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FUNDAMENTOS CONCEPTUALES Y DIDCTICOS

EL PORQU DE LOS VOLCANES

Why the volcanoes exist

Joan Mart y Arnau Folch (*)

RESUMEN

Los volcanes constituyen una de las manifestaciones geolgicas ms impresionantes y enigmticas de

cuantas se pueden observar en la superficie terrestre. Desde siempre han causado la fascinacin del

hombre, el cual en muchos casos ha construido asentamientos permanentes en sus laderas debido a sus

frtiles suelos y a pesar del peligro que entraan. Los volcanes son una manifestacin de la energa in-

terna de los planetas y, en nuestro caso particular, estn ligados a la dinmica de las placas tectnicas.

Los volcanes estn directamente relacionados con los procesos de generacin y evolucin de los magmas

que se forman en el manto superior o en la parte inferior de la corteza y con las condiciones tectnicas

de cada zona en particular. Las erupciones volcnicas, nombre con el que se conoce la salida del magma

a la superficie terrestre, pueden ser de muy distintos tipo, dependiendo siempre de la naturaleza del mag-

ma, y sus efectos sern tambin diferentes dependiendo de los mecanismos de cada erupcin. La diversi-

dad de estilos eruptivos hay que buscarla concretamente en las propiedades fsicas de los distintos mag-

mas, las cuales dependen directamente de su composicin qumica que habr ido evolucionando desde

formacin hasta su salida a la superficie. El presente artculo describe los aspectos principales que de-

terminan las caractersticas de los procesos volcnicos, empezando por los procesos que intervienen en

la formacin de los magmas, los procesos que controlan su evolucin hasta llegar a la superficie terres-

tre, y los procesos que determinan las caractersticas de los distintos tipos de erupciones volcnicas.

ABSTRACT

Volcanoes represent one of the most impressive and enigmatic geological events. Man has always be-

en attracted by volcanoes, to the extent that in many cases he has constructed permanent settlement at

their vicinity due to their fertile soils and in spite of their potential danger. Volcanoes are a consequence

of the internal energy of the planets and in our case are associated with the dynamics of the lithospheric

plates. Volcanoes are directly related to the processes that control the generation and evolution of mag-

mas. Volcanic eruptions represent the emplacement of magmas at the Earth surface and their characte-

ristics and effects may differ significantly depending on the nature of magmas. Eruption mechanisms de-

pend on the physical properties of magmas, which are determined by the evolution of magma composition

through its whole history. The present paper describes the main aspects which determine the characteris-

tics of volcanic processes, including the melting processes, the differentiation processes and the eruptive

processes.

Palabras clave: Volcanes, magmas, procesos de diferenciacin, erupciones volcnicas, mecanismos

eruptivos, productos eruptivos, lavas, depsitos piroclsticos

Keywords: Volcanoes, magmas, differentiation processes, volcanic eruptions, eruption mechanisms,

eruption products, lavas, pyroclastic deposits.

QUE ES UN VOLCN? rocoso fundido (magma) generado en el interior de

la Tierra, en zonas del manto superior o de la corte-


Seguro que casi todos nosotros tenemos una za terrestre, y ocasionalmente de material no mag-
idea grfica, aunque en ocasiones poco precisa, de mtico, y en el que la acumulacin de parte de estos
lo que es un volcn. Aun as, cuando queremos ex- productos alrededor del centro emisor (boca erupti-
plicar esa idea en trminos cientficos el concepto va) puede dar lugar a relieves positivos con morfo-
ya no es tan claro y, en la mayora de los casos, de- logas diversas. Esta definicin nos da una idea cla-
bemos recorrer a descripciones morfolgicas y algo ra de que un volcn no es slo una forma o un
imaginativas o poco realistas. Un volcn hay que relieve, sino que es la culminacin de un conjunto
definirlo como un punto de la superficie terrestre de procesos geolgicos que implican la gnesis, as-
donde tiene lugar la salida al exterior de material

(*) Laboratorio de Simulacin y Experimentacin de Procesos Geolgicos (SIMGEO). Instituto de Ciencias de la Tierra Jaume

Almera, CSIC. c/ Lluis Sol Sabars s/n. 08028 Barcelona

Enseanza de las Ciencias


Enseanza de lasde la Tierra,
Ciencias 1999.
de la (7.3)
Tierra, 194-199
1999 (7.3)
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I.S.S.N.: 1132-9157
censo y erupcin de los magmas. Por lo tanto, los rales de la roca pero casi nunca a su totalidad. Por

volcanes, aunque a la escala de tiempo geolgico e esta razn hablamos casi siempre de fusin parcial

incluso humana puedan representar tiempos relati- de la roca (funden slo algunos minerales y en pro-

vamente cortos de unos pocos das a unos pocos porciones determinadas), la cual se inicia cuando el

miles de aos, en realidad son la respuesta o culmi- punto representado en la figura 1 corta la curva que

nacin de largos procesos de centenares de miles a separa los campos de estabilidad del slido y del l-

millones de aos de duracin. quido + slido. La forma en que se producen los

cambios en las condiciones termodinmicas (pre-

sin, temperatura, composicin qumica) no tiene


QU SON Y CMO SE GENERAN LOS
mayor incidencia sobre los procesos de fusin. Es-
MAGMAS?
tos cambios dependern, tal como veremos ms

adelante, de las caractersticas del ambiente geol-


Los magmas son mezclas de material rocoso
gico donde se genera la fusin.
fundido (lquido) que puede contener adems part-

culas slidas (minerales y fragmentos de roca) en

suspensin y gases disueltos. La salida de los mag-

+
mas a la superficie terrestre puede hacerse de forma

tranquila como flujos continuos que denominamos

lavas o de forma violenta, explosiva, fragmentando

ese lquido incandescente y dando lugar a los piro-

clastos (picn, lapilli, pmez, bombas, etc.).

La mayora de las rocas que conocemos estn

formadas casi en su totalidad por minerales de la fa-

milia de los silicatos, minerales constituidos por


-4
aniones SiO aislados o enlazados los unos con
4

los otros mediante cationes metlicos (Mg, Fe, Ca,

Na, K, etc.). Por esta razn, los magmas que resul-


tan de la fusin de estas rocas sern tambin de

composicin mayoritariamente silicatada.


+
Los magmas se forman en lugares del interior

de la Tierra, dentro del manto superior o hacia la


Figura 1. Mecanismos de fusin y formacin de
base de la corteza, aunque ocasionalmente tambin
magmas en el manto y la corteza terrestre.
pueden originarse en niveles ms altos de sta, don-

de las condiciones de presin y temperatura hacen

posible que una fase slida (roca) sea menos estable El magma tiene una densidad menor que la de

que su propia fase lquida (magma). En una analo- las rocas que estn a su alrededor, por lo que in-

ga simple podemos pensar en el hielo que funde y mediatamente despus de su formacin, tender a

se convierte en agua si aumentamos la temperatura ascender hacia zonas ms superficiales en forma

o en el hierro que funde a altas temperaturas en la de grandes bolsas o a travs de fracturas. Durante

fragua. La formacin de los magmas, es decir la fu- el ascenso el magma se enfra y vara de composi-

sin de las rocas, obedece principalmente a dos cin y puede en ocasiones acumularse en reservo-

causas que pueden actuar de forma conjunta o aisla- rios ms superficiales, donde podr solidificarse

da: descompresin y aumento de temperatura, tal totalmente o continuar su ascenso hacia la super-

como ilustra la figura 1. Un cuerpo rocoso inicial- ficie y hacer finalmente erupcin. La acumulacin

mente slido puede fundir si sobre l se aplica un de los magmas en lugares distintos a las zonas de

considerable aumento de temperatura, o cuando es- fusin da lugar a la formacin de cmaras mag-

te mismo cuerpo, inicialmente sometido a grandes mticas, la evolucin de las cuales tendr una

presiones y temperaturas, experimenta una conside- gran importancia en la dinmica de los sistemas

rable disminucin de presin. volcnicos.

La fusin de una roca no es un proceso que

afecte a su totalidad sino que, en general, fundir Dnde se generan los magmas?

solo una pequea parte de la misma. Como ya se ha


Los procesos geolgicos relacionados con la
dicho anteriormente, las rocas estn formadas por
formacin y evolucin de los magmas se explican
distintos minerales y cada uno tendr un campo de
en el marco de la Teora de la Tectnica de Placas.
estabilidad (temperatura y presin) distinto que de-
Segn esta teora, los lugares donde se produce ac-
terminar en que momento dicho mineral pasar del
tividad magmtica (y volcnica) no estn distribui-
estado slido al lquido si variamos las condiciones
dos al azar sobre la superficie de nuestro planeta, si-
externas de presin y temperatura a las que est so-
no que se concentran mayoritariamente a lo largo
metido. Es decir, que dentro de una misma roca ca-
de los bordes de las placas tectnicas (Figura 2).
da mineral podr tener una temperatura de fusin
Estas estn constituidas por la corteza terrestre y la
distinta para una presin determinada. En conse-
parte superior del manto, formando en conjunto lo
cuencia, la formacin del magma empezar por la
que se denomina litosfera y que se caracteriza por
fusin de aquellos minerales con un punto de fusin
tener una comportamiento rgido, frgil.
ms bajo e ir progresando afectando a otros mine-

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Figura 2. Ambientes geolgicos en los que se produce actividad magmtica (volcnica) segn la Teora de la

Tectnica de Placas

Las placas litosfricas, cada una de las cuales que el agua liberada se incorpore al sistema mineral

puede incluir tanto parte continental como oceni- del manto. En este caso, la presencia de agua tiene

ca, se desplazan por encima de una capa ms o me- una gran influencia puesto que contribuye a rebajar

nos continua, denominada astenosfera, que se sita el punto de fusin de los minerales, lo que permite

dentro del manto superior a profundidades de entre la fusin de las rocas del manto a pesar de que la

150 a 400 km, y que se caracteriza por tener una temperatura haya podido descender. La presencia

comportamiento plstico con respecto a la litosfera. de agua en los minerales de las rocas hace que el

La astenosfera se cree que puede albergar perma- punto de fusin de la misma se rebaje considerable-

nentemente una pequea fraccin de material fundi- mente (fusin hmeda) respecto a las condiciones

do (1-4 %). En cualquier caso, la astenosfera se en- para fundir la misma roca pero sin presencia de

cuentra en unas condiciones prximas a la fusin, agua (fusin seca).

de manera que pequeos cambios en las condicio-


Adems de las dos situaciones anteriores, tam-
nes de presin y temperatura pueden provocar la fu-
bin podemos encontrar manifestaciones volcnicas
sin parcial de las rocas que all se encuentran.
en zonas del interior de las placas litosfricas. En

La asociacin de gran parte de los volcanes con estos ambientes geolgicos intraplaca (tanto en con-

los bordes de placa demuestra que se genera una fu- tinentes como en ocanos) lo que se produce es un

sin importante en aquellas zonas donde se crean incremento anmalo de la temperatura del manto a

(dorsales ocenicas) y se destruyen (zonas de sub- pesar de no existir un borde de placa que lo facilite.

duccin) placas. Los volcanes intraplaca, es decir Ello es debido a la propia dinmica del manto aste-

aquellos que se encuentras alejados de las zonas de nosfrico que hace que en algunos puntos existan

borde de placa, tanto en los continentes como en los corrientes de conveccin en las que material del

ocanos, como es el caso de Canarias, indican sin manto caliente procedente de zonas ms profundas

embargo que tambin es posible una fusin de rocas asciende hacia zonas ms superficiales, a la vez que

ms localizada. parte del manto ms fro se hunde hacia zonas ms

calientes y profundas. Las islas Hawaii son un


En las dorsales ocenicas tiene lugar la separa-
ejemplo de este tipo de volcanismo que se denomi-
cin de la litosfera a la vez que el manto caliente
na de punto caliente. En algunos casos, el proceso
(astenosfera) puede ascender de forma continuada
de fusin originado en una zona del punto caliente
hacia el eje de la dorsal. Ello provoca la descompre-
inicia un adelgazamiento de la litosfera (ocenica o
sin del mismo y a consecuente fusin de grandes
continental) que puede culminar con su rotura par-
volmenes de roca. En las zonas de subduccin, por
cial o total (zonas de rift intraplaca), generndose
el contrario, la litosfera fra (continental u ocenica)
en este ltimo caso nueva corteza ocenica, tal co-
se hunde en el manto dando lugar a una serie de
mo sucede actualmente en el mar Rojo. Cuando el
perturbaciones del mismo que al final conducirn
adelgazamiento de la litosfera debido al empuje as-
tambin a un proceso de fusin. Sin embargo, pare-
censional de material del manto no conlleva la rotu-
cera que este movimiento no debera dar lugar a
ra de la litosfera hablamos de zonas de rift
ningn mecanismo de fusin ya que la entrada de
abortado.
litosfera fra en el manto lgicamente provocar un

descenso de la temperatura en ste. Lo que real- Hasta ahora nos hemos referido a la formacin

mente sucede en este ambiente geolgico es que la de magmas debido a la fusin de material del man-

placa subducida contiene sedimentos y corteza te- to, aunque ya anteriormente hemos citado la posibi-

rrestre con minerales que albergan cantidades varia- lidad de generar magmas en zonas ms superficia-

bles de agua en su estructura. La deshidratacin de les, dentro de la corteza terrestre. En general, las

estos minerales debido al incremento de presin presiones y temperaturas del interior de la corteza

producido por el proceso de subduccin provoca no son las adecuadas para ello. Sin embargo, la en-

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trada y acumulacin de volmenes importantes de desde la zona de origen o desde una cmara ms

material fundido procedente de zonas ms profun- profunda y al propio ascenso hidrosttico del mag-

das (manto), puede ocasionar debido al calenta- ma (diferencia de densidades).

miento que ello implica de las rocas de la zona un


En los magmas ricos en voltiles, el enfriamien-
aumento local de la temperatura dentro de la corte-
to progresivo del magma en una cmara magmtica
za suficiente para iniciar y mantener la fusin de la
superficial, aunque que ste no siga ascendiendo,
misma. La fusin parcial de material de la corteza
tambin provoca sobrepresin debido a la sobresa-
da lugar a unos magmas de composicin y propie-
turacin en voltiles. La solubilidad de las especies
dades fsicas diferentes de aquellos originados en el
voltiles (las ms abundantes son H O, CO , S, Cl,
2 2
manto. Estas diferencias tienen una gran influencia
F) en el magma depende de la presin externa (dis-
en el modo de ascenso y acumulacin de los mag-
minuye al disminuir la presin) pero tambin de su
mas, as como en sus mecanismos de erupcin, tal
concentracin y en menor medida de la temperatura
como veremos ms adelante.
(al aumentar la temperatura disminuye la solubili-

dad). Esto implica que, a medida que un magma se

enfra y cristaliza, el lquido residual se enriquece


EL PROCESO ERUPTIVO
en voltiles dado que stos, en general, no pueden

El proceso de salida del magma al exterior de la incorporarse fcilmente a las estructuras cristalinas

superficie terrestre se conoce como erupcin volc- de los minerales que se van formando, de forma que

nica. La principal causa de una erupcin es el incre- su concentracin en el magma lquido aumenta pro-

mento de presin del magma dentro de la cmara o gresivamente hasta que se satura (no puede admitir

del conducto volcnico. Cuando la presin dentro ms voltiles disueltos) y los voltiles se empiezan

de la cmara o dentro del conducto supera la corres- a separar del lquido en forma de gas. En este mo-

pondiente al peso de las rocas que estn por encima mento se empiezan a formar las primeras burbujas

de la misma (presin litosttica) ms la fuerza ne- de gas dentro del magmas las cuales irn aumentan-

cesaria para romper dichas rocas (resistencia a la do en nmero y tamao a medida que el proceso de

rotura), se produce una erupcin. Este aumento de enfriamiento y cristalizacin del magma contina,

la presin del magma puede ser debido, principal- aumentando as su presin interna. Este proceso es

mente, a dos causas que pueden actuar de forma tpico de las cmaras magmticas superficiales que

aislada o conjunta (Figura 3). La primera es la en- estn ocupadas por magmas evolucionados, normal-

trada de nuevo magma que incrementa la presin mente muy ricos en H O. El incremento de presin
2

dentro de la cmara o conducto, siendo sta la causa producido por este proceso puede verse favorecido

de la mayora de erupciones. La segunda es el pro- por la entrada de nuevo magma en la base de la c-

gresivo incremento de voltiles (compuestos qumi- mara, lo que podra disparar una erupcin, tal como

cos que tienden a formar gas) en el magma a medi- sucede la mayora de las veces, aunque el contenido

da que ste se va enfriando, y que al ascender hacia en gas sea an relativamente bajo.

zonas ms superficiales (con menor presin litost-


El estudio de los mecanismos eruptivos y, espe-
tica) hace que se separen (sobresaturacin) del l-
cialmente, de todos los aspectos dinmicos que con-
quido en forma de gas aumentando as la presin
figuran una erupcin, es el objetivo principal de la
del magma. En el caso de magmas pobres en volti-
vulcanologa moderna adems de la vigilancia de
les (gases) el incremento de presin se debe funda-
volcanes. Segn cuales sean estos mecanismos, los
mentalmente a la recarga continuada de magma
productos derivados de una erupcin volcnica pue-

Figura 3.- Causas de las erupciones volcnicas. Pl: presin litosttica (peso de las rocas); Pm: presin del mag-

ma; Pr: resistencia a la rotura de las rocas;  Pm(g): incremento de presin del magma debido a la presencia de
gas;  Pm (i): incremento de la presin del magma debido a la entrada de nuevo magma en la cmara

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den ser muy distintos. Las erupciones ms violentas mara debido a un incremento de la presin que pro-

fragmentan el magma y las paredes del conducto duce un aumento del contenido de gas en el magma

volcnico y arrastran al exterior todos estos frag- o tambin por inyeccin de nuevo magma a la base

mentos (de magma y de roca encajante) junto a los de la cmara.

gases volcnicos. Su acumulacin dar lugar a los


Cuando la presin dentro de la cmara magm-
depsitos piroclsticos. En las erupciones ms tran-
tica es suficientemente grande sus paredes pueden
quilas, por el contrario, tiene lugar una salida conti-
romperse formndose fracturas algunas de las cua-
nuada de magma en forma de coladas de lava. Tan-
les pueden llegar a la superficie permitiendo que el
to las coladas de lava como los depsitos
magma se escape a travs de ellas. La diferencia de
piroclsticos pueden presentar diversas variedades
presiones entre la superficie (presin atmosfrica) y
en funcin de los mecanismos eruptivos que, a su
la de la cmara magmtica (de un orden de magni-
vez, dependern de las condiciones fsico-qumicas
tud mayor) hace que el magma situado en la parte
del magma y de su entorno.
superior de la cmara y dentro de la fractura o con-

ducto volcnico se descomprima casi instantnea-


Erupciones efusivas mente liberando una gran cantidad de gases que al

Aunque parezca una obviedad, la condicin expandirse fragmentan el magma. Debido a esta ex-

principal para que se produzca una erupcin efusiva pansin del gas magmtico la mezcla de gases y pi-

de magma formando una colada de lava es que sta roclastos que se forma es empujada violentamente

no sea explosiva. Slo algunos magmas tienen una hacia la salida del conducto alcanzando grandes ve-

proporcin en voltiles suficientemente baja como locidades (de varios centenares de metros por se-

para dar erupciones efusivas. Sin embargo, magmas gundo) en su salida al exterior.

inicialmente ricos en voltiles tambin pueden dar Una situacin similar que nos puede ayudar a
lugar a erupciones efusivas si previamente se ha comprender el proceso que controla las erupciones
producido una desgasificacin suficiente como para explosivas, es lo que sucede cuando abrimos rpi-
impedir el aumento de presin del gas dentro del damente una botella de cava. El cava dentro de la
conducto volcnico. Esto puede darse si: a) hay una botella est sometido a una presin de unas cuatro
salida directa de los gases a medida que estos se se- veces la presin atmosfrica debido a la presin que
paran del lquido magmtico, progresivamente a ejerce el gas formado durante la fermentacin del
travs de la boca de emisin, fumarolas, o ms rpi- vino y que se acumula en el interior de la botella. El
damente a travs de erupciones de vapor, o b) si vidrio no se rompe ya que su resistencia es mayor a
existe una fase explosiva previa en que se escapan la presin ejercida por el gas. Asimismo, la resis-
la mayora de los gases contenidos en el magma. tencia del tapn de corcho que obstruye el cuello de

Los productos ms caractersticos de las erup- la botella est reforzada gracias a la sujecin con

ciones efusivas son las coladas de lava. La morfolo- alambre. De este modo, podemos decir que, al igual

ga de las coladas de lava depende de la viscosidad que ocurre en las cmaras magmtica, en el caso de

inicial del magma, de su variacin durante el reco- la botella de cava se da una situacin de relativo

rrido de la colada (enfriamiento), del volumen de equilibrio con el exterior ya que la presin interna

material extruido, de la pendiente topogrfica del de la botella es inferior a la resistencia del vidrio y

edificio volcnico y del medio en el que se empla- del tapn por lo que el lquido sigue encerrado en

zan. Las lavas mficas, como por ejemplo los basal- su interior. En el caso de la botella de cava la pre-

tos y basanitas, son muy fluidas y pueden dar lugar a sin interior no puede ser incrementada con el tiem-

coladas de gran extensin. Por el contrario, las lavas po, tal como si ocurre en las cmaras magmticas,

derivadas de magmas flsicos, como las riolitas y las ya que una vez fermentado el vino no se producir

fonolitas, son mucho ms viscosas y normalmente ms gas. Sin embargo, si podemos reducir la resis-

se acumulan sobre la misma boca de emisin dando tencia del contenedor quitando el alambre que suje-

lugar a domos o coladas de muy escaso recorrido, y ta el tapn y estirando el corcho con mano, lo que,

en los casos ms extremos pueden extruir prctica- en trminos relativos, y a efectos prcticos, sera lo

mente solidificadas dando lugar a pitones o agujas. mismo que decir que hemos aumentado la presin

interna de la botella. Al abrir la botella el gas acu-

mulado en el cuello se escapa y toda la presin in-


Erupciones explosivas
terna que tena se libera casi de golpe igualndose
Las erupciones ms violentas estn asociadas a
con la presin externa (atmosfrica). Esto permite
magmas muy evolucionados, caso de los magmas
que el gas que todava estaba disuelto en el lquido
fonolticos o de los magmas riolticos. Este tipo de
debido la alta presin ejercida por la fraccin de gas
erupciones estn casi siempre asociadas a volcanes
liberado y retenido en la botella antes de su apertu-
grandes dimensiones (estratovolcanes y volcanes en
ra, puede ahora separarse del lquido formando nu-
escudo), y con un periodo de vida muy largo, (de
merosas burbujas que crecen rpidamente fragmen-
varias decenas de miles a algunos millones de aos,
tando y empujando el cava hacia el cuello de la
en el que periodos de fuerte actividad alternan con
botella y haciendo que salga al exterior primero co-
otros de ms tranquilidad. Este tipo de volcanes es-
mo gotas que se aceleran progresivamente (piro-
tn siempre asociados a cmaras magmticas super-
clastos) y despus como una espuma (lava).
ficiales, donde el magma acumulado durante un lar-
La intensidad y las caractersticas de las erup-
go periodo de tiempo evoluciona y se enriquece en
ciones explosivas dependen de diversos factores co-
gases. La erupcin se dispara por la rotura de la c-

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mo son la cantidad de gases disueltos en el magma, tan slo la salida de fragmentos de las rocas que

la viscosidad del magma, la forma y dimensiones forman el techo y las paredes del acufero, sin que

del conducto de emisin y en especial la tasa erupti- en ningn momento tenga lugar la salida de mag-

va (cantidad de magma emitido por unidad de tiem- ma. stas son las erupciones freticas, en las que

po). Las erupciones explosivas de mayor intensidad todo el material acumulado corresponde a fragmen-

pueden dar lugar ala formacin de una columna tos lticos procedentes de las rocas que forman el

eruptiva vertical, formada por gases y piroclastos, substrato, pero que han sido disparados por la inte-

de gran altura (> 20km), y que presenta una tpica raccin, aunque no sea directa, entre un magma y el

forma de champin o pino mediterrneo. agua. An as, las erupciones hidrovolcnicas ms

importantes se producen por la interaccin directa


Finalmente, es importante sealar la trascenden-
de un magma con el agua de una acufero, durante
cia que puede tener la interaccin del magma con
el transcurso de una erupcin y ya con el conducto
agua meterica, proceso que puede cambiar total-
abierto (erupciones freatomagmticas).
mente las caractersticas de una erupcin incremen-

tando su explosividad, e incluso pudiendo transfor-

mar una erupcin inicialmente tranquila en una


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