aspectos neurofisiolgicos inconscientes 225
La memoria, el aprendizaje y las emociones 228
Aspectos neurofisiolgicos conscientes 229
Bibliografa 231

Captulo 9. Funciones cerebrales superiores: gnosis y praxias 233


Alejandra Ciccarelli / Manuela Chomnalez

Funciones cerebrales superiores 233


Gnosias 234
Clasificacin de las gnosias 237
Gnosias simples 238
Agnosias 243
Agnosias visuales 244
Agnosias no visuales 248
Praxias 249

293
Tipos de praxias 250
Organizacin y aprendizaje de praxias 251
Planificacin y ejecucin de los movimientos 253
Apraxias 254
Tipos de apraxias 255
Gnosias, praxias y aprendizaje escolar 257
Bibliografa 258

Captulo 10. Lenguaje 261


Adriana Maldonado

Comunicacin humana y lenguaje 261


Produccin y comprensin del lenguaje 261
El aparato fonador 264
Capacidad de aprender un lenguaje 265
Afasias 267
El lenguaje en primates no humanos 269
El rol del lenguaje en el aprendizaje 271
El lenguaje como mediador del aprendizaje 274
Aprendizaje de la escritura y de la lectura 274
Escritura 275
Lectura 276
Dislexia de desarrollo 278
El clculo matemtico 278
Bases neurobiolgicas del aprendizaje matemtico 279
El clculo y el lenguaje 281
El clculo y la memoria de trabajo 282
Acalculia y discalculia 282
El cerebro social y el lenguaje 284
Bibliografa 285

Los autores 287

294