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Indefensin

es una descripcin sistemtica del fenmeno de la indefensin


aprendida y sus implicaciones, debida a su descubridor y principal estudioso,
Martin Seligman.
El autor da cuenta pormenorizada de los principales estudios experimentales
sobre la indefensin, tanto en animales como en seres humanos, y expone y
discute las principales teoras propuestas para explicarla, entre las que sigue
siendo fundamental la suya propia. Tambin se ocupa Seligman
detenidamente de la indefensin como posible causa de la depresin y de la
angustia, as como de los tratamientos cura y prevencin que en
consecuencia podran proponerse. La indefensin es considerada igualmente
desde la perspectiva de la educacin y el desarrollo emocional, para sealar
cmo la experiencia, durante la infancia, de la indefensin o su contrario
puede afectar al desarrollo del nio y a su vida posterior.

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Martin E. P. Seligman

Indefensin
En la depresin, el desarrollo y la muerte

ePub r1.0
Titivillus 14.05.16

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Ttulo original: Helplesness
Martin E. P. Seligman, 1975
Traduccin: Luis Aguado Aguilar
Ilustracin de portada: Portrait of a woman, Alexei Grishchenko, 1918

Editor digital: Titivillus


ePub base r1.2

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Dedicado a mi padre, Adrian Seligman (1906-1972), que luch
denodadamente contra la indefensin.

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PROLOGO

Hay varas razones por las que una persona llega a dedicarse a la psicologa. A
algunas les atrae la elegancia de un sistema simple, a otras los hbitos de una
determinada especie animal, y a otras ms la temible posibilidad de controlar lo que
van a hacer los dems. Yo hice de la psicologa mi profesin con el propsito de
entender mejor a una especie: el hombre.
No est de moda que un terico del aprendizaje y psiclogo comparativo admita
esto; sin embargo, es cierto. Aunque he pasado mucho tiempo investigando con
especies distintas al hombre y pensando sobre procesos simples, soy tambin un
psiclogo clnico que ha observado a otros seres humanos y ha interactuado con ellos
en situaciones tanto clnicas como experimentales. Estas dos vertientes de mi trabajo,
la experimental y la clnica, estn ntimamente relacionadas, ya que creo que el
estudio de otras especies y el entendimiento de los procesos simples son importantes
para comprender los procesos complejos en el hombre. Ms que importantes,
esenciales. Esta es una forma de decir de qu trata este libro. Es un intento de analizar
los mltiples aspectos de la indefensin humana, mediante la aplicacin de la teora y
conocimientos relevantes surgidos del laboratorio.
Durante setenta y cinco aos, los psiclogos experimentales han firmado muchos
pagars en los que aseguraban que la comprensin de procesos simples, especies
inferiores y situaciones experimentales controladas arrojara nueva luz sobre los
problemas reales, especialmente sobre la psicopatologa humana. Lo que viene a
continuacin es mi intento por comenzar a saldar la deuda.
Puesto que el tema central de este libro tiene una procedencia experimental, dir
dos palabras sobre tica. Quiz muchos de los experimentos que describo resulten
algo crueles, especialmente para el lector no cientfico: se priva de comida a palomas,
se administran descargas elctricas a perros, se sumerge a ratas en agua fra, se separa
a monos recin nacidos de sus madres y se priva a todos los animales experimentales
de su libertad, confinndoles en una jaula. Pueden justificarse ticamente tales
manipulaciones? Pienso que no slo son ampliamente justificables, sino que para los
cientficos comprometidos en aliviar el sufrimiento humano lo injustificable sera no
realizarlas. En mi opinin, todo cientfico debe hacerse una pregunta antes de

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emprender un experimento con un animal: es probable que el dolor y la privacin
que va a sufrir este animal sean suficientemente compensados por su contribucin al
alivio del dolor y sufrimiento humanos? Si la respuesta es afirmativa, el experimento
est justificado.
Todo el que haya tratado con pacientes afectados por depresiones graves o con
esquizofrnicos adultos habr podido apreciar hasta qu punto llega su sufrimiento;
pretender, como algunos hacen, que no deberamos experimentar con animales, es
ignorar la desdicha de nuestros semejantes. No realizar esas investigaciones es
condenar a la desgracia perpetua a millones de personas. La mayora de los seres
humanos, as como de los animales domsticos, estn hoy vivos gracias a que antes
se utilizaron animales en experimentos con fines mdicos; de no ser por esos
experimentos, la polio seguira siendo una enfermedad dominante, la viruela un mal
generalizado y casi siempre mortal, y las fobias incurables. En cuanto a los trabajos
expuestos en este libro, mi opinin es que lo que hemos aprendido acerca de la
depresin, la ansiedad, la muerte repentina y su curacin y prevencin, justifica los
experimentos con animales, que nos han llevado a tales conocimientos.

Este libro ha tardado diez aos en escribirse. Es grande el nmero de personas


que han contribuido a l colaborando conmigo en experimentos, asistiendo a
reuniones intensivas, enseando y dando opiniones y con su apoyo general. La mejor
forma de agradecrselo es por orden cronolgico.
Desde 1964 hasta 1967 fui becario graduado de la National Science Foundation,
en el Departamento de Psicologa de la Universidad de Pensilvania. Richard L.
Solomon y J. Bruce Overmier fueron los primeros en interesarme en el fenmeno de
la indefensin; Bruce colabor con Russell Leaf en los primeros experimentos, y
trabaj conmigo durante mi primer y su ltimo aos de doctorado. Durante esos aos,
Steven F. Maier y yo comenzamos tres aos de trabajo conjunto sobre la indefensin;
llevamos a cabo nuestros primeros estudios conscientes sobre la indefensin y
formulamos los rudimentos de la teora presentada en este libro. James Geer colabor
con Steve y conmigo en la terapia de la indefensin. Durante aquellos tres aos,
fueron tantas las personas que nos ensearon, leyeron nuestros manuscritos y nos
dieron su opinin que temo haber olvidado a alguna. Entre ellas estuvieron Francis
Irwin, Robert Rescorla, J. Brooks Carder, Henry Gleitman, Vincent Lo-Lordo, Frank
Norman, Joseph Wolpe, Arnold Lazarus, Jack Catlin, Lynn Hammond, David
Williams, Morris Viteles, Nicholas MacKintosh, Elijah Lovejoy, Phillip Teitelbaum,
Larry Stein, J. Paul Brady, Julius Wishner, Martin Orne, Peter Madison, Joseph
Bernheim, Lucy Turner, Jay Weiss, Vivian Paskal, Paul Rozin, Justin Aronfreed,
Albert Pepitone y, sobre todo, Richard Solomon, que patrocin mi candidatura al
grado de doctor.
Desde 1967 hasta 1969 ense en la Universidad de Cornell y continu los
experimentos sobre la indefensin. Durante este perodo mis alumnos fueron mi

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principal fuente de colaboracin y estimulo intelectual; entre ellos estuvieron Robert
Radford, Dennis Groves, Suzanne Johnson Taffel, Bruce Taffel, James C. Johnston,
Susan Mineka, Charles Ives, Dorothy Brown, Irving Faust, Leslie Schneider, Anne
Roebuck, Bruce Meyer, Joanne Hager, Chris Risley, Charles Thomas, Marjorie
Brandriss, Ron Hermann, Richard Rosinski y Martha Zaslow. Otras personas que
asistieron a reuniones intensivas, me aconsejaron o leyeron manuscritos fueron Steve
Jones, Ulric Neisser, Harry Levin, Fred Stollnitz, Bruce Halpern, Carl Sagan, Steve
Emlen, Randy Gallistell, Jerome Bruner, David Thomas, Henry Alker, Abe Black, F.
Robert Brush, Russell Church, Byron Campbell, Eric Lenneberg y Neal Miller.
Muchas de las ideas expuestas en este libro tuvieron su inicio en conversaciones con
estas personas o trabajando con ellas. Hasta 1970, mis experimentos fueron costeados
por la beca MH16546 del Servicio de Salud Pblica.
Mis alumnos me convencieron de que nuestros experimentos eran altamente
relevantes respecto a problemas clnicos, especialmente la depresin y la ansiedad, y
me instaron a que aprendiese algo de primera mano sobre los pacientes y la
psicopatologa. Consecuentemente, en 1970 tom un permiso de la Universidad de
Cornell para ir a trabajar al Departamento de Psiquiatra de la Universidad de
Pensilvania. Aaron T. Beck y Albert J. Stunkard fueron mis principales padrinos, as
como maestros y fuentes de estmulo. Aquel ao aprend mucha psicopatologa;
realmente fue all donde empec a escribir este libro. Entre mis maestros y consejeros
estuvieron Dean Schuyler, James Stinnet, Igor Grant, Ellen Berman, J. Paul Brady,
Burton Rosner, Reuben Krone, Joseph Mendels, Alan Fraser, Lester Luborsky, Tom
Todd, Henry Bachrach, Rochel Gelman, Peter Brill y Stephanie y Jim Cavanaugh.
Desde 1970, mis investigaciones han sido posibles gracias a la beca MH 19604 del
Servicio de Salud Pblica. Tambin estoy agradecido a Louise Harper por su apoyo
econmico durante 1970-1971.
En 1971 volv felizmente al Departamento de Psicologa de la Universidad de
Pensilvania a ttulo permanente. El estmulo intelectual es tan continuo aqu que
prcticamente no hay ningn miembro del Departamento del que no me haya
beneficiado. Mis alumnos y colaboradores durante los cuatro ltimos aos han sido
una verdadera bendicin: William Miller, Yitzchak Binik, David Klein, Donald
Hiroto, Robert Rosellini, Lyn Abramson, Linda Cook, Gwynneth Beagley, Robert
Hannum, Peter Rapaport, James C. Johnston, Susan Mineka, Lisa Rosenthal, Michael
Gurtman, Larry Clayton, Diana Strange, Michael Kozak, Harold Kurlander, Ellen
Fencil, Martha Stout y Sherry Fine.
Otras personas que me han dado valiosos consejos y han ayudado a la
formulacin de las ideas aqu expuestas son Alan Kors, Judy Rodin, Jerre Levy, T.
George Harris, Joyce Fleming, Ed Banfield, Robert Nozick, Mark Adams, Gerald
Davison, comandante F. Harold Kushner, Barry Schwartz, Elkan Gamzu, Michael
Parrish, Kayla Friedman, Kate OHare, Janet Greenberg, David Rosenham, Mike
DAmato, Perrin Cohen, Alan Teger y Debby Kemler.

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W. Hayward Rogers, de W. H. Freeman y Compaa y Lawrence Erlbaum, de
Lawrence Erlbaum Asociados, son los hombres de la profesin editorial que me
animaron a escribir el manuscrito en su forma actual. Recib muy tiles comentarios
del manuscrito completo por parte de Barry Schwartz, Phil Zimbardo, Jonathan
Freedman y Edward Banfield; mi mayor agradecimiento a los cuatro. Debo especial
agradecimiento a Andrew Kudlacik, de W. H. Freeman y Compaa, que editaron el
manuscrito. Durante los ltimos aos, Victoria Raybourne, Dorothy Lynn, Marguerite
Wagner, Nancy Sawnhey, Lynn Brehm, Carolyn Suplee y Deborah Muller han
llevado a cabo un paciente y cuidadoso trabajo de secretara.
Hay una persona, mi esposa, Kerry, que ha ledo varias veces todas y cada una de
las palabras de este libro, y ha vuelto a escribir muchas de ellas. Me es imposible
expresar cun profundamente aprecio su apoyo, inspiracin y confianza a lo largo de
la dcada en que se escribi este libro. El amor que me brindaron mi madre, Irene, y
mis hijos, Amy y David, aunque algunas veces me distrajo, hizo todo el proceso
mucho ms llevadero.

Agosto de 1974.

Martin E. P. Seligman

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Captulo I
INTRODUCCIN

DEPRESION

Recientemente vino a verme una mujer de mediana edad en busca de tratamiento


psicoteraputico. Segn dice, cada da es una nueva batalla para lograr seguir
adelante. En sus das malos no tiene nimo suficiente ni para levantarse de la cama, y
cuando su marido vuelve a casa por la noche la encuentra todava en pijama y con la
cena sin preparar. Llora muy a menudo y hasta sus momentos de mejor humor se ven
continuamente interrumpidos por ideas de fracaso e inutilidad. Tareas tan
insignificantes como vestirse o hacer la compra le resultan muy difciles, y el menor
obstculo le parece una barrera infranqueable. Al recordarle que es una mujer
atractiva y sugerirle que salga a comprar un vestido nuevo, me contesta: Eso es
demasiado difcil para m. Tendra que atravesar la ciudad en autobs, y
probablemente me perdera. Suponiendo que llegase a la tienda no podra encontrar
un vestido que me viniera bien. Y adems, de qu servira, si soy tan poco
atractiva?.
Su forma de hablar y de andar es lenta, y su rostro tiene un aspecto triste. Hasta su
ltima crisis haba sido una mujer vivaz y activa, presidenta de la asociacin de
padres de su barrio, anfitriona encantadora, jugadora de tenis y poeta en sus ratos
libres. Entonces ocurrieron dos cosas: sus hijos gemelos empezaron a ir a la escuela y
su marido fue ascendido a un puesto de gran responsabilidad dentro de su empresa, lo
que le oblig a estar fuera ms a menudo. Ahora ella languidece pensando si merece
la pena vivir, y ha jugado con la idea de tomarse todo el frasco de sus pldoras
antidepresivas de una sola vez.

LA CHICA DE ORO

Nancy lleg a la universidad con un excelente expediente de bachillerato. Haba


sido presidenta de su clase y una guapa y popular animadora. Siempre haba tenido

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todo lo que quera; las buenas notas llegaban fcilmente y los chicos se peleaban por
conseguir su atencin. Era hija nica y sus padres la adoraban, estando siempre
prestos a satisfacer todos sus caprichos; sus xitos eran para ella equivalentes al
triunfo, sus fracasos una agona. Sus amigos le apodaban la Chica de Oro.
Cuando yo la conoc estaba en su segundo ao de carrera, y ya no era la Chica de
Oro. Deca que se senta vaca y que todo haba dejado de interesarle; las clases le
aburran, y el sistema acadmico le pareca ser en su conjunto una conspiracin
opresora destinada a sofocar su creatividad. El semestre anterior haba tenido dos
suspensos. Se haba acostado con varios jvenes, y en aquel momento viva con un
marginado. Despus de cada aventura sexual se senta intil y explotada. Sus
relaciones estaban a punto de fracasar, y no senta ms que desprecio por su
compaero y por s misma. Haba tomado drogas blandas muy frecuentemente, y
durante un tiempo estuvo encandilada con ellas. Pero entonces, hasta las drogas
haban dejado de interesarle.
Se estaba especializando en filosofa y senta una marcada atraccin emocional
hacia el existencialismo: igual que los existencialistas, pensaba que la vida era
absurda y que cada persona deba crear el sentido de su propia existencia. Esta idea le
llenaba de una desesperacin que se acrecentaba al darse cuenta de que sus esfuerzos
por dar sentido a su existencia (participando en movimientos feministas y contra la
guerra del Vietnam) eran infructuosos. Cuando le record que haba sido una
estudiante aventajada, y que segua siendo una persona valiosa y atractiva estall en
lgrimas y exclam: Tambin a usted le he engaado.

ANSIEDAD E IMPREDECIBILIDAD

Mientras escribo estas pginas est teniendo lugar un debate en la seccin de


correspondencia de las pginas de viajes del New York Times dominical[1]. Aunque el
debate pueda parecer una tempestad en un vaso de agua, lo cierto es que tiene un
considerable inters prctico y terico. La seora Samuels haba sido pasajera de un
Boeing 747 que volaba de Los Angeles a Nueva York, y envi una carta de protesta
al Times. Cuando volaba sobre las Montaas Rocosas, mientras esperaba a que le
sirvieran el almuerzo, se anunci que el avin hara una parada no prevista en
Chicago por razones operativas. Minutos despus, el piloto hablaba de nuevo
diciendo: Algunos pasajeros desean que se les explique qu significa realmente
razones operativas. Uno de los motores se ha averiado, por lo que ser necesario un
aterrizaje intermedio por razones de seguridad. Por supuesto, el avin podra volar
hasta Nueva York aunque slo le quedasen dos motores.
La seora Samuels contaba que la alarma que se produjo fue considerable, y se
quejaba de que, despus de haber pagado para que el piloto decidiese por s mismo,
no les hubieran ocultado la situacin. De todas formas, los pasajeros no podan hacer

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nada al respecto, a no ser experimentar un aumento de su presin sangunea.
Terminaba su carta preguntando: Cuntos lectores piensan igual que yo respecto a
la gratuita confianza del piloto, si es que tal como se nos asegur, el avin realmente
marchaba bien? Por otra parte, cuntos pensaran que se estn violando sus derechos
civiles si no se les dijese absolutamente nada?. No deja de ser interesante que la
mayora de las personas que respondieron dijeron que preferan estar informadas
cuando algo no marcha bien.

FRACASO ESCOLAR

Vctor es un nio de nueve aos con una inteligencia fuera de lo normal (al menos
eso es lo que piensan su madre y sus amigos). Su maestro de tercer grado en una
escuela pblica de Filadelfia tiene una opinin diametralmente opuesta. En casa
Vctor es vivaracho, rpido en responder, muy hablador y bullicioso. En la calle, con
sus amigos, es un lder reconocido por todos; aunque algo ms bajo que sus
compaeros, su encanto e imaginacin compensan con creces su estatura. Pero en
clase es un problema.
Cuando comenz las clases de lectura en el jardn de infancia, Vctor iba muy
despacio. Era muy dispuesto, pero no era capaz de relacionar las palabras escritas con
las habladas. Al principio lo intent con todas sus fuerzas, pero sin progresar nada;
contestaba voluntariamente en clase, pero sus respuestas eran invariablemente
incorrectas. Cuanto ms fallaba, ms reacio se mostraba a probar de nuevo; cada vez
responda menos en clase. Al llegar al segundo grado, aunque participaba con
entusiasmo en arte y msica, se volva hosco al llegar la hora de lectura. Su profesor
le hizo realizar ejercicios especiales durante un tiempo, pero en seguida lo dej. Para
entonces, Vctor ya casi debera haber aprendido a leer, pero el simple hecho de ver
una tarjeta con una palabra impresa o un silabario provocaba en l una rabieta o una
abierta agresividad. Esta actitud comenz a extenderse al resto del tiempo de clase.
Oscilaba entre la depresin y un comportamiento endiablado.
El verano pasado ocurri algo sorprendente. Dos psiclogos de una universidad
cercana fueron a la escuela para ensear a leer a algunos nios imposibles;
naturalmente, Vctor era uno de ellos. Como de costumbre, no hizo ningn progreso.
La sola vista de una frase escrita provocaba uno de sus tpicos estados de nimo.
Entonces, los investigadores ensayaron algo diferente: escribieron un carcter chino
en la pizarra y le dijeron que significaba cuchillo; Vctor lo aprendi
inmediatamente; luego, otro que significaba afilado. Tambin lo aprendi. En unas
horas, Vctor lea frases y prrafos en ingls camuflados como caracteres chinos. El
verano ha terminado y los investigadores han vuelto a la universidad. Vctor tiene un
vocabulario de 150 caracteres, pero no puede leer ni escribir nada en ingls. Ahora
constituye un problema que sobrepasa lo disciplinario, y su nuevo profesor piensa

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que es retrasado mental.

MUERTE PSICOSOMATICA REPENTINA

En 1967, una mujer muy agitada entr en el City Hospital de Baltimore pidiendo
ayuda, pocos das antes de su veintitrs aniversario. Al parecer, ella y otras dos chicas
haban nacido un viernes trece en la zona de los pantanos de Okefenokee, y sus
madres haban sido asistidas por la misma comadrona. La comadrona ech una
maldicin a las tres nias, diciendo que una morira antes de cumplir los diecisis,
otra antes de cumplir los veintiuno, y la ltima antes de cumplir los veintitrs. La
primera haba muerto en un accidente de automvil a los quince aos; la segunda
recibi casualmente un disparo mortal en una pelea que se produjo en un club
nocturno en la noche de su veintin aniversario. Ahora ella, la tercera, esperaba
aterrorizada su muerte. Aunque con cierto escepticismo, fue admitida a observacin
en el hospital. A la maana siguiente, dos das antes de cumplir los veintitrs aos,
fue hallada muerta en su cama del hospital. Causa fsica: desconocida[2].

Qu tienen todos estos ejemplos en comn? Todos muestran algn aspecto de la


indefensin humana. Habr logrado mi propsito en la medida en que el lector los
comprenda mejor al terminar el libro. Lo que sigue es un resumen del propsito y
conclusiones de cada captulo, presentando as un plan general del libro.
A fin de tratar problemas como la muerte psicosomtica repentina, la depresin,
la ansiedad y la impredecibilidad del peligro, el fracaso escolar y el desarrollo
motivacional, el lector debe primero dominar los conceptos necesarios para la
comprensin de la indefensin. En el siguiente captulo se definen y analizan los
conceptos de indefensin e incontrolabilidad, insertndolos en el contexto de la teora
del aprendizaje. Una vez definido el tema principal, el lector pasar en el captulo III a
conocer los experimentos paradigmticos sobre la indefensin. Los experimentos de
laboratorio sobre la indefensin producen tres tipos de dficit: disminuyen la
motivacin para responder, retrasan la capacidad para aprender que responder es
efectivo y producen perturbaciones emocionales, principalmente depresin y
ansiedad.
En el captulo IV propongo una teora unificada que integra las perturbaciones
motivacionales, cognitivas y emocionales observadas en los experimentos bsicos
sobre indefensin. Adems, la teora sugiere formas de curar y prevenir la
indefensin. El lector examinar las distintas formas en que esta teora ha sido puesta
a prueba y las teoras psicolgicas alternativas, as como algunos enfoques
fisiolgicos. En este captulo se completan las bases experimentales y conceptuales
que en la segunda parte permitirn al lector estudiar detenidamente la depresin, la
ansiedad, el desarrollo motivacional y la muerte psicosomtica repentina.

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El captulo V trata de la depresin en el ser humano, y en l se exponen algunos
paralelismos, tanto observacionales como experimentales, entre la depresin humana
en la vida real y la indefensin aprendida producida experimentalmente. En este
captulo se presenta una teora de la depresin y se sugieren formas de curarla y
prevenirla. Valindome de esa teora har algunas especulaciones sobre la depresin
en nuestros jvenes de oro, sobre cmo una infancia en la que se reciben todas las
cosas buenas de la vida, independientemente de cmo se responda, puede llevar a una
adultez deprimida, en la que se es totalmente incapaz de enfrentarse a la tensin.
La ansiedad causada por la impredecibilidad y la incontrolabilidad es el tema del
captulo VI. La impredecibilidad es prima hermana de la incontrolabilidad; se definir
y relacionar con lo dicho anteriormente sobre la indefensin. La predecibilidad se
prefiere a la impredecibilidad; la tensin y la ansiedad son considerablemente
mayores cuando los acontecimientos son impredecibles que cuando son predecibles,
y en esa situacin la conducta tanto de los animales como del hombre puede verse
seriamente afectada. Adems de terror y pnico se producen ms lceras de
estmago. Una teora relaciona la necesidad de seguridad con los efectos de la
impredecibilidad, y esa teora se compara despus con otras alternativas. El lector
podr entonces aplicar la teora, junto a su conocimiento de la indefensin y la
ansiedad, al problema de qu es lo que ocurre en la terapia de la ansiedad. La
desensibilizacin sistemtica es un modo muy efectivo de tratar la ansiedad
neurtica; aqu propongo una explicacin de esta forma de terapia de la conducta en
trminos de seal de seguridad-indefensin.
En los captulos V y VI se relacionan los estados de depresin y ansiedad con la
incontrolabilidad y la impredecibilidad. Pero cules son los efectos a largo plazo o,
por as decirlo, los rasgos, producidos por la indefensin? El recin nacido llega al
mundo en un estado de indefensin y aprende progresivamente a controlar los
acontecimientos importantes de su entorno. En el captulo VII se estudian los efectos
de la incontrolabilidad y la impredecibilidad sobre el desarrollo emocional y
motivacional del nio. El lector ver el hospitalismo, la separacin materna en
monos, la interrupcin de la sincrona entre respuestas y realimentacin en gatos, el
desarrollo de la autoestima, los efectos del hacinamiento y el fracaso escolar, a la luz
de la teora de la indefensin. Los conceptos de fuerza del yo y competencia estn
relacionados con el dominio de los acontecimientos ambientales; desarrollar la idea
de que la sincrona entre las respuestas y sus consecuencias es crucial para el logro de
un desarrollo sano. Tambin examinar el papel de la indefensin en la pobreza y
especular acerca de la relacin entre la percepcin del control personal y la
sensacin de libertad.
La indefensin no slo se halla implicada en la insuficiencia motivacional
temprana, sino que algunos de sus efectos ms dramticos se manifiestan
precisamente en las ltimas etapas de la vida. La muerte psicosomtica repentina por
indefensin es el tema del octavo y ltimo captulo. All propondr la idea de que la

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indefensin es frecuentemente la causa de la muerte repentina e inesperada en los
animales y el hombre. El lector encontrar all referencias a la muerte vud en las
islas del Caribe, a la muerte de las cucarachas por sumisin, a la muerte producida
por la estancia en los actuales asilos de ancianos, a la depresin anaclitica y a la
muerte infantil por hospitalismo, a casos de ratas salvajes que mueren ahogadas
repentinamente, y a la alta tasa de mortalidad que se registra entre los animales de los
parques zoolgicos. La incontrolabilidad, tal como se define en el capitulo II, puede
hallarse en el fondo de todos estos fenmenos extraos, pero no por ello menos
reales.
La investigacin de laboratorio con animales ha hecho surgir la teora que aqu
utilizamos primero para explicar hallazgos experimentales y luego fenmenos de la
vida real. Este libro est organizado de la misma forma. En su segunda mitad, los
conceptos y experimentos desarrollados en la primera se aplican a los problemas
reales de la depresin, la ansiedad, la insuficiencia motivacional y la muerte
repentina.

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Captulo II
CONTROLABILIDAD

La indefensin es el estado psicolgico que se produce frecuentemente cuando los


acontecimientos son incontrolables. Qu significa el que un acontecimiento sea
incontrolable? Cul es el lugar del control en la vida de los organismos? Nuestras
intuiciones son un buen punto de partida: un acontecimiento es incontrolable cuando
no podemos hacer nada para cambiarlo, cuando hagamos lo que hagamos siempre
ocurrir lo mismo. Analicemos nuestras intuiciones mediante algunos ejemplos.
Despus de ello estaremos ya en situacin de definir de forma rigurosa qu es la
incontrolabilidad, pudiendo as identificar un amplio rango de fenmenos, algunos de
ellos sorprendentes, como casos de indefensin.
Su hija de cinco aos entra a casa corriendo desde el patio; viene chillando y le
sangra una pierna. Como usted es un padre competente y con algunas nociones de
primeros auxilios, calma sus chillidos con unas palabras tranquilizadoras y algunas
caricias. Luego le limpia la rodilla, dejando al descubierto un corte de mediana
longitud; limpia la herida y detiene la hemorragia con gasa y algodn. Mientras hace
todo esto, ella se echa de nuevo a llorar, as que para aplacar sus temores le cuenta
cmo usted se cort en un brazo cuando tena seis aos. Su llanto cesa en seguida. Le
pone un poco de antisptico y una venda. La hemorragia ya se ha cortado y su hijita
vuelve a ser feliz.
Observe las veces que en este sencillo ejemplo ha ejercido control activo sobre el
problema de su hija. Mediante sus acciones hizo cesar sus chillidos; limpindola y
vendando el corte ayud a que la herida cicatrizase bien. En medio de todo ello, le
tranquiliz y le alivi un poco el dolor contndole un cuento. De no ser por su
intervencin, todo hubiera ido mucho peor.
Considere ahora una posible continuacin de lo que ocurri en el ejemplo. Esa
noche le despiertan los gritos de su hija; tiene una temperatura muy alta, su pierna
est hinchada, y sobre la rodilla se extienden unas rayas rojas que salen de la herida.
La lleva rpidamente a la sala de urgencias de un hospital, donde espera durante tres
horas mientras ante usted desfilan enfermeras, mdicos y sanitarios, sin hacerle el
ms mnimo caso. Su hijita sigue quejndose y sudando. Lleno de frustracin, aborda

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a un interno y empieza a contarle su problema, pero aqul sale disparado y le dice que
tenga paciencia. Sube a la oficina de ingresos; resulta que la hoja que rellen al llegar
se ha extraviado, as que rellena otra nueva. Por fin, a las siete de la maana, un
mdico se lleva a su hijita a la sala de examen; hora y media despus se la vuelven a
traer. El mdico le dice que le ha puesto una inyeccin y, sin mediar ms
explicaciones, se apresura a atender al siguiente paciente. Despus de unas horas, su
hija se recupera.
En esta situacin, la mayora de sus acciones fueron intiles. El personal del
hospital no hizo caso de su situacin, perdi su hoja de ingreso y le ignor cuando
pidi explicaciones; su hija se recuper sin que usted tuviera nada que ver con ello.
El curso de los acontecimientos fue incontrolable; el resultado fue independiente de
todas sus respuestas voluntarias. En esta ltima frase se halla una definicin rigurosa
de la incontrolabilidad. Los dos conceptos cruciales son respuesta voluntaria e
independencia respuesta-resultado. Ambos conceptos estn ntimamente
relacionados.

RESPUESTAS VOLUNTARIAS

Las plantas y los animales inferiores no pueden controlar los acontecimientos de


su ambiente; simplemente, reaccionan a ellos. Las races de un tulipn reaccionan
creciendo en direccin opuesta a la luz; en cambio, el tallo crece hacia la luz. Una
ameba reacciona ante un pedazo de comida abarcndolo con sus pseudpodos y
movindose ondulatoriamente a su alrededor. Por qu llamo a esos movimientos
simples reacciones y no respuestas voluntarias? Qu tiene de incorrecto decir que
esos movimientos controlan ciertos acontecimientos del ambiente del organismo? Lo
que esos movimientos no tienen es plasticidad; no cambian cuando la contingencia, la
relacin entre el movimiento y su resultado se modifica, puesto que se hallan
trabados a los estmulos que producen. Si un experimentador invirtiese las
contingencias en el caso de una ameba, alimentndola slo cuando no se moviese
alrededor de la comida, la ameba no podra cambiar su conducta, a pesar de que una
vez tras otra no lograse comer. De la misma forma, un experimentador nunca podra
ensear a las races de un tulipn a crecer hacia arriba dndole agua slo cuando
creciese hacia el sol. En pocas palabras, slo aquellas respuestas que pueden ser
modificadas por la recompensa y el castigo sern denominadas respuestas
voluntarias[3]
El sello distintivo de estas respuestas es el hecho de que las realizaremos ms
frecuentemente si somos recompensados por ello, y dejaremos de realizarlas si somos
castigados. Las respuestas que realizamos y no son sensibles al premio y al castigo se
denominan reflejos, reacciones ciegas, instintos o tropismos. El que yo escriba la
palabra pillo en la siguiente frase es voluntario: si me dan un milln de dlares por

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escribir pillo, seguramente lo haga; quiz, incluso la escriba dos o tres veces como
propina; si me dan una fuerte descarga elctrica por escribir pillo, la palabra no
volver a aparecer. Por otra parte, la contraccin de la pupila del ojo cuando se
enciende una luz no es voluntaria; si me prometen un milln de dlares por no
contraer la pupila cuando se enciende una luz, a pesar de ello seguir
contrayndola[4].
Una importante corriente de la teora psicolgica del aprendizaje, fundada por E.
L. Thorndike y desarrollada y popularizada por B. F. Skinner, se ocupa
exclusivamente de las respuestas voluntarias. Aunque los detalles de este campo de
estudio pueden parecerle algo misteriosos al estudiante, la premisa bsica y no
explicitada de la tradicin operante es bastante simple: mediante el estudio de las
leyes que rigen estas respuestas (llamadas respuestas operantes o instrumentales
porque operan sobre el ambiente), que pueden ser modificadas por la recompensa y
el castigo, los condicionadores operantes confan en descubrir las leyes de la
conducta voluntaria en general. La idea de respuesta operante es importante para mi
definicin, no porque el hecho de que una rata apriete una palanca para obtener
comida o una paloma picotee en una tecla para obtener grano me fascine en s mismo,
sino porque esta idea se corresponde perfectamente con lo que yo entiendo por
respuesta voluntara. Cuando un organismo no puede realizar una respuesta operante
que controle un cierto resultado, dir que ese resultado es incontrolable.
Mientras que el condicionamiento operante estudia las respuestas voluntarias, la
otra principal vertiente de la teora del aprendizaje, el condicionamiento clsico o
pavloviano, se ocupa nicamente de las respuestas que no son voluntaras. En un
experimento tpico de condicionamiento pavloviano, una persona oye un tono
seguido de una descarga elctrica breve y dolorosa. El tono se llama estmulo
condicionado (EC), y la descarga estmulo incondicionado (EI); la reaccin de dolor
producida por la descarga es la respuesta incondicionada (RI). Una vez que la
persona llega a anticipar la descarga sudar, y su ritmo cardaco aumentar cuando
oiga el tono. Estas respuestas anticipatorias se llaman respuestas condicionadas (RC).
Es de crucial importancia tener presente que la respuesta condicionada no controla la
descarga; la persona la recibe independientemente de que sude o no. Lo que define un
experimento pavloviano, distinguindolo de un experimento operante, es
precisamente la indefensin. En el condicionamiento clsico no se permite que
ninguna respuesta, condicionada o de otro tipo, modifique el EC o el EI, mientras que
en un experimento operante debe haber alguna respuesta que obtenga recompensa o
alivio del castigo. Dicho de otra forma, en el aprendizaje instrumental el sujeto tiene
una respuesta voluntaria que controla ciertos resultados ambientales, mientras que en
el condicionamiento clsico se halla indefenso.

INDEPENDENCIA DE RESPUESTA Y CONTINGENCIA DE RESPUESTA

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Una respuesta voluntaria es aquella cuya probabilidad aumenta cuando es
recompensada, y disminuye cuando es castigada. Cuando una respuesta es
explcitamente recompensada o castigada es evidente que el resultado depende de la
respuesta. Precisamente, uno de los problemas ms fundamentales planteados por la
moderna teora del aprendizaje es el significado de la dependencia e independencia
de la respuesta.
No es raro que la teora del aprendizaje comenzase planteando las premisas ms
simples acerca del aprendizaje. Qu tipo de relaciones entre acciones y resultados
ambientales pueden aprender los animales y el hombre? La respuesta inicial fue
tajante: slo se produce aprendizaje cuando un organismo realiza una respuesta que
es seguida inmediatamente por una recompensa o un castigo. Por ejemplo, todos los
das a las nueve de la maana usted entra en el vestbulo de su oficina; en un lapso de
treinta segundos despus de entrar aprieta el botn del ascensor, que llega al final de
ese perodo de tiempo. Esto ocurre fiablemente un da tras otro.
Este emparejamiento simple de una respuesta y un resultado, llamado
reforzamiento continuo, no agota las contingencias acerca de las que puede
aprenderse; tambin puede producirse aprendizaje si usted da una respuesta y no
ocurre absolutamente nada. Por ejemplo, un da aprieta el botn de llamada, pero el
ascensor no llega (quiz porque se ha ido la luz). Evidentemente, usted no seguir all
apretando el botn eternamente; despus de un rato se dar por vencido y subir por
las escaleras. Este tipo de aprendizaje se llama extincin: una respuesta que antes
produca cierto resultado deja de producirlo. As, los tericos del aprendizaje
admitieron que los organismos que responden pueden aprender acerca de dos tipos de
momentos mgicos: el emparejamiento explcito de una respuesta y un resultado y
el no emparejamiento explcito. Llamo a estas contingencias momentos mgicos para
subrayar su carcter instantneo; el principal argumento para considerarlas
contingencias bsicas es que ocurren de forma casi fotogrfica; no es necesaria una
integracin compleja a lo largo de un periodo de tiempo para que su recuerdo sea
codificado y almacenado.
Sin embargo, el esquema anterior dista mucho de ser una descripcin completa de
las relaciones que pueden aprenderse. A finales de la dcada de los treinta, L. J.
Humphreys y B. F. Skinner descubrieron independientemente el reforzamiento
parcial o intermitente, complicando un poco ms las cosas[5]. Por ejemplo, el lunes y
el martes por la maana usted aprieta el botn y el ascensor llega, el mircoles y el
jueves lo aprieta, pero no llega, y el viernes vuelve a funcionar. Si al final el ascensor
deja de funcionar definitivamente, cuntos dias seguir apretando el botn antes de
darse por vencido y subir directamente por las escaleras? Si antes fue reforzado
parcialmente, seguir apretando durante varias semanas antes de abandonar; pero si
antes slo fue reforzado de forma continua, abandonar en unos dias.
Las personas y los animales aprenden fcilmente que sus respuestas son seguidas
slo intermitentemente por un resultado. Adems, una vez aprendido esto, sus

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respuestas se vuelven muy resistentes a la extincin. Para acomodarse a estos hechos
se requiere un organismo algo ms complicado, tal que sea capaz de juntar ambos
tipos de momentos, el emparejamiento explcito y el no emparejamiento explcito, y
extraer una media. En otras palabras, los organismos pueden aprender el a veces o
el quiz igual que el siempre o el nunca. La figura 2-1 representa
esquemticamente estas relaciones.

Figura 2-1
Probabilidad del resultado (r) cuando se realiza la respuesta (R)

Qu ocurre cuando el resultado se produce aunque no se haya respondido? En el


diseo de reforzamiento parcial y en los casos ms simples, nunca ocurre que el
reforzamiento se produzca cuando no se realiza la respuesta. Aun as, los organismos
capaces de aprender son lo suficientemente complicados como para aprender que se
producen resultados aun cuando no emitan una de terminada respuesta. En lenguaje
operante, esta contingencia se denomina RDO, reforzamiento diferencial de otra
conducta (vase la figura 2-2)[6]. Volviendo a nuestro ejemplo, una maana usted se
queda parado treinta segundos frente al ascensor[7] sin apretar el botn, pero a pesar
de ello el ascensor llega. Quiz le lleve cierto tiempo, pero aprender a no apretar el
botn si es que el ascensor ha sido preparado para llegar slo cuando el botn no se
apriete. Tenemos aqu dos nuevos tipos de momento mgico adems del
emparejamiento y no emparejamiento explcitos de una respuesta y un resultado: se
puede no responder, y aun as ser reforzado; o se puede no responder y no ser
reforzado. Igual que ocurre con el emparejamiento y con el no emparejamiento
explcito, estos dos ltimos casos pueden producirse segn una secuencia
intermitente. Por ejemplo, ninguno de los siguientes diez das aprieta el botn; siete
de los das el ascensor llega, pero los otros tres no.

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Figura 2-2
Probabilidad del resultado (r) cuando no se realiza la respuesta (R).
La ausencia de respuesta se designa como ()

Este tipo de aprendizaje implica an un aparato bastante simple de aprendizaje si


el organismo aprende por separado acerca de las consecuencias de responder y acerca
de las consecuencias de no responder; no obstante, los organismos capaces de
aprender pueden hacerlo acerca de ambas dimensiones al mismo tiempo. Considrese
una ltima ampliacin de nuestro ejemplo: a veces, el ascensor tarda treinta segundos
en llegar si usted aprieta el botn, pero es igual de probable que llegue en treinta
segundos si no lo aprieta. Los cuatro momentos mgicos ocurren con el mismo
ascensor en distintos das: apretar el botn/ascensor, apretar el botn/no ascensor, no
apretar el botn/ascensor, no apretar el botn/no ascensor. Qu aprender acerca de
la relacin entre sus respuestas y la llegada del ascensor? Pues aprender que apriete
o no el botn es igual de probable que el ascensor llegue o no. Esto es bsicamente lo
que significa independencia de respuesta.
Para una respuesta y un resultado determinados, las probabilidades de los cuatro
momentos mgicos pueden ser representadas por un punto sobre el espacio de
contingencia de respuesta (figura 2-3). El eje horizontal, x, mide la p (R-r), mientras

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que el eje vertical, y, mide la p (-r) (vanse las figuras 2-1 y 2-2).

Figura 2-3
El espacio de contingencia de respuesta

Considrese la lnea de 45. en el espacio de contingencia de respuesta. En


cualquier punto de esta lnea, la probabilidad del resultado es la misma, ya ocurra o
no la respuesta. Cuando la probabilidad de un resultado es la misma, ocurra o no una
determinada respuesta, el resultado es independiente de esa respuesta. Si la respuesta
en cuestin es voluntaria, el resultado es incontrolable.
Inversamente, si cuando ocurre una respuesta la probabilidad de un resultado es
diferente de su probabilidad cuando la respuesta no ocurre, entonces el resultado es
dependiente de esa respuesta: el resultado es controlable. Cualquier punto situado
fuera de la lnea de 45. implica algn grado de controlabilidad. Por ejemplo, si le doy
un manotazo cada vez que acerca la mano al tarro de los caramelos, usted puede
controlar el recibir el manotazo: Si acerca la mano, la probabilidad de recibir el
manotazo es igual a 1, pero si no lo hace no lo recibir. Sin embargo, si le doy un

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manotazo ya acerque o no la mano al tarro de los caramelos, el manotazo ser
incontrolable, y usted estar indefenso.
Hemos llegado ya, y espero que sin muchas dificultades, a una definicin rigurosa
de las circunstancias objetivas bajo las que se produce la indefensin: una persona o
un animal estn indefensos frente a un determinado resultado cuando ste ocurre
independientemente de todas sus respuestas voluntarias.
Al desarrollar la definicin he ido derivando hacia una concepcin del
aprendizaje ms complicada que la que mantenan los primeros tericos. Un
organismo no slo puede aprender que sus respuestas producen un resultado con una
cierta probabilidad, y que no responder produce otro resultado con otra determinada
probabilidad; tambin puede unir ambas cosas. Esto implica una capacidad para
integrar la ocurrencia de los cuatro tipos de momentos mgicos a lo largo del tiempo
y para extraer una estimacin global de la contingencia.
Aunque el aprendizaje de contingencias es ms difcil de explicar formalmente
que el aprendizaje de momentos mgicos, no quiere esto decir que deba ser
psicolgicamente ms complejo. No tiene por qu haber una correspondencia entre la
complejidad formal y la complejidad psicolgica. El aprender que los
acontecimientos son independientes de las respuestas ocupa un lugar bsico, simple e
indispensable en la vida real de los animales y del hombre. No tiene por qu ser un
proceso consciente, ni aun cognitivo: cuando yo tena dos aos y medio saba que el
que lloviese o no el domingo siguiente era independiente de mis deseos. Lo saba
perfectamente, aunque fuese veinte aos antes de que llegase a entender el concepto
abstracto de independencia de la respuesta. Cuando una rata aprende a apretar una
palanca para conseguir comida, tambin debe aprender que menear la cola es
independiente de la comida. Aprender que una respuesta controla un resultado
implica que tambin se ha aprendido que otras respuestas no lo controlan. No poder
aprender esto sera penosamente inadaptativo para un animal.

Los experimentos sobre la supersticin

Una premisa subyacente a la teora e investigaciones que voy a describir es que


un organismo puede aprender cundo un resultado es incontrolable. Hay, sin
embargo, un cuerpo de literatura experimental que indica lo contrario. En un
experimento realizado en 1948, B. F. Skinner dej caer grano a intervalos breves y
regulares junto a unas palomas hambrientas. Lo que hacan las palomas no influa
sobre la administracin del grano; esta era incontrolable. Skinner observ que al final
del entrenamiento todas sus palomas estaban haciendo algo que repetan de forma
fiable: una de las aves picoteaba, obra brincaba en el centro de la jaula. Segn
Skinner, aquello era conducta supersticiosa; algo parecido al rodear una escalera en
vez de pasar bajo ella.

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Skinner argumentaba que cualquier cosa que hiciese la paloma cuando llegase el
grano sera reforzada, y consecuentemente aumentara en frecuencia. A su vez, esto
hara ms probable que el sujeto estuviese haciendo lo mismo cuando el grano llegase
de nuevo. Estamos ante un caso extremo de teorizacin tpica de momentos mgicos:
slo cuentan aquellos momentos en que el reforzamiento sigue a la respuesta; las
presentaciones del reforzador sin ir precedido de la respuesta no debilitan esta ltima.
Este punto de vista lleva implcita la conviccin de que los animales (y las personas)
no pueden aprender que el reforzador es independiente de toda respuesta que realicen.
Presentar muchos ejemplos en los que se pone de manifiesto que no slo puede
producirse aprendizaje acerca de la independencia de la respuesta, sino que adems
ocurre frecuentemente y a veces con desastrosas consecuencias. Pero cmo explicar
los resultados del experimento de Skinner? Si bien es indudable que la conducta
supersticiosa ocurre en el hombre, pienso que los resultados obtenidos con palomas
tienen una escasa generalidad, y que son un artefacto de la especie animal y programa
de reforzamiento escogidos por Skinner. Su experimento probablemente sea ms un
caso de condicionamiento clsico que de condicionamiento instrumental basado en el
reforzamiento. Se ha demostrado que cuando se presenta comida a una paloma a
intervalos cortos y regulares surgen ciertas conductas no arbitrarias; estas respuestas
son muy preparadas y estn preconectadas biolgicamente[8]. J. E. R. Staddon y V. L.
Simmelhag han vuelto a analizar los datos sobre la supersticin en la paloma, y han
hallado que, en realidad, las palomas ejecutan aquellas respuestas que normalmente
ejecuta una paloma cuando est hambrienta y espera la comida[9]. Estas respuestas no
son supersticiosas; no quedaron impresas debido a su feliz coincidencia con la
comida, sino que ms bien son respuestas involuntarias y especficas de la especie,
exactamente igual que cuando un perro se relame cuando anticipa la llegada de la
comida.
Mi conclusin es que, en circunstancias muy especficas, la presentacin
independiente de resultados puede llevar al condicionamiento clsico de respuestas
especficas de la especie que se han desarrollado expresamente cara a ese resultado.
Tales respuestas pueden ser confundidas fcilmente con respuestas instrumentales
supersticiosas. Sin embargo, y como veremos ms adelante, el resultado ms
normal es la indefensin; las personas y los animales indefensos no dan signos de
haber aprendido una conexin supersticiosa entre respuestas y reforzadores; por el
contrario, parecen haber aprendido a ser sumamente pasivos.
Hemos definido las circunstancias objetivas en las que un suceso ambiental es
incontrolable. A consecuencia de la incontrolabilidad se manifiesta una amplia
variedad de perturbaciones conductuales, cognitivas y emocionales: los perros, las
ratas y las personas se vuelven pasivas frente a las situaciones traumticas, no son
capaces de resolver problemas discriminativos sencillos, y contraen lceras de
estmago; los gatos encuentran problemas para aprender a coordinar sus
movimientos, y los estudiantes de segundo de carrera se vuelven menos competitivos.

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En el captulo siguiente consideraremos detenidamente los estudios paradigmticos
sobre la incontrolabilidad que me llevaron a mis formulaciones acerca de la
indefensin.

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Captulo III
ESTUDIOS EXPERIMENTALES

Hace unos diez aos, Steven F. Maier, J. Bruce Overmier y yo descubrimos un


inesperado y sorprendente fenmeno mientras realizbamos unos experimentos sobre
la relacin del condicionamiento del miedo con el aprendizaje instrumental[10].
Habamos sujetado a unos perros mestizos a un arns pavloviano, dndoles
condicionamiento clsico con tonos seguidos de descargas elctricas. Las descargas
eran moderadamente dolorosas, si bien no producan ningn dao fsico. Lo que mis
colegas y yo habamos olvidado, aunque pronto volvimos a recordar, era el rasgo
definitorio del condicionamiento pavloviano: la descarga administrada como EI era
inescapable. Ninguna respuesta voluntaria que el animal realizase (menear la cola,
forcejear en el arns, ladrar) poda afectar a la descarga elctrica. Su comienzo,
duracin, terminacin e intensidad eran determinadas nicamente por el
experimentador. (Estas condiciones cumplen los requisitos de la definicin de
incontrolabilidad). Tras esta experiencia se coloc a los perros en una caja de vaivn,
una cmara de dos compartimientos, en la que cuando el perro salta una barrera,
pasando as de un lado a otro de la caja, hace terminar la descarga y escapa de ella. El
salto puede tambin impedir o evitar totalmente la descarga si se produce antes de
que sta comience. Lo que intentbamos era hacer de los perros unos expertos
evitadores de la descarga para asi poder comprobar el efecto de los tonos
condicionados clsicamente sobre su conducta de evitacin. Sin embargo, lo que
realmente vimos fue algo bastante raro, que quiz se capte mejor si antes describo la
conducta tpica de un perro al que no se le han administrado descargas incontrolables.
Cuando se coloca a un perro experimentalmente inexperto en la caja de vaivn, al
comenzar la primera descarga echa a correr frenticamente, hasta que
accidentalmente pasa sobre la barrera y escapa de la descarga. Al siguiente ensayo, en
su carrera desenfrenada, el perro cruza la barrera ms rpidamente que en el ensayo
anterior; en pocos ensayos llega a escapar eficazmente, y poco despus aprende a
evitar totalmente la descarga. Despus de unos cincuenta ensayos, el animal se
tranquiliza y permanece frente a la barrera; al comenzar la seal de la descarga salta
limpiamente al otro lado y no vuelve a recibir ms descargas.

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Uno de los perros que antes hablan recibido descargas inescapables mostr un
patrn de comportamiento notablemente diferente. Las primeras reacciones de este
animal a la descarga recibida en la caja de vaivn fueron en todo semejantes a las de
un perro inexperto: correr desenfrenadamente durante unos treinta segundos. Pero
despus se qued quieto; para sorpresa nuestra se tumb y comenz a gemir
suavemente. Pasado un minuto retiramos la descarga; el perro no haba cruzado la
barrera y no haba escapado de la descarga. Al siguiente ensayo, el perro volvi a
hacer lo mismo; al principio forceje un poco y, pasados unos segundos, pareci
darse por vencido y aceptar pasivamente la descarga. El perro no escap en ninguno
de los siguientes ensayos. Este es el resultado paradigmtico de la indefensin
aprendida.
Las pruebas experimentales muestran que cuando un organismo ha
experimentado una situacin traumtica que no ha podido controlar, su motivacin
para responder a posteriores situaciones traumticas disminuye. Es ms, aunque
responda y la respuesta logre liberarle de la situacin, le resulta difcil aprender,
percibir y creer que aqulla ha sido eficaz. Por ltimo, su equilibrio emocional queda
perturbado, y varios ndices denotan la presencia de un estado de depresin y
ansiedad. Dado que los dficits motivacionales producidos por la indefensin son en
muchos sentidos los ms notables, sern los primeros en recibir un anlisis detallado.

LA INDEFENSION DEBILITA LA MOTIVACION PARA INICIAR RESPUESTAS

La indefensin aprendida en el perro

Lo que hacen los perros indefensos constituye una muestra representativa de lo


que hacen muchas especies cuando son enfrentadas a la incontrolabilidad. El
procedimiento tpico que utilizamos para producir y detectar la indefensin aprendida
en los perros fue el siguiente[11]: el primer da, el sujeto era encorreado al arns,
donde reciba 64 descargas elctricas inescapables de 5,0 segundos de duracin y 6,0
miliamperios de intensidad (es decir, medianamente dolorosas). Las descargas no
fueron precedidas de seal alguna, y su distribucin temporal fue aleatoria.
Veinticuatro horas despus se administraban al sujeto 10 ensayos de entrenamiento de
escape-evitacin sealados, en una caja de vaivn bidireccional: para escapar de la
descarga o para evitarla, el perro tena que pasar de un compartimiento a otro
saltando la barrera. Las descargas podan ocurrir en ambos compartimientos, por lo
que ningn lugar era siempre seguro, aunque la respuesta de vaivn o el saltar
siempre llevaban a una situacin de seguridad. El comienzo de una seal (la
reduccin en la intensidad de las luces) marcaba el comienzo de cada ensayo,
siguiendo presente hasta su terminacin. El intervalo transcurrido entre el comienzo
de la seal y la descarga era de diez segundos; si durante este intervalo el perro

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saltaba la barrera, cuya parte superior estaba a la altura del lomo, la seal terminaba y
se impeda la aparicin de la descarga. La ausencia de una respuesta de salto durante
el intervalo seal-descarga tena como resultado una descarga de 4,5 miliamperios,
que segua presente hasta que el perro saltaba la barrera. Si el animal no sallaba la
barrera en los sesenta segundos siguientes al comienzo de la seal, el ensayo
terminaba automticamente.
Entre 1965 y 1969 estudiamos el comportamiento de unos 150 perros que haban
recibido descargas inescapables. Las dos terceras partes de ellos (alrededor de 100)
resultaron indefensos. Estos animales pasaron por la llamativa secuencia de defeccin
descrita. La otra tercera parte de los sujetos actu de forma totalmente normal; al
igual que los perros inexpertos, escaparon eficazmente y aprendieron fcilmente a
evitar la descarga saltando la barrera antes de que aqulla empezase. No hubo
resultado intermedio. De vez en cuando, los perros indefensos saltaban la barrera en
el intervalo entre ensayos. Es ms, si un perro haba permanecido tumbado en la parte
izquierda de la caja, aceptando una descarga tras otra, y al final de la sesin se abra
la puerta de la parte derecha, muchas veces el animal sala saltando para escapar
definitivamente de la descarga. Dado que los perros indefensos eran fsicamente
capaces de saltar la barrera, su problema debi haber sido de tipo psicolgico.
Es interesante que, de los varios cientos de perros inexpertos que fueron
entrenados en la caja de vaivn, alrededor del cinco por cien resultaron indefensos
aun sin haber sido expuestos previamente a descargas inescapables. En mi opinin, la
historia de estos animales antes de su llegada al laboratorio podra explicar el que un
perro inexperto se volviera indefenso, y que otro al que se le hubieran administrado
descargas inescapables fuese inmune a la indefensin. Cuando en el captulo
siguiente trate de la forma de impedir la indefensin, ser ms explcito acerca de
cmo inmunizar contra ella.
En el perro, la indefensin ocurre bajo diversas circunstancias, y es fcil de
producir. No depende de este o aquel parmetro de la descarga; hemos variado la
frecuencia, intensidad, densidad, duracin y distribucin temporal de las descargas, y
el efecto ha seguido producindose. Tampoco importa que la descarga sea o no
precedida por una seal. Por ltimo, no importa en qu aparato se den las descargas o
dnde tenga lugar el entrenamiento de escape-evitacin; la caja de vaivn y el arns
son intercambiables. Si el perro primero recibe descargas inescapables en la caja de
vaivn y luego se le hace apretar una placa con la cabeza para escapar de la descarga
en el arns, sigue resultando indefenso. Adems, despus de la experiencia de
descargas incontrolables, los perros no slo son incapaces de escapar de la descarga,
sino que tampoco parecen ser capaces de impedirla o evitarla. Overmier (1968) dio a
unos perros descargas inescapables en el arns y luego les pas a la caja de vaivn,
donde si el perro saltaba despus de haber comenzado la seal poda evitar la
descarga. Sin embargo, no era posible escapar, ya que si el perro no saltaba durante el
intervalo seal-descarga, la barrera se cerraba y ocurra la descarga inescapable. Los

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perros indefensos no la evitaban, de la misma forma que tampoco haban escapado.
As pues, los perros indefensos se las ven tan mal con las seales de la descarga como
con la propia descarga.
Tambin fuera de la caja de vaivn los perros indefensos se comportan de forma
diferente a los perros no indefensos. Cuando un experimentador intenta sacar a un
perro no indefenso de su jaula, el animal no acepta entusiasmado: ladra, corre a la
parte trasera de la jaula y se resiste a que le agarren. Por el contrario, los perros
indefensos se dejan hacer; se quedan inmviles al fondo de la jaula, a veces incluso
tumbndose sobre el lomo y adoptando una postura de sumisin; en pocas palabras,
no oponen resistencia.

El diseo tridico

Qu es lo que nos permite decir que la indefensin aprendida resulta de la


incapacidad para controlar un trauma fsico y no simplemente de la experiencia de
ese trauma? Con otras palabras: qu es lo que nos permite afirmar que la indefensin
es un fenmeno psicolgico y no simplemente el resultado de un dficit fsico?
Hay un diseo experimental, simple y elegante, que asla los efectos de la
controlabilidad de los efectos del estmulo bajo control. En este diseo tridico se
utilizan tres grupos de sujetos: durante la fase de pretratamiento, un grupo es
expuesto a un acontecimiento ambiental que puede controlar mediante alguna
respuesta. El segundo grupo va acoplado al anterior; cada uno de los sujetos de este
grupo es expuesto exactamente a los mismos acontecimientos fsicos que su
contraparte del primer grupo, pero de forma que el sujeto acoplado no puede realizar
ninguna respuesta que modifique esos acontecimientos. El tercer grupo no recibe
pretratamiento. Finalmente, todos los sujetos son puestos a prueba en una nueva
tarea.
El diseo tridico permite poner directamente a prueba la hiptesis de que no es
la descarga por s misma, sino el haber aprendido que es incontrolable, lo que
produce la indefensin[12]. A continuacin presentar dos ejemplos de diseo tridico.
En el primero se utilizaron tres grupos de ocho perros cada uno[13]. Los perros del
grupo de escape fueron entrenados en el arns a interrumpir la descarga apretando
una placa con el hocico. Un grupo acoplado recibi descargas idnticas en nmero,
duracin y distribucin temporal a las administradas al grupo de escape. El grupo
acoplado se diferenci del grupo de escape slo en cuanto al control instrumental que
tena sobre la descarga: el apretar la placa no afectaba a las descargas programadas
para el grupo acoplado. Un grupo de control inexperto no recibi descargas en el
arns.
Veinticuatro horas despus del tratamiento recibido en el arns, los tres grupos
recibieron entrenamiento de escape-evitacin en la caja de vaivn. El grupo de escape

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y el grupo de control inexperto manifestaron una buena actuacin en la caja de
vaivn; saltaron la barrera sin dificultades. Por el contrario, el grupo acoplado fue
significativamente ms lento en responder que el grupo de escape y el grupo de
control inexperto. Seis de los ocho sujetos del grupo acoplado no llegaron en absoluto
a escapar de la descarga. As pues, no fue la propia descarga, sino la incapacidad para
controlarla, lo que impidi aprender a escapar.
Maier (1970) ha proporcionado una confirmacin an ms notable de esta
hiptesis. Cuando los perros del grupo de escape estaban en el arns, en vez de
entrenarles a realizar una respuesta activa, como apretar una placa, para interrumpir
la descarga, les entren a realizar una respuesta pasiva. Los sujetos de este grupo
(escape-pasivo) estaban sujetos al arns y a 7,62 cm por encima, y a los lados de su
cabeza se haban colocado unas placas. Slo si, permaneciendo quietos, no movan la
cabeza, interrumpan estos perros la descarga. Otro grupo de diez sujetos recibi en el
arns descargas de iguales caractersticas, pero en este caso independientes de
cualquier respuesta que realizasen y, por lo tanto, incontrolables. Un tercer grupo no
recibi descargas. Cuando, posteriormente, fueron colocados en la caja de vaivn, los
perros del grupo acoplado resultaron en su mayora indefensos, mientras que los
controles inexpertos escaparon normalmente. Al principio, los sujetos del grupo de
escape pasivo no se movieron demasiado; parecan estar buscando alguna forma de
atenuar pasivamente las descargas en la caja de vaivn. Al no encontrarla, todos ellos
comenzaron a escapar y evitar enrgicamente. As pues, no es el propio trauma la
condicin suficiente para impedir el escape, sino el haber aprendido que ninguna
respuesta, ni activa ni pasiva, puede controlar el trauma.

Dficits motivacionales en varias especies

Los estudiantes que inician un curso de introduccin a la psicologa, o mejor an,


los que evitan ese curso, tienen una reaccin comn: Ratas!, qu tienen que ver las
ratas con las personas?. Esta reaccin dista mucho de ser tan ingenua como suena a
los cansados odos del psiclogo profesional. Con harta frecuencia, los experimentos
de laboratorio han supuesto con sospechosa facilidad que las leyes que han resultado
vlidas para una especie lo son tambin para otras, especialmente para el hombre. La
historia de la psicologa comparativa est llena de experimentos invalidados y teoras
desacreditadas que han hecho esa suposicin injustificadamente. Avances recientes
nos han enseado a tener mucho cuidado en generalizar sin pruebas de una especie a
otra[14]. La forma en que una codorniz aprende a enfrentarse a una situacin
traumtica es muy diferente de lo que aprenden una rata o un hombre: si una codorniz
es envenenada con agua de color azul y sabor cido, posteriormente evitar el agua
azul, pero no el agua cida; por otra parte, una rata o un hombre evitarn el agua
cida, pero no el agua azul. Aun dentro de una misma especie, lo que una rata

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aprende para enfrentarse a una descarga elctrica es distinto de lo que aprende para
enfrentarse al envenenamiento: si una rata recibe una descarga tras beber agua azul y
cida, evitar el agua azul; pero si es envenenada evitar el agua cida. Si vamos a
utilizar la indefensin aprendida como base para explicar fenmenos humanos tan
importantes como la depresin y la muerte psicosomtica, es inexcusable informarse
de si ocurre en una amplia variedad de especies, incluido el hombre. De no ser as,
podremos desecharla por ser una conducta especfica de la especie, semejante al
peculiar ritual que el espinoso macho ejecuta cuando corteja a la hembra.
El debilitamiento de la iniciacin de respuestas a consecuencia de la experiencia
de acontecimientos incontrolables se ha observado en gatos, ratas, ratones, pjaros,
primates, peces, cucarachas y tambin en el hombre. La indefensin aprendida es un
hecho general entre las especies capaces de aprender, por lo que puede utilizarse con
cierta fiabilidad como explicacin de diversos fenmenos.

Gatos. Earl Thomas ha informado de un efecto hallado en gatos idntico a la


indefensin observada en el perro[15]. Este investigador dise un arns para gatos, y
en l les administr descargas inescapables. Al colocarles luego en una caja de vaivn
para gatos, no aprendieron a escapar; igual que los perros, se tumbaron y aguantaron
las descargas. Thomas est buscando la base fisiolgica de la indefensin; en su
opinin, el septum, una estructura situada bajo la corteza cerebral, podra ser esa
base, ya que el bloqueo de la actividad del septum contrarresta la indefensin.
Tambin informa que la estimulacin elctrica directa del septum vuelve indefensos a
los gatos. En el captulo siguiente volver sobre esta correlacin fisiolgica, cuando
exponga la teora de la indefensin y su terapia.

Peces. Tambin los peces manifiestan una mala actuacin de escape y evitacin
tras haber recibido descargas inescapables. A. M. Padilla y sus colaboradores
administraron descargas inescapables a unas carpas doradas, y luego les sometieron a
una prueba en una caja de vaivn acutica. Estos peces fueron ms lentos en evitacin
que los controles sin experiencia previa. Es interesante que la indefensin siguiese
una misma evolucin temporal en la carpa dorada y en el perro[16].

Primates distintos al hombre. Segn mis informaciones en 1974, nadie ha llevado


a cabo explcitamente un experimento sobre la indefensin en monos o antropoides,
utilizando el diseo tridico. Hay, sin embargo, una considerable cantidad de
literatura experimental que describe los efectos de otros acontecimientos
incontrolables en los primates. Los experimentadores han aplicado a los primates tres
tipos de condiciones incontrolables: indefensin social en la infancia, separacin de
la madre y crianza en aislamiento. Como los notables resultados de estos
experimentos an no han sido interpretados mediante el concepto de indefensin,
aplazar su comentario hasta el capitulo sptimo.

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Ratas. La rata blanca y el estudiante de segundo de carrera son los sujetos ms
frecuentemente utilizados en los experimentos psicolgicos. Esto se debe menos a
razones conceptuales que al conveniente hecho de que se sabe mucho acerca de su
comportamiento y fisiologa; aun as, hay experimentadores que no creen en la
realidad de un fenmeno hasta que no se ha demostrado en la rata blanca. Hasta hace
poco, la rata demostr ser un animal difcil a la hora de producir indefensin. Se
realizaron un gran nmero de experimentos utilizando descargas inescapables, pero
en general manifestaron, cuando mucho, efectos bastante reducidos sobre la posterior
iniciacin de respuestas[17]. A diferencia de los perros, las ratas a las que se haba
dado descargas inescapables fueron normalmente slo un poco ms lentas en escapar
de la descarga durante los primeros ensayos o tardaron ms en adquirir la evitacin;
no se quedaban paradas aguantando pasivamente la descarga.
Sin embargo, tras una intensa experimentacin, ya hay varios investigadores que
han producido independientemente un grado considerable de indefensin en ratas[18].
En estos experimentos surgi un factor crucial; la respuesta criterio debe ser difcil,
no algo que la rata haga muy fcilmente. Por ejemplo, si las ratas son primero
expuestas a descargas inescapables y luego puestas a prueba con una respuesta
sencilla de escape, como apretar una palanca una sola vez o huir al otro lado de una
caja de vaivn, no se observa dficit alguno. En cambio, si se aumenta el
requerimiento de respuesta, de forma que la palanca deba ser apretada tres veces
seguidas para que la descarga termine, o si la rata tiene que correr hacia un lugar y
luego volver atrs, el animal que antes ha recibido descargas inescapables s
responder entonces lentamente. Por el contrario, las ratas que antes hayan recibido
descargas escapables o no hayan recibido ninguna descarga, realizarn las respuestas
ms difciles sin darse nunca por vencidas.
En la medida en que una respuesta sea muy natural o automtica en las ratas, las
descargas incontrolables no interferirn. Si la respuesta es menos natural y, por lo
tanto, debe ejecutarse deliberadamente, la rata manifiesta indefensin tras la
experiencia de la descarga incontrolable.

Hombre. Cules son los efectos experimentales del trauma inescapable en el


homo sapiens? Igual que los perros, gatos, ratas, peces y primates no humanos,
cuando un hombre es enfrentado a un acontecimiento nocivo que no puede controlar,
su motivacin para responder queda drsticamente reducida.
Donald Hiroto ha replicado con toda exactitud nuestros resultados con perros,
utilizando estudiantes universitarios[19]. Los sujetos de su grupo de escape recibieron
un ruido intenso que deban aprender a interrumpir apretando un botn; el grupo
acoplado recibi el mismo ruido, pero independientemente de cualquier respuesta; un
tercer grupo no recibi ruido alguno. Luego, los sujetos fueron colocados frente a una
caja de vaivn manual; para escapar del ruido, el sujeto tena simplemente que mover

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la mano de un lado a otro. Tanto el grupo sin ruido como el grupo de escape
aprendieron fcilmente a pasar la mano de un lado a otro. Sin embargo, igual que en
otras especies, el grupo humano acoplado no escap ni evit; la mayor parte de sus
miembros se quedaron sentados pasivamente y aguantaron el ruido aversivo.
En realidad, el diseo de Hiroto fue ms complejo, y en l se incluan otros
factores importantes. A la mitad de los sujetos de cada grupo se le dijo que su
actuacin en la caja de vaivn era una prueba de habilidad; a la otra mitad, que su
puntuacin se determinaba al azar. Los sujetos que recibieron este ltimo tipo de
instrucciones tendieron a responder de forma ms indefensa en todos los grupos. Por
ltimo, tambin se vari en este diseo la dimensin de personalidad lugar externo
vs. interno de control del reforzamiento, siendo la mitad de los estudiantes de cada
grupo externos y la otra mitad internos[20]. Es externa la persona que, segn
muestran sus respuestas en un cuestionario de personalidad, cree que en su vida los
reforzamientos ocurren por suerte o por azar, y que estn fuera de su control. Una
persona interna cree que es ella quien controla sus reforzamientos, y que las cosas se
consiguen esforzndose. En su experimento, Hiroto hall que los externos se volvan
indefensos ms fcilmente que los internos. As pues, tres factores independientes
produjeron la indefensin aprendida: la experiencia de incontrolabilidad en el
laboratorio, la disposicin cognitiva inducida por las instrucciones de azar y la
personalidad de tipo externo. Dada esta convergencia, Hiroto concluy que los tres
factores minan la motivacin para responder, al contribuir a la expectativa de que
respuesta y alivio son independientes.
En unos experimentos en los que se intentaba simular la tensin urbana, D. C.
Glass y J. E. Singer (1972) hallaron que el ruido intenso incontrolable haca que los
sujetos manifestasen una mala actuacin en una tarea de correccin de pruebas de
imprenta, encontrasen muy irritante el ruido y se diesen por vencidos en la solucin
de problemas. La sola creencia de que podan interrumpir el ruido si lo deseaban, as
como el tener realmente control sobre una mezcla de ruido urbano, elimin aquellos
dficits. Es ms, el simple hecho de creer que podan acudir a alguien capaz de
aliviarles de la situacin produjo efectos beneficiosos. La relacin entre la percepcin
del control y el control real, tal como aqu se ha definido, es importante y tambin
compleja; me referir a ella ms detenidamente en el prximo captulo.
Con esto concluye el examen general de los dficits motivacionales producidos
por la indefensin aprendida en distintas especies. En general, es cierto que la
incontrolabilidad produce un deterioro en la prontitud con que perros, gatos, ratas,
peces, monos y hombres responden adaptativamente a una situacin traumtica.

Generalidad de la indefensin a travs de distintas situaciones

Cuando un novato hace objeciones a las introducciones a la psicologa alegando

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que no le interesan las ratas, no slo est criticando el que muchos fenmenos
psicolgicos se limiten a una sola especie, sino tambin lo limitado de las
circunstancias bajo las que esos fenmenos pueden producirse. La indefensin es una
caracterstica general de varias especies, incluido el hombre, pero si hemos de
considerarla seriamente como un principio explicativo de la depresin, la ansiedad y
la muerte repentina tal como ocurren en la vida real, no deber ser algo peculiar a las
descargas elctricas, las cajas de vaivn o incluso a las situaciones traumticas.
Produce la incontrolabilidad un hbito limitado a circunstancias semejantes a
aquellas bajo las que se aprende la indefensin o produce un rasgo ms general? Con
otras palabras, es la indefensin un conjunto aislado de hbitos o supone un cambio
ms bsico de la personalidad? Mi opinin es que lo que se aprende cuando el
entorno es incontrolable tiene profundas consecuencias para el repertorio total de
comportamiento.
Al nivel de ms baja generalidad, ya sabemos que la indefensin se transfiere de
un aparato a otro, en tanto en cuanto que en ambos se produzca la descarga: los
perros que han recibido descargas inescapables en el arns luego no escapan en una
caja de vaivn. Pero se transfiere lo que se aprende a experiencias traumticas en las
que no intervienen descargas elctricas? Braud y colaboradores utilizaron un diseo
tridico con ratones[21]. Un grupo poda escapar de la descarga trepando por un
mstil, otro grupo fue acoplado a ste, y el ltimo no recibi descargas; entonces,
todos los grupos fueron situados en un corredor inundado de agua, debiendo nadar
para escapar. El grupo acoplado fue menos eficiente en escapar del agua. En otro
experimento en el que la indefensin respecto a la descarga puede haberse transferido
a otro acontecimiento aversivo distinto, tres grupos de ratas recibieron descargas
escapables, descargas inescapables o no recibieron descargas[22]. En primer trmino,
las ratas haban sido privadas de comida, y se les haba enseado a correr por un
corredor recto para obtener comida en la caja-meta, donde haba comida en todos los
ensayos. Una vez aprendida la respuesta, ya no se volvi a poner comida en la caja-
meta; durante este procedimiento de extincin, las ratas corrieron por el callejn hasta
la caja-meta, donde esperaban encontrar comida, pero sin encontrar realmente nada.
Este tipo de experiencia ha demostrado ser frustrante y aversiva para una rata[23].
Entonces se dio a las ratas la posibilidad de saltar fuera de la caja-meta y escapar as
de la frustracin. Las ratas que haban recibido descargas escapables y las que no
haban recibido descargas escaparon fcilmente de la frustracin; las ratas que haban
recibido descargas inescapables permanecieron pasivas, sin escapar de la caja-meta
frustrante. As pues, la indefensin con respecto a una experiencia aversiva, la
descarga, se generaliza a otra, la frustracin[24].
Otro ejemplo de transferencia de la indefensin est relacionado con un fenmeno
denominado agresin elicitada por la descarga. A todo el que se haya dado con la
cabeza en la puerta de un coche y, enfurecido, se haya puesto a gritar a los dems
pasajeros, el fenmeno le resultar familiar. A nivel animal, si una rata recibe una

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descarga en presencia de otra rata, la atacar furiosamente. En un estudio de diseo
tridico, unas ratas recibieron descargas escapables, inescapables o no recibieron
descargas, incitndoles luego, mediante la administracin de una descarga, a agredir a
otra rata[25]. Las ratas que haban podido escapar fueron las que ms atacaron al
recibir la descarga, el grupo de control fue intermedio, y el grupo indefenso el que
menos atac. En un experimento relacionado con el anterior y realizado en nuestro
laboratorio, hallamos que unos perros que haban recibido descargas inescapables
siendo cachorros, perdan al competir por la comida (en una taza de caf llena de
comida para perros slo cabe el hocico de un perro) con perros que haban recibido
descargas escapables o que no haban recibido ninguna descarga. La indefensin
retrasa la iniciacin de respuestas agresivas y defensivas.
Tiene la indefensin adquirida bajo circunstancias traumticas efectos sobre
aspectos no traumticos de la vida? Recientemente, Donald Hiroto y yo hemos
estudiado sistemticamente la transferencia de la indefensin de tareas instrumentales
a tareas cognitivas[26]. A tres grupos de estudiantes universitarios se les present un
ruido intenso escapable, inescapable o no se les present ruido; luego se les pas a
una prueba no aversiva de anagramas, registrndose el tiempo que tardaban en
resolver anagramas como IATOP. Los estudiantes que haban recibido el ruido
intenso inescapable dieron con la solucin menos frecuentemente que el grupo que
haba recibido el ruido escapable o que el grupo sin ruido. La indefensin aversiva
retrasa la solucin de problemas cognitivos no aversivos.
Los efectos debilitadores de la incontrolabilidad son producidos slo por las
situaciones traumticas incontrolables? Cmo se ve afectada la iniciacin de
respuestas cuando es precedida por una historia de acontecimientos incontrolables no
traumticos? Donald Hiroto y yo hemos intentado producir indefensin utilizando
problemas discriminativos insolubles en vez de ruido inescapable[27].
En un problema tpico de aprendizaje discriminativo, una persona o un animal son
colocados frente a dos tarjetas-estmulo, una blanca y otra negra. Detrs de una de
estas tarjetas, por ejemplo la negra, se encuentra regularmente la recompensa: una
mezcla de pienso en el caso de la rata, una golosina en el de un nio y una moneda o
la expresin correcto si se trata de un adulto. En unos ensayos, la tarjeta negra est
a la izquierda y la blanca a la derecha; en los dems ensayos las tarjetas se colocan al
revs. El problema es soluble, ya que si se escoge la tarjeta negra se obtendr la
recompensa. La recompensa es controlable, puesto que la probabilidad de recibir
recompensa por escoger la tarjeta negra es de 1,0, y por escoger la blanca de 0. Los
nios, los adultos, las ratas e incluso los gusanos de tierra son capaces de resolver
este tipo de problemas. Una discriminacin insoluble es incontrolable en el mismo
sentido en que lo es una descarga inescapable. Consideremos qu es lo que ocurre
cuando un problema discriminativo no tiene solucin. En trminos de procedimiento,
ello requiere poner la recompensa tras la tarjeta negra y tras la tarjeta blanca
aleatoriamente: en la mitad de los ensayos, determinados al azar, se recompensa la

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tarjeta negra; en la otra mitad, la blanca es la correcta. Tambin es necesario que en la
mitad de los ensayos el lado izquierdo sea el correcto, y que en la otra mitad lo sea el
derecho. Este diseo es el caracterstico de un experimento sobre indefensin: la
probabilidad de conseguir la recompensa por escoger el lado izquierdo es 0,5, por
escoger negro 0,5, y por escoger blanco 0,5. La recompensa es independiente de la
respuesta; es incontrolable por definicin[28].
Teniendo presente la semejanza formal entre insolubilidad e inescapabilidad,
Donald Hiroto y yo presentamos a tres grupos de estudiantes universitarios problemas
discriminativos solubles, insolubles o no les presentamos problemas[29]. Despus se
pas a todos los grupos la prueba de la caja de vaivn manual, donde deban escapar
de un ruido intenso. Los sujetos a quienes se haba dado problemas discriminativos
solubles, y aqullos a los que antes no se les dio ningn problema, escaparon del
ruido con presteza; el grupo al que se le dieron problemas insolubles acept
pasivamente el ruido. La iniciacin de respuestas que controlan eventos aversivos
puede verse disminuida por la experiencia anterior con recompensas incontrolables.
Tambin hemos hallado que la administracin de recompensas incontrolables
debilita las respuestas destinadas a obtener recompensa. Varios grupos de ratas
recibieron bolitas de comida cadas del cielo a travs de una abertura practicada en
el techo de su jaula, independientemente de sus respuestas; luego deban aprender a
conseguir comida apretando una palanca. Cuanta ms comida gratis hubieran
recibido durante el entrenamiento previo, peores resultaron en aprender respuestas
instrumentales para conseguir comida. Algunas ratas permanecieron inactivas,
esperando que cayese ms comida, y nunca apretaron la palanca[30].
La principal manipulacin experimental realizada en este estudio, fue lo que
puede llamarse un diseo de nio mimado; el sujeto era recompensado hiciera lo
que hiciese. En un encuentro de la Sociedad Psiconmica[31], se ley recientemente
un polmico informe relacionado con el estudio anterior y titulado La Paloma en un
Estado Providente. Un grupo de palomas hambrientas aprendi a pisar un pedal para
obtener comida. Otro grupo, el del estado providente, recibi la misma cantidad de
grano, pero independientemente de lo que hiciese; la comida y las respuestas eran
independientes. Un tercer grupo no recibi grano. Entonces se les puso a todas las
palomas una tarea de automoldeamiento, en la que aprendan a conseguir grano
picoteando una tecla iluminada. El grupo que haba controlado el grano apretando el
pedal fue el ms rpido en automoldearse, el grupo de control fue detrs suyo, siendo
el ms lento el grupo del estado providente. Una vez que los tres grupos hubieron
aprendido, se les pas a un programa en el que deban aprender a no picotear.
Nuevamente, las palomas que primero haban aprendido a pisar el pedal fueron las
ms rpidas en aprender, seguidas por el grupo de control y, finalmente, por el grupo
indefenso o de vagancia aprendida, segn denominacin de los autores. Estos
resultados son polmicos, y slo con mucha cautela son interpretables como un caso
de indefensin apetitiva; una de las razones para esta cautela es que el picoteo

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automoldeado de una tecla en la paloma ya no se considera como una respuesta
instrumental y voluntaria. B. Schwartz y D. Williams (1972) han hallado que esas
respuestas son de corta duracin y, por lo tanto, elicitadas o involuntarias. Si el
automoldeamiento diese efectivamente como resultado una respuesta condicionada
elicitada, yo no predecira que la indefensin apetitiva haya de retrasar su aparicin
ya que, en mi opinin, la indefensin slo mina las respuestas voluntarias.
La recompensa incontrolable tiene efectos debilitadores semejantes sobre la
competitividad de las personas a las que luego se les hace participar en juegos de
laboratorio. Harold Kurlander, William Miller y yo presentamos a unos estudiantes
problemas discriminativos solubles, insolubles o no les presentamos problemas[32].
Despus, cada persona jug al dilema del prisionero. El objeto de este juego es
ganar ms puntos que el contrario. En todos los ensayos, el jugador tiene tres formas
posibles de responder: puede competir, cooperar o pasar, teniendo en este ltimo caso
prdidas mnimas. Si elige competir y su contrario coopera, el jugador gana mucho y
el contrario pierde tambin mucho; en cambio, si el contraro tambin compite,
ambos pierden mucho. Si elige cooperar y el contrario compite, el jugador pierde
mucho y el contraro gana, mientras que si ambos eligen cooperar, ambos ganan
puntos moderadamente. La ltima alternativa es retirarse: siempre que uno de los
jugadores decide pasar, ambos pierden unos pocos puntos.
Si antes del juego se le hablan presentado al jugador problemas discriminativos
solubles, o si no se le haba presentado ningn problema, competa frecuentemente y
rara vez pasaba. Por el contraro, si antes haba tratado de resolver problemas
discriminativos insolubles, pasaba ms frecuentemente y competa menos. As pues,
la indefensin producida por una recompensa incontrolable aminora las respuestas
competitivas.
Creo que el estado psicolgico de indefensin producido por la incontrolabilidad
disminuye la iniciacin de respuestas en un sentido general. Tras recibir descargas
incontrolables, perros, ratas, gatos, peces y personas realizan menos respuestas para
escapar de la descarga. Adems, estos dficits motivacionales no se limitan a las
descargas ni aun a los eventos aversivos en general. La agresin activa, el escape de
la frustracin e incluso la capacidad para resolver anagramas, se ven disminuidas por
la experiencia de acontecimientos aversivos inescapables. Inversamente, la
recompensa incontrolable entorpece el escape de un ruido intenso, el aprendizaje de
respuestas para conseguir comida y la competitividad.
El hombre y los animales han nacido generalizadores. Yo creo que slo bajo muy
especiales circunstancias se aprenden respuestas o asociaciones especficas y
puntuales. El aprendizaje de la indefensin no es una excepcin: cuando un
organismo aprende que est indefenso en una situacin, puede verse afectada una
gran parte de su repertorio conductual adaptativo. Por otra parte, si ha de seguir
conducindose adaptativamente, el organismo debe tambin discriminar las
situaciones en la que est indefenso de aqullas en que no lo est. Si no

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mantuvisemos nuestra indefensin dentro de ciertos lmites, y tuvisemos un ataque
cada vez que volamos en avin, el mundo sera un manicomio. Los factores que
limitan la generalizacin de la indefensin (la inmunizacin, el control discriminativo
y la significacin del evento aversivo) sern tratados en el siguiente captulo.

LA INDEFENSION PERTURBA LA CAPACIDAD DE APRENDER

Sabemos ya que una de las principales consecuencias de la experiencia con


acontecimientos incontrolables es de tipo motivacional: los acontecimientos
incontrolables disminuyen la motivacin para iniciar respuestas voluntarias que
controlan otros acontecimientos. Otra importante consecuencia es de tipo cognitivo:
una vez que un hombre o un animal han experimentado la incontrolabilidad, les
resulta difcil aprender que su respuesta ha sido eficaz, aun cuando realmente lo haya
sido. La incontrolabilidad distorsiona la percepcin del control.
Este fenmeno se manifiesta en los perros, ratas y personas indefensas. Algunas
veces, un perro no experimentado se queda sentado y aguanta la descarga durante los
tres o cuatro primeros ensayos en la caja de vaivn; pero de repente, al siguiente
ensayo, salta la barrera y escapa por vez primera con xito de la descarga. Una vez
que un perro no experimentado realiza una respuesta que produce alivio, cae
inmediatamente en la cuenta de lo que ocurre; en todos los ensayos siguientes
responde enrgicamente y aprende a evitar del todo la descarga. En cambio, los
perros que antes han recibido descargas inescapables tambin difieren a este respecto.
Alrededor de la tercera parte de ellos pasan por una secuencia similar, quedarse
parados aguantando la descarga durante los tres primeros ensayos y luego escapar
normalmente en el siguiente. Sin embargo, estos perros vuelven de nuevo a aguantar
la descarga, y en el resto de los ensayos ya no escapan. Parece como si un ensayo con
xito no fuese suficiente para que un perro indefenso aprenda que ahora su respuesta
si es eficaz.
William Miller y yo hemos hallado que en el hombre la indefensin aprendida
produce esa disposicin cognitiva negativa[33]. A tres grupos de estudiantes se les
present un ruido intenso escapable, inescapable o ningn ruido. Luego se les
plantearon dos nuevas tareas, una de azar y otra de destreza. En la tarea de destreza
deban clasificar en cada uno de diez ensayos quince tarjetas en diez categoras de
forma, tratando de acabar en quince segundos. Sin que los sujetos lo supieran, el
experimentador haba dispuesto en qu ensayo fallaran y en cul no, diciendo que el
tiempo haba expirado antes o despus de que hubiesen terminado, de manera que
pasasen por una secuencia predeterminada de xitos y fracasos. Al terminar cada
ensayo, el sujeto deba hacer una estimacin (sobre una escala de 0 a 10) de sus
posibilidades de tener xito en el ensayo siguiente. Los sujetos que antes haban
estado indefensos respecto al ruido intenso manifestaron pocos cambios en sus

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expectativas de xito tras cada nuevo xito o fracaso. Les resultaba difcil percibir
que las respuestas podan afectar al xito o al fracaso. Los sujetos de control y los que
haban escapado del ruido manifestaron grandes cambios de expectativa tras cada
xito o fracaso. Esto da a entender que estaban convencidos de que lo que ocurra
dependa de sus reacciones. Los tres grupos no se diferenciaron en los cambios de
expectativa subsecuentes al xito y al fracaso en una tarea de azar que perciban
como un juego de adivinar la respuesta. La indefensin aprendida produce una
disposicin cognitiva negativa, segn la cual el individuo cree que el xito y el
fracaso son independientes de sus acciones organizadas y, consecuentemente, tiene
dificultades para aprender que las respuestas son eficaces.
Donald Hiroto y yo tambin hemos presentado pruebas de otra forma de
disposicin cognitiva negativa[34]. Como el lector recordar, los estudiantes tenan
que resolver anagramas tras haber escuchado ruido escapable, ruido inescapable o no
haber escuchado ruido alguno. Surgieron dos tipos de dficits cognitivos: por una
parte el ruido inescapable interfiri con su capacidad para resolver cualquier
anagrama. Adems, los 20 anagramas a resolver seguan una pauta comn; en todos
ellos las letras figuraban en el orden 34251 (por ejemplo, IDUOR, UPROG,
QUOECH, etc.); los estudiantes que haban recibido el ruido inescapable tuvieron
grandes dificultades para descubrir la pauta. Los problemas discriminativos
insolubles produjeron igual empeoramiento en la resolucin de anagramas.
La demostracin de una disposicin cognitiva negativa producida por la
independencia entre respuesta y efecto guarda relacin con un importante problema
dentro de la psicologa del aprendizaje. Cuando dos eventos, por ejemplo, un tono y
una descarga elctrica, se presentan independientemente el uno del otro, aprende el
sujeto algo acerca del tono, o ste termina simplemente siendo ignorado? Segn
nuestro punto de vista, el hombre y los animales pueden aprender activamente que
respuestas y resultados son independientes entre s, y una de las formas en que se
manifiesta ese aprendizaje es a travs de las dificultades que luego encuentran para
aprender cundo la respuesta s produce el resultado. Esto sugiere que los organismos
tambin deberan aprender activamente cundo un tono y una descarga son
independientes, manifestndolo luego al tener problemas para aprender cundo el
tono es seguido por la descarga. R. A. Rescorla (1967) ha defendido el punto de vista
contraro: la independencia entre un tono y una descarga es una condicin neutra en
la que no se aprende nada; de hecho, un grupo as tratado es el grupo de control ideal
en el condicionamiento clsico. Yo he sealado (1969) que este grupo de control
ideal muestra por s mismo un considerable grado de aprendizaje y que, por lo tanto,
no es apropiado como tal control. Como ya tendremos ocasin de ver en el captulo
sobre la ansiedad, los sujetos de este grupo desarrollan lceras y miedo crnico.
Adems, investigaciones recientes han demostrado que s ocurre un aprendizaje
activo cuando ECs y EIs se presentan independientemente. R. L. Mellgren y J. W. P.
Ost (1971), han presentado los datos de un grupo de ratas a las que les haban

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presentado ECs independientemente de la comida; estas ratas tardaron luego ms que
otras sin experiencia previa (incluso ms que unas ratas para las que los ECs haban
predicho la ausencia de comida) en aprender que los ECs estaban asociados con la
comida. D. Kemler y B. Shepp (1971) demostraron que unos nios aprendan ms
lentamente acerca de los estmulos relevantes a la solucin de un problema
discriminativo cuando esos estmulos se haban presentado anteriormente como
irrelevantes. D. R. Thomas y sus colaboradores demostraron que unas palomas a las
que se les haba presentado luces de dos colores independientemente de la comida
tendan luego a no discriminar entre dos distintas inclinaciones de una lnea, una de
las cuales predeca comida y la otra no[35]. N. J. MacKintosh (1973) tambin ha
presentado pruebas sobre el retraso del condicionamiento por exposicin previa a la
independencia EC-EI.
La independencia entre dos estmulos produce un aprendizaje activo, y ese
aprendizaje retrasa la capacidad de ratas, palomas y hombres para aprender luego que
los estmulos son interdependientes. Las pruebas al respecto son coherentes con los
efectos cognitivos de la independencia respuesta-efecto y refuerzan nuestra
conclusin de que esa independencia distorsiona la percepcin de que las respuestas
tienen consecuencias contingentes.

LA INDEFENSION PRODUCE PERTURBACIONES EMOCIONALES

Los primeros indicios de que la indefensin tena consecuencias emocionales, as


como motivacionales y cognitivas, surgieron cuando observamos que los efectos
motivacionales se disipaban con el tiempo. A menudo, las situaciones traumticas
producen en el hombre y en los animales perturbaciones caracterizadas por una
sorprendente evolucin temporal y fcilmente atribuibles a cambios emocionales.
Cuando un grupo humano es golpeado por alguna catstrofe, surge un fenmeno de
duracin limitada denominado sndrome de desastre:

Un da de invierno de 1659 una banda de guerreros procedentes del poblado


de San Juan, de los indios petunes, sali a contener a un grupo de invasores
iroqueses. No encontraron al enemigo. Cuando, despus de cuatro das,
regresaron al poblado, slo encontraron las cenizas de sus casas y los
cuerpos mutilados y carbonizados de la mayora de sus esposas, hijos y
ancianos. Ni un alma haba escapado de las llamas. Los guerreros petunes se
sentaron sobre la nieve, mudos e inmviles, sin que ninguno de ellos hablase
o reaccionase durante medio da, ni incitase a los dems a perseguir a los
iroqueses para salvar a los cautivos o tomarse la venganza[36].

La anterior no es una reaccin culturalmente determinada, ya que ocurre de forma

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general despus de un desastre. Cuando un tornado azota una ciudad, la gente acta
adecuadamente durante su transcurso, pero poco despus de acabado, las vctimas
caen en un estupor casi absoluto durante cerca de veinticuatro horas. Despus de un
da aproximadamente, la gente empieza a reparar los destrozos y vuelve a ocuparse
de sus asuntos (vase pginas 129, 130).
En los perros hemos observado una evolucin temporal semejante de la
indefensin aprendida[37]. Si se pone a un perro en la caja de vaivn veinticuatro
horas despus de experimentar las descargas incontrolables en el arns, se mostrar
indefenso. Si, en cambio, esperamos setenta y dos horas o una semana despus de una
sola sesin de descargas inescapables en el arns, el perro escapar normalmente en
la caja de vaivn. Una experiencia de trauma incontrolable produce un efecto que se
disipa con el tiempo.
Pero qu ocurre si se producen muchas experiencias de incontrolabilidad antes
de que se le d al perro la oportunidad de escapar? Si el perro recibe cuatro sesiones
de descarga inescapable en el arns, distribuidas a lo largo de una semana, entonces
seguir estando indefenso pasadas varias semanas. La incontrolabilidad repetida
produce una interferencia con la iniciacin de respuestas que, en este caso, se har
crnica. Por otra parte, habra que sealar que, en la rata, la indefensin producida
incluso por una sola sesin de descarga inescapable no se disipa con el tiempo[38].
En el prximo captulo, al ofrecer una exposicin terica de la indefensin,
hablaremos de una interpretacin cognitiva, y tambin emocional, de esta evolucin
temporal. Segn esta interpretacin, da la impresin, sin embargo, de que la
incontrolabilidad crea un cierto estado emocional que, si no es reforzado,
desaparecer en un momento dado.
Las lceras de estmago son una medida bastante normal de la emocionalidad. En
1958 se public el famoso experimento de los monos ejecutivos[39]. Este
experimento se halla estrechamente relacionado con la incontrolabilidad y la
indefensin, pero sus resultados parecieron demostrar que la incontrolabilidad
produca menos emocionalidad. Dos grupos de cuatro monos recibieron descargas
elctricas; un grupo, el de los ejecutivos, tena control sobre las descargas y poda
evitarlas apretando una palanca. Los otros cuatro monos fueron acoplados a los
anteriores, es decir, estaban indefensos, ya que no podan modificar la descarga. Los
ejecutivos desarrollaron lceras de estmago y murieron, mientras que los monos
indefensos no desarrollaron lceras. Estos resultados fueron ampliamente difundidos
por la prensa y han encontrado un hueco en la mayora de los manuales de
introduccin a la psicologa. Desgraciadamente, son un reflejo de la forma en que los
monos fueron asignados a los dos grupos; al principio, los ocho monos eran situados
bajo el programa ejecutivo y a los cuatro primeros en empezar a apretar la palanca se
les haca ejecutivos; los cuatro ltimos quedaban como sujetos acoplados. Despus de
entonces se ha demostrado que, cuanto ms emotivo es un mono, antes comienza a
apretar la palanca cuando recibe descargas[40]; as, los cuatro animales ms emotivos

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se hicieron ejecutivos y los ms flemticos quedaron como sujetos acoplados.
Recientemente, J. M. Weiss ha repetido correctamente aquel experimento[41].
Unas ratas fueron asignadas aleatoriamente a los tres grupos de un diseo tridico.
Los animales ejecutivos formaron lceras menos graves, y en menor nmero, que los
animales acoplados, que perdieron ms peso, defecaron ms y bebieron menos que
los ejecutivos. Las ratas indefensas manifiestan ms ansiedad, medida segn la
formacin de lceras, que las ratas que pueden controlar la descarga.
Hay ms pruebas de que las descargas incontrolables producen ms ansiedad en
las ratas que las descargas controlables. O. H. Mowrer y P. Viek (1948) dieron
descargas a dos grupos de ratas mientras coman. Un grupo poda controlar la
descarga dando un salto en el aire, mientras que el otro reciba descargas
incontrolables. Las ratas que recibieron descargas incontrolables luego comieron
menos que las que haban podido controlar la descarga[42]. En un estudio anlogo, J.
E. Hokanson y sus colaboradores hicieron que unas personas realizasen una tarea de
casar smbolos, mientras reciban descargas elctricas. El programa de presentacin
de la descarga se asign individualmente, de forma que cada sujeto recibiese como
media una descarga cada cuarenta y cinco segundos. A los sujetos de un grupo se les
permiti tomarse tantos descansos de la descarga como quisieran y en el momento
que eligieran. Un grupo acoplado recibi el mismo nmero de pausas en los
momentos determinados por el sujeto correspondiente del grupo anterior. Medidas de
la presin sangunea tomadas a intervalos de treinta segundos indicaron que el grupo
de control manifestaba una presin sangunea consistentemente ms elevada[43].
Utilizando ratas como sujetos, E. Hearst (1965) hall que la presentacin de
descargas incontrolables resultaba en la ruptura de una discriminacin apetitiva bien
esta blecida. Durante las descargas incontrolables, sus ratas ya no discriminaron entre
los dos estmulos, uno de los cuales sealaba la presencia y el otro la ausencia de
comida. En cambio, la discriminacin apetitiva se mantuvo durante las descargas
controlables.
Esta ruptura de una discriminacin apetitiva recuerda los famosos trabajos sobre
la neurosis experimental. El concepto de neurosis experimental no es homogneo
ni est bien definido. Al producirlo, no se ha manipulado explcitamente la
controlabilidad; aun as, repasando los procedimientos experimentales podemos
especular que la falta de control, o su prdida, es un factor importante en la etiologa
de la neurosis. La situacin tpica consiste en refrenar a un animal en algn tipo de
arns que limite seriamente sus movimientos. Frecuentemente, el procedimiento
experimental utilizado es el condicionamiento clsico, situacin en la que, por
definicin, el organismo no tiene control sobre el comienzo o la terminacin de los
estmulos presentados. En el experimento clsico de Shenger-Krestnikova se destruy
una discriminacin apetitiva y se observaron signos de malestar en el perro al llegar
un momento en el que no poda ya notar la diferencia entre los estmulos
recompensados y no recompensados[44]. En los experimentos de H. S. Liddell y otros,

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unas ovejas desarrollaron una variedad de conductas inadaptativas tras recibir
descargas elctricas incontrolables[45]. J. H. Masserman (1943) ense a unos monos
a comer en respuesta a una seal y les volvi neurticos presentndoles mientras
coman un estmulo activador del miedo. Si no reciban ninguna terapia, los monos
quedaban perturbados por un tiempo casi indefinido. En palabras de Masserman:

Sin embargo, fue notablemente diferente el caso de los animales a los que se
haba enseado a manipular varios dispositivos que accionaban la seal y el
alimentador, ya que de esta forma podan ejercer al menos un control parcial
sobre su ambiente. Esto les result beneficioso, aunque despus se les
volviera neurticos, en tanto en cuanto que al aumentar su hambre fueron
haciendo gradualmente intentos vacilantes, pero espontneos, de volver a
explorar el funcionamiento de los interruptores, seales y comederos y
resultaron ms audaces y eficientes cuando la comida empez a aparecer de
nuevo.

En un notable experimento con primates, C. F. Stroebel (1969) ense a un grupo


de macacos a apretar una palanca que acondicionaba el ambiente recalentado de su
cmara y controlaba tambin un ruido intenso, una luz molesta y una descarga
elctrica suave. Entonces, hizo retroceder la palanca, de tal forma que pudiera verse
pero ya no pudiera ser apretada. No se presentaron otros tensigenos fsicos. Al
principio, los sujetos respondieron frenticamente, pero pronto este comportamiento
cedi el paso a otras perturbaciones:

A medida que iban perturbndose los ritmos [circadianos], los miembros de


este grupo de sujetos comenzaron a manifestar debilidad y lasitud; su pelo
se puso revuelto, sucio y descuidado; en cuanto a su conducta, actuaron de
forma impredecible, cuando lo hacan, en los problemas en que deban
utilizar la palanca derecha, parando frecuentemente para tomarse un
descanso y dormitar.
Las conductas que exhibieron estos anmales eran claramente de naturaleza
no adaptativa; por ejemplo, dos sujetos estuvieron durante horas intentando
capturar insectos imaginarios, otro se masturbaba continuamente, tres
sujetos se tiraban de los pelos de forma compulsiva, y todos tendan a
efectuar movimientos estereotipados, al mismo tiempo que mostraban una
casi total falta de inters por su entorno externo.

No est claro que pueda existir una teora que explique la neurosis experimental,
ni siquiera que todos estos fenmenos sean esencialmente el mismo. Pero la
incontrolabilidad est bsicamente presente, y la desognizacin emocional es un

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resultado general.
En resumen, la indefensin supone un verdadero desastre para los organismos
capaces de aprender que se encuentran indefensos. La incontrolabilidad produce en el
laboratorio tres tipos de trastornos: disminuye la motivacin para responder, bloquea
la capacidad de percibir sucesos, y se incrementa la emotividad. Estos efectos se
producen en una gran variedad de circunstancias y especies, y de forma especial en el
homo sapiens. En el prximo captulo propondr una teora unitaria que trate de
explicar estos hechos.

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Captulo IV
TEORIA: CURACION E INMUNIZACION

Qu requisitos debe cumplir una teora adecuada de la indefensin? Debe


explicar las tres caras del trastorno: las perturbaciones motivacionales, cognitivas y
emocionales. Debe ser comprobable: han de poder realizarse experimentos que la
confirmen si es cierta y la desconfirmen si es falsa. Por ltimo, debe ser aplicable
fuera del laboratorio: ha de ser til para explicar la indefensin tal como se encuentra
en la vida real.
El terreno ya ha quedado preparado en el captulo anterior, mientras iba
exponiendo los datos experimentales. La teora que ahora presentar explica
directamente el dficit motivacional, la distorsin cognitiva y, con una premisa
suplementaria, tambin la perturbacin emocional. Ha sido puesta a prueba de varias
formas, algunas de las cuales han llevado a mtodos para la cura y prevencin de la
indefensin. Adems, expondr los lmites de las condiciones generadoras de
indefensin a fin de contestar a la pregunta: ya que todo el mundo se enfrenta de vez
en cuando con acontecimientos incontrolables, por qu no estamos siempre
indefensos? Para terminar, revisar algunas teoras alternativas que resultan menos
apropiadas. Los ltimos captulos sobre depresin, desarrollo infantil y muerte
repentina constituyen un intento de aplicar la teora de la indefensin a la vida real.

FORMULACION DE LA TEORIA

Cuando una persona o un animal se enfrentan a un acontecimiento que es


independiente de sus respuestas, aprenden que ese acontecimiento es independiente
de sus respuestas. Esta afirmacin es la piedra angular de la teora y probablemente
todos, excepto los ms refinados tericos del aprendizaje, la encuentren tan obvia que
piensan que ni siquiera es necesario enunciarla. No obstante, el lector recordar
nuestra larga exposicin sobre el espacio de contingencia de respuesta (fig. 2-3); los
tericos del aprendizaje preferiran claramente que los tipos de contingencias que
pueden aprenderse fuesen lo ms simples posible. Al principio, creyeron que lo ms

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que se poda aprender era el simple emparejamiento de una respuesta y un efecto, o el
emparejamiento de la respuesta con la ausencia de ese efecto. Pero el panorama hubo
de ampliarse para incluir el reforzamiento parcial, donde el sujeto integra ambos tipos
de emparejamientos para llegar a un quiz; lo que poda aprenderse se ampli a la
probabilidad de un resultado dada una respuesta. Despus se demostr que un
organismo tambin poda aprender acerca de la probabilidad de un resultado dado
que no realizase esa respuesta. El nuevo paso que da nuestra teora es que un
organismo puede aprender ambas probabilidades a la vez, que las diversas
experiencias correspondientes a diferentes puntos en el espacio de contingencia de
respuesta producirn cambios conductuales y cognitivos sistemticos[46]. En
particular, yo afirmo que cuando los organismos experimentan acontecimientos
correspondientes a la linea de 45., donde la probabilidad del resultado es la misma
ocurra o no la respuesta en cuestin, se produce aprendizaje. En lo conductual, esto
tender a disminuir la iniciacin de respuestas para controlar el resultado; en lo
cognitivo, producir la creencia en la ineficacia de las respuestas y dificultar el
aprender que las respuestas son eficaces; y en lo emocional, cuando el resultado es
traumtico, producir una intensa ansiedad seguida de depresin.
El diseo tridico bsico empleado en todos los estudios sobre la indefensin
revisados en el captulo anterior es, claro est, directamente pertinente a la premisa de
que el hombre y los animales aprenden relaciones de independencia entre una
respuesta y un resultado y forman expectativas al respecto. Por ejemplo, en el
experimento de Maier y Seligman (1967) slo los perros del grupo acoplado
resultaron indefensos, pero no los que podan escapar apretando una palanca ni los
que no recibieron descargas. Es evidente que algo distinto les ocurri a los perros que
recibieron las descargas independientemente de sus respuestas. Mi opinin es que
aprendieron que responder era superfluo y que a consecuencia de ello formaron la
expectativa de que en el futuro tambin sera intil responder a las descargas. En los
trabajos realizados por Weiss (1968, 1971, a, b, c), slo las ratas del grupo acoplado
formaron masivamente lceras de estmago; claro est que estas ratas aprendieron
algo diferente a lo que aprendieron las que haban podido escapar de la descarga y las
que no recibieron descargas. Tambin en este caso creo que aprendieron que
responder era intil.
La teora que propongo consta de tres elementos fundamentales:

Informacin Representacin de la contingencia


sobre la (aprendizaje, expectativa, percepcin, Conducta
contingencia creencia)

Tanto en el caso del hombre como en el del animal, lo primero es la informacin


acerca de la contingencia existente entre una respuesta y un resultado. Esta

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informacin es una propiedad del ambiente del organismo, no una propiedad del
perceptor. Ya he definido claramente lo que puede considerarse una informacin
objetiva de que una respuesta y un resultado son independientes.
El segundo elemento de la secuencia tiene una importancia crucial, aunque suela
pasarse por alto fcilmente, sobre todo gracias a la celosa preocupacin por las
definiciones operacionales y las contingencias objetivas tan comn a muchos tericos
del aprendizaje. La informacin acerca de la contingencia debe ser procesada y
transformada en una representacin cognitiva de la contingencia[47]. Esta
representacin ha recibido variadas denominaciones, como aprender, percibir o
creer que respuesta y resultado son independientes; yo prefiero referirme a la
representacin como una expectativa de que respuesta y resultado son
independientes.
Esta expectativa es la condicin causal del debilitamiento motivacional, cognitivo
y emocional que acompaa a la indefensin. La sola exposicin a la informacin es
insuficiente; una persona o un animal pueden ser expuestos a una contingencia en la
que una respuesta y un resultado son independientes y aun asi no formar esa
expectativa. Como veremos ms adelante en este captulo, la inmunizacin es un
ejemplo de ello. Inversamente, una persona puede creerse indefensa sin haber sido
expuesta a la contingencia como tal: simplemente pueden haberle dicho que est
indefensa.
En 1972, Glass y Singer presentaron una larga serie de experimentos acerca del
papel de la controlabilidad en la reduccin de la tensin; hallaron que el simple hecho
de decirle a una persona que poda controlar una situacin duplicaba los efectos de la
controlabilidad real. Estos autores intentaron duplicar la tensin producida por el
entorno urbano haciendo escuchar a sus sujetos (estudiantes universitarios) una
mezcla de sonido a alto volumen: dos personas hablando espaol, otras dos hablando
armenio, un mimegrafo, una calculadora y una mquina de escribir. Cuando los
sujetos podan hacer terminar realmente el ruido apretando un botn, fueron ms
persistentes en solucin de problemas, encontraron el ruido menos irritante y fueron
ms eficientes en una tarea de correccin de pruebas de imprenta que los sujetos del
grupo acoplado. El control real tuvo efectos benficos del tipo que ya vimos en el
captulo anterior.
A otro grupo de sujetos se le present el mismo ruido, pero esta vez fue
incontrolable. Sin embargo, los sujetos de este grupo tenan a su disposicin un botn
de emergencia y se les dijo: Puede interrumpir el ruido apretando el botn, pero
preferiramos que no lo hiciera. En realidad, ninguno de los sujetos intent hacer
terminar el ruido. Lo nico que tenan era la falsa creencia de que, en caso necesario,
podan controlar el ruido[48]. Estas personas manifestaron una ejecucin tan buena
como las que controlaron realmente el ruido. As pues, la controlabilidad real y la
incontrolabilidad real pueden producir expectativas idnticas. Este experimento, en el
que la expectativa no era vlida, subraya el hecho de que es la expectativa, y no las

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condiciones objetivas de controlabilidad, el determinante fundamental de la
indefensin. Cmo produce esta expectativa de la independencia respuesta-resultado
las perturbaciones motivacionales, cognitivas y emocionales asociadas a la
indefensin?

Perturbaciones motivacionales

En una situacin traumtica, el incentivo para iniciar respuestas tiene


principalmente un origen: la expectativa de que responder producir alivio[49]. En
ausencia de este incentivo, las respuestas voluntarias disminuirn en probabilidad.
Cuando una persona o un animal han aprendido que el alivio es independiente de la
respuesta, la expectativa de que responder producir alivio se ve negada y,
consecuentemente, la iniciacin de respuestas disminuye. Dicho en trminos ms
generales, el incentivo para iniciar respuestas voluntarias para controlar cualquier
resultado (por ejemplo, comida, sexo, terminacin de una descarga) viene de la
expectativa de que responder producir ese resultado. Cuando una persona o un
animal han aprendido que el resultado es independiente de la respuesta, la expectativa
de que responder producir el resultado disminuye; consecuentemente, la iniciacin
de respuestas tambin queda reducida.
Algunos tericos quiz piensen que ese consecuentemente es demasiado
grande. Exactamente por qu debera dejar de responder una persona o un animal
que cree que responder es intil? Esta pregunta nos introduce de lleno en una
polmica fundamental de la teora del aprendizaje, que quedar mejor ilustrada
mediante una analoga: la pregunta por qu se mueven los cuerpos celestes?
ocup a todos los fsicos, desde Aristteles hasta Galileo. Aristteles crea que el
estado natural de los cuerpos celestes era la inmovilidad y que para ponerlos en
movimiento era preciso un agente motor externo. Por el contrario, Galileo hizo la til
y radical conjetura de que el estado natural de los cuerpos celestes era el movimiento
y que estaran movindose continuamente a no ser que una fuerza externa, como la
friccin, les hiciese parar.
En las teoras del aprendizaje subyacen suposiciones paralelas y, por lo general,
encubiertas, respecto a las razones por las que los organismos realizan respuestas
voluntarias. La suposicin galileica es que el estado natural de los animales es el
comportamiento voluntario, el estar siempre realizando alguna respuesta voluntaria.
No existe un estado tal como el de no respuesta: un animal aparentemente pasivo est
siendo pasivo voluntariamente. Ha elegido la pasividad, se ha decidido por ella o
ha sido reforzado por ella. Segn este punto de vista, un animal que tiene la
expectativa de que responder es intil se queda pasivo porque la pasividad cuesta
menos, porque quedarse as es ms reforzante. Sin embargo, hay muy pocas razones
para creer que un animal vaya a escoger las respuestas que impliquen menos esfuerzo

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en vez de las que impliquen ms[50].
Personalmente, me inclino hacia el punto de vista opuesto, el aristotlico: que las
respuestas voluntarias precisan de incentivo y que en ausencia de ese incentivo no se
producen respuestas voluntarias. Segn este punto de vista, las personas y los
animales pueden estar en uno de dos estados: realizando respuestas voluntarias o no
haciendo absolutamente nada. Para que ocurran respuestas voluntarias, debe estar
presente algn incentivo en forma de expectativa de que la respuesta puede ser eficaz.
En ausencia de tal expectativa, es decir, cuando un organismo cree que responder es
intil, no ocurrirn respuestas voluntarias.
De esto se deriva que los animales que experimentan acontecimientos
incontrolables tendern posteriormente a no realizar ninguna respuesta para controlar
esos acontecimientos. Esta deduccin del dficit motivacional no precisa mucha ms
colaboracin. Excepto en cuanto al lenguaje cognitivo en que est formulada, la
mayora de los tericos del aprendizaje la aceptaran; pero aun las nociones de
expectativa e incentivo pueden traducirse a un lenguaje ms operacional, en provecho
de los tericos con una orientacin ms conductual[51].
Este deterioro de la motivacin se ha observado con claridad cristalina en un
experimento de indefensin en sujetos humanos en el que se utilizaron descargas[52].
Despus de recibir descargas inescapables, unos estudiantes universitarios se
quedaron inactivos y aceptaron pasivamente descargas escapables; cuando se les
pregunt por qu no hablan respondido de la forma apropiada, el sesenta por ciento
de los sujetos dijeron que no tenan control sobre la descarga, entonces para qu
intentarlo?. Estos informes subjetivos constituyen un poderoso indicio de que la
incontrolabilidad disminuye la motivacin para iniciar respuestas. Sera difcil
imaginar una prueba ms directa.

Perturbaciones cognitivas

El haber aprendido que un determinado resultado es independiente de una


respuesta hace ms difcil aprender luego que las respuestas producen ese resultado.
La independencia respuesta-resultado se aprende activamente y al igual que cualquier
otra forma de aprendizaje activo, interfiere con el aprendizaje acerca de las
contingencias contrarias. El siguiente es un ejemplo de cmo acta esa interferencia
proactiva en el aprendizaje verbal: el nombre de casada de mi esposa es Kerry
Seligman, pero su nombre de soltera era Kerry Mueller. A las personas que la
conocieron como Mueller les result difcil aprender a llamarla Seligman; aos
despus de nuestra boda, seguan equivocndose de vez en cuando. Como tendan a
llamarla Kerry Mueller, esto interfera el recordar que ahora era Kerry Seligman. Les
era ms difcil aprender a llamarla Kerry Seligman que a una persona que la
conociese por vez primera estando ya casada y que tuviera que aprender su nombre

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de nuevas.
Paralelo al ejemplo anterior es el caso de un perro que dio varias respuestas en el
arns, hallando que ninguna de ellas se relacionaba con la terminacin de la descarga.
El perro, por ejemplo, volva la cabeza y, casualmente, esa vez la descarga cesaba,
pero con igual frecuencia volva la cabeza y la descarga no terminaba; la descarga
tambin terminaba cuando no haba vuelto la cabeza. Cuando pasa a la caja de vaivn
y salta la barrera, haciendo realmente terminar la descarga, al perro le resulta difcil
aprenderlo. Ello es debido a que, igual que ocurra con la respuesta de volver la
cabeza, sigue teniendo la expectativa de que es igual de probable que acabe la
descarga si no falta la barrera. Este perro volver a aceptar pasivamente la descarga
aun despus de saltar con xito una o dos veces. Por el contrario, un perro sin
experiencia no posee la expectativa interferente de que la terminacin de la descarga
es independiente de responder, de manera que un salto de la barrera cuyo resultado
sea la terminacin de la descarga ser suficiente para que caiga en la cuenta de la
situacin.
Maier y Testa (1974) han presentado tres experimentos que hacen ver la
importancia crucial del dficit cognitivo en la indefensin aprendida en la rata. El
lector recordar que las ratas que haban recibido descargas inescapables no
resultaban indefensas cuando tenan que atravesar la caja una vez para escapar (razn
fija 1, RF1), pero s cuando deban pasar a un compartimiento y luego volver de
nuevo al otro (p. 51). A fin de comprobar si el dficit dependa de la dificultad para
ver la relacin entre respuestas y terminacin de la descarga o de la dificultad para
ejecutar una RF2, Maier y Testa prepararon algo muy ingenioso. Hicieron que las
ratas aprendiesen una RF1 para escapar, pero con una leve demora en la terminacin
de la descarga: cuando una rata saltaba la barrera, la descarga terminaba, no
inmediatamente, sino un segundo despus de saltar. En este experimento, el esfuerzo
requerido para ejecutar la respuesta era el mismo que para la RF1 fcil; la diferencia
estaba en que la contingencia era difcil de ver. En la medida en que la indefensin
haga difcil ver las contingencias respuesta-resultado, la RF1 con demora debera ser
interferida; toda interpretacin de la indefensin que simplemente postule una
dificultad para responder no predecir un dficit en esta situacin. Como Maier y
Testa esperaban, las ratas que haban recibido descargas inescapables no llegaron a
aprender la RF1 con demora, mientras que las que no haban recibido descargas
aprendieron bien. Resultados semejantes se obtuvieron cuando la contingencia fue
oscurecida por el reforzamiento parcial de la RF1 (terminacin de la descarga en el
cincuenta por ciento de los ensayos). Por ltimo, los experimentadores intentaron
hacer la contingencia de RF2 ms clara para las ratas indefensas, aunque
manteniendo constante el esfuerzo requerido para realizar la respuesta: despus que
una rata cruzaba una vez la caja de vaivn, la descarga se interrumpa breves
instantes, pero volva a comenzar de inmediato, para terminar slo cuando se
realizaba la segunda respuesta. En este caso, la contingencia estaba ms clara, pero el

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requerimiento de respuesta era ms difcil. Tal como se esperaba, las ratas que haban
recibido la descarga inescapable no resultaron indefensas. As pues, la interferencia
con la respuesta no es suficiente para explicar la indefensin en la rata. Se precisa
adems un dficit cognitivo, consistente en la dificultad para ver que la respuesta
funciona.
Yo creo que el aprendizaje acerca de la independencia respuesta-resultado es slo
un caso especial del aprendizaje acerca de la independencia de dos acontecimientos.
D. Kemler y B. Shepp (1971) han llevado a cabo el experimento ms elegante que
conozco sobre el aprendizaje de la independencia entre dos acontecimientos.
Recurdese por un momento qu es lo que debe aprenderse en un problema
discriminativo soluble en el que blanco-negro es la dimensin relevante e izquierda-
derecha la dimensin irrelevante. Blanco se correlaciona perfectamente con la
presencia de recompensa, y negro con su ausencia: en la mitad de los ensayos,
determinados al azar, la tarjeta negra est en la izquierda y la blanca en la derecha,
mientras que en los dems ensayos la tarjeta blanca est en la izquierda y la negra en
la derecha. Izquierda-derecha es independiente de, o irrelevante respecto a, la
recompensa: la probabilidad de recompensa si se responde consistentemente a la
izquierda es la misma que si se responde consistentemente a la derecha, 0,5. Qu se
aprende cuando una dimensin, como izquierda-derecha, es independiente de la
recompensa? Se aprende activamente lo que es irrelevante o se ignoran pasivamente
las claves irrelevantes? Para la premisa cognitiva de mi teora de la indefensin tiene
una crucial importancia el que se pueda aprender activamente la independencia entre
izquierda-derecha y el resultado.
En un experimento de aprendizaje discriminativo como el recin descrito, Kemler
y Shepp presentaron problemas en los que izquierda-derecha era la dimensin
relevante a unos nios para quienes izquierda-derecha haba sido irrelevante en
anteriores problemas. Su capacidad para aprender que una dimensin previamente
irrelevante era ahora la dimensin relevante se compar con la de un variado
conjunto de grupos de control. Estos nios fueron los ms lentos en aprender que
izquierda-derecha era la dimensin correcta, siendo ms lentos an que los grupos
que no haban sido expuestos anteriormente a esa dimensin. Este experimento
elegantemente diseado demostr que los nios aprenden activamente que no sirve de
nada responder a la dimensin irrelevante, y que cuando la regla cambie les costar
trabajo descubrir que esa es la dimensin relevante.
Poco ms hay que decir, a no ser recordar al lector las dems pruebas, revisadas
en el captulo anterior, que demostraban que la independencia interfiere con el futuro
aprendizaje de la dependencia[53].

Perturbaciones emocionales

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Cuando un acontecimiento traumtico ocurre por vez primera, produce un estado
de intensa emocionalidad al que de forma un tanto imprecisa llamamos miedo. Este
estado persiste hasta que ocurre una de estas cosas: si el sujeto aprende que puede
controlar el trauma, el miedo disminuye y puede llegar a desaparecer por completo;
pero s el sujelo termina aprendiendo que no puede controlar el trauma, el miedo
disminuir y ser sustituido por la depresin.
Por ejemplo, cuando una rata, un perro o una persona experimentan un trauma
inescapable, al principio se resisten violentamente. Yo creo que la emocin
dominante que acompaa a este estado es el miedo. Si el sujeto aprende a controlar el
trauma, la frentica actividad inicial da paso a una conducta eficiente y sosegada. Si,
por el contrario, el trauma es incontrolable, la resistencia dar paso finalmente al
estado de indefensin que he descrito. En mi opinin, la emocin que acompaa a
este estado es la depresin. De forma parecida, cuando un cachorro de mono es
separado de su madre, la experiencia traumtica produce un gran malestar[54]. El
mono corre frenticamente, dando gritos de dolor. Entonces pueden ocurrir dos cosas:
si la madre vuelve, el cachorro ya puede controlarla otra vez y el malestar cesar;
pero si la madre no vuelve, el cachorro termina aprendiendo que no puede hacerla
regresar y sobreviene la depresin, desplazando al miedo. El cachorro se hace un
ovillo y comienza a gimotear. De hecho, esta secuencia es la que se produce en todas
las especies de primates observadas.
Un reciente experimento sobre indefensin humana realizado por S. Roth y R. R.
Bootzin (1974), hace tambin pensar en ese tipo de secuencia. A unos estudiantes
universitarios se les present problemas solubles o insolubles, llevndoles luego a
otro cuarto en el que sobre una pantalla de televisin apareca un nuevo grupo de
problemas, todos ellos solubles. Cada dcimo ensayo, la pantalla se oscureca. Los
estudiantes que antes haban recibido los problemas insolubles fueron los primeros en
ir a pedir al experimentador que ajustase la pantalla; daba la impresin de que, ms
que indefensos, los sujetos de este grupo se haban vuelto ansiosos y frustrados, al
menos si nos fiamos de su prontitud para buscar ayuda. Sin embargo, estos
estudiantes tendieron a ser peores cuando realmente tuvieron que resolver los
problemas presentados en la pantalla. Los autores formularon la hiptesis de que la
incontrolabilidad primero produce frustracin, dando paso a la indefensin a medida
que esa incontrolabilidad va prolongndose. En confirmacin de esta hiptesis, Roth
y Kubal (1974) observaron indefensin, y no facilitacin, cuando aumentaron la
incontrolabilidad o cuando el sujeto perciba el fallo como ms significativo.
El miedo y la frustracin pueden ser considerados como elementos motivadores,
que se han desarrollado a fin de suministrar la energa necesaria para hacer frente a
situaciones difciles, y que son puestos en marcha por los acontecimientos
traumticos. Las respuestas iniciales dirigidas a controlar el trauma son elicitadas por
el miedo. Una vez que el trauma est bajo control, el miedo es de poca utilidad y

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disminuye. En tanto que el sujeto no est seguro de si puede o no controlar el trauma,
el miedo sigue siendo til, ya que mantiene la bsqueda de una respuesta eficaz. Una
vez que el sujeto est seguro de que el trauma es controlable, el miedo disminuye
(ahora es ms intil, puesto que le cuesta al sujeto un gran gasto de energa en una
situacin sin esperanza). Entonces sobreviene la depresin[55].
Muchos tericos han hablado de la necesidad o impulso de dominar los
acontecimientos ambientales. En una exposicin ya clsica, R. W. White (1959)
propuso el concepto de competencia. Segn este autor, tanto los tericos del
aprendizaje como los pensadores psicoanaliticos haban pasado por alto este impulso
bsico de control. La necesidad de dominar el entorno podra ser an ms
omnipresente que el sexo, el hambre y la sed en la vida de los animales y del hombre.
Por ejemplo, en los nios pequeos el juego no est motivado por impulsos
biolgicos, sino por un impulso de competencia. Igualmente, J. L. Kavanau (1967)
ha postulado que para los animales salvajes el impulso de resistirse a la coaccin es
ms importante que el sexo, la comida o el agua. Este autor hall que unos ratones de
patas blancas en estado de cautividad gastaban enormes cantidades de tiempo y
energa simplemente resistindose a las manipulaciones experimentales. Si los
experimentadores suban las luces, el ratn se pasaba todo el tiempo bajndolas. Si
los experimentadores bajaban las luces, el ratn las suba.
En mi opinin, un impulso de competencia o resistencia a la coaccin es un
impulso a evitar la indefensin. La existencia de tal impulso se deriva directamente
de la premisa emocional de nuestra teora. Puesto que estar indefenso suscita miedo y
depresin, la actividad que evita la indefensin evita consecuentemente esos estados
emocionales aversivos. La competencia puede ser un impulso a evitar el miedo y la
depresin inducidos por la indefensin[56].
Esta es, pues, nuestra teora de la indefensin: la expectativa de que un
determinado resultado es independiente de las propias respuestas (1) reduce la
motivacin para controlar ese resultado; (2) interfiere el aprender que las respuestas
controlan el resultado; y si el resultado es traumtico (3) produce miedo durante el
tiempo que el sujeto no est seguro de la controlabilidad del resultado y, luego,
depresin.

CURACION Y PREVENCION

La teora sugiere una forma de curar la indefensin una vez que se ha establecido,
y una forma de impedir que ocurra. Si el problema central de la no iniciacin de
respuestas es la expectativa de que las respuestas no van a ser eficaces, al invertir la
expectativa debera producirse la curacin. Mis colaboradores y yo estuvimos
trabajando en este problema durante mucho tiempo, pero sin ningn xito: primero
retiramos la barrera de la caja de vaivn, de forma que el perro pudiera tocar el lado

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seguro si quera, pero a pesar de ello sigui tirado en el suelo. Entonces, yo mismo
me met en el otro lado de la caja de vaivn y llam al perro, pero l sigui tumbado.
Luego hicimos que el perro estuviese hambriento y echamos salchichn de la marca
Hebrew National[57] en el lado seguro, a pesar de lo cual el animal sigui sin
moverse. Con todos estos procedimientos tratbamos de convencer al perro de que
respondiese durante la descarga, hacindole as ver que su respuesta haba
interrumpido la descarga. Por ltimo, enseamos uno de nuestros perros indefensos a
James Geer, un terapeuta del comportamiento, que dijo: Si yo tuviera un paciente as
le dara de improviso un puntapi para ponerle en marcha. Geer tena razn: con los
perros y ratas indefensos su terapia siempre funciona[58]. Lo que todo esto vena a
decirnos era que debamos forzar al perro a responder, una y otra vez si fuera
necesario, hacindole as ver que cambiar de compartimiento haca terminar la
descarga. A este fin atamos largas correas al cuello de los perros y comenzamos a
arrastrarles de uno a otro lado de la caja de vaivn durante el EC y la descarga, con la
barrera retirada. Cruzar al otro lado haca terminar la descarga.
Despus de entre 25 y 200 arrastres, todos los perros comenzaron a responder por
s solos. Una vez comenzaron las respuestas, fuimos levantando gradualmente la
barrera y los perros siguieron escapando y evitando. La recuperacin de la
indefensin fue completa y duradera, y hemos replicado el procedimiento con 25
perros indefensos e igual nmero de ratas. El comportamiento que los perros
manifestaron al ser arrastrados con la correa es digno de tenerse en cuenta. Al
comenzar el procedimiento, tenamos que hacer bastante fuerza para tirar del perro y
hacerle cruzar el centro de la caja de vaivn. Normalmente haba que compensar todo
el peso del perro; en algunos casos el perro se resista. A medida que el entrenamiento
avanzaba se iba necesitando cada vez menos fuerza. Por lo general llegaba un
momento en que un leve tirn de la correa pona al perro en movimiento. Al final,
todos los perros iniciaban las respuestas por s solos y ya no dejaban de escapar.
Una vez que la respuesta correcta haba ocurrido repetidamente, el perro captaba
la contingencia respuesta-alivio. Es significativo que se requiriese tanta terapia
directiva antes de que los perros llegasen a responder por s mismos. Esta
observacin apoya la interpretacin cog-nitivo-motivacional de los efectos de la
descarga inescapable: que la incontrolabilidad hace disminuir la motivacin para
iniciar respuestas durante la descarga y deteriora la capacidad de asociar las
respuestas con un estado de alivio.
En medicina, los logros ms notables han venido ms frecuentemente de la
prevencin que del tratamiento, y me atrevera a decir que la inoculacin e
inmunizacin han salvado muchas ms vidas que la curacin. En psicoterapia, los
procedimientos son casi exclusivamente curativos, y la prevencin rara vez juega un
papel definido. En nuestros estudios con perros y ratas hemos hallado que la
inmunizacin conductual, tal como sugiere nuestra teora, es un mtodo fcil y
efectivo para prevenir el surgimiento de la indefensin aprendida.

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La experiencia inicial de control sobre una situacin traumtica debera interferir
con la formacin de una expectativa de que respuestas y terminacin de la descarga
son independientes, de igual forma que el no poder controlar la descarga interfiere
con aprender que responder produce alivio. Para poner a prueba esta hiptesis, dimos
a un grupo de perros diez ensayos de escape en la caja de vaivn, antes de que
recibiesen descargas inescapables en el arns[59]. Esto elimin la interferencia con la
ulterior conducta de escape-evitacin. Es decir, los perros inmunizados respondan
normalmente al ser colocados en la caja de vaivn veinticuatro horas despus del
tratamiento con descargas inescapables en el arns. Surgi adems un interesante
hallazgo: los perros que empezaron aprendiendo a escapar de la descarga saltando en
la caja de vaivn presionaron sobre las placas del arns durante las descargas
inescapables el cudruple de veces que los perros sin experiencia, aun cuando apretar
los paneles no tena efecto alguno sobre las descargas. Tales respuestas
probablemente manifiestan los esfuerzos de los perros por controlar la descarga.
David Marques, Robert Radford y yo ampliamos estos hallazgos dejando primero a
los perros escapar de la descarga apretando las placas del arns. Tras esto, recibieron
descargas inescapables en el mismo lugar. La experiencia de control sobre la
terminacin de la descarga impidi que los perros se volviesen indefensos al pasar
luego por la caja de vaivn. Que yo sepa, no se ha realizado ningn estudio
paramtrico sobre inmunizacin. Qu cantidad de inmunizacin hace falta para
compensar una determinada cantidad de incontrolabilidad? Hay una cantidad de
inmunizacin que haga a un organismo invulnerable a la indefensin? Hay una
cantidad de incontrolabilidad capaz de neutralizar cualquier grado de inmunizacin?
Otros resultados obtenidos en nuestro laboratorio apoyan la idea de que la
experiencia en el control de situaciones traumticas puede proteger a los organismos
de la indefensin causada por un trauma inescapable. Recurdese que, entre los
perros de historia anterior desconocida, la indefensin es un efecto estadstico:
aproximadamente las dos terceras partes de los perros que reciben descargas
inescapables se vuelven indefensos, mientras que una tercera parte responde
normalmente. Alrededor del cinco por ciento de los perros experimentalmente
novatos se muestran indefensos en la caja de vaivn sin haber tenido experiencia
previa con descargas inescapables. Por qu unos perros se vuelven indefensos y
otros no? Sera posible que esos perros, que aun despus de la descarga inescapable
no se vuelven indefensos, hayan tenido una historia de traumas controlables antes de
llegar al laboratorio (por ejemplo, transportando paquetes o asustando nios)? Esta
hiptesis la pusimos a prueba criando perros en aislamiento en jaulas de
laboratorio[60]. En comparacin con los perros de historia desconocida, estos perros
tenan una experiencia muy limitada en cualquier forma de control, ya que se les
proporcionaba agua y comida, y su contacto con otros perros y seres humanos era
muy escaso. Los perros criados en jaulas demostraron ser ms susceptibles a la
indefensin: mientras que con los perros de pasado desconocido se necesitaban cuatro

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sesiones de descargas inescapables en el arns para producir indefensin una semana
despus, bastaban dos semanas para producir la indefensin en los perros criados en
jaula. Tambin se ha informado de que los perros criados en aislamiento tienden a no
escapar de la descarga[61]. Parece que los perros que durante su desarrollo han sido
privados de las oportunidades normales de dominar reforzadores pueden ser ms
vulnerables a la indefensin que los perros inmunizados de forma natural.
A este respecto hay que mencionar los sorprendentes resultados obtenidos por C.
P. Richter (1957) en relacin con la muerte repentina de ratas salvajes. Richter
descubri que tras haber estrujado en una mano a unas ratas salvajes hasta que
dejaron de forcejear, se ahogaron a los treinta minutos de haber sido depositadas en
un tanque lleno de agua, del que no podan escapar, a diferencia de otras ratas no
estrujadas, que nadaron durante sesenta horas antes de ahogarse. Richter logr
impedir la muerte repentina de sus ratas mediante una tcnica que se asemeja a
nuestro procedimiento de inmunizacin: si agarraba a la rata, la soltaba, la agarraba
otra vez y la volva a soltar, no se produca la muerte repentina. Adems, si despus
de agarrarla meta a la rata en el agua, la sacaba, la meta de nuevo y volva a
rescatarla, tambin se impeda la muerte repentina. Estos procedimientos, igual que
los utilizados con nuestros perros, quiz proporcionen a la rata un sentido de control
sobre el trauma, inmunizndola as contra la muerte repentina producida por el
trauma inescapable. Richter especul que la variable crtica en la muerte repentina era
la desesperacin: ser agarrado y estrujado por las manos de un predador es para un
animal salvaje una abrumadora experiencia de prdida de control sobre su ambiente.
El fenmeno de la muerte por indefensin es tan importante que le dedicar todo el
ltimo captulo.

Limites de la indefensin

Puesto que todos experimentamos cierto grado de incontrolabilidad, por qu no


todos estamos indefensos?
Supongamos que una maana cojo el tren para ir a trabajar. Me siento en un
vehculo cuyo funcionamiento no conozco, conducido por un maquinista al que no
conozco y, a pesar de ello, luego funciono perfectamente, sin mostrar ninguno de los
tres efectos de la indefensin. Qu es lo que ha limitado los efectos de la
indefensin?
El factor fundamental es la falta de correspondencia entre la experiencia de la
incontrolabilidad y la formacin de la expectativa de que los acontecimientos son
incontrolables. Bajo qu condiciones no se formar la expectativa de que los
acontecimientos son incontrolables, aunque realmente se haya producido una
experiencia de incontrolabilidad? Imagino que hay al menos tres factores que limitan
las expectativas de incontrolabilidad: la inmunizacin por una expectativa contraria,

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la inmunizacin por control discriminativo y la fuerza relativa del acontecimiento en
cuestin.
Una historia previa de experiencias de controlabilidad sobre un determinado
resultado dar lugar a la expectativa de que ese resultado es controlable. Si el sujeto
termina encontrndose con una situacin en la que el resultado es realmente
incontrolable, le ser difcil convencerse de que ahora lo es. Este es el quid del
concepto de inmunizacin. Naturalmente, las expectativas previas son un arma de
doble filo. Una historia previa de incontrolabilidad har difcil creer que un
determinado resultado es controlable, aun cuando realmente lo sea; ese es,
efectivamente, el hallazgo de nuestro experimento inicial sobre la indefensin: aun al
ser expuesto a descargas controlables, el perro sigue esperando que la descarga va a
ser incontrolable.
La inmunizacin por control discriminativo es el segundo lmite a la generalidad
de la indefensin. Si una persona ha aprendido en un lugar, por ejemplo en la oficina,
que puede ejercer control y queda indefensa en otra parte, por ejemplo en el tren,
discriminar entre la diferente controlabilidad de ambos contextos. Igual que el perro
que ha tenido control sobre la descarga en la caja de vaivn sigue escapando en esa
misma caja, aun despus de haber pasado en el intermedio por una situacin de
indefensin en el arns, la indefensin en el tren no debera afectar a mi actuacin en
la oficina. C. S. Dweck y N. D. Reppuci (1973) han presentado pruebas del control
discriminativo sobre la indefensin en colegiales: cuando un profesor que haba
presentado a los alumnos problemas insolubles les present problemas solubles, los
nios no supieron resolverlos, aunque resolvan problemas idnticos si eran otros
profesores quienes se los presentaban. Sin embargo, Steven Maier, en un experimento
no publicado, no hall control discriminativo sobre la indefensin en unos perros.
Mientras sonaba un tono, podan escapar de la descarga en el arns apretando una
placa, pero durante la luz la descarga era inescapable. Para consternacin de Maier,
los perros se mostraron indefensos en la caja de vaivn, tanto ante la luz como ante el
tono.
No tienen por qu ser luces o tonos los que ejerzan control discriminativo sobre la
indefensin. El que alguien nos diga que un determinado acontecimiento es
incontrolable, sobre todo si ese alguien est bien informado, establecer una
expectativa de que el acontecmiento es incontrolable, aun sin haber experimentado la
contingencia. Inversamente, el que nos digan que un acontecimiento es controlable
pondr en cortocircuito la experiencia de la contingencia. Recurdese que el simple
hecho de decirle a una persona que puede apretar un botn para hacer terminar un
ruido intenso basta, aunque de hecho no lo utilice, para impedir muchos de los
efectos de la indefensin.
El ltimo factor capaz de limitar la transferencia de la indefensin de una
situacin a otra es la significacin relativa de esas situaciones: la indefensin puede
generalizarse fcilmente de los acontecimientos ms traumticos o importantes a los

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menos, pero no a la inversa. La intuicin me dice que, si aprend que el ascensor de
mi oficina era incontrolable, no por ello quedara indefenso cara a las discusiones
intelectuales; pero si de repente me hallase indefenso en cuestiones intelectuales,
podra dejar de apretar el botn para que el ascensor llegase antes. Bob Rosellini y yo
hemos hallado que unas ratas se volvan ligeramente indefensas al darles descargas
muy dbiles y comprobar su capacidad para escapar de esa misma descarga dbil:
escapaban de la descarga bastante peor que las ratas que no haban recibido descargas
anteriormente. Si se empleaba una descarga intensa tanto durante el entrenamiento
como durante la prueba, los animales indefensos escapaban mucho peor que las ratas
que no haban recibido descargas. En este momento no conozco ninguna prueba
experimental de que estar indefenso en una situacin trivial no produce indefensin
en una situacin muy importante, mientras que estar indefenso en una situacin
importante produce indefensin en situaciones triviales.

TEORIAS ALTERNATIVAS

La teora de la indefensin encaja perfectamente con los datos presentados en el


capitulo tres. De hecho, histricamente hablando, la teora predijo gran parte de ellos.
Adems, ha sugerido mtodos eficaces para prevenir y curar la indefensin. Durante
la ltima dcada se han propuesto varios enfoques alternativos[62]. Digamos de paso
que ninguno de esos enfoques explica la amplia gama de efectos que aqu hemos
revisado, sino que se centran concretamente en explicar cmo las descargas
inescapables pueden interferir posteriormente con la conducta de escape.

Respuestas motoras competidoras

La teora tradicional del aprendizaje no slo ha sido conservadora respecto a cun


simples han de ser las contingencias para el aprendizaje, sino tambin respecto a qu
es lo que se puede aprender. Por ejemplo, los tericos del aprendizaje se han sentido
cmodos diciendo que una paloma ha aprendido una respuesta, como picotear una
tecla para conseguir comida, pero les ha resultado ms incmodo decir que una
paloma ha aprendido que picotear la tecla lleva a la comida. Tal cognicin ha
quedado normalmente excluida del mbito de lo que los animales (e incluso las
personas!) podan aprender. La razn de este conservadurismo tiene que ver con la
observabilidad y la simplicidad: el aprendizaje de respuesta es observable, mientras
que las cogniciones slo pueden inferirse. Adems, se pensaba que el aprendizaje de
respuesta era simple y bsico, mientras que las cogniciones eran consideradas
complejas y derivadas. Aunque en las dos ltimas dcadas la disputa ha perdido
mucho de su encono, es til considerar las alternativas que desde la perspectiva del

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aprendizaje de respuesta se han formulado a nuestra teora cognitiva de la
indefensin.
Por qu no escapan los perros en la caja de vaivn? No porque hayan aprendido
que responder no sirve de nada, sino porque han aprendido en el arns alguna
respuesta motora que ahora realizan en la caja de vaivn y que compile con la de
saltar la barrera. Tres son las formas en que podran aprenderse una respuesta
competidora.
Segn una de ellas, basada en la nocin de reforzamiento supersticioso, en el
momento en que termina la descarga en el arns ocurre casualmente alguna respuesta
motora especfica. Este momento mgico refuerza esa respuesta y hace aumentar la
probabilidad de que se produzca cuando en el siguiente ensayo termine la descarga;
de esta forma, la respuesta adquirir una gran fuerza. Si la respuesta es incompatible
con saltar la barrera, y si es provocada por la descarga en la caja de vaivn, entonces
el perro no saltar la barrera.
Este punto de vista es empricamente dbil: hemos observado de cerca a nuestras
ratas y perros, pero no hemos visto prueba alguna de conducta supersticiosa. Adems,
el argumento carece de una base lgica: si alguna respuesta es reforzada
supersticiosamente por la terminacin de la descarga y a consecuencia de ello se hace
ms probable que vuelva a ocurrir, su probabilidad ser mayor tanto durante la
descarga como cuando sta termina. Esa respuesta ser castigada por el comienzo y la
continuacin de la descarga, as como reforzada por su terminacin y,
consecuentemente, disminuir en probabilidad. Es ms, aun si se hubiese adquirido
durante el preentrenamiento, por qu debera mantenerse esa respuesta especfica a
pesar de cientos de segundos de descarga durante la prueba? Parece que una respuesta
tal debera desaparecer.
Una segunda hiptesis mantiene que las respuestas activas son ocasionalmente
castigadas por el comienzo de la descarga. Este castigo supersticioso hace disminuir
la probabilidad de responder activamente en el arns, y se transfiere a la caja de
vaivn. Esta hiptesis conlleva la misma dificultad lgica que la del reforzamiento
supersticioso. Las respuestas activas pueden ser ocasionalmente castigadas por el
comienzo de la descarga, pero tambin sern reforzadas por su terminacin. Adems,
a medida que las respuestas activas son eliminadas por el castigo, las respuestas
pasivas aumentarn en frecuencia. En ese punto, el castigo comenzar a eliminar las
respuestas pasivas, aumentando as la probabilidad de las respuestas activas, y as
sucesivamente. Es ms, aun cuando las respuestas pasivas se adquiriesen mediante el
castigo supersticioso en el arns, por qu iban a mantenerse a pesar de cientos de
segundos de descarga en la caja de vaivn? El lector empezar ya a darse cuenta de
qu grado de libertad tienen las explicaciones en trminos de respuesta motora
supersticiosa y cmo pueden as explicar post-facto prcticamente cualquier
resultado.
La tercera versin de la interpretacin en trminos de respuesta motora

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competidora consiste en que el animal reduce el rigor de las descargas elctricas
recibidas en el arns mediante alguna respuesta motora especfica. Esta respuesta
motora explcitamente reforzada podra interferir con la de saltar la barrera. Dado que
en el arns las descargas inescapables se administran a travs de electrodos que se le
acoplan al sujeto, pegados con una pasta especial, es poco probable que el perro
pueda hacer variar su intensidad mediante alguna respuesta motora especial. Sin
embargo, es concebible que alguna pauta de movimientos no conocida pueda reducir
el dolor. Overmier y Seligman (1967) eliminaron esta posibilidad: sus perros fueron
completamente paralizados con curare durante las descargas inescapables en el arns,
de manera que no podan mover ninguno de sus msculos. Posteriormente, estos
perros no escaparon de la descarga en la caja de vaivn, exactamente igual que los
perros no paralizados que reciban descargas inescapables. Por el contrario, unos
perros a los que slo se les paraliz, pero que no recibieron descargas, luego
escaparon normalmente. Si un perro curarizado todava puede reducir la descarga, no
es con sus msculos como lo hace.
Independientemente del mecanismo a travs del cual se pretenda que surge la
respuesta, estamos convencidos de que la indefensin no es una forma de respuesta
motora competidora. El experimento de escape pasivo de S. F. Maier (1970) excluye
decididamente esa posibilidad. En respuesta a la posible crtica de que lo que se
aprende durante un trauma incontrolable no es la disposicin de indefensin que
nosotros proponemos, sino alguna respuesta motora, como la paralizacin[63], que es
antagnica con la de saltar la barrera, Maier reforz la respuesta ms antagnica que
pudo hallar. Como el lector recordar, los perros de uno de los grupos (el de escape
pasivo) tenan unas placas a 7,62 cm por encima y al lado de sus cabezas. Slo no
moviendo la cabeza, permaneciendo pasivos, podan estos perros hacer terminar la
descarga. Otro grupo (el acoplado) recibi las mismas descargas en el arns, pero
independientemente de sus respuestas. Un tercer grupo no recibi descargas. Una
hiptesis en trminos de aprendizaje de respuesta predecira que, cuando luego se
probase a los perros en la caja de vaivn, el grupo de escape pasivo sera el ms
indefenso, puesto que fue entrenado explicitamente para no reaccionar ante el trauma.
La hiptesis de la indefensin hace la prediccin contraria: esos perros podan
controlar la descarga, aunque fuese permaneciendo pasivos; alguna respuesta, no
importa que fuese competidora, fue eficaz para producir alivio y, por lo tanto, no
tendran por qu aprender que es intil responder. El grupo de escape pasivo debera
aprender a escapar saltando, y eso es exactamente lo que sucedi. Lo mismo en el
caso de la rata: resulta poco probable que la rata aprenda una respuesta competidora
tras recibir descargas inescapables, ya que en los experimentos sobre la indefensin
en la rata expuestos en el captulo tercero, los animales respondan bien bajo
programas que requeran una sola presin de la palanca o un solo salto, pero se
volvan indefensos cuando se requeran dos o ms respuestas[64]. Las respuestas
competidoras interferiran con la primera respuesta al menos tanto como con la

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segunda y la tercera.
Aunque las explicaciones de la conducta en trminos de aprendizaje de respuesta
han sido una til herramienta, la verdad es que no van a hacernos el trabajo de
explicar la indefensin; la indefensin no es una alteracin perifrica del repertorio
de respuestas, sino un cambio central para el organismo entero.

Adaptacin, postracin emocional y sensibilizacin

Son varias las hiptesis motivacionales que se han propuesto, a fin de explicar la
incapacidad para escapar consecuente a la experiencia de descargas incontrolables.
Las teoras de la adaptacin y la postracin emocional mantienen ambas que los
animales que han recibido descargas incontrolables se adaptan al trauma y ya no se
preocupan de responder. Estn tan postrados emocionalmente o tan adaptados que su
nivel motivacional es insuficiente. Esto resulta poco verosmil por varias razones:

1. Los animales no dan la impresin de haberse adaptado: durante las descargas


iniciales de la prueba de escape-evitacin estn furiosos; slo en los siguientes
ensayos se vuelven pasivos, pero aun entonces emiten vocalizaciones al recibir
la descarga.
2. En toda la literatura sobre el dolor no existe una sola demostracin directa de
adaptacin a las descargas elctricas intensas y repetidas.
3. Aun si se produce adaptacin, es poco probable que persista a lo largo del
perodo de tiempo que transcurre entre el entrenamiento de indefensin y la
prueba de escape-evitacin.
4. Hemos desconfirmado experimentalmente la hiptesis de la adaptacin. Bruce
Overmier y yo dimos a unos perros descargas muy intensas en la caja de vaivn,
pero esto no redujo el efecto interferente de las anteriores descargas
inescapables; los perros parecan ms perturbados, pero no intentaron escapar. Si
en la caja de vaivn un perro no escapa, o responde lentamente, debido a que la
descarga no es suficientemente motivante, entonces el aumento de la intensidad
de la descarga debera hacerle responder.
5. Una serie de descargas escapables recibidas en el arns no interfiere con saltar la
barrera, pero si son inescapables, esas mismas descargas producen indefensin.
Tanto las descargas escapables como las inescapables deberan originar un
mismo grado de adaptacin o postracin y, sin embargo, sus efectos son
notablemente diferentes.
6. Los perros que primero han escapado de la descarga en la caja de vaivn y luego
han recibido descargas inescapables en el arns siguen respondiendo
eficazmente cuando se les vuelve a la caja de vaivn. No hay ninguna razn por

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la que entrenamiento previo de escape deba reducir la adaptacin o la postracin
resultantes de una serie de descargas inescapables.
7. La incapacidad para escapar en la caja de vaivn qued eliminada al arrastrar al
perro hacia uno y otro lado de la barrera. No hay razn alguna por la que el
exponer al perro a la fuerza a contingencias de escape y evitacin haya de
disminuir su adaptacin o su estado de postracin emocional.

Una hiptesis motivacional complementaria recurre a la sensibilizacin. Segn


este enfoque, los perros no escapan porque las anteriores descargas les han
perturbado tanto que estn demasiado agitados como para organizar una respuesta
adaptativa. Esta explicacin es compatible con nuestra premisa referida al aumento
de la emocionalidad producido por las descargas inescapables; sin embargo, no
explica los datos fundamentales. Si las descargas inescapables antes recibidas
vuelven al perro supermotivado, entonces la reduccin de la intensidad de la descarga
en la caja de vaivn debera inducir al perro a responder. Hemos hallado que el efecto
de interferencia no se elimina cuando la intensidad de la descarga empleada en la caja
de vaivn es muy baja. Es ms, los argumentos 5, 6 y 7, recin expuestos, invalidan
tanto la hiptesis de la sensibilizacin como la de la adaptacin.
La existencia de un curso temporal de la indefensin, al menos en los perros y en
la carpa dorada, hace especialmente atractiva una teora en trminos de postracin
emocional. Por qu una sesin de descarga inescapable pierde su capacidad para
producir indefensin despus de unas cuarenta y ocho horas? Por qu, en el
sndrome de catstrofe, el nivel emocional bsico desciende para luego recuperarse
tambin en cuarenta y ocho horas?
La respuesta ms simple es que hay alguna sustancia que primero se gasta y luego
se renueva. Como veremos ms adelante en este captulo, se dice que los traumas
incontrolables pueden reducir la cantidad de norepinefrina (NE), que tarda en
recuperarse unas cuarenta y ocho horas[65]. Por otra parte, tambin es posible una
explicacin en trminos de aprendizaje. Recurdese que las experiencias mltiples de
incontrolabilidad abolen el curso temporal de la indefensin. Impide la exposicin
repetida a la incontrolabilidad que la sustancia agotada vuelva a recuperarse? Puede
ser, pero hay que tener en cuenta que antes de que un animal o una persona
experimenten un trauma incontrolable habrn tenido por lo general un cmulo de
experiencias previas de control sobre acontecimientos importantes. Si primero se
aprende una cosa, por ejemplo una asociacin entre A y B, y luego se aprende otra
contraria, como A y C, la memoria de la segunda experiencia se debilita con el
tiempo. Es decir, que si inmediatamente despus de la segunda experiencia le hago
una prueba, preguntndole qu letra va despus de la A. usted responder C; pero si
le hago la misma pregunta unos das despus, usted probablemente responder B. A
esto se le llama inhibicin proactiva (IP), y se utiliza frecuentemente para explicar el
olvido[66]. Debido a que tanto en el hombre como en los animales la inhibicin

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proactiva (y, por lo tanto, el olvido) aumentan con el tiempo, la desaparicin de la
indefensin podra resultar de un proceso de olvido. Veinticuatro horas despus de la
descarga inescapable, los anteriores recuerdos de control no son lo bastante fuertes
como para contrarrestar la nueva expectativa de que las respuestas no controlan la
descarga; pasadas cuarenta y ocho horas s lo son. La conservacin de la indefensin
ocurre debido a que la experiencia extra con descargas inescapables la hace
demasiado fuerte para ser contrarrestada por las anteriores experiencias de control.
Futuros experimentos nos revelarn si el curso temporal de la indefensin es un
fenmeno fisiolgico o un fenmeno de olvido. Lo ms que puedo adelantar es que,
tal como ocurre con la depresin y con la propia indefensin, por lo general actan
conjuntamente fenmenos situados a niveles de anlisis psicolgicos y fisiolgicos.

APROXIMACIONES FISIOLOGICAS A LA INDEFENSION

He optado por una explicacin cognitivo-conductual de los desarreglos


motivacionales, cognitivos y emocionales que acompaan a la incontrolabilidad; sin
embargo, ello no quiere decir que se excluya una interpretacin fisiolgica. Sera ms
adecuado decir que, simplemente, refleja el hecho de que en este momento sabemos
mucho ms de las bases cognitivas y conductuales de la indefensin que de sus
fundamentos fisiolgicos. Pero la indefensin debe tener alguna base bioqumica y
neural, y hay dos investigadores que han propuesto atractivas teoras fisiolgicas.
J. M. Weiss y sus colaboradores han descubierto algunos hechos preliminares
acerca de las consecuencias fisiolgicas de la descarga incontrolable: adems de las
lceras y de la prdida de peso que manifiestan las ratas del grupo acoplado, tambin
se observan dficits de algunas sustancias cerebrales[67]. La norepinefrina (NE),
sustancia qumica a travs de la cual una neurona activa a otra en el sistema nervioso
central, es el principal transmisor adrenrgico. (Las sustancias colinrgicas son otros
transmisores fundamentales de los que ya nos ocuparemos ms adelante). Weiss ha
hallado que cuando una rata puede controlar la descarga aumenta el nivel de NE en el
cerebro, en comparacin con las ratas que no reciben descarga; pero cuando una rata
recibe descargas incontrolables, la NE disminuye. Sobre esta base, Weiss ha sugerido
que la disminucin de la NE puede ser la explicacin de la indefensin.
Weiss piensa que los dficits producidos por la descarga inescapable no tienen su
causa en el aprendizaje o en un estado cognitivo, sino directamente en la reduccin
de la NE. La inescapabilidad produce prdida de peso, prdida de apetito, lceras y
disminucin de la NE. A su vez, estos dficits llevan a la incapacidad para escapar y a
una disminucin del nivel de actividad general. La reduccin de la NE es la condicin
necesaria y suficiente para producir el comportamiento indefenso; segn Weiss, no es
necesario recurrir a un estado cognitivo de indefensin.
En un experimento acorde con esta tesis, Weiss sumergi a unas ratas en agua

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muy fra durante seis minutos. Adems de muchas otras cosas, esto hizo descender el
nivel de NE; cuando, media hora despus, se pas a las ratas una prueba de escape en
la caja de vaivn, las ratas se mostraron indefensas. Un bao caliente de seis minutos
no hace descender el nivel de NE y no produce indefensin. Una sustancia NE-
depresora ms especfica, la a-metil-paratirosina (AMPT), tambin hace a las ratas
incapaces de escapar[68].
En su ms convincente experimento, Weiss intent el desempate entre la
explicacin cognitiva y la fisiolgica. Por razones desconocidas result que mientras
que una serie de 15 sesiones diarias consecutivas de descarga inescapable muy
intensa inicialmente hacia disminuir el nivel de NE, al final de la serie no se produca
tal disminucin. El enfoque cognitivo de la indefensin predice que las ratas deban
mostrarse muy indefensas despus de tantas descargas inescapables; la hiptesis de la
NE, que mantiene que el estado cognitivo es irrelevante, no predice indefensin. Las
ratas escaparon y evitaron igual que los controles que no recibieron descarga. Esta es
una importante prueba, pero antes de criticar la hiptesis de la NE y discutir sus
implicaciones, quiero presentar otro nuevo y sugerente hallazgo sobre el substrato
fisiolgico de la indefensin.
Permtaseme primero decir unas palabras sobre ciertas vas nerviosas del cerebro
de los mamferos superiores. Hay un voluminoso tracto de neuronas llamado haz del
cerebro anterior medio (HCAM), cuya estimulacin es considerada como la base
fisiolgica del placer y la recompensa positiva[69]. Por cierto, el HCAM es
adrenrgico, y la norepinefrina es su principal sustancia transmisora. Una estructura
colinrgica vecina, llamada septum, al ser estimulada cierra o inhibe el HCAM. E.
Thomas observ que la estimulacin elctrica directa del septum volva a sus gatos
pasivos y aletargados[70]. Las recompensas no parecan tan gratificantes como de
costumbre, y el castigo resultaba menos perturbador. Esto llev a Thomas a proponer
la idea de que la excitacin septal, que inhibe el HCAM, era la causa de la
indefensin.
Para comprobarlo, Thomas produjo indefensin aprendida en unos gatos
mediante descargas elctricas inescapables. Los gatos llevaban implantada en el
septum una pequea aguja hipodrmica. Thomas inyect atropina en el septum de los
gatos que haban recibido descargas inescapables. (La atropina, un agente bloqueador
colinrgico, interrumpe la actividad del septum). Estos gatos no se mostraron
indefensos en la caja de vaivn, pero s los gatos sin atropina que haban
experimentado descargas inescapables. Despus, Thomas dio a todos los gatos ms
descargas inescapables en el arns y les volvi a introducir en la caja de vaivn. Los
gatos que haban estado indefensos recibieron ahora atropina; esto cur su
indefensin. Los gatos a los que antes se haba inyectado atropina no la recibieron; el
resultado fue que se volvieron indefensos. Esto confirm la opinin de Thomas,
segn la cual la indefensin se explica por la accin colinrgica del septum, puesto
que su bloqueo por la atropina rompe la indefensin.

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Estos datos sobre la disminucin de NE y la actividad colinrgica nos ayudarn,
sin duda, a encontrar las bases fisiolgicas de la indefensin, y quiz tambin de la
depresin humana. Pero qu significa esto para la teora cognitiva de la indefensin
que yo he propuesto? Hay dos formas de averiguarlo: preguntando: 1, qu hechos
explica la hiptesis de la disminucin de NE que no pueda explicar la teora
cognitiva?, y 2, qu hechos explica la teora cognitiva que no pueda explicar la
hiptesis de la disminucin de NE?
La mayora de los datos referentes a la reduccin de NE no presentan grandes
problemas para la teora cognitiva. De hecho, los datos pueden llevamos hacia las
bases bioqumicas y neurales del aspecto cognitivo de la indefensin. Por ejemplo, en
las ratas la disminucin de NE sigue un curso temporal bastante semejante al de la
indefensin en perros que han recibido una sola sesin de descargas inescapables.
Esto podra ser debido a que la disminucin de NE es causada por la presencia y
posterior desaparicin de la creencia en la indefensin o a que la disminucin de NE
es un correlato de esa cognicin; no tiene por qu implicar que la cognicin no existe,
ni siquiera que la disminucin de NE es la causa de la cognicin. Igualmente, la
atropina podra actuar produciendo una cognicin de no indefensin, siendo el
cambio cognitivo la causa del cambio conductual. Como ya sealar en el captulo V,
parece que en el hombre la atropina anula las cogniciones depresivas.
Cmo explicar que el bao de agua fra produzca interferencia con la conducta
de escape? La teora cognitiva no mantiene que la cognicin de la incontrolabilidad
sea la nica forma de producir incapacidad para escapar de la descarga. Cortarle las
patas a un animal interferir el escape, pero eso no quiere decir que la descarga
inescapable interfiera el escape a travs de la patatoma. Cuando nosotros pusimos
a unas ratas durante unos minutos en un agua tan fra como la que Weiss utiliz, al
sacarlas estaban medio muertas y entumecidas. Los deportistas que hacen piragismo
en el Maine saben que si vuelcan y caen al agua helada, tienen slo unos minutos
para llegar a la orilla antes de morir de fro; bien pudiera ser que las ratas de Weiss no
escapasen treinta minutos despus del bao fro porque estaban casi muertas, y no por
descenso de la NE.
El curso de los efectos de la inescapabilidad a lo largo de quince das plantea ms
problemas. En cuanto a los dems datos relacionados con la disminucin de NE, el
punto de vista cognitivo no adelanta prediccin alguna en cuanto a qu cambios
qumicos concretos se asocian al estado cognitivo; simplemente, no es inconsistente
con los resultados obtenidos. Pero en el caso de las ratas que recibieron quince das
de descarga inescapable, la teora cognitiva hace una prediccin opuesta a la de la
teora de la disminucin de NE. Recientemente, Steven Maier y sus colaboradores,
junto a Robert Rosellini y yo, hemos intentado reproducir los hallazgos de Weiss.
Dimos a unas ratas diez o quince das de descargas inescapables, segn el grupo;
contrariamente a los hallazgos de Weiss, nuestras ratas fueron totalmente incapaces
de escapar de la descarga tras ese tratamiento previo. Parece, por lo tanto, que el

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resultado de los quince das, obtenido por Weiss, requiere un mayor anlisis emprico.
Por otra parte, hay una gran cantidad de datos que la teora de la disminucin de
NE no puede abarcar, pero s la teora cognitiva. Sirvan stos como recordatorio: es
muy poco probable que en los seres humanos o en las ratas hambrientas que reciben
problemas discriminativos insolubles se produzca una disminucin de NE y, sin
embargo, no son capaces de resolver posteriores problemas. Tampoco es muy
probable que las ratas que reciben comida no contingente sufran una disminucin de
NE y no obstante luego les cuesta trabajo aprender a apretar una palanca para
conseguir comida. Despus de una sesin de descargas inescapables, en el caso de las
ratas, o de varias en el de los perros, la indefensin es permanente; sin embargo, la
disminucin de NE es transitoria. Igualmente, las ratas que reciben descargas
inescapables en la poca del destete no escapan de las descargas cuando son adultas;
en cambio, la disminucin de NE debera haberse rectificado mucho antes de la
adultez. Las ratas que han recibido descargas inescapables no son menos activas que
las ratas de control en una prueba de campo abierto, ya sea despus de veinticuatro
horas o de una semana; aun as, no escapan de la descarga. La hiptesis de la
disminucin de NE predice que deberan ser menos activas y no escapar veinticuatro
horas despus, pero s transcurrida una semana. Las ratas o los perros que han sido
inmunizados por una experiencia anterior de escape de descargas elctricas no se
vuelven indefensos a consecuencia de la descarga inescapable; por qu el aprender a
dominar la situacin habra de impedir la disminucin de NE? Si esa disminucin
empobrece la ejecucin mediante una simple reduccin de la actividad, por qu iban
las ratas a ser incapaces de aprender una RF1 de escape slo cuando la contingencia
estuviese oscurecida por la demora en la terminacin de la descarga? Por ltimo,
ensear a una rata o a un perro a interrumpir una descarga arrastrndoles de forma
que atraviesen la barrera deshace la indefensin, aunque simplemente arrastrarles al
azar no produce tal efecto; no hay, sin embargo, razones para pensar que esto restaure
repentinamente la NE. De hecho, ensear a escapar a una rata a la que se le ha
administrado AMPT para producir un descenso de NE deshace la indefensin[71].
As pues, la teora cognitiva puede explicar los datos acerca de la disminucin de
NE. Naturalmente, el descubrimiento de la disminucin de NE puede ayudar a
explicar la cognicin de la incontrolabilidad. Sin embargo, la disminucin de NE no
puede explicar por s sola muchos de los hechos predichos por la teora cognitiva, ya
que esa condicin parece no ser necesaria ni suficiente para producir indefensin
aprendida.
Si futuras investigaciones confirman la importancia de la actividad septal o de la
disminucin de NE en la indefensin, cul diremos que es la causa de la
indefensin? La fisiologa causa la cognicin o es la cognicin la que produce el
cambio fisiolgico? Este es un problema muy espinoso.
Muchos profanos creen en la existencia de una pirmide de las ciencias, de forma
que la fsica explica a la qumica, que a su vez explica a la biologa, y as

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sucesivamente hasta llegar a la economa o la poltica. En psicologa se encuentra una
idea paralela en la creencia de que la fisiologa es la causa de los estados
conductuales y cognitivos, mientras que ni las cogniciones ni la conducta producen
cambios fisiolgicos. Sin embargo, la causalidad va en ambas direcciones. Por una
parte, los cambios fisiolgicos producidos por la falta de azcar en la sangre pueden
causar sentimientos de fatiga y debilidad. Por otra, si yo le digo que su casa est
ardiendo, esta informacin, procesada cognitivamente, produce un flujo de
adrenalina, sudoracin y sequedad en la boca. De manera parecida, el cambio de la
tasa de inters primario, que es un fenmeno econmico, hace cambiar el ritmo
cardaco de los inversores de Wall Street, lo cual es un fenmeno fisiolgico.
En la indefensin, la relacin entre fisiologa y cognicin muestra tambin ambas
direcciones causales. Como Thomas demostr, el bloqueamiento directo del septum
alivia la indefensin; como no se ha producido ninguna manipulacin cognitiva o
conductual, en este caso la fisiologa produce cambios conductuales y quiz tambin
cognitivos. Por otro lado, cuando el arrastrar al perro a uno y otro lado de la caja de
vaivn le demuestra que las respuestas son efectivas, esta informacin cognitiva
interrumpe el comportamiento indefenso y, casi con toda seguridad, produce cambios
fisiolgicos. Adems, recurdese el diseo tridico bsico. En este caso la diferencia
entre escapabilidad e inescapabilidad no es fsica; es una informacin que slo puede
procesarse cognitivamente. Este cambio cognitivo es el primer eslabn de la cadena
de hechos fisiolgicos, emocionales y conductuales que, todos juntos, forman la
indefensin.
Tanto lo fisiolgico como lo cognitivo influyen en la indefensin. Ambos niveles
de cambios normalmente actan a la par, pero hay indicios de que ninguno de ellos
puede por s solo producir la indefensin. Las futuras investigaciones nos dirn si la
disminucin de NE o la actividad septal son suficientes para producir indefensin aun
en personas o animales que creen que los acontecimientos son controlables. Si as
fuera, actan esos factores a travs de un cambio cognilivo o producen directamente
la conducta indefensa? Inversamente, es el solo aprendizaje de la incontrolabilidad
suficiente para producir indefensin en animales cuya NE ha sido aumentada
artificialmente o a los que se les ha bloqueado artificialmente el septum? Si estos
sujetos escapan, creern entonces que la descarga es controlable? O siguen
creyendo que la descarga es incontrolable, pero de todas formas escapan bien?
Cuando en el prximo captulo tratemos de la depresin plantearemos de nuevo esta
pregunta: es la depresin un fenmeno bsicamente fisiolgico, emocional o
cognitivo? La respuesta ser paralela: influencias de cualquiera de los tres niveles
parecen producir cambios en los dems y, finalmente, todos desembocan en el canal
comn de la indefensin.
He presentado una teora de la indefensin que afirma que, cuando son expuestos
a acontecimientos incontrolables, los organismos aprenden que responder es intil.
Este aprendizaje hace disminuir el incentivo para responder, y produce as una

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profunda interferencia en la motivacin de la conducta instrumental. Tambin
interfiere proactivamente el aprender que la respuesta es efectiva cuando los
acontecimientos se vuelven controlables, y de esta forma produce distorsiones
cognitivas. El miedo de un organismo enfrentado a una situacin traumtica
disminuye si aprende que las respuestas controlan la situacin; el miedo permanece si
el organismo sigue sin tener la certeza de que la situacin es controlable; si el
organismo aprende que el trauma es incontrolable, el miedo da paso a la depresin.
Pasaremos ahora al estudio de la depresin, la forma ms comn de psicopatologa
humana.

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Captulo V
DEPRESION

Recientemente, un ejecutivo de cuarenta y dos aos de edad, en situacin de paro


temporal, vino a visitarme en busca de orientacin profesional. En realidad, fue su
esposa quien primero se puso en contacto conmigo; tras leer un artculo mo de
divulgacin sobre la indefensin, me pidi que hablase con su marido, Mel, ya que le
pareca que estaba indefenso. Durante los ltimos veinte aos, Mel haba llevado una
ascendente carrera como ejecutivo; hasta un ao antes haba sido encargado de
produccin en una compaa multimillonaria que participaba en el programa espacial.
Cuando el Gobierno disminuy su apoyo econmico a la investigacin espacial,
perdi su trabajo y se vio obligado a aceptar un nuevo puesto de ejecutivo en otra
ciudad y en una compaa que l describa como de cotilleo. Despus de seis tristes
y solitarios meses, lo dej. Durante un mes permaneci aptico e inactivo en su casa,
sin hacer ningn esfuerzo por buscar trabajo; el ms leve contratiempo le pona
furioso; se mostraba asocial y retrado. Al final, su mujer le convenci de que
realizase unos tests de orientacin profesional que quiz le ayudaran a encontrar un
trabajo satisfactorio.
Los resultados de los tests revelaron que tena una baja tolerancia a la frustracin,
que era insociable e incapaz de aceptar responsabilidades, y que la rutina y el trabajo
impuesto eran lo que mejor encajaba con su personalidad. El gabinete de orientacin
profesional le recomend que se pusiera a trabajar en una cadena de montaje.
Ese consejo les cay como un rayo a Mel y a su esposa, ya que l tena tras de s
veinte aos de logrado trabajo como alto ejecutivo; sola ser extrovertido y
persuasivo, y era mucho ms despierto que la mayora de los operadores de mquinas
de montaje. Pero los tests reflejaron realmente lo que en aquel momento era su estado
de nimo: se consideraba incompetente, vea su carrera como un fracaso; consideraba
cada pequeo obstculo una barrera insuperable, no estaba interesado por las dems
personas, y apenas poda hacer el esfuerzo de vestirse y, mucho menos, tomar
decisiones importantes sobre su carrera. Sin embargo, este perfil no era una
descripcin fiel del carcter de Mel, sino que reflejaba un proceso, probablemente
temporal, que duraba desde que perdi su trabajo: la depresin.

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La depresin es a la psicopatologa lo que el catarro a la medicina; nos afecta a
todos. Es, sin embargo, de todas las enfermedades psicopatolgicas la que quiz se
entienda peor, y ha sido peor investigada. En este captulo presentar un modelo de la
depresin en trminos de indefensin aprendida, que sirva para esclarecer las causas,
tratamiento y prevencin de este trastorno.
Qu es la depresin? Tanto Mel como las dos personas descritas en la
introducin, son casos tpicos de depresin: recurdese a la mujer de mediana edad,
antes activa y vivaz, que ahora se pasa el da llorando y en la cama; sus problemas
comenzaron cuando sus hijos empezaron a ir al colegio y su marido fue ascendido.
Tambin estaba Nancy, la chica de oro que, tras numerosos xitos en el
bachillerato, entr en la Universidad, y ahora se siente intil y vaca; en realidad, es
una fracasada.
Seguramente comprendamos a estas tres personas, porque en un momento u otro
todos nos hemos sentido con el nimo deprimido. Nos sentimos tristes; cualquier
pequeo esfuerzo nos cansa; perdemos el sentido del humor y las ganas de hacer
cualquier cosa, hasta aquello que normalmente ms nos entusiasma. En la mayora de
las personas, tales estados de nimo suelen ser poco frecuentes, y se disipan en poco
tiempo; sin embargo, hay muchas otras en las que se presenta una y otra vez,
penetrando profundamente y pudiendo llegar a tener una intensidad letal. Cuando la
depresin es as de grave, lo que en la mayora de las personas pasa por ser un simple
estado de nimo se convierte en un sndrome o en el sntoma de un trastorno. A
medida que la depresin va agravndose, el abatimiento se hace ms intenso, y con l
el desgaste de la motivacin y la prdida del inters por la realidad. La persona
deprimida percibe a menudo fuertes sentimientos de aversin hacia s misma; se
siente intil y culpable de sus insuficiencias. Cree que nada de lo que haga aliviar su
condicin, y ve el futuro negro. Pueden comenzar a producirse ataques de llanto, la
persona afectada pierde peso y se siente incapaz de echarse a dormir o de volver a
dormirse cuando se despierta muy de madrugada. La comida no sabe bien, el sexo no
resulta excitante, y se pierde todo el inters por la gente, incluso por la mujer y los
hijos. El afectado puede empezar a pensar en matarse. A medida que sus intenciones
se hacen ms serias, las ideas espordicas de suicidio pueden convertirse en deseos;
preparar un plan y comenzar a ponerlo en prctica. Hay pocos trastornos
psicolgicos que sean tan absolutamente debilitadores, y ninguno que produzca tanto
sufrimiento como la depresin grave.
El predominio de la depresin en la Norteamrica actual es sorprendente.
Excluidas las depresiones leves que todos sufrimos de vez en cuando, el Instituto
Nacional de Salud Mental estima que de cuatro a ocho millones de norteamericanos
pueden necesitar ayuda profesional por una enfermedad depresiva. A diferencia de
la mayora de las otras formas de psicopatologa, la depresin puede ser letal. Una
de cada 200 personas afectadas por una enfermedad depresiva morir por suicidio.
Probablemente, esta estimacin an es optimista. Adems del inconmensurable coste

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en sufrimiento individual, el coste econmico es tambin elevado: slo el tratamiento
y las horas de trabajo perdidas cuestan entre 1,3 y 4,0 billones de dlares al ao[72].

TIPOS DE DEPRESION

En la literatura sobre la depresin predomina una confusin debida muchas veces


a la proliferacin de categoras. Al tratar el problema de la clasificacin, J. Mendels
(1968) presenta una relacin de algunos de los subtipos de depresin que se han
descrito.

Una lista reducida incluira las depresiones psicticas, neurticas, reactivas,


involutivas, agitadas, endgenas, psicognicas, sintomticas, preseniles,
seniles, agudas, crnicas y, naturalmente, la psicosis maniaco-depresiva y la
melancola (mayor o menor), as como la depresin en las perversiones
sexuales, la depresin alcohlica y los sntomas depresivos resultantes de
trastornos orgnicos.

Mi opinin es que, en el fondo, todas estas formas de depresin comparten algo


unitario.
La tipologa de la depresin ms til y que se halla ms confirmada es la basada
en la dicotoma endgeno-reactiva[73]. Las depresiones reactivas son con mucho las
ms comunes, y del tipo que a todos nos es familiar. Aproximadamente el setenta y
cinco por ciento de todas las depresiones son reacciones a algn acontecimiento
externo, como la muerte de un hijo. Las depresiones reactivas no presentan ciclos
temporales regulares, por lo general no responden a las terapias fsicas, como los
frmacos y la descarga electro-convulsiva (DEC), no se hallan genticamente
predispuestas, y suelen presentar sntomas algo ms dbiles que la depresin
endgena.
Las depresiones endgenas son una respuesta a algn proceso endgeno o interno
desconocido. Estas depresiones no son desencadenadas por ningn acontecimiento
externo; simplemente, se abalanzan sobre la persona afectada. Por lo general,
presentan ciclos temporales regulares y pueden ser bipolares o unipolares. La
depresin bipolar recibe el nombre de manaco-depresiva; el individuo pasa
repetidamente de la desesperacin a un estado de nimo neutro, de aqu a un estado
maniaco hiperactivo y superficialmente eufrico, para volver a la desesperacin,
pasando por el estado neutro. A principios de siglo, todas las depresiones eran
llamadas errneamente enfermedades manaco-depresivas, pero actualmente se sabe
que normalmente la depresin se produce sin mana, y que la mana puede ocurrir sin
depresin. La depresin unipolar endgena consiste en una alternancia regular de
desesperacin y neutralidad, sin aparicin de mana. Las depresiones endgenas

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responden a menudo al tratamiento con frmacos y a la DEC, y pueden tener un
origen hormonal. Tambin pueden hallarse genticamente predispuestas[74], y sus
sntomas suelen ser ms graves que los de las depresiones reactivas.
Aunque las depresiones reactivas son el principal objetivo del modelo de la
depresin en trminos de indefensin aprendida, introducir la idea de que
psicolgicamente las depresiones endgenas tienen mucho en comn con las
depresiones reactivas.

EL MODELO DE INDEFENSION APRENDIDA DE LA DEPRESION

Ms de una vez ha ocurrido que un investigador ha descubierto en su laboratorio


conductas notablemente inadaptativas, y ha sugerido que esas conductas
representaban alguna forma de psicopatologa que se produce en la vida real. Pavlov
(1928) hall que los reflejos condicionados de los perros se desintegraban cuando un
problema discriminativo se volva muy difcil. H. Liddell (1953) observ que unas
ovejas dejaban de dar respuestas condicionadas de flexin de la pata tras muchsimos
ensayos de emparejamiento de una seal y una descarga. Tanto Pavlov como Liddell
pretendan haber hecho una demostracin de neurosis experimental. J. H. Masserman
(1943) hall que unos gatos hambrientos dejaban de comer en los compartimientos
donde haban recibido descargas; segn l, haba logrado llevar las fobias al
laboratorio. El anlisis experimental de estos fenmenos fue razonablemente
cuidadoso, pero la pretensin de haber analizado psicopatologas reales fue por lo
general poco convincente. Lo que es peor, estos investigadores solan emplear
argumentos de plausibilidad, que son muy difciles de confirmar[75]. Cmo, por
ejemplo, sera posible probar si los perros de Pavlov tenan neurosis de ansiedad en
vez de compulsiones o psicosis? Yo creo que, igual que la patologa fsica, la
psicopatologa humana puede ser reproducida y analizada en el laboratorio. Sin
embargo, para hacerlo no es suficiente un argumento de validez superficial de la
forma esto se parece a una fobia. Por lo tanto, quiero presentar a consideracin
algunas reglas bsicas necesarias para comprobar si un determinado fenmeno de
laboratorio, sea animal o humano, es un modelo de una forma natural de
psicopatologa en el hombre.

Reglas bsicas

Existen cuatro tipos relevantes de pruebas necesarias para afirmar que dos
fenmenos son semejantes: 1, sntomas conductuales y fisiolgicos; 2, causa o
etiologa; 3, curacin, y 4, prevencin. Si dos fenmenos son semejantes en cuanto a
uno o dos de estos criterios, podemos entonces poner a prueba el modelo mediante la

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bsqueda de semejanzas predichas en los criterios restantes. Supongamos que la
indefensin aprendida tiene unos sntomas y una etiologa semejantes a los de la
depresin reactiva y que, adems, podemos curar la indefensin aprendida en perros
forzndoles a responder de tal forma que les produzca alivio. Esto permite una
prediccin acerca de la curacin de la depresin en el hombre. La cuestin central
para el xito de la terapia sera el reconocimiento por parte del paciente de que sus
respuestas son efectivas. Si esto se somete a prueba y es confirmado, el modelo queda
fortalecido; si no se confirma, el modelo se vuelve ms endeble. En este caso, los
fenmenos observados en el laboratorio indicarn qu es lo que debemos buscar en la
psicopatologa real, pero tambin es posible fortalecer empricamente el modelo en la
direccin opuesta. Por ejemplo, si la droga imipramina mejora la depresin reactiva,
tambin debera disipar la indefensin aprendida en los animales.
Un modelo adecuado no slo es ms comprobable, sino que tambin ayuda a
precisar la definicin de un fenmeno clnico, ya que el fenmeno de laboratorio se
halla bien definido, mientras que la definicin del fenmeno clnico es casi siempre
confusa. Por ejemplo, consideremos que la indefensin aprendida y la depresin
tienen sntomas semejantes. Al ser un fenmeno de laboratorio, la indefensin tiene
unas manifestaciones conductuales necesarias que definen su presencia o ausencia.
Por otra parte, no hay un sntoma que presenten todos los depresivos, ya que la
depresin es una etiqueta diagnstica conveniente que abarca toda una familia de
sntomas, ninguno de los cuales es necesario[76]. Los depresivos se sienten tristes
frecuentemente, pero puede diagnosticarse depresin aun en ausencia de tristeza; si
un paciente no se siente triste, pero muestra un retraso verbal y motor, llora mucho,
ha perdido nueve kilos en el ltimo mes y todos esos sntomas se remontan a la
muerte de su mujer, la depresin es el diagnstico ms apropiado. Tampoco el retraso
motor es necesario, ya que un depresivo puede ser muy agitado.
Un modelo de laboratorio no es tan extensivo como un fenmeno clnico;
delimita el concepto clnico al imponerle caractersticas que debe poseer
necesariamente. As pues, si nuestro modelo de la depresin es vlido, probablemente
haya que excluir algunos fenmenos antes llamados depresiones. La etiqueta
depresin se aplica a los individuos pasivos que creen no poder hacer nada para
aliviar su sufrimiento, y que se vuelven deprimidos cuando pierden una fuente
importante de apoyo, el caso perfecto para aplicar el modelo de indefensin
aprendida; pero tambin se aplica a los pacientes agitados que realizan muchas
respuestas activas y que se vuelven deprimidos sin causa externa aparente. La
indefensin aprendida no tiene por qu caracterizar todo el espectro de las
depresiones, sino principalmente slo aquellas en las que el individuo es lento para
iniciar respuestas, se considera a s mismo impotente y sin esperanza y ve negro su
futuro, todo lo cual comenz como reaccin a la prdida del control sobre la
gratificacin y el alivio del sufrimiento.
Habitualmente, la definicin y categorizacin de una enfermedad quedan

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precisadas al verificarse una teora sobre ella. Durante un tiempo, la presencia de
pequeas erupciones en el cuerpo fue el rasgo definitorio de la viruela. Cuando se
propuso una teora de la viruela como producida por un germen, la presencia del
germen pas a formar parte de la definicin. A consecuencia de ello quedaron
excluidos algunos casos anteriormente considerados viruela, y se incluyeron otros
que antes no lo estaban. Si, al final, el modelo de indefensin aprendida de la
depresin demuestra ser adecuado, el propio concepto de depresin deber ser
reformulado. Si la indefensin aprendida aclara de forma significativa algunas
depresiones, otras, como la depresin manaco-depresiva, pueden llegar a ser
consideradas como un trastorno diferente, y habr an otros trastornos, como el
sndrome de desastre, que aun no siendo normalmente considerados como
depresiones, terminen recibiendo ese nombre.

Sntomas de depresin y de indefensin aprendida

A lo largo de los cuatro captulos anteriores han ido surgiendo seis sntomas de
indefensin aprendida; todos ellos tienen un paralelo en la depresin:

1. Disminucin de la iniciacin de respuestas voluntarias; los animales y las


personas que han tenido experiencias de incontrolabilidad manifiestan un
descenso en la iniciacin de respuestas voluntarias.
2. Disposicin cognitiva negativa; las personas y animales indefensos tienen
dificultades para aprender que las respuestas producen resultados.
3. Curso temporal; la indefensin se disipa con el tiempo cuando ha sido inducida
por una sola sesin de descargas incontrolables; despus de varias sesiones, la
indefensin persiste.
4. Agresin disminuida; las personas y animales indefensos inician menos
respuestas agresivas y competitivas, y su status de dominancia disminuye.
5. Prdida de apetito; los animales indefensos comen menos, pierden peso y son
deficientes sexual y socialmente
6. Cambios fisiolgicos; las ratas indefensas manifiestan un descenso de
norepinefrina, y los gatos indefensos pueden mostrar hiperactividad colinrgica.

Disminucin de la iniciacin de respuestas voluntarias. Los hombres y mujeres


deprimidos no hacen muchas cosas; probablemente, la misma palabra depresin tiene
su raz etimolgica en la reducida actividad del paciente. Recientemente le indiqu a
una paciente deprimida que haba descuidado mucho su aspecto, sugirindole que
saliera a comprarse un vestido nuevo. Su respuesta fue muy caracterstica: Oh,
doctor, eso es demasiado difcil para m.
Estudios sistemticos de los sntomas de la depresin caracterizan esta

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manifestacin conductual de varas formas:

Aislado y retrado, prefiere estar solo y se pasa en la cama la mayor parte del
tiempo.
Andares y conducta general relentizados. Disminucin del volumen de la voz,
permanece sentado solo y silencioso.
Se siente incapaz de actuar y de tomar decisiones.
Da la impresin de una persona vaca, que se ha dado por vencida[77].

La parlisis de la voluntad es un aspecto destacado de la depresin grave:

En los casos graves se observa frecuentemente una parlisis de la voluntad.


El paciente no tiene ganas de hacer nada, ni siquiera las cosas esenciales
para vivir. Consecuentemente, puede permanecer prcticamente inmvil, a no
ser que los dems le empujen o le fuercen a moverse. A veces es necesario
sacar al paciente de la cama, lavarle, vestirle y darle de comer. En casos
extremos, la inercia del paciente puede incluso llegar a bloquear la
comunicacin[78].

La iniciacin reducida de respuestas se halla bien documentada por los estudios


experimentales sobre el retraso psicomotor en la depresin, as como por impresiones
clnicas. Cuando se prueba a pacientes depresivos en distintas tareas psicomotoras,
como el tiempo de reaccin, se muestran ms lentos que los sujetos normales[79]; los
nicos pacientes que resultan tan lentos como los depresivos son los esquizofrnicos
crnicos. Adems, las personas deprimidas dedican menos tiempo a las actividades
que solan encontrar agradables[80].
La iniciacin reducida de respuestas puede tambin ser la causa de una diversidad
de otros llamados dficits intelectuales en los pacientes deprimidos. Por ejemplo, el
CI de los depresivos hospitalizados, medido por un test de inteligencia, baja durante
el trastorno y su capacidad para memorizar definiciones de nuevas palabras se
deteriora[81]. No hay que olvidar que cuando un paciente realiza un test de CI o
memoriza definiciones, ello no es una prueba pura de su capacidad intelectual sin
ninguna relacin con la motivacin del paciente. Si la persona no cree que vaya a
hacerlo bien o si se siente indefensa, no se esforzar tanto. No realizar respuestas
cognitivas voluntarias, como la multiplicacin o el escrutinio de la memoria, tan
rpidamente o tan bien como otra persona cuya motivacin no estuviese debilitada.
As pues, la creencia en la propia indefensin puede producir indirectamente
aparentes dficits intelectuales a travs del debilitamiento motivacional.
Por cierto, el mismo razonamiento puede aplicarse a la controversia sobre el CI
racial. Jensen (1969, 1973), ha revisado datos bastante slidos que muestran que los

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negros norteamericanos tienen 15 puntos menos que los blancos en los tests de CI,
incluso cuando se trata de los llamados tests libres de cultura. Si esto es cierto, no
conozco ninguna prueba que excluya la intervencin de la debilidad motivacional, en
vez de la inferioridad intelectual, como explicacin de esa diferencia. No me
sorprendera hallar que, histricamente, los negros norteamericanos se hayan
considerado a s mismos mucho ms indefensos que los blancos; tratar ms
detenidamente este tema en el captulo VII.
La iniciacin reducida de respuestas en la depresin se manifiesta tambin en
dficits sociales. P. Ekman y W. V. Friesen (1974), han llevado a cabo una
apasionante serie de estudios filmados sobre los movimientos manuales de los
depresivos en el transcurso de la charla con un entrevistador. Dos categoras de
movimientos manuales acompaan a la conversacin: los ilustradores son gestos
bruscos que acompaan a las palabras para recalcar o ilustrar lo que se est diciendo.
Son voluntarios y conscientes, ya que si se interrumpe al hablante y se le pregunta
qu acaba de hacer, puede decirlo con precisin. Los adaptadores son pequeos
movimientos, parecidos a los tics, como rascarse la nariz o tirarse del pelo. Son
involuntarios y no conscientes. Si se le interrumpe, el hablante normalmente no es
capaz de referirlos. Cuando un depresivo llega al hospital, emite muchos adaptadores,
pero pocos ilustradores. A medida que va mejorando, emite ms ilustradores y menos
adaptadores, lo que indica una recuperacin de la iniciacin de respuestas voluntarias.
Tambin otras respuestas sociales quedan disminuidas en los depresivos. Cuando
alguien le dice buenos das a una persona deprimida, tardar en responder[82].
Adems, necesitar ms tiempo para replicar con un convencionalismo social como
y t, cmo ests?. El lector puede verificarlo en cualquier conversacin telefnica
con un amigo de quien sepa se encuentra deprimido.
En resumen, la disminucin de la iniciacin de respuestas voluntarias que define
la indefensin aprendida es omnipresente en la depresin. Produce pasividad, retraso
psicomotor, lentitud intelectual y falta de responsabilidad social; en la depresin
extrema puede llegar a producir estupor.

Disposicin cognitiva negativa. Supongamos que yo fuera capaz de convencer a


mi paciente depresiva de que no le sera muy difcil salir a comprarse un vestido. Su
siguiente argumento sera: Pero quiz me equivocase de autobs, e incluso si diera
con la tienda adecuada, me llevarla un vestido de tamao, estilo o color no
apropiados. De todas formas, estoy igual de mal con un vestido nuevo que con uno
viejo, porque en el fondo no soy nada atractiva. Las personas deprimidas se
consideran an ms ineficaces de lo que realmente son: cualquier pequeo obstculo
para el xito es visto como una barrera infranqueable, las dificultades para enfrentarse
a un problema como una catstrofe e incluso el xito evidente errneamente
interpretado como un fracaso. A. T. Beck[83] considera la disposicin cognitiva
negativa como el distintivo general de la depresin.

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Existe una notable discrepancia entre la actuacin objetiva de los depresivos, que
ya de por s no es muy buena, y su estimacin subjetiva. A. S. Friedman (1964) hall
que los pacientes deprimidos se desempeaban peor que los sujetos normales en una
tarea de reaccin a una seal luminosa, y que tardaban ms en reconocer objetos
comunes; pero an ms sorprendente fue su estimacin subjetiva de lo mal que
pensaban que iban a hacerlo:

Cuando el examinador llevaba a la habitacin de pruebas al paciente, ste


alegaba que no le iba a ser posible realizar las pruebas, que era incapaz de
hacer cualquier cosa o que se senta demasiado mal o muy cansado, que era
incapaz, que no tena ninguna esperanza, etc Mientras actuaba
adecuadamente, el paciente reiteraba de vez en cuando sus protestas
iniciales, diciendo no puedo hacerlo, no s cmo hacerlo, etc.

Esta ha sido tambin nuestra experiencia al pasar pruebas en el laboratorio a


pacientes deprimidos. Si tras una prueba de rapidez intelectual se le pregunta a un
paciente deprimido cun lento cree que ha sido, responder que fue an ms lento de
lo que realmente fue.
Todo esto atrajo poderosamente mi atencin cuando mis colaboradores y yo
ensaybamos una nueva terapia para la depresin, la asignacin gradual de tareas.
Las instrucciones que se le daban al paciente comenzaban habitualmente dicindole:
Hay aqu unas tareas que me gustara realizase. Un da, despus de charlar
amigablemente con una mujer depresiva de mediana edad, la llev a la habitacin de
pruebas y comenc a dictarle las instrucciones. Cuando dije la palabra tarea, rompi
a llorar y fue incapaz de continuar. El depresivo ve cualquier simple tarea como un
trabajo hercleo.
William Miller y yo hemos tratado de comprobar este aspecto del modelo de
indefensin aprendida con pacientes y estudiantes deprimidos[84]. Si la indefensin
aprendida es un modelo de la depresin, entonces la indefensin producida por un
ruido inescapable o por problemas insolubles debera resultar en iguales sntomas que
los observados en la depresin tal como ocurre en circunstancias naturales.
Recurdese que en el captulo III seal que la experiencia de un ruido inescapable
produca una disposicin cognitiva negativa: consecuentemente, los sujetos
manifestaban pocos cambios en su expectativa de xito o fracaso en una tarea de
habilidad (p. 62). Trataron sus xitos y fracasos en esa tarea como si hubiese sido una
tarea de azar en la que no importaba qu respuesta diesen. Por el contrario, los sujetos
que recibieron ruido escapable o no recibieron ningn ruido, mostraron grandes
cambios de expectativa cuando fallaban o acertaban en la tarea de habilidad, y slo
pequeos cambios cuando se trataba de tareas de azar. Ninguno de estos sujetos
estaba deprimido. Nos preguntamos entonces si la propia depresin, sin tratamiento

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previo con el ruido, producira la misma disposicin cognitiva negativa que la
producida por la indefensin en pacientes no deprimidos.
De acuerdo con nuestro modelo, la depresin no consiste en un pesimismo
generalizado, sino en un pesimismo especfico respecto a los efectos de las propias
acciones organizadas. As, pasamos a varios grupos de sujetos deprimidos y no
deprimidos pruebas de azar y de habilidad; en ambas pruebas, los sujetos
experimentaran una misma secuencia de xitos y fracasos. Hallamos que los
estudiantes deprimidos y los no deprimidos no diferan en su expectativa inicial de
xito. Despus de cada xito y cada fracaso, preguntamos a los sujetos cmo crean
que iban a hacerlo en el siguiente ensayo, igual que antes hicimos con los sujetos que
haban experimentado el ruido. Los deprimidos y los no deprimidos difirieron
considerablemente una vez que ambos grupos hubieron experimentado el xito y el
fracaso. Las personas no deprimidas, que crean que en la tarea de habilidad sus
respuestas eran importantes, mostraron cambios de expectativa mucho mayores que
en la tarea de azar. Sin embargo, el grupo deprimido no cambi ms sus expectativas
en la tarca de habilidad que en la de azar. Adems, cuanto ms deprimido estaba el
sujeto, menos cambiaban sus expectativas en las tareas de habilidad: pareca creer
que sus respuestas no importaban ms en las tareas de habilidad que en las de azar.
Cuando se igual a los sujetos depresivos y a los no depresivos en ansiedad, slo los
depresivos mostraron la disposicin cognitiva negativa, lo que indica que este dficit
no es producido por la ansiedad, sino que es especfico de la depresin[85]. Estos
resultados muestran empricamente que, tanto la depresin, tal y como se da en la
vida real, como la indefensin inducida por acontecimientos incontrolables, resultan
en una disposicin cognitiva negativa, consistente en la creencia de que el xito y el
fracaso son independientes de los propios esfuerzos.
Miller y Seligman (1974 b) han proporcionado ms pruebas sobre la simetra
entre depresin e indefensin aprendida valindose del anlisis de la solucin de
anagramas. En el captulo III seal que la exposicin previa a un ruido inescapable
empeora la capacidad para resolver anagramas (p. 64). La incontrolabilidad
aumentaba el tiempo para resolver un anagrama, el nmero de fallos hasta llegar a
resolverlo y el nmero de ensayos necesarios para descubrir la regla de solucin. Sin
embargo, estos sujetos no estaban deprimidos. Produce la depresin real la misma
disposicin cognitiva negativa, medida por una peor solucin de anagramas, que la
indefensin inducida en el laboratorio? Para comprobarlo, presentamos a tres grupos
de estudiantes ruido escapable, ruido inescapable, o no les presentamos ruido alguno.
Segn los resultados del Inventaro de Depresin de Beck (IDB), que es una escala de
estados de nimo, la mitad de los sujetos de cada grupo estaban deprimidos, y la otra
mitad no. Como se haba predicho, los sujetos deprimidos que no haban escuchado el
ruido, as como los sujetos no deprimidos que haban experimentado el ruido
inescapable, estuvieron muy mal en solucin de anagramas: resolvieron menos,
tardaron ms en los que resolvieron y les cost ms descubrir la regla. Adems,

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cuanto ms deprimido estaba un sujeto, peor realizaba la tarea. Vemos de nuevo que
la depresin produce los mismos dficits que la indefensin inducida
experimentalmente[86].
Hubo otro grupo que present interesantes resultados: el grupo deprimido que
haba experimentado el ruido escapable. Esta experiencia pareci invertir su
disposicin cognitiva negativa, medida mediante la solucin de anagramas. Este
grupo deprimido manifest mucho mejor rendimiento que el grupo deprimido que no
haba escuchado ningn ruido; en realidad, los sujetos de este grupo lo hicieron tan
bien como los del grupo no deprimido que no haba escuchado el ruido. Resumiendo,
las personas deprimidas tienen una disposicin cognitiva negativa o dificultad para
creer que sus respuestas son eficaces. Hemos podido demostrar esto
experimentalmente analizando la percepcin del reforzamiento, la solucin de
anagramas y el escape de un ruido por los depresivos. Los dficits mostrados por los
depresivos en estas tareas son exactamente los mismos que los producidos en
personas no depresivas por exposicin a acontecimientos incontrolables. Estos
resultados proporcionan un fuerte apoyo al modelo de indefensin aprendida de la
depresin.

Evolucin temporal. A veces, cuando a un hombre se le muere la esposa slo est


deprimido durante unas pocas horas; otras veces durante varias semanas, meses o
incluso aos. (A veces, claro est, se pone eufrico). Pero normalmente el tiempo
todo lo sana. Cuando se produce una catstrofe se observan evoluciones temporales
de la depresin paralelas a las de la indefensin experimental en el perro. Cuando un
equipo de investigadores vol a Worcester, Massachusetts, despus de haberse
producido all un tornado, pudieron comprobar que la poblacin haba actuado
correctamente durante la catstrofe[87]. Pero entre veinticuatro y cuarenta y ocho
horas despus se produjo un colapso emocional; los residentes vagaban apticos o se
quedaban sentados bajo la lluvia. No obstante, los sntomas se disiparon en varios
das. El tiempo juega un papel importante en casi todas las depresiones[88]. En las
depresiones endgenas el estado de nimo suele pasar por ciclos regulares. En las
depresiones reactivas, el estado de nimo deja al sujeto imposibilitado y, desde un
punto de vista teraputico, es importante que los pacientes deprimidos sepan que su
desesperacin se disipar si esperan el tiempo suficiente.
Ultimamente se ha hablado mucho sobre los derechos civiles de las personas que
quieren poner fin a su vida. La mayora de nuestros Estados tienen leyes contra el
suicidio, y casi en todas partes se han tomado medidas para prevenirlo, como, por
ejemplo, la creacin de centros de prevencin. Los defensores de las libertades civiles
alegan que si una persona decide quitarse la vida, ninguna instancia debera interferir
con esa decisin[89]. Esa persona tiene el derecho a disponer libremente de s misma,
de la misma forma que dispone de sus propiedades. Yo creo que esta postura es
errnea. Normalmente, el suicidio tiene su raz en la depresin, y la depresin se

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disipa con el tiempo. Cuando una persona est deprimida, su idea del futuro no es
nada prometedora; se ve a s misma indefensa y sin esperanzas, pero en muchos
casos, si esperase unas pocas semanas, esa disposicin cognitiva cambiara, y
nicamente debido al paso del tiempo; el futuro le parecera menos desesperado,
incluso aunque las circunstancias siguiesen siendo las mismas. Dicho de otra forma,
disminuira la fuerza del deseo depresivo de matarse, aunque sus razones podran
seguir siendo las mismas. Uno de los aspectos ms trgicos del suicidio es que,
muchas veces, si se pudiera mantener inactiva a la persona, no volvera a desear
matarse.

Falta de agresin. Las personas deprimidas carecen prcticamente de hostilidad


manifiesta hacia los dems. Este sntoma es tan notable que Freud y sus seguidores
hicieron de l la base de la teora psicoanaltica de la depresin[90]. Freud pensaba
que cuando se pierde un objeto amoroso, el depresivo se encoleriza, pero dirige esa
clera liberada hacia si mismo, puesto que ya no puede disponer de la persona que le
abandon y hacer caer sobre ella el peso de su hostilidad depresiva. Esta hostilidad
introyectada produce depresin, odio hacia s mismo, deseos de suicidio y, por
supuesto, el sntoma caracterstico, la ausencia de hostilidad hacia el exterior.
Desgraciadamente, no ha habido pruebas sistemticas que apoyen esa
interpretacin; desde luego, la teora se encuentra tan lejos de lo observable que es
casi imposible ponerla a prueba directamente. Aun as, se han recogido algunas
pruebas a partir del anlisis de los sueos. La teora psicoanaltica mantiene que la
hostilidad enquistada de los depresivos debera manifestarse libremente en los
sueos; sin embargo, lo cierto es que, igual que su vida despierta, los sueos de los
depresivos estn vacos de hostilidad[91]. Incluso en sueos se ven a s mismos como
perdedores y vctimas pasivas.
Teora aparte, la observacin psicoanaltica de que los depresivos parecen carecer
de agresin corresponde a la falta de agresin observada en la indefensin aprendida.
Yo veo el sntoma no como el psicoanalista, es decir, como causa de la depresin,
sino como resultado de la creencia en la indefensin, que es la causa de la depresin.
La agresin es slo otro sistema de respuesta voluntaria que ha sido debilitado por la
creencia en la indefensin.
Nosotros hemos observado que las personas deprimidas son menos competitivas
en el laboratorio. En el captulo III ya mencion que Kurlander, Miller y yo habamos
hallado que unos estudiantes universitarios a quienes primero se les haba presentado
problemas discriminativos insolubles eran algo menos competitivos y daban ms
respuestas de retraimiento en el juego del dilema del prisionero que los sujetos no
indefensos, a quienes se les haba presentado problemas solubles, o no se les haba
presentado ningn problema (p. 60). Estos sujetos no estaban deprimidos. Nosotros
replicamos ese experimento con sujetos deprimidos, y hallamos que los deprimidos
que no haban hecho problemas eran mucho menos competitivos en el juego y ms

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retrados que los no deprimidos, que tampoco haban hecho problemas. De nuevo,
tanto la depresin en la vida real como la indefensin inducida por la
incontrolabilidad reducen la competitividad y aumentan la pasividad.
En estudios sobre la depresin en primates se ha separado a monos jvenes de sus
madres, alojndoles luego en una cmara oscura; a consecuencia de ello sobrevienen
dficits sociales y del comportamiento agresivo, as como una insuficiente iniciacin
de respuestas. Estos dficits son paralelos a los producidos por la incontrolabilidad y
a los observados en la indefensin humana. Aunque en el captulo VII tratar de los
experimentos sobre separacin en nios, voy a referirme ahora a un estudio con
primates.
S. Suomi y H. Harlow pusieron a unos macacos de cuarenta y cinco das de edad
en una cmara vertical de 60,96 cm de profundidad por 15,24 cm de anchura, en la
que permanecieron aislados durante cuarenta y cinco das; como la cmara era opaca,
los monos reciban una estimulacin mnima[92]. Al terminar este perodo se
comprobaron exhaustivamente sus respuestas sociales. Estos monos manifestaban
dficits sociales mucho mayores que unos controles criados en jaulas aisladas, y que
otros monos criados sin madres; cuando se les hicieron pruebas en un ambiente no
restringido, se mostraron profundamente deprimidos: hicieron muy pocos contactos
sociales con otros monos, y no manifestaron prcticamente ninguna conducta de
juego, permaneciendo, en cambio, tumbados y acurrucados en una esquina,
abrazndose a s mismos. El crecimiento emocional de los monos encerrados qued
definitivamente atrofiado, ya que posteriormente casi no desarrollaron ninguna
interaccin social con sus iguales.
Es posible que el comportamiento depresivo inducido por el encierro ocurra
debido a que, igual que la descarga incontrolable o los problemas insolubles, el
encierro produce indefensin. Mientras est encerrado en la cmara, el mono est
indefenso, segn la definicin de incontrolabilidad. Tiene muy poco control sobre
todas las cosas: la comida y el agua le llegan independientemente de su conducta, no
hay objetos ni compaeros a los que poder controlar; ni siquiera puede mirar hacia
afuera de la cmara cuando quiere. Casi todas las cosas buenas en la vida de un mono
joven estn ausentes y, por lo tanto, son incontrolables; incluso cuando ocurren, lo
hacen sin relacin con su conducta.

Prdida de libido y de apetito. Para una persona deprimida, la comida ha perdido


su sabor. Los depresivos graves comen menos y pierden peso. El inters sexual se
desvanece, y la depresin grave puede ir acompaada incluso de impotencia. Las
personas a quienes el depresivo antes encontraba atractivas y divertidas pierden
inters; la vida pierde su chispa. Estos sntomas se corresponden con los dficits
apetitivos, sexuales y sociales que se observan en los animales indefensos.

Disminucin de la norepinefrina y actividad colinrgica. La hiptesis ms

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destacada sobre el origen fisiolgico de la depresin es la llamada hiptesis de la
catecolamina[93]. Segn esta hiptesis, se produce una disminucin de la
norepinefrina en determinados puntos del sistema nervioso de los depresivos. Las
pruebas al respecto son indirectas; hay dos tipos de drogas antidepresivas, los
inhibidores de la monoaminooxidasa (MAO) y los tricclicos, que tienen la propiedad
comn de mantener una reserva de NE en el cerebro[94]. Una droga, la reserpina, que
se utilizaba para disminuir la presin sangunea de los enfermos cardacos, tiene entre
otros el efecto de producir ocasionalmente estados depresivos y de hacer tambin
disminuir la NE. El AMPT, que tiene un efecto reductor de la NE muy especfico,
produce retraimiento social y otras conductas de carcter depresivo en los monos, y
vuelve a las ratas incapaces de escapar de una descarga[95]. Posiblemente, estos
hallazgos se correspondan con los dficits de NE observados por Weiss y sus
colaboradores en las ratas indefensas (1970, 1974).
Un descubrimiento reciente apoya la posibilidad de que en la depresin se halle
presente la actividad colinrgica. Cuando se inyecta fisostigmina, una droga que
activa el sistema colinrgico, a personas normales, a los pocos minutos surge un
estado depresivo[96]. Se apoderan del sujeto sentimientos de indefensin, deseos de
suicidio y odio a s mismo. (Dicho sea de paso, la marihuana hace aumentar esos
efectos). Cuando a esas personas se les inyecta atropina, un bloqueador de la
actividad colinrgica, los sntomas desaparecen y los sujetos vuelven a su estado
normal. Quizs esto sea paralelo al hallazgo de que inyectar atropina en el septum
curaba la indefensin aprendida en los gatos.

Aun cuando los sntomas de la indefensin aprendida y de la depresin tengan


muchas cosas en comn, hay dos sntomas producidos por la descarga incontrolable
que pueden o no tener su contraparte en la depresin. Primero, la frecuencia y
gravedad de las lceras de estmago es mayor en las ratas que reciben descargas
incontrolables que en las que reciben descargas controlables[97]; no conozco ningn
trabajo que haya investigado la relacin entre depresin y lceras de estmago.
Segundo, la descarga incontrolable produce ms ansiedad que la descarga
controlable, segn medidas subjetivas, conductuales y fisiolgicas; no hay una
respuesta clara a la pregunta de si las personas deprimidas son ms ansiosas que las
personas no deprimidas. En algunos individuos puede observarse ansiedad y
depresin al mismo tiempo, pero en los pacientes internados slo hay una pequea
correlacin entre ambas. W. Miller y sus colaboradores (1974) encontraron muy
pocos estudiantes universitarios deprimidos que no fuesen tambin ansiosos, aunque
fue fcil encontrar estudiantes ansiosos que no estuviesen deprimidos. Ya he
expresado antes mi opinin acerca de la relacin entre ansiedad y depresin: cuando
una persona o un animal se enfrentan a una amenaza o a una prdida, su respuesta
inicial es el miedo; si aprenden que la amenaza es totalmente controlable, el miedo,
una vez cumplida su funcin, desaparece; si siguen sin estar seguros de la

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controlabilidad, el miedo permanece; si aprenden que la amenaza es totalmente
incontrolable o les convencen de ello, la depresin sustituye al miedo.
Hay tambin varios aspectos de la depresin que an no se han investigado
suficientemente en la indefensin aprendida. Entre ellos sobresalen los sntomas
depresivos que no pueden investigarse en los animales: nimo abatido, sentimientos
de culpa y de disgusto hacia s mismo, prdida de alegra, ideas de suicidio y llanto.
Ahora que se ha logrado producir con fiabilidad la indefensin aprendida en el
hombre, es posible determinar si alguno o todos esos estados ocurren en la
indefensin. Si se emprenden esos estudios, los investigadores deben tener mucho
cuidado en reparar todos los efectos producidos por las manipulaciones
experimentales.
Estas son, pues, las lagunas que an quedan por llenar. Con todo, no conozco
ninguna prueba que desmienta directamente la semejanza sintomtica entre la
indefensin aprendida y la depresin. Desde luego, cuando se pregunta a los
depresivos qu es lo que sienten, los sentimientos ms sobresalientes que refieren son
la indefensin y la desesperanza[98].

Etiologa de la depresin e indefensin aprendida

La indefensin aprendida es producida por el aprendizaje de que las respuestas y


el reforzamiento son independientes; as pues, el modelo mantiene que la causa de la
depresin es la creencia de que la accin es intil. Qu tipo de acontecimientos
desencadenan las depresiones reactivas? El fracaso en el trabajo o en la escuela, la
muerte de un ser querido, el rechazo o la separacin de amigos y seres queridos, la
enfermedad fsica, las dificultades econmicas, el enfrentarse a problemas insolubles
y el envejecimiento[99]. Hay muchos ms, pero esta lista sirve para dar una idea.
Mi opinin es que lo que estas experiencias tienen en comn y lo que constituye
la mdula de la depresin es una misma cosa: el paciente deprimido cree o ha
aprendido que no puede controlar aquellos elementos de su vida que alivian el
sufrimiento, resultan gratificantes o proporcionan el sustento; en pocas palabras, cree
que est indefenso. Consideremos algunos de los acontecimientos precipitantes: cul
es el significado del fracaso en el trabajo o de la incompetencia en la escuela? A
menudo esto significa que todos los esfuerzos de la persona han sido en vano, que sus
respuestas han fallado en lograr sus deseos. Cuando un individuo es rechazado por
alguien a quien ama, ya no puede controlar su fuente ms significativa de
gratificacin y apoyo. Cuando muere un familiar o un amante, la persona afligida es
ya incapaz de conseguir que el desaparecido le proporcione amor. La enfermedad
fsica y el envejecimiento son las condiciones productoras de indefensin por
excelencia; la persona encuentra inefectivas sus propias respuestas y es confiada al
cuidado de los dems.

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Aunque no sean desencadenadas por un acontecimiento explcito inductor de
indefensin, las depresiones endgenas pueden tambin llevar consigo la creencia en
la indefensin. Sospecho que, subyacente al continuo endgeno-reactivo, debe haber
un continuo de susceptibilidad a esta creencia. En el punto endgeno ms extremo, el
ms mnimo obstculo provocar en el depresivo un crculo vicioso de creencias en
su ineficacia. En el extremo reactivo, se necesita una serie de acontecimientos
desastrosos en los que la persona se encuentre realmente indefensa para forzarle a
creer que responder es intil. Considrese, por ejemplo, la sensibilidad premenstrual
a los sentimientos de indefensin. Poco antes de tener el perodo, a una mujer le
puede ocurrir que el simple hecho de romper un plato desencadene un estado de total
depresin junto a sentimientos de indefensin. Romper un plato no le perturbara
tanto en otros momentos del mes; para que se desencadenase la depresin haran falta
varios traumas importantes sucesivos.
Es la depresin un trastorno cognitivo o emocional? Ni una cosa ni otra, sino las
dos. Est claro que las cogniciones de indefensin bajan el nimo y que un nimo
bajo, que puede ser producido por medios fisiolgicos, aumenta la susceptibilidad a
las cogniciones de indefensin; este es precisamente el crculo vicioso ms insidioso
de la depresin. Creo que, en la depresin, la distincin cognicin-emocin terminar
siendo insostenible. En la realidad, cognicin y emocin no tienen por qu ser
entidades separadas slo porque nuestro lenguaje las separe. Cuando se observa de
cerca la depresin, es innegable la perfecta interdependencia de sentimientos y
pensamientos: no nos sentimos deprimidos sin tener pensamientos depresivos, ni se
tienen pensamientos depresivos sin sentirse deprimido. Creo yo que es un error
lingstico y no un error de comprensin lo que ha fomentado la confusin acerca del
carcter emocional o cognitivo de la depresin.
No soy el nico que piensa que las cogniciones de indefensin son la causa
central de la depresin. El terico psicodinmico E. Bibring (1953) ve asi la cuestin:

Se supone que lo que se ha descrito como mecanismo bsico de la depresin,


la terrible conciencia que el yo tiene de su indefensin respecto a sus
aspiraciones, constituye el ncleo de la depresin normal, de la neurtica y,
quiz tambin, de la psictica.

F. T. Melges y J. Bowlby (1969) ven tambin esto mismo como causa de la


depresin:

Nuestra tesis es que, aunque las metas de un paciente deprimido


permanezcan relativamente inalteradas, su estimacin de la posibilidad de
lograrlas y su confianza en la eficacia de sus propias acciones organizadas
quedan ambas disminuidas La persona deprimida cree que sus planes de

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accin ya no son efectivos para alcanzar las que an siguen siendo sus metas
ltimas Creemos que de este estado de nimo se deriva gran parte de la
sintomatologia depresiva, incluidas la indecisin, la incapacidad para actuar,
el aumento de las demandas a las dems personas y los sentimientos de
inutilidad y de culpa por las tareas no realizadas[100].

P. Lichtenberg (1957) considera la desesperanza como la caracterstica definitoria


de la depresin:

La depresin se define como una manifestacin de la desesperanza sentida


respecto al logro de metas, cuando la responsabilidad de esa desesperanza se
atribuye a los defectos de uno mismo. En este contexto, la esperanza se
concibe como una funcin de la probabilidad percibida de xito respecto al
logro de la meta.

Los tericos de orientacin conductual piensan que la depresin es causada por


una prdida de reforzadores o extincin de las respuestas[101]. No hay contradiccin
entre las consideraciones de la depresin desde los puntos de vista de la extincin y
de la indefensin aprendida; no obstante, la indefensin es ms general. Quiz sea
necesario aclarar un poco esta distincin. La extincin se refiere a la contingencia en
la que se retira totalmente el reforzamiento, de manera que la respuesta del sujeto (as
como la ausencia de respuesta) ya no produce reforzamiento. La prdida de
reforzadores, como en el caso de la muerte de un ser querido, puede ser considerada
como extincin. En los procedimientos convencionales de extincin, la probabilidad
del reforzador, responda o no el sujeto, es cero. Este es un caso especial de
independencia entre respuestas y reforzamiento (el origen de la lnea de 45" en el
espacio de contingencia de respuesta, figura 2-3). No obstante, puede producirse
reforzamiento con una probabilidad mayor de cero y seguir siendo independiente de
la respuesta. Este es el paradigma tpico de indefensin; contingencias como esa
hacen que la respuesta ya establecida disminuya en probabilidad[102]. El modelo de
indefensin, que se refiere a la independencia entre respuesta y reforzador, incluye el
punto de vista de la extincin y, adems, sugiere que aun las condiciones en las que el
reforzador se presenta, pero independientemente de la respuesta, producirn
indefensin.
Puede realmente la depresin ser causada por contingencias distintas a la
extincin, contingencias en las que sigue ocurriendo reforzamiento, pero fuera del
control del individuo? Requiere la depresin una prdida neta de reforzadores o
puede producirse cuando slo hay prdidas de control? Se deprimir un Don Juan
que se acostase con siete chicas cada semana si descubriera que su xito no se deba a
sus dotes amatorias sino a su fortuna o a su hada madrina? Este es un caso

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tericamente interesante, pero slo podemos especular acerca de lo que ocurrira.
Nuestra teora de la indefensin afirma que no es la prdida de reforzadores, sino la
prdida del control sobre los reforzadores, lo que causa la depresin; la depresin de
xito y otros fenmenos relacionados proporcionan algunos indicios de que eso es lo
que ocurre.

Una especulacin sobre el xito y la depresin

Apareci ya el anhelado signo.


Cuando la felicidad llega
satisface menos de lo que se esperaba.
K. Kavafis.

Mi reaccin general a las sentencias polticas y metafsicas generales depende de


mis particulares sentimientos hacia m mismo. Consideremos, por ejemplo, la
afirmacin el hombre debe crear su propio sentido; no se le ha encomendado tarea
ms grande, en la que, por cierto, yo creo. Cuando me siento mal conmigo mismo
porque he dado una mala clase o he cado en la cuenta de que hay alguien a quien no
le gusto, esta afirmacin metafsica me entristece. La vida es absurda, me digo a m
mismo. Mis actos no tienen ningn sentido. Por otra parte, cuando estoy contento
de m mismo porque he dado una buena clase o alguien me ha manifestado su afecto,
me siento eufrico en relacin con esa frase. El hombre debe labrarse su propio
destino, pienso entonces. Nadie puede dictarme los trminos de mi vida. En
general, creo que lo que sentimos hacia las sentencias generales que no tienen un
impacto inmediato en nuestras vidas, refleja lo que en ese momento sentimos hacia
nosotros mismos.
Durante los ltimos aos, han venido muchos alumnos mos a decirme que se
sentan deprimidos. A menudo, atribuan su depresin al convencimiento de que la
vida no tena sentido en s misma, de que la guerra del Vietnam no terminara nunca,
de que los pobres y los negros estaban oprimidos o nuestros lderes corrompidos.
Todas ellas son inquietudes vlidas y es totalmente justo dedicarles tanta atencin y
energa. Pero estaba el sentimiento real de depresin causado directamente por esos
problemas? Evidentemente, para una persona pobre, un negro o un estudiante a punto
de ser llamado a filas, estas afirmaciones podran ser la causa directa de una
depresin. Pero la mayora de los estudiantes que vi no eran pobres, ni negros, ni
estaban a punto de ser llamados a filas; estas preocupaciones estaban muy alejadas de
su vida diaria. Aun as, ellos decan estar deprimidos por su causa; no slo
preocupados o furiosos, sino deprimidos. En mi opinin, todo ello quera decir que se
sentan mal por algo mucho ms cercano a su hogar, algo relacionado con ellos
mismos, sus capacidades y su vida diaria. Hoy da cunden ese tipo de depresiones

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existenciales, yo dira que mucho ms que hace diez aos, cuando yo era estudiante.
A primera vista puede resultar paradjico. Ahora se tienen mucho ms al alcance
que antes la mayor parte de las buenas cosas de la vida: ms sexo, ms discos, ms
estmulo intelectual, ms libros, ms poder adquisitivo. Por otra parte, siempre ha
habido guerras, opresin, corrupcin y absurdo; la condicin humana ha sido muy
estable en ese sentido. Por qu habra de encontrarse deprimida esta generacin
especialmente afortunada?
Creo que la respuesta puede estar en la falta de contingencia entre las acciones de
estos estudiantes y las buenas cosas, asi como los acontecimientos negativos, que
siguen su propio curso. Los reforzadores llegan menos gracias a los esfuerzos de los
jvenes que se benefician de ellos que debido a que la sociedad es opulenta. Han
tenido pocas experiencias de trabajo duro seguido de recompensa. De dnde se saca
el sentido de dominio, utilidad y autoestima? No de lo que se posee, sino de una larga
experiencia comprobando cmo nuestras propias acciones cambian el mundo.
As pues, lo que mantengo es que, no slo el trauma independiente de la
respuesta, sino los acontecimientos positivos no contingentes, pueden producir
indefensin y depresin. Despus de todo, cul es el significado evolutivo del estado
de nimo? Seguramente podran construirse organismos sensibles sin estados de
nimo; as es como estn hechas las computadoras complejas. Qu presin selectiva
produjo los sentimientos y el afecto? Quiz el sistema hednico haya evolucionado a
fin de estimular y suministrar energa a la accin instrumental. Mi opinin es que un
estado de nimo alegre acompaa y motiva las respuestas eficaces y que en ausencia
de respuestas eficaces surge un estado aversivo que los organismos persiguen evitar.
Ese estado se llama depresin. Es tremendamente significativo que, cuando a las ratas
o a las palomas se les da la oportunidad de elegir entre conseguir comida gratis y
conseguir esa misma comida por responder, eligen trabajar[103]. Los nios sonren a
un mvil cuyos movimientos son contingentes respecto a sus respuestas, pero no a un
mvil no contingente[104]. Los cazadores cazan por el placer de matar o los
escaladores escalan picos para conseguir la gloria? Creo que no. De bido a que estas
actividades implican respuestas instrumentales efectivas, producen alegra.
La disforia producida por la interrupcin de las respuestas efectivas quiz
explique la depresin de xito. No es infrecuente que cuando una persona alcanza
por fin una meta por la que ha estado luchando durante aos, surja la depresin. Los
funcionarios elegidos para un puesto oficial tras una dura campaa, los presidentes de
la Asociacin Americana de Psicologa, los novelistas de xito e incluso los hombres
que aterrizan en la Luna, pueden volverse gravemente deprimidos poco despus de
alcanzar la cumbre. Para una teora de la depresin en trminos de prdida de
reforzadores, estas depresiones resultan paradjicas, ya que el individuo que tiene
xito sigue recibiendo la mayora de sus antiguos reforzadores, adems de muchos
ms reforzadores nuevos que nunca.
Para la teora de la indefensin, este fenmeno no es paradjico. Las personas que

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tienen xito y estn deprimidas dicen que ya no son recompensadas por lo que hacen
sino por lo que son o por lo que han hecho. Lograda la meta por la que lucharon, sus
recompensas les llegan ahora independientemente de toda actividad instrumental que
estn realizando. Hay ms mujeres bellas deprimidas y suicidas de las que
aparentemente debera haber; pocas personas consiguen ms recompensas; atencin,
coches, amor. Cuando se les recuerda lo afortunadas que son responden disgustadas:
Todas esas cosas me las dan por mi aspecto, no por lo que realmente soy.
En resumen, sugiero que lo que produce autoestima y sentido de competencia y
protege contra la depresin no es slo la cualidad absoluta de la experiencia, sino la
percepcin de que son las acciones de uno mismo las que controlan esa experiencia.
En la medida en que ocurran acontecimientos incontrolables, sean traumticos o
positivos, habr una predisposicin a la depresin y una disminucin de la fuerza del
yo. En la medida en que ocurran acontecimientos controlables, surgir un sentido de
dominio y se forjar la resistencia a la depresin.

Curacin de la depresin e indefensin aprendida

La exposicin forzada al hecho de que las respuestas producen reforzamiento es


la forma ms efectiva de romper la indefensin aprendida. La indefensin se disipa
tambin con el tiempo. Adems, hay dos terapias fisiolgicas que parecen tener cierto
efecto: la descarga electro-convulsiva (DEC) interrumpi la indefensin en tres de
seis perros[105] y la atropina introducida en el septum a travs de una cnula produjo
igual efecto en gatos.
No existe una panacea cientficamente establecida para la depresin. Sin
intervencin alguna, la depresin se disipa a menudo en pocas semanas o meses; sin
embargo, se ha informado de algunas terapias que alivian la depresin y son
coherentes con la teora de la indefensin aprendida. Desde esta perspectiva, la meta
central de una terapia con xito debera ser el hacer que el paciente llegue a creer que
sus respuestas producen la gratificacin que desea; que es, en pocas palabras, un ser
humano eficaz. Bibring (1953) ve la cuestin desde esta misma perspectiva:

Las mismas condiciones que originan la depresin (indefensin), cuando se


invierten sirven a menudo para su recuperacin. En trminos generales,
puede decirse que la indefensin remite cuando (a) las metas y objetivos
importantes en un sentido narcisista se muestran nuevamente al alcance (lo
cual suele ir seguido de un estado temporal de euforia), o (b) cuando se
reducen o modifican de forma que sean realizables, o (c) cuando se renuncia
totalmente a ellos, o (d) cuando el yo se recupera del choque narcisista al
volver a ganar su autoestima con la ayuda de varios mecanismos de
recuperacin (con o sin cambio de meta u objetivo)[106].

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La terapia cognitiva de A. T. Beck (1970, 1971) persigue el mismo fin[107]. Desde
su punto de vista, una intervencin lograda cambia la disposicin cognitiva negativa
por otra ms positiva: este autor mantiene que la principal tarea del terapeuta es
cambiar las expectativas negativas del paciente deprimido por otras ms optimistas,
de forma que el paciente llegue a confiar en que sus respuestas producirn los
resultados deseados.
Melges y Bowlby (1969) ven tambin la reversin de la indefensin como el tema
central en el tratamiento de la depresin:

Si el argumento de que la desesperanza en alguna de sus formas constituye el


principal denominador de ciertos tipos de psicopatologa resulta ser vlido,
las intervenciones teraputicas tendran que evaluarse en trminos del grado
en que ayudan a los pacientes a cambiar su actitud hacia el futuro Uno de
los principales objetivos de la terapia de orientacin intuitiva es ayudar al
paciente a reconocer algunas de las metas arcaicas e inalcanzables por las
que quiz siga an luchando, as como los planes impracticables a los que
quiz siga aferrado, objetivos que son especialmente claros cuando un
paciente sufre de una forma patolgica de duelo. Se cree que, mediante
tcnicas psicoanaliticas, puede a veces liberarse a un paciente de las
condiciones que le llevaron a la desesperacin, dndole la oportunidad tanto
de marcarse metas ms alcanzables como de adoptar planes ms efectivos.
Tambin se estn estudiando tcnicas conductuales para ver en qu medida
logran establecer actitudes ms positivas hacia el futuro[108].

Hay tambin otras terapias de las que se dice logran mitigar la depresin y
proporcionan al paciente control sobre acontecimientos importantes. En el Plan
Tuscaloosa de un hospital de la Administracin de Veteranos en Alabama, los
pacientes profundamente deprimidos son llevados a una sala antidepresiva[109]. En
esta sala, el paciente es sometido a una actitud de amable firmeza: se le dice que
lije un trozo de madera y luego se le reprende cuando lija a contra hebra. Entonces
lija a hebra, pero al instante se le reprende tambin por ello. Otras veces se le dice
que empiece a contar cerca de un milln de pequeas conchas esparcidas por el suelo.
Este acoso sistemtico contina hasta que el paciente deprimido termina dicindole al
celador djeme en paz o algo como esta es la ltima concha que cuento.
Entonces se le deja salir inmediatamente de la habitacin pidindole disculpas. El
paciente ha sido forzado a emitir una de las respuestas ms poderosas que tenemos
para controlar a los dems, la ira, y cuando se logra sacar esta respuesta de su
empobrecido repertorio, queda fuertemente reforzado. Esto produce una duradera
remisin de la depresin.
En la terapia de entrenamiento asertivo, el paciente ensaya activamente respuestas

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sociales asertivas, mientras que el terapeuta juega el papel del jefe al que se est
echando una reprimenda o de la esposa dominante que se arrepiente de su
comportamiento y suplica perdn. Tambin en este caso el paciente realiza respuestas
que tienen resultados muy visibles[110]. Probablemente sea beneficioso para las
personas levemente deprimidas el devolver una mercanca defectuosa en los grandes
almacenes o el tocar el timbre en el mostrador de la carnicera para que les pongan
exactamente el peso que han pedido.
La exposicin gradual a las contingencias respuesta-reforzamiento del trabajo
refuerza el comportamiento activo y puede ser un mtodo eficaz contra la depresin.
En un tratamiento de la depresin por asignacin gradual de tareas, E. P. Burgess
(1968) haca primero que sus pacientes emitiesen un segmento mnimo de conducta,
como hacer una llamada telefnica. Este terapeuta subraya que es de crucial
importancia que el paciente tenga xito, en vez de que simplemente comience y
abandone enseguida. Luego, se aumentaron los requerimientos de la tarea y se
reforz al paciente con la atencin e inters del terapeuta por haber realizado
adecuadamente las tareas.
Burgess y otros autores han sealado el papel de la ganancia secundaria en la
depresin: a menudo, se dice que los depresivos utilizan instrumentalmente sus
sntomas para ganarse la simpata, el afecto y la atencin de los dems. Pasndose el
da en la cama llorando, en vez de ir a trabajar, un hombre deprimido puede hacer que
su mujer, que se pasa el tiempo flirteando, le preste ms atencin e incluso quiz
llegue a ganrsela de nuevo. Las ganancias secundarias son irritantes y durante la
terapia muchas veces se ve uno tentado a retirar las recompensas que las mantienen.
Pero en este caso se impone la precaucin: las ganancias secundarias pueden explicar
la persistencia o el mantenimiento de algunos comportamientos depresivos, pero no
cmo surgieron. La teora de la indefensin sugiere que la no iniciacin de respuestas
activas tiene su origen en la percepcin que el paciente tiene de que no puede
controlar los acontecimientos. As pues, la pasividad del paciente deprimido puede
tener dos fuentes: 1, el paciente puede ser pasivo por razones instrumentales, ya que
el estar deprimido le proporciona simpata, atencin y amor; y 2, el paciente puede
ser pasivo porque cree que ninguna respuesta ser efectiva para controlar su entorno.
Comparando la primera con la segunda, podra llegarse a la conclusin de que, aun
siendo un obstculo prctico para la terapia, la ganancia secundaria es un signo
esperanzador en la depresin: significa que al menos hay alguna respuesta (aunque
sea pasiva) que el paciente cree poder realizar eficazmente. Recurdese que los perros
cuya pasividad era reforzada por la terminacin de la descarga no estaban tan
debilitados como aquellos para los que su terminacin era independiente de todo tipo
de respuesta (p. 47). De la misma forma, los pacientes que utilizan su depresin como
forma de controlar a los dems, quiz tengan mejor pronstico que los que ya se han
dado por vencidos.
Mis colaboradores y yo hemos utilizado un tratamiento de asignacin gradual de

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tareas, como el de Burgess, con 24 depresivos hospitalizados[111]. Se asignaron a
estos pacientes tareas verbales de dificultad cada vez mayor durante una sesin de
una hora, alabndoles tras realizar acertadamente cada tarea. Primero se les pidi que
leyesen un prrafo en voz alta. Luego se les pidi que leyesen otro prrafo ms, con
expresin y utilizando sus propias palabras; luego, que leyesen en voz alta y con
expresin, adems de interpretar y discutir las opiniones del autor. En el punto ms
alto de la jerarqua se pidi a los pacientes que escogiesen uno de entre tres temas y
diesen una charla improvisada. Todos los pacientes llegaron a ese punto y lograron
dar la charla. (Todo el que haya trabajado con depresivos hospitalizados sabe que no
suelen dar charlas improvisadas). 19 de los 24 pacientes mostraron una mejora
sustancial e inmediata de su estado de nimo, medida por la calificacin que el propio
paciente se daba en una escala de estados de nimo. Aunque no observamos cunto
tiempo dur la mejora, resulta esclarecedora la frase de un paciente que, sonriendo,
dijo: Sabe?, cuando estaba en el instituto sola polemizar mucho, y ya haba
olvidado lo bien que lo hacia[112].
Existen otros paralelos con la indefensin aprendida en la terapia de la depresin.
La descarga electroconvulsiva resulta efectiva en cerca del sesenta por ciento de las
depresiones, aunque sea principalmente en las depresiones endgenas. Posiblemente,
la atropina sea un antidepresivo.
A menudo, la gente adopta sus propias estrategias para hacer frente a sus
pequeas depresiones. Pedir ayuda y conseguirla o ayudar a alguien (aunque sea a un
perrito), son dos estrategias que suponen un cierto aumento del control, y pueden
aliviar depresiones menores. La estrategia que yo empleo es forzarme a trabajar:
sentarme a escribir un artculo, leer un texto difcil o un artculo de una revista
tcnica o resolver un problema de matemticas. Qu mejor forma tiene un
intelectual de comprobar que sus esfuerzos pueden seguir siendo efectivos y
gratificantes que enfrascarse en una lectura difcil, en la escritura o en la solucin de
un problema? Por supuesto, es esencial ser constante: si empiezo a resolver el
problema de matemticas pero lo dejo a la mitad, la depresin ir a ms.
Muchas terapias, desde el psicoanlisis a los grupos T, aseguran poder curar la
depresin. Sin embargo, an no disponemos de estudios bien controlados que
proporcionen pruebas suficientes para evaluar la efectividad de las diversas
psicoterapias de la depresin. Las pruebas que yo he presentado estn seleccionadas,
ya que slo me he referido a aquellos tratamientos que resultan compatibles con la
indefensin. Es posible que cuando otras terapias funcionan, ello tambin se deba a
que devuelven al paciente un sentimiento de eficacia. Lo que ahora necesitamos son
pruebas experimentales que aslen la variable efectiva en el tratamiento psicolgico
de la depresin. Tambin es esencial que, puesto que la depresin se disipa con el
tiempo, las investigaciones incluyan grupos de control sin tratamiento, contando con
el consentimiento del paciente.

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Prevencin de la depresin e indefensin aprendida

La indefensin aprendida puede prevenirse si el sujeto domina los


acontecimientos antes de ser expuesto a su incontrolabilidad. Puede prevenirse la
depresin? Casi todo el mundo pierde el control sobre alguno de los acontecimientos
significativos de su vida: los padres mueren, un ser querido nos rechaza, o se fracasa
en alguna empresa. Todos nos deprimimos leve y transitoriamente a raz de tales
acontecimientos, pero por qu algunas personas han de ser hospitalizadas durante
largos periodos por una depresin, mientras que otras se recuperan? Me ocupar ms
detenidamente de este problema en el captulo VII, que trata del desarrollo infantil; en
este momento, slo puedo especular, pero mis especulaciones sern guiadas por los
datos sobre la inmunizacin contra la indefensin.
Las historias de los individuos que son especialmente resistentes a la depresin o
que se recuperan de ella quiz se hayan caracterizado por el dominio sobre los
acontecimientos; probablemente estas personas hayan tenido a lo largo de su vida una
amplia experiencia de control y manipulacin de las fuentes de reforzamiento, y
consecuentemente vean el futuro con optimismo. En cambio, las personas que son
especialmente susceptibles a la depresin quiz hayan tenido una vida relativamente
desprovista de dominio sobre su ambiente; probablemente su vida haya estado llena
de situaciones en las que se vieron impotentes para influir sobre sus fuentes de alivio
y sufrimiento.
La relacin entre la depresin adulta y la prdida de los padres durante la niez
resulta aqu relevante: parece probable que los nios que pierden a sus padres
experimenten indefensin y sean posteriormente ms susceptibles a la depresin. Los
datos existentes al respecto son variados, pero tienden a establecer la muerte de los
padres como un factor que predispone a la depresin. En trminos generales,
estadsticamente es ms probable que los nios que sufren tempranamente la prdida
de sus padres se vuelvan deprimidos con ms frecuencia e incluso intenten ms
suicidarse[113].
Con todo, aqu se impone la precaucin. Mientras que resulta razonable que una
prolongada experiencia de acontecimientos controlables haga a una persona ms
capaz de recuperarse de la depresin, qu hay de la persona que slo ha encontrado
un xito tras otro? La persona cuyas respuestas siempre han tenido xito, ser
especialmente susceptible a la depresin cuando se enfrente a situaciones que caigan
fuera de su control? Todos conocemos a alguien que hizo un bachiller maravilloso,
pero se atasc al encontrarse en la universidad con el primer suspenso de su vida.
Todo el mundo acaba topando con el fracaso y la ansiedad; probablemente, tanto el
tener demasiado xito en el control de los reforzadores, como el tener muy poco,
impidan el desarrollo y utilizacin de respuestas para hacer frente al fracaso.
Una terapia eficaz debera ser preventiva. La terapia no debe centrarse

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nicamente en deshacer los problemas pasados; tambin debera armar al paciente
contra futuras depresiones. Sera ms eficaz la terapia de la depresin si se dirigiese
explcitamente a proporcionar al paciente un amplio repertorio de respuestas de
emergencia que pueda utilizar en los momentos en que sus respuestas usuales
resulten ineficaces?

RESUMEN

He revisado datos de dos tipos convergentes de literatura, la de la depresin y la


de la indefensin aprendida. Tal como se resume en el cuadro 5-1, todos los
principales sntomas de la indefensin aprendida tienen un paralelo en los sntomas
de la depresin. Esto sugiere que la depresin reactiva, igual que la indefensin
aprendida, tiene sus races en la creencia de que los acontecimientos importantes son
incontrolables. Por lo tanto, la meta central de la terapia de la depresin es que el
paciente vuelva a creer que puede controlar los acontecimientos que para l son
importantes. Los resultados teraputicos que he seleccionado proporcionan cierto
apoyo a esta proposicin. Por ltimo, he especulado que la experiencia de
acontecimientos incontrolables puede predisponer a una persona a la depresin,
mientras que las experiencias tempranas de dominio pueden inmunizarla.

CUADRO 5.1
RESUMEN DE LOS RASGOS COMUNES A LA INDEFENSION APRENDIDA Y
A LA DEPRESION

Indefensin aprendida Depresin

SNTOMAS Pasividad. Pasividad.

Dificultad para aprender que las Disposicin cognitiva


respuestas producen alivio. negativa.

Se disipa con el tiempo. Curso temporal.

Falta de agresin. Hostilidad introyectada.

Prdida de peso, prdida de Prdida de peso, prdida de


apetito, dficits sociales y apetito, dficits socales y
sexuales. sexuales.

Disminucin de norepinefrina y Disminucin de norepinefrina


actividad colinrgica. y actividad colinrgica.

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Ulceras y tensin. Ulceras (?) y tensin.

Sentimientos de indefensin.

Aprendizaje de que respuestas y Creencia en la inutilidad de la


CAUSA
reforzamiento son independientes. respuesta.

Terapia directiva: exposicin Recuperacin de la creencia


CURACIN forzada a respuestas que producen de que responser produce
reforzamiento. reforzamiento.

Descarga electroconvulsiva. Descarga electroconvulsiva.

Tiempo. Tiempo.

Anticolinrgicos; estimulantes de Estimulantes de norepinefrina;


norepinefrina (?). anticolinrgicos (?).

Inmunizacin por dominio del


PREVENCIN (?)
reforzamiento.

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Captulo VI
ANSIEDAD E IMPREDECIBILIDAD

Durante las primeras horas de una maana de febrero de 1971, un fuerte


terremoto azot Los Angeles. La experiencia de Marshall fue la tpica de un
muchacho de dieciocho aos en el Valle de San Femando, epicentro del sesmo: se
despert a las cinco cuarenta y cinco, en medio de un ruido parecido al de un tren que
por un tnel se abalanzara sobre l. Aturdido y aterrorizado, mir hacia arriba; el
techo se mova! Mientras era balanceado de uno a otro lado le caan encima trozos de
yeso. El suelo se ondul; grit y oy los gritos de terror de sus padres, procedentes de
la habitacin contigua. Aunque todo esto dur slo treinta segundos, le pareci una
eternidad de terror, mientras el propio suelo se mova bajo l.
Tres aos despus, Marshall segua mostrando los postefectos psicolgicos de
aquella maana. Era tmido y asustadizo; cualquier sonido leve e inesperado le
aterrorizaba. Tena problemas para dormirse y, una vez que lo consegua, su sueo era
ligero e inquieto; de vez en cuando se despertaba gritando.
Igual que los acontecimientos traumticos, los terremotos contienen fuertes
elementos de incontrolabilidad. No hay nada que una persona pueda hacer para evitar
un terremoto, aunque se pueden tomar medidas de seguridad y realizar respuestas
despus de que ya ha pasado. Un rasgo mucho ms sobresaliente de los terremotos es
su total incontrolabilidad: vienen de la nada; la primera sacudida es completamente
repentina. Los sntomas de Marshall coinciden con un cuadro de ansiedad que no
tiene que ver con la incontrolabilidad, sino con el concepto relacionado de
impredecibilidad.

DEFINICION DE IMPREDECIBILIDAD

Podemos definir la predecibilidad y la impredecibilidad de forma totalmente


paralela a nuestra definicin de controlabilidad e incontrolabilidad. Por ejemplo,
pensemos en unos astronautas que han aterrizado en Marte y estn tratando de
predecir cundo ocurrir una tormenta de arena. Por supuesto, la ocurrencia de

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tormentas de arena es incontrolable; lo mejor que pueden hacer los astronautas es
intentar predecirlas y luego asegurar con listones las escotillas. Despus de pasar all
tres das nublados por el polvo, observan que todos los das se ha producido una
tormenta de arena. En este momento han observado la probabilidad de que un da
nublado haya tormenta de arena [p (tormenta de arena/nubes)] es de 1,0, y se hacen la
hiptesis de que las nubes predicen perfectamente las tormentas de arena. Pero
entonces pasan dos das nublados sin tormenta de arena; ahora, la probabilidad de que
un da nublado haya tormenta de arena es de 0,6. Las nubes siguen dicindoles que es
mejor alerta, pero ya no son un buen predictor de las tormentas de arena.

Figura 6-1
Probabilidad de una tormenta de arena en un da nublado.

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Figura 6-2
Probabilidad de una tormenta de arena en un da nublado y en un da despejado.

De los das 6 a 10 no hay nubes de polvo; tres de estos cinco das hay tormenta de
arena, pero los dems no. Durante estos cinco das, la probabilidad de una tormenta
de arena, dado que no haya nubes [p (tormenta de arena/nubes)], es de 0,6.
Guardan las nubes alguna relacin predictiva con las tormentas de arena? La
respuesta es no. La probabilidad de una tormenta de arena, haya nubes o no, es de
0,6; las nubes de polvo no proporcionan absolutamente ninguna informacin acerca
de las tormentas de arena.
Ahora podemos definir de forma general la predecibilidad y la impredecibilidad.
Recurdese que cuando defin la controlabilidad me refer al aprendizaje instrumental
o relacin de una respuesta voluntaria con un efecto ambiental (p. 37). La

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predecibilidad se relaciona con las contingencias clsicas o pavlovianas, que
relacionan un efecto, o estmulo incondicionado (EI), con una seal o estmulo
condicionado (EC). Por el momento, dar por supuesto que el El es incontrolable, y
me concentrar en su predecibilidad por el EC. Supongamos que estamos
presentando tonos y descargas elctricas breves a una rata que no puede hacer nada
respecto a ninguno de esos eventos. Podemos establecer distintos tipos de relaciones
entre tonos y descargas. Por ejemplo, podemos presentar una descarga cada vez que
presentamos un tono, pero no presentar nunca una descarga sin un tono; este caso est
representado por el punto A de la figura 6-3. Aqu, el tono es un predictor perfecto de
la descarga, mientras que la ausencia del tono es un predictor perfecto de la ausencia
de descarga.

Figura 6-3
El espacio de condicionamiento pavloviano.

Alternativamente, podemos presentar descargas siempre que el tono no est


presente, pero no presentar nunca descargas si el tono est presente. Aqu (punto B),
la ausencia del tono es un predictor perfecto de la descarga, mientras que el tono
predice perfectamente la ausencia de la descarga. No obstante, la predecibilidad no
tiene por qu ser una cuestin de todo o nada. Supongamos que presentamos la
descarga siete de las ocho veces que hacemos sonar el tono, y que tambin

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presentamos la descarga dos de las diez veces que no presentamos el tono (punto C).
En el punto C, cuando comienza el tono la rata posee alguna informacin; es ms
probable que ocurra la descarga que si el tono estuviera ausente.
Por ltimo, pueden presentarse descargas de forma impredecible respecto a los
tonos. En cualquier punto situado sobre la linea de 45., la probabilidad de una
descarga es la misma, ocurra o no el tono. Por lo tanto, en general, un EI es
impredecible por un EC cuando la probabilidad del EI en presencia del EC es igual a
la probabilidad del EI en ausencia del EC:

Cuando esto vale para todos los ECs, el EI es impredecible.


Inversamente, un EC predice un EI cuando la probabilidad del EI en presencia del
EC no es igual a la probabilidad del EI en ausencia del EC:

Estas definiciones son paralelas a nuestra definicin de controlabilidad,


sustituyendo EI por resultado (r) y EC por respuesta (R). Aqu se plantea la pregunta
de qu tipos de eventos pueden ser ECs o seales de un resultado en nuestro espacio
de condicionamiento. La respuesta es que cualquier evento que el organismo pueda
percibir. El EC no tiene por qu ser un acontecimiento externo explcito, como un
tono. Puede ser un evento interno, como, por ejemplo, el ardor de estmago. Puede
ser una pauta temporal: si se presentan descargas cada cinco minutos, sin seal
externa, el paso de cuatro minutos y cincuenta y nueve segundos desde la ltima
descarga es un EC que predice la descarga. El EC puede ser tambin la
realimentacin propia de la realizacin de una respuesta o la realimentacin propia de
no hacer una respuesta. Supngase, por ejemplo, que una rata recibe descargas nica
y exclusivamente si aprieta una palanca; cuando aprieta la palanca puede predecir la
descarga utilizando su percepcin del hecho de que ha apretado la palanca (la
realimentacin de la respuesta) como EC. Tambin puede predecir que no recibir la
descarga cuando perciba que no ha apretado la palanca. As pues, cuando un animal
puede controlar un acontecimiento mediante una respuesta, tambin puede usar la
realimentacin de la respuesta para predecir el acontecimiento. Sin embargo, lo
contrario no siempre es cierto: aunque pueda predecir un acontecimiento, puede no
ser capaz de controlarlo.

LA ANSIEDAD Y LA HIPOTESIS DE LA SEAL DE SEGURIDAD

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Ansiedad, igual que depresin, es un trmino del lenguaje ordinario, y como tal
no tiene condiciones definitorias necesarias y suficientes[114]. Sin embargo, existe en
la literatura psicoanaltica una til distincin entre miedo y ansiedad: el miedo es un
estado emocional nocivo con objeto, como, por ejemplo, el miedo a los perros
rabiosos; la ansiedad es un estado menos especfico, ms crnico y no adherido a un
objeto. Yo he observado en el laboratorio dos estados emocionales que corresponden
aproximadamente a esta diferenciacin, y que en realidad proporcionan un modelo
bien definido de ella. Llamar miedo al estado agudo que surge cuando una seal
predice un acontecimiento amenazante, como una descarga elctrica. Llamar
ansiedad al miedo crnico que se produce cuando un acontecimiento amenazante est
cerca, pero es impredecible. Definida ya la impredecibilidad de tal forma que nos es
posible distinguir tales situaciones, podemos pasar a estudiar las consecuencias
emocionales perturbadoras de la impredecibilidad. Los dalos sobre la
impredecibilidad son diversos, y es ms fcil organizarlos en torno a lo que se ha
llamado hiptesis de la seal de seguridad[115].

La hiptesis de la seal de seguridad

Cmo la impredecibilidad de un terremoto produce la ansiedad, nerviosismo e


insomnio que padece Marshall? Pinsese en un mundo en el que los terremotos
fuesen predichos fiablemente por un tono de diez minutos. En un mundo as, la
ausencia del tono predice fiablemente la seguridad o ausencia del terremoto. En tanto
que el tono no est presente, se puede estar tranquilo y dedicarse cada uno a sus
asuntos; cuando el tono est presente, uno probablemente se aterrorice, pero al menos
se tienen seales de seguridad tiles. Cuando los acontecimientos traumticos son
predecibles, la ausencia del acontecimiento traumtico tambin lo es, a travs de la
ausencia del predictor del trauma. Sin embargo, cuando los acontecimientos
traumticos son impredecibles, la seguridad tambin es impredecible: ningn
acontecimiento nos dice fiablemente que el trauma no ocurrir, y que se puede estar
tranquilo[116].
El contraste entre los terremotos y el bombardeo de Londres en la segunda guerra
mundial esclarece este punto. Despus de cierto tiempo, el sistema britnico de
alarma de ataque areo funcion muy bien: todos los ataques eran predichos por un
sonido de sirenas que duraba varios minutos. Cuando no sonaban las sirenas, los
londinenses se comportaban admirablemente, con buen humor y sin excesiva tensin.
Por el contrario, no hay estmulos que predigan los terremotos y, por lo tanto,
tampoco hay estmulos cuya ausencia prediga la ausencia de terremotos; Marshall no
tiene seal de seguridad, ningn acontecimiento durante el cual pueda estar seguro de
que no va a ocurrir un terremoto. La ansiedad que manifiesta (el nerviosismo, el

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despertarse a medianoche y la dificultad para dormirse) muestra la ausencia de un
refugio seguro en su vida, de un momento en el que poder tranquilizarse y saber que
no ocurrir un terremoto.
Este es el ncleo de la hiptesis de la seal de seguridad. A raz de la experiencia
de acontecimientos traumticos, personas y animales se vuelven permanentemente
temerosos, excepto en presencia de un estmulo que prediga fiablemente seguridad.
En ausencia de una seal de seguridad, los organismos permanecen ansiosos o con
miedo crnico. Segn este punto de vista, personas y animales son buscadores de
seales de seguridad: buscan predictores del peligro inevitable, porque tal
conocimiento tambin les proporciona certeza acerca de la seguridad.
Muchas personas le dicen a su mdico que quieren ser avisadas cuando vayan a
morir. Creo que en esta peticin hay dos motivaciones subyacentes: en primer lugar,
cuando a una persona le dicen que va a morir puede atar los cabos sueltos de su vida,
vender el negocio, liquidar viejas enemistades, ir a Pars y gastar sus ahorros. Ms
importantes todava y aunque a veces se pasen por alto, son las seales de seguridad
que este trato proporciona. Suponga que est preocupado por su corazn y que le ha
visto el mdico. Si no ha hecho con l el trato de informacin sobre la muerte, es
probable que usted se sienta ansioso independientemente de lo que le diga; pasar la
vida lleno de ansiedad hacia la muerte. Pero si ha hecho el trato, puede estar tranquilo
mientras el mdico no le diga que va a morir; est en presencia de una seal de
seguridad. Si confa en su mdico, lo que adquiere con ese trato es una vida con
seales de seguridad y menos ansiedad cuando realmente no va a morir. Lo que
pierde es la posibilidad de una muerte feliz e inesperada.

IMPREDECIBILIDAD Y CONTROL DEL MIEDO

Miedo y ansiedad son entidades hipotticas ampliamente utilizadas en la teora


psicolgica actual. Igual que el hambre, nunca pueden observarse directamente, sino
que se infieren a partir de observaciones conductuales y fisiolgicas e informes
subjetivos. Varias horas de privacin, la cantidad de descarga que una rata tolerar
para llegar hasta la comida, lo duro que una persona trabajar para conseguir comida
y una interminable lista de otras variables definen el estado de hambre. La respuesta
galvnica de la piel (RGP), el agazapamiento y el temblor, las lceras, los cambios
del ritmo cardaco y muchas otras variables dependientes se toman en consideracin
al medir los estados de miedo y ansiedad. Quiz el ndice ms ampliamente utilizado
sea la respuesta emocional condicionada (REC), que emplearon por vez primera
Estes y Skinner en su clsico artculo de 1944 Algunas propiedades cuantitativas de
la ansiedad. En esta tcnica, primero se ensea a una rata a apretar una palanca a
una velocidad alta y constante, para conseguir comida. Entonces se empareja un
estimulo, por ejemplo, un tono, con una descarga elctrica durante la sesin de

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presin de la palanca. La presentacin de la descarga es independiente de las
presiones de la palanca: la descarga es incontrolable. La rata aprende a tener miedo
del tono por condicionamiento pavloviano, y lo manifiesta agazapndose en una
esquina y no apretando la palanca para conseguir comida. La disminucin de la
velocidad con que aprieta la palanca se denomina respuesta emocional condicionada
al tono, y probablemente sea el ndice de miedo ms fiable y ms ampliamente
utilizado.
Esta tcnica permite una comprobacin bastante directa de la hiptesis de la seal
de seguridad, y se ha llevado a cabo un considerable nmero de investigaciones de
REC producidas por descargas predecibles e impredecibles[117]. Puesto que los
resultados de estas investigaciones son uniformes, aqu slo me referir en detalle a
una de ellas [Seligman (1968)].
Primero, dos grupos de ratas hambrientas aprendieron a apretar una palanca a alta
velocidad para conseguir comida. Un grupo, el predecible, recibi entonces a lo
largo de quince das una sesin diaria de cincuenta minutos, durante la cual tres
seales (ECs) de un minuto de duracin terminaban en una descarga elctrica. El
grupo impredecible recibi el mismo nmero de seales y descargas, pero
intercaladas de tal forma que la probabilidad de la descarga fuese la misma estuviese
o no presente la seal. La comida segua siendo accesible apretando la palanca.
Los resultados fueron sorprendentes. Al principio, el grupo predecible ces de
apretar la palanca, tanto en presencia como en ausencia de la seal. A medida que los
sujetos aprendan a discriminar entre el hecho de que reciban descarga durante la
seal, pero no en ausencia suya, supriman su respuesta slo durante la seal y
apretaban la palanca para conseguir comida en ausencia del EC: manifestaban miedo
durante el EC, pero no en su ausencia. El grupo impredecible no tena seal de
seguridad, durante la cual no ocurrira la descarga. Los sujetos de este grupo cesaron
totalmente de apretar la palanca, tanto en presencia como en ausencia de la seal, y
no volvieron a apretarla durante las restantes quince sesiones. Acurrucadas en una
esquina a lo largo de todas las sesiones, estas ratas mostraban miedo crnico o
ansiedad. A diferencia del grupo predecible, el grupo impredecible form
masivamente lceras de estmago.
En un experimento paralelo, Davis y Mclntire (1969), hallaron cierta
recuperacin de la presin de palanca en su grupo impredecible, despus de muchas
sesiones. Seligman y Meyer (1970) especularon que esa recuperacin podra haber
sido causada por el hecho de que ocurrieron exactamente tres descargas en cada
sesin. Las ratas podran haber sido capaces de contar hasta tres y aprender que,
despus de la tercera, no ocurriran ms descargas; por lo tanto, slo habra
recuperacin despus de la tercera descarga, ya que las ratas estaran usando la propia
tercera descarga como seal de seguridad. Si esto fuera cierto, no desconfirmara la
hiptesis de la seal de seguridad, sino que en realidad la confirmara y ampliara.
Para comprobarlo, Seligman y Meyer (1970) dieron a dos grupos de ratas sesiones

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diarias de descarga impredecible durante siete das consecutivos. Un grupo recibi
exactamente tres descargas por da, mientras que el otro recibi entre una y cinco
descargas impredecibles, con una media de tres por da. Durante las treinta ltimas
sesiones, los sujetos del primer grupo mostraron cierta recuperacin: realizaron el
61,6 por ciento de todas las presiones de palanca durante el ltimo 25 por ciento de la
sesin restante despus de la tercera descarga. Parece que las ratas pueden contar
hasta tres y utilizar la ocurrencia de la tercera descarga como seal de seguridad.
La respuesta galvnica de la piel, un ndice de miedo relacionado con la
sudoracin, tambin se ha medido durante traumas predecibles e impredecibles[118].
Price y Geer (1972) presentaron a unos subgraduados una serie de fotografas
truculentas de cadveres. En el grupo predecible, un tono de ocho segundos
anunciaba cada fotografa, de forma que en ausencia del tono no aparecan las fotos,
y los sujetos podan relajarse. En el grupo impredecible no se presentaron tonos: tanto
los cadveres como la seguridad eran impredecibles. El grupo predecible manifest
un alto nivel de RGP durante el tono, pero no entre un tono y otro. Tal como se
esperaba, el grupo impredecible sud todo el tiempo. As pues, medidas de REC y de
RGP indican que durante los acontecimientos traumticos impredecibles el miedo es
crnico, porque no existe seal de seguridad.

ULCERAS DE ESTOMAGO

Jim y George son hermanos. Jim es la tpica historia del afortunado de la familia.
Ha ascendido desde su origen polaco de clase baja hasta la vicepresidencia de un
importante banco. Es un hombre muy ocupado: su da empieza a las siete de la
maana; a las ocho ya ha hecho varias llamadas telefnicas para amaar una cuenta,
cerrar un trato o acordar prstamos para varios clientes. En cualquier momento puede
estar contestando a dos telfonos, supervisando al mismo tiempo a un par de
ayudantes y dictando una carta. Con este tipo de cosas se pasa sudando tinta (y dice
que le gusta) hasta las seis de la tarde. Tras una cena apresurada, es tpico encontrarle
llevando la tesorera de su club de campo o concertando una reunin de su grupo
religioso.
George es la oveja negra de la familia; lleva tres meses sin trabajo, le han
despedido de una larga serie de empleos inferiores, ninguno de los cuales dur ms
de un ao, pero no entiende por qu siguen despidindole, y lo atribuye a la mala
suerte. Su mujer le ha dejado, y l se pasa el da buscando trabajo y la noche
luchando contra la soledad.
Uno de estos dos hermanos tiene lcera. Hace una dcada, la mayora de los
psiclogos habran predicho que sera Jim, el ejecutivo, sobrecargado de trabajo, y
habran basado su prediccin en un famoso experimento de J. V. Brady, el
experimento del mono ejecutivo, al que me refer en el captulo III[119]. Para

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refrescar la memoria: Brady expuso a ocho monos a descargas escapables,
permitindoles evitar la descarga apretando una palanca. Los primeros cuatro monos
que aprendieron a evitar se convirtieron en ejecutivos; los cuatro ms lentos fueron
asignados al grupo acoplado. Las presiones de la palanca de los monos ejecutivos
evitaban la descarga, tanto para s mismos como para sus compaeros del grupo
acoplado, que estaban indefensos, recibiendo descargas incontrolables e
impredecibles. Igual que los ejecutivos de verdad, los monos evitadores tomaban
todas las decisiones relevantes; sus presiones de la palanca predecan y controlaban si
iba a ocurrir la descarga. Como es bien sabido, los cuatro ejecutivos formaron lceras
graves, mientras que sus compaeros indefensos no. Vino luego una dcada de
sermones sobre lo malo que era para la salud llevar una vida de ejecutivo. Estos
sermones fueron un mal servicio, tanto para los psiclogos como para el pblico en
general, y los resultados de Brady fueron probablemente un artefacto de su diseo
experimental.
Represe en que estos resultados son notablemente diferentes a los datos de los
estudios experimentales revisados en este libro: en este caso, los animales que ejercen
control sobre su ambiente salen peor parados que los animales indefensos. El lector
recordar que los monos de Brady no fueron asignados aleatoriamente para ser
sujetos ejecutivos o acoplados; por el contrario, los cuatro que primero empezaron a
dar en la palanca cuando recibieron la descarga se convirtieron en ejecutivos,
mientras que los dems fueron asignados a la condicin de indefensin. Quiz los
animales, que son ms susceptibles a las lceras, aprendan ms rpidamente una
respuesta de evitacin, porque son ms emotivos o porque la descarga les duele
ms[120]. As, los resultados de Brady pueden haber sido producidos no por la
diferencia en controlabilidad, sino por la asignacin de los monos ms emotivos a las
casillas de ejecutivos.
J. M. Weiss, que fue el primero en hacer esta crtica al experimento de los monos
ejecutivos, ha realizado la serie ms extensa de investigaciones sobre lceras,
predecibilidad y control[121]. En su experimento de 1968, asign aleatoriamente ratas
a condiciones de ejecutivo, indefensin o sin descarga, y hall que los animales
indefensos eran los que ms formaban lceras, al contrario que en el experimento de
los monos ejecutivos. Esto es coherente con la idea de que, por lo general, la
indefensin produce ms tensin que el control. Adems, la siguiente serie de
estudios de Weiss indica que las diferencias de ulceracin, aparentemente causadas
por la controlabilidad, quiz reflejen realmente diferencias en predecibilidad: cuando
un mono aprieta una palanca y evita la descarga, la realimentacin de la presin de
palanca produce seguridad; el mono acoplado no puede controlar la descarga, pero
tampoco tiene prediccin alguna acerca de la seguridad. Los resultados de Weiss
esclarecen el papel de la predecibilidad de forma bastante sutil, por lo que ser bueno
comentar sus datos con cierto detalle.
Cuando no se hace posible el control se producen lceras de estmago con la

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descarga impredecible y no con la predecible[122]. Por ejemplo, Weiss (1970) coloc a
trios de ratas en condiciones de restriccin fsica, y las expuso a descargas sealadas,
no sealadas o a no descarga. La descarga era incontrolable para todos los grupos.
Las ratas que reciban descargas impredecibles formaron muchas ms lceras que las
que reciban descargas predecibles o las que no reciban descargas. En menor grado,
tambin se asoci con la descarga impredecible una alta temperatura corporal y un
mayor nivel de plasma corticosteroide.
En un estudio de seguimiento, Weiss (1971 a) vari tanto la predecibilidad como
la controlabilidad de la descarga. Se expuso a tros de ratas a descargas escapables,
inescapables o a no descarga; en todos los grupos haba en la pequea cmara
experimental una rueda que slo serva para la respuesta instrumental en el grupo de
escape-evitacin. Las descargas fueron sealadas, progresivamente sealadas o no
sealadas; en aras de la sencillez, no tendr en cuenta los grupos progresivamente
sealados. La tabla 6-1 resume los datos promediados para cada uno de los seis
grupos restantes.

CUADRO 6.1
NUMERO MEDIO DE ULCERAS Y DE GIROS DADOS A LA RUEDA (Adaptado
de Weiss, 1971a)

Ulceras Giros de la rueda

Grupos de escape
Descarga sealada 2,0 3.717
Descarga no sealada 3,5 13.992
Grupos acoplados
Descarga sealada 3,5 1.404
Descarga no sealada 6,0 4.357
Sin descarga
Con seal 1,0 60
Sin seal 1,0 51

Cuatro fueron los principales resultados: 1. Diferencia en predecibilidad; tanto las


ratas del grupo de escape como las del grupo acoplado tuvieron ms lceras con la
descarga no sealada que con la sealada. 2. Diferencia en controlabilidad; tanto las
ratas del grupo sealado como las del no sealado, tuvieron ms lceras en la
condicin acoplada que en la de escape. 3. Frecuencia de giros dados a la rueda;
tanto las ratas del grupo acoplado como las del grupo de escape hicieron girar ms
veces la rueda con la descarga no sealada que con la sealada; las ratas del grupo

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sealado y las del no sealado hicieron girar la rueda ms veces en la condicin de
escape que en la condicin acoplada (recurdese que girar la rueda slo interrumpa
la descarga en el grupo de escape). 4. Correlacin entre giros de la rueda y lceras;
las ratas del grupo no sealado tuvieron ms lceras e hicieron girar la rueda ms
veces. Adems, en todos los grupos, cuantas ms respuestas realizase una rata, ms
lceras tena.
Weiss propuso la existencia de dos factores para explicar estos resultados: menos
realimentacin relevante produce ms lceras y ms respuestas para enfrentarse a la
situacin producen tambin ms lceras. Creo que estos dos factores pueden
reducirse a la seal de seguridad. Considrese primero el concepto de realimentacin
relevante, que supuestamente explica por qu las ratas indefensas desarrollan ms
lceras que las ratas del grupo de escape. Weiss define la realimentacin relevante
como un estmulo que sigue a la respuesta y no se asocia con el elemento tensigeno;
con otras palabras, los estmulos a que Weiss se refiere estn asociados a la ausencia
del elemento tensigeno; son seales de seguridad. Cuando una rata aprende a
escapar de la descarga, aprende consecuentemente una seal de seguridad, una seal
de la ausencia de descarga, y desarrolla menos lceras porque pasa menos tiempo
atemorizada que una rata indefensa, que no tiene seal de seguridad.
El segundo factor, cuantas ms respuestas para enfrentarse a la situacin, ms
lceras, se propone a fin de explicar el mayor nmero de lceras en la condicin de
impredecibilidad y la correlacin entre lceras y nmero de veces que se hace girar la
rueda. Este factor puede elaborarse de dos formas muy distintas: como causalidad o
como correlacin. Causalidad (que es el tipo de elaboracin por la que opta Weiss)
significa que dar respuestas produce realmente ms lceras. Esto implica, por
ejemplo, que si usted pudiera forzarse a quedarse quieto y aceptar la descarga con
resignacin, no desarrollara lcera. El otro sentido es ms restringido y descriptivo,
pero tambin ms defendible: que hay un tercer factor que causa tanto el
comportamiento excitado, tal como se manifiesta por los giros dados a la rueda, como
las lceras. Hay un candidato principal a ese factor, uno que el propio Weiss propuso
para criticar el experimento de los monos ejecutivos: los animales que son ms
emotivos, que tienen ms miedo o les duele ms la descarga, sern ms reactivos y
consecuentemente harn girar la rueda ms veces; forman ms lceras no porque
hagan girar la rueda ms veces, sino porque tienen ms miedo.
Recurdese que las ratas que reciban descargas impredecibles (no sealadas)
formaban ms lceras y respondan ms que las que reciban descargas predecibles
bajo las mismas condiciones de controlabilidad. Weiss nos llevara a pensar que
formaban ms lceras porque respondan ms. Por el contrario, la hiptesis de la
seal de seguridad explica tanto por qu formaban ms lceras como por qu
respondan ms. Si hacer girar una rueda en una cmara muy reducida refleja miedo y
excitacin emocional[123], entonces las ratas del grupo no sealado haran girar la
rueda ms veces; como no tienen seal de seguridad, pasarn todo su tiempo

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haciendo girar la rueda. Las ratas del grupo sealado harn girar la rueda slo durante
la seal de peligro, ya que durante la seal de seguridad pueden relajarse. As pues, el
mayor nivel de miedo, debido a la ausencia de seal de seguridad en la condicin de
descarga impredecible, producir al mismo tiempo ms respuestas de giro de la rueda
y ms lceras. En cuanto a la correlacin intrasujeto entre frecuencia de giros de la
rueda y lceras, es razonable pensar que los sujetos ms emotivos harn girar ms la
rueda y desarrollarn ms lceras precisamente porque son ms emotivos. En otras
palabras, si usted no quiere tener lcera no le har ningn bien cejar en su intento de
hacer frente a la situacin.
Resumiendo, la teora de Weiss se reduce a la hiptesis de la seal de seguridad:
la realimentacin relevante es sinnimo del concepto ms preciso de seal de
seguridad, y la alta tasa de respuesta refleja la ausencia de seales de seguridad. As
pues, resulta que el hecho de que se produzcan ms lceras cuando la descarga es
incontrolable refleja el hecho de que la descarga tambin es impredecible, y la
descarga impredecible produce ms lceras que la descarga predecible.

PREFERENCIA POR LA PREDECIBILIDAD

No se sabe si el estado al que he llamado ansiedad, que resulta de la exposicin a


descargas impredecibles, es diferente del estado de miedo que se produce durante las
descargas predecibles o es simplemente una variante crnica del mismo. Sea ansiedad
o miedo, segn la hiptesis de la seal de seguridad, se produce ms con el trauma
impredecible que con el predecible. Ello es debido a que durante la descarga
impredecible la ansiedad est constantemente presente; por otra parte, durante la
descarga predecible slo se produce miedo durante la seal de la descarga, mientras
que el resto del tiempo se produce relajacin. Consecuentemente, es de esperar una
preferencia por los acontecimientos nocivos predecibles sobre los impredecibles.
Esta preferencia se ha observado muchas veces en el laboratorio, tanto en el
hombre como en los animales[124]. Describir aqu uno de esos experimentos, ya que
quiz sea el de diseo ms elegante. Badia y Culbertson (1972) dieron a siete ratas la
posibilidad de elegir entre descargas sealadas y no sealadas. La descarga era
incontrolable, pero la rata poda controlar si la reciba o no en presencia de una seal
de aviso. Mientras estaba encendida una luz blanca ocurran descargas a intervalos
irregulares sin que ningn estmulo de aviso predijese exactamente cundo iba a
ocurrir una descarga; no haba seal de seguridad. Apretar una palanca haca apagarse
la luz blanca; durante este perodo ocurran descargas, pero anunciadas por un breve
tono. As pues, la ausencia de la luz blanca, siempre que adems el tono no estuviera
presente, era una seal de seguridad, y la ausencia de luz ms el tono una seal de
peligro. Dicho de otro modo, se produca ansiedad durante la luz blanca, pero en su
ausencia slo se produca miedo agudo. Todas las ratas apretaron la palanca,

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manifestando una marcada preferencia por el perodo durante el cual la luz blanca
estaba apagada, aun cuando ocurra el mismo nmero de descargas que cuando estaba
encendida[125].
El diseo est resumido en la figura 6-4.

Figura 6-4
En la condicin a, la luz blanca es peligrosa a lo largo de toda la sesin; en la condicin b, la ausencia ae la
luz blanca es segura a lo largo de toda la sesin, excepto cuando el tono est presente.

Adems de la literatura comparando descargas sealadas y no sealadas, hay un


conjunto de experimentos acerca de la preferencia por la descarga administrada
inmediatamente sobre la demorada, tanto en el hombre como en los animales. Es de
esperar una preferencia por la descarga inmediata, ya que el comienzo de la descarga
es ms predecible cuando es inmediata que cuando es demorada. En todos los
estudios con seres humanos se ha obtenido una preferencia por la descarga inmediata
sobre la demorada[126]. Sin embargo, la literatura animal presenta resultados
incoherentes. R. K. Knapp y colaboradores (1959) hallaron que las ratas preferan
recibir la descarga inmediatamente en vez de esperar. En cambio, Renner y Houlihan
(1969) slo observaron esa preferencia cuando se permita a las ratas escapar de la
cmara despus de recibir la descarga.

En general, el hombre y los animales prefieren los acontecimientos aversivos

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predecibles a los impredecibles. En mi opinin, esto refleja el hecho de que cuando la
descarga es impredecible no se dispone de ninguna seal de seguridad, mientras que
en el caso de la descarga predecible, la seguridad puede ser predicha por la ausencia
de la seal. As pues, es preferible el miedo agudo a la ansiedad o miedo crnico
producido por la impredecibilidad.

LA RELACION ENTRE PREDECIBILIDAD Y CONTROLABILIDAD[127]

Un hombre de sesenta y cinco aos dice que tiene brotes de ansiedad. Teme morir
de un ataque al corazn; su corazn se encuentra en buen estado, pero su constante
ansiedad es realmente perjudicial para su sistema circulatorio. Sus ataques de
ansiedad son normalmente as: de repente se siente preocupado y se detiene a pensar
en su corazn. Despus de una breve y profunda introspeccin, detecta lo que, segn
l, podra ser una leve irregularidad en sus latidos cardacos. Se dice a s mismo este
podra ser el primer signo de un ataque al corazn. Empieza a sudar. Su presin
sangunea aumenta, y l se concentra ms y ms en lo que sucede dentro de su pecho;
la elevada presin sangunea y el ritmo cardaco le convencen de que realmente
podra tener otro ataque. Su pnico aumenta, su presin sangunea sube y su corazn
late ms rpidamente. Ahora ya sabe que debe dejar de pensar en ello porque
precisamente eso le pone peor. Est hmedo de sudor. No puede dejar de pensar en un
inminente ataque al corazn; ya est totalmente aterrorizado, y el crculo vicioso
contina.
Cuando consulta a un psiquiatra, ste le prescribe un tranquilizante. Le dicen que
la medicina que le han prescrito es una droga muy fuerte, y que har cesar su
ansiedad aun en el punto lgido de un ataque. Lleva la droga junto al corazn vaya
donde vaya; no vuelve a surgir ningn ataque de ansiedad. Nunca ha llegado a tomar
la droga.
En este ejemplo, nuestro hipocondraco cree tener un control potencial sobre su
ansiedad; cree que si tuviera que tomar las pldoras, su ansiedad cederla. Cul es la
variable que est actuando en este caso?, la controlabilidad de la ansiedad o la
predecibilidad de que la ansiedad quedar suprimida si toma la pldora?
Es muy difcil separar estas dos variables; porque cuando est presente el control
tambin lo est la prediccin. Al discutir los resultados de Weiss sobre las lceras,
argument que los efectos del control de la descarga equivalan a los de la
predecibilidad de la descarga. Sin embargo, sospecho que, en general, el control
aade algo al efecto de la predecibilidad. A propsito, creo que el control podra
reducirse a la predecibilidad slo en cuanto a sus efectos sobre el miedo o la
ansiedad; los efectos de la incontrolabilidad sobre la iniciacin de respuestas, la
muerte repentina y la depresin no son reducibles a los efectos de la
impredecibilidad.

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Incluso en sus efectos sobre la ansiedad, es muy posible que la controlabilidad
implique ms cosas que la sola predecibilidad. Quiz la clave est en los estudios
sobre estimulacin aversiva autoadministrada y control potencial percibido.
Considrense dos sujetos, uno de los cuales se administra a s mismo la descarga,
recibiendo el otro la misma secuencia de descargas, sin tener ningn control sobre
ellas, pero de tal forma que puede predecir cundo van a ocurrir. Si las descargas son
igualmente predecibles e inmodificables por el sujeto que se las autoadministra, la
nica diferencia es la controlabilidad. Alternativamente, consideremos dos grupos,
cada uno de los cuales recibe descargas totalmente impredecibles; pero a los sujetos
de un grupo, igual que a nuestro hipocondriaco, se les dice que tienen a su
disposicin un botn de alarma, y que pueden abandonar el experimento. Si slo se
tiene en cuenta a los sujetos que no dejan el experimento, todos tienen el mismo
grado de impredecibilidad, pero difieren en controlabilidad. Slo se han llevado a
cabo unos pocos estudios de este tipo con autoadministracin y control potencial
percibido.

Autoadministracin

L. A. Pervin (1963) present a unos estudiantes de los primeros cursos de carrera


todas las permutaciones de descargas controlables, incontrolables, predecibles e
impredecibles. En este estudio, controlabilidad significaba autoadministracin,
porque los sujetos no podan realmente modificar la descarga. Todos los sujetos
pasaban por cada condicin durante tres sesiones de una hora; cuando se les pregunt
cul era la condicin por la que elegiran pasar de nuevo, los sujetos prefirieron
significativamente la predecibilidad a la impredecibilidad y el control a la falta de
control. Los sujetos que tuvieron control tendieron a declarar haber sentido menos
ansiedad, aunque esta tendencia no fue significativa[128].
E. Stotland y A. Blumenthal (1964) utilizaron la sudoracin de las manos como
una medida de ansiedad respecto a un examen inminente. Se dijo a los sujetos que
iban a realizar unas pruebas que medan capacidades importantes. A la mitad se les
dijo que podran administrarse las pruebas ellos mismos, completando cada parte en
el orden que quisieran, mientras que a los dems se les dijo que no podran elegir el
orden. Los sujetos no llegaron a realizar las pruebas, pero se les tomaron medidas de
la respuesta galvnica de la piel inmediatamente despus de las instrucciones. En la
condicin de eleccin no aument la sudoracin, mientras que s lo hizo en la
condicin de no eleccin.
La autoadministracin desempe un papel significativo en un experimento sobre
la estimulacin del cerebro en animales. La estimulacin cerebral positiva consiste en
una corriente muy reducida, administrada al cerebro a travs de electrodos
implantados, y se considera positiva o placentera cuando un animal trabaja para

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conseguirla. S. S. Steiner y sus colaboradores dieron a unas ratas estimulacin
cerebral por apretar una palanca. Entonces, los experimentadores presentaron la
estimulacin exactamente con la misma pauta temporal que las ratas se haban dado
anteriormente; en este caso, las ratas encontraron aversiva la estimulacin y
aprendieron a escapar de ella, aun cuando la haban encontrado positiva cuando se la
autoadministraban. No obstante, no est claro si el factor critico fue el acto de la
autoadministracin o la inferior predecibilidad del estmulo cuando no era
autoadministrado.
Estos experimentos son inadecuados para separar claramente la predecibilidad y
la incontrolabilidad, ya que los sujetos que controlan un estmulo pueden tambin
tener una predecibilidad ms afinada; hacer a un estmulo incontrolable igual de
predecible que uno controlable puede ser prcticamente imposible. Quiz, la ventaja
que comporta la controlabilidad en la autoadministracin es que proporciona esa alta
precisin de la predecibilidad. Por ejemplo, cuando se conduce un coche, cada
pequeo giro del volante tiene un resultado predecible. Un pasajero, aunque vaya
vigilando hasta el ms mnimo movimiento del conductor no tiene una predecibilidad
tan exacta como l. Yo tengo tendencia a marearme en las embarcaciones pequeas
cuando navegan por alta mar, pero he encontrado una tcnica para evitarlo: si me
pongo a conducir, hago girar el volante y controlo la embarcacin mientras remonta
olas de cuatro pies de altura, no me entran nuseas.
Lo que necesitamos son diseos acoplados que comparen comienzos y
terminaciones totalmente predecibles de estmulos: uno de los sujetos realiza l
mismo la respuesta que hace empezar y terminar el estmulo; el otro es un sujeto
acoplado, aunque puede predecir la ocurrencia del estmulo. En un diseo as, la
autoadministracin no aporta predecibilidad, sino slo controlabilidad. Que yo sepa,
slo el siguiente experimento cumple estos criterios.
J. H. Geer y E. Maisel (1972) presentaron fotografas en color de victimas de
muerte violenta a unos estudiantes en una de tres condiciones: 1. Un grupo de escape,
cuyos sujetos podan interrumpir la exposicin de las fotografas apretando un botn;
el comienzo de cada fotografa era sealado por un tono de diez segundos. 2. Un
grupo predecible cuyos sujetos eran informados de que se les mostrara cada
fotografa durante cierto nmero de segundos, pero que no tenan control sobre su
terminacin. En este grupo, el comienzo de cada fotografa estaba tambin sealado
por un tono de diez segundos. 3. Un grupo sin control ni predecibilidad a cuyos
sujetos se les presentaban aleatoriamente tonos y fotografas, sin ningn control
instrumental. Los grupos 2 y 3 fueron parejos al grupo de escape en cuanto a
duracin media de las fotografas.
Los sujetos del grupo de escape manifestaron un nivel, de RGP significativamente
inferior ante las fotografas que los sujetos de los dems grupos. Adems, los sujetos
del grupo con predecibilidad dieron RGPs ms altas al comenzar el tono que los del
grupo de escape. Estos resultados indican que la controlabilidad aade cierto grado de

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alivio de la ansiedad al ya aportado por la predecibilidad. Una mejora metodolgica
que debera introducirse en futuros estudios es proporcionar una predecibilidad ms
exacta a los sujetos del grupo predecible mediante alguna forma de medida externa de
la duracin de la estimulacin (por ejemplo, con un reloj). Ello asegurara que los
sujetos del grupo predecible tuviesen una prediccin tan precisa del final de la
estimulacin como los sujetos del grupo de escape.

Control percibido

El segundo grupo de pruebas que indican que el control aade cierto alivio de la
ansiedad al ya aportado por la predecibilidad procede de los experimentos sobre
control percibido pero no real[129]. Hay dos formas en que un sujeto puede percibir el
control sin obtener concomitantemente predecibilidad: nunca ejerce el control y
simplemente cree en l como algo potencial, igual que en el caso del paciente
cardaco; o bien responde realmente y sigue creyendo que tiene control, aunque en
realidad no lo tenga.
D. C. Glass y J. E. Singer (1972) presentaron a dos grupos de estudiantes
universitarios una mezcla de sonidos intensos; el sonido era impredecible en ambos
grupos. A los sujetos de un grupo se les dijo que tenan control potencial: Puede
hacer terminar el ruido apretando el botn; es decir, apretar el botn interrumpir el
ruido durante el resto de la sesin de hoy. Naturalmente, a usted le toca decidir si lo
aprieta o no. Algunas personas lo aprietan, otras, no; nosotros preferiramos que no lo
hiciera. Ninguno de los sujetos lleg realmente a apretar el botn, por lo que el ruido
fue igualmente predecible para ambos grupos. Glass y Singer hallaron que el ruido
percibido como controlable no causaba perturbacin alguna en la actuacin posterior,
mientras que la actuacin del grupo sin control percibido s se vio afectada.
Comparando los grupos de varios estudios de este tipo, Glass y Singer concluyeron
que el control percibido parece reducir los postefectos del ruido impredecible hasta
un punto en el que la actuacin se asemeja a la posterior al ruido predecible o a la
total ausencia de ruido[130].
J. H. Geer y sus colaboradores realizaron un experimento en el que los sujetos
crean falsamente que estaban controlando una descarga[131]. Apretaban un
interruptor tan pronto como sentan una descarga de seis segundos de duracin, que
era precedida por una seal de preparado de diez segundos. En la segunda mitad
del experimento se dijo a la mitad de los sujetos que podan reducir la duracin de la
descarga si reaccionaban con la suficiente rapidez, mientras que a los dems se les
dijo simplemente que sus descargas seran ms cortas. En realidad, todos los sujetos
recibieron descargas de tres segundos de duracin. Los resultados indicaron que los
sujetos que crean tener control manifestaron menos RGP espontnea e inferior RGP
al comienzo de la descarga que los sujetos que no crean tener control. Aun cuando la

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descarga fue exactamente igual de predecible en los dos grupos, el grupo que crea
tener control se mostr menos ansioso[132]. Al final, el problema de desenredar los
efectos de la controlabilidad de los de la predecibilidad quiz est cerca de ser
lgicamente imposible; porque incluso ante los datos sobre control percibido, an
puede alegarse que la reduccin de la ansiedad procedi en realidad de una creencia
ms exacta en la predecibilidad de la descarga, proporcionada por el control
potencial.
As pues, si consideramos la validez aparente de los resultados sobre la
controlabilidad, controlar un acontecimiento aversivo reduce la ansiedad; cuando una
persona se administra a s misma un determinado evento ambiental, se siente menos
molesta que los sujetos del grupo acoplado. Pero es posible que la autoadministracin
produzca tal efecto al proporcionar una predecibilidad muy afinada. La ventaja de
una predecibilidad muy afinada probablemente queda eliminada en los estudios sobre
control percibido. En este caso, cuando los sujetos creen que estn controlando los
acontecimientos, aunque de hecho no sea as, la ansiedad se aminora. La reduccin de
la ansiedad por el control percibido nos proporciona algunas intuiciones acerca del
funcionamiento de una psicoterapia muy eficaz de la ansiedad.

DESENSIBILIZACION SISTEMATICA Y CONTROLABILIDAD

Ya que predecibilidad y controlabilidad juegan un papel tan importante como


reductores de la ansiedad, sugiero que estas dimensiones son un ingrediente activo de
la desensibilizacin sistemtica, quiz la forma ms eficaz de psicoterapia utilizada
en el tratamiento de la ansiedad[133]. En esta terapia, un paciente que se queja de
neurosis de ansiedad, por ejemplo, de una fobia a los gatos, es primero enseado a
relajar profundamente sus msculos; mientras est relajado, imagina escenas de
acontecimientos cada vez ms temidos. Por ejemplo, mientras est relajado, imagina
or la palabra galo al or catsup[134], y as sucesivamente, remontando una jerarqua
de miedo hasta que puede imaginar serenamente estar acariciando a un gato. Esta
tcnica produce una rpida remisin de las fobias especficas en un ochenta a noventa
por ciento de los casos.
J. Wolpe, el creador de la desensibilizacin sistemtica, piensa que la simple
contigidad de la relajacin con el objeto temido contracondiciona el miedo al
objeto. El objeto temido acaba siendo neutralizado por el emparejamiento con una
respuesta, la relajacin, que es incompatible con el miedo. Sin embargo, el
contracondicionamiento ha sido duramente criticado como una explicacin
inadecuada de la efectividad teraputica de la desensibilizacin[135]. Una de las
principales criticas ha sido que los factores cognitivos tambin desempean un papel
en la desensibilizacin. Aunque creo que el contracondicionamiento puede
desempear un papel de reductor del miedo en la desensibilizacin sistemtica,

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tambin creo que lo juega el factor cognitivo de la controlabilidad.
La relajacin parece funcionar mejor en la desensibilizacin sistemtica cuando
es un proceso activo y voluntario, cuando el paciente cree claramente que puede
controlar su ansiedad. No obstante, la desensibilizacin sistemtica tambin es
efectiva, al menos parcialmente, cuando la relajacin es inducida pasivamente y
cuando no se insiste en el dominio real; evidentemente, el control no lo es todo.
Una de las fuentes de datos respecto a la importancia del control voluntario sobre
la ansiedad procede de la relajacin inducida por drogas. Debido a que a veces es
difcil hacer que los pacientes se relajen adecuadamente durante la desensibilizacin
sistemtica, varios investigadores han intentado inducir la relajacin mediante
inyecciones intravenosas de una sustancia qumica que relaja los msculos (la
metoliexitona). Sin embargo, se ha observado que el resultado de este mtodo es una
disminucin en efectividad teraputica. Segn J. L. Reed (1966), algunos pacientes
encontraban muy desagradable el perodo de relajacin inducido por la droga. Su
principal queja era un fuerte sentimiento de prdida de control. En estos casos se
retiraba la droga, sustituyndola por la relajacin inducida por tcnicas estrictamente
musculares; los pacientes encontraron aceptable este cambio y se relajaron bien.
Igualmente, J. P. Brady (1967) mantiene que la eficaz utilizacin de la relajacin
inducida por drogas depende de varios detalles de procedimiento:

Yo ya no me valgo exclusivamente de la metoliexitona para producir el estado


deseado de relajacin muscular profunda y calina emocional, sino que
empiezo la primera sesin con instrucciones y entrenamiento en relajacin
muscular. Esto podra ser considerado como un curso breve (de cuatro a
cinco minutos) de relajacin progresiva. A medida que el paciente contina
relajndose, se le avisa que la droga que va a recibir le facilitar el relajarse
y calmarse an ms, pero que l debe contribuir. Tan pronto como empieza
a ponerse la inyeccin, se hacen ms sugestiones de relajacin, como si se
fuese a inducir un estado de hipnosis.

La relajacin por s sola no inhibe la ansiedad tanto como la relajacin inducida


por el propio individuo.
Los efectos de la controlabilidad autoproducida han llevado a algunos terapeutas
de la conducta a recalcar a sus pacientes que la desensibilizacin sistemtica es un
procedimiento activo de dominio, no un resultado pasivo de los efectos del
contracondicionamiento. P. J. Lang (1969) resalta el control del sujeto sobre el
procedimiento de desensibilizacin:

El control del estmulo temido imaginado por parte del sujeto, su duracin,
frecuencia y secuencia de presentacin, es otro importante elemento cognitivo

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del procedimiento de desensibilizacin. Cuando en el experimento de Davison
(1968) se elimin ese elemento, no se obtuvo una reduccin positiva del
miedo. Es posible que la aversidad de los estmulos fbicos resida en la
indefensin del sujeto, en el hecho de que no dispone de una respuesta
organizada, a no ser la huida o la evitacin.

No slo el control real, sino tambin el control percibido, pueden desempear un


papel de reduccin del mido en la desensibilizacin sistemtica. A menudo, los
fbicos se aterrorizan ante la sola idea del objeto fbico o de la situacin ansigena.
Este pnico inducido por la indefensin les impide utilizar cualquier respuesta
disponible para afrontar la situacin. La percepcin del control potencial, que surge
una vez que el sujeto ha aprendido que puede relajarse en presencia del objeto fbico,
evita ese pnico. Pinsese en un cliente que ha ido a un terapeuta de la conducta para
el tratamiento de una fobia: despus de una charla inicial, el terapeuta decide utilizar
la desensibilizacin sistemtica y explica al cliente que tiene la intencin de emplear
una tcnica probada que le permitir dominar su miedo y su ansiedad. Se construye
una jerarqua y el cliente comienza a remontarla; en cada nivel de la jerarqua, la
expectativa de xito del cliente se ve confirmada, es decir, ya no tiene miedo ni est
ansioso. A medida que transcurre el tiempo, el cliente ya no se aterroriza a la vista del
estmulo fbico, sino que tiene la expectativa de que puede controlar el miedo. Por
primera vez en su vida, el fbico dispone de la posibilidad de cortocircuitar el pnico
anticipatorio y de tiempo para poner a punto sus recursos para hacer frente a la
situacin. Confirma esta creencia mediante la eficaz aplicacin de su recin
aprendido dominio de las situaciones reales. As, el creer que se puede controlar el
miedo puede reducir el pnico y permitir un abordaje ms eficaz de la situacin.
El tratamiento de la eyaculacin precoz proporciona un interesante paralelo del
ltimo ejemplo. Los hombres con eyaculacin precoz no slo son incapaces de
controlar su excitacin sexual, sino que frecuentemente tienen miedo anticipatorio
cuando es inevitable una relacin sexual. Este pnico anticipatorio anula los intentos
de controlar la eyaculacin y pueden dar lugar a una impotencia secundaria[136].
Mediante la utilizacin de una tcnica de presin del pene y la exposicin gradual a
situaciones sexuales reales, los hombres con eyaculacin precoz aprenden que pueden
controlar su excitacin sexual y, como resultado de ello, cortocircuitan su pnico
anticipatorio. Esto hace aumentar su capacidad para controlar la eyaculacin. En este
caso, la creencia en el control reduce de nuevo la ansiedad respecto a la capacidad
sexual y permite un enfrentamiento ms adecuado con la situacin.

CONCLUSION

Un EI es impredecible cuando su probabilidad es la misma ocurra o no el EC.

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Cuando los acontecimientos aversivos son impredecibles, no hay seal de seguridad y
surge la ansiedad. El control de la ansiedad durante la descarga predecible e
impredecible confirma la hiptesis de la seal de seguridad: cuando una persona o un
animal reciben descargas impredecibles, manifiestan respuestas emocionales
condicionadas continuas y un alto nivel de respuesta galvnica de la piel. Tanto la
impredecibilidad como la incontrolabilidad de la descarga producen lcera de
estmago; los efectos de la indefensin como estado inductor de lceras
probablemente se deban a la ausencia de seales de seguridad producidas por la
respuesta. El hombre y los animales escogen las descargas predecibles en vez de las
impredecibles, tal como sera de esperar segn la hiptesis de la seal de seguridad.
Aunque los acontecimientos controlables son predecibles por la realimentacin
procedente de la respuesta que los controla, la controlabilidad puede tener adems de
esa predecibilidad consecuencias reductoras de la ansiedad; el control potencial
percibido y el control no real de los acontecimientos aversivos tambin alivian la
ansiedad. Por ltimo, propongo la idea de que la percepcin del control y la
predecibilidad pueden jugar un papel teraputico fundamental en la desensibilizacin
sistemtica.
En los dos ltimos captulos he analizado las fuentes de dos estados emocionales,
la depresin y la ansiedad. Hay algunas personas que son ms propensas que otras a
la depresin y a la ansiedad. Para algunos afortunados, la percepcin de la
indefensin y el estado de depresin ocurrirn slo despus de repetidos y atroces
infortunos. Para otros, el menor contratiempo desencadenar una depresin; en este
caso, la depresin es ms que un estado, es un rasgo de personalidad. Qu le hace a
un ser humano estar tan predispuesto a percibir la indefensin y encontrarse
deprimido? Las experiencias de la infancia, la niez y la adolescencia son los lugares
ms plausibles donde buscar el fundamento de la indefensin. En el prximo capitulo
analizar el desarrollo de la indefensin como rasgo de personalidad.

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Captulo VII
DESARROLLO EMOCIONAL Y EDUCACION

Hace diez aos, cuando era un estudiante graduado principiante, decid investigar
el desarrollo emocional y motivacional. Not que, mientras que el desarrollo del
conocimiento, el lenguaje, las habilidades motoras, la moral y la inteligencia haban
sido investigados y estaban representados en teoras de base cientfica, slo haba
especulaciones y estudios de casos respecto al desarrollo motivacional. Es un tema
sobre el que no sabemos mucho, dijo uno de mis profesores, vuelva dentro de diez
aos.
Los diez aos ya han pasado, pero el estado de nuestro conocimiento no ha
cambiado. El estudio del desarrollo cognitivo, en sus diversas formas, es un rea
floreciente, pero casi nadie parece estar dispuesto a abordar el desarrollo
motivacional. Este captulo contiene mis especulaciones sobre el desarrollo
motivacional y emocional. Lo que voy a decir es esquemtico, con mucha menos
base experimental de la que quisiera, pero al menos es un inicio.
Debido probablemente a razones surgidas de los ideales democrticos e
igualitarios, los psiclogos norteamericanos han acostumbrado interesarse por los
fenmenos cambiables y moldeables. El conductismo de J. B. Watson fue la muestra
ms representativa de esta noble tarea:

Denme una docena de nios sanos y bien formados y el entorno que yo


determine para educarles y me comprometo a escoger uno de ellos al azar y
entrenarle para llegar a ser un especialista de cualquier tipo que yo elija:
mdico, abogado, artista, hombre de negocios y, s, hasta mendigo o
ladrn[137].

Retrocedamos por un momento y hagamos una prospeccin sobre el futuro de


nuestro entusiasmo por los procesos plsticos. La plasticidad y el ambientalismo
estn siendo atacados desde muchos frentes; los ataques son profundos, persistentes y
documentados y el ambientalismo de tipo watsoniano est en retroceso dentro de la

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comunidad cientfica. Por ejemplo, la psicologa piagetiana considera al desarrollo
del nio como no determinado fundamentalmente por la experiencia. Por el contrario,
se considera que las capacidades cognitivas del nio crecen e interaccionan con el
mundo de forma muy semejante a como un mejilln acumula una capa de concha tras
otra. Gran cantidad de pruebas apoyan este punto de vista. Los nios no aprenden el
lenguaje de la misma forma que una rata aprende a apretar una palanca por
recompensa y castigo, o al menos as nos lo dicen los influyentes trabajos de
Chomsky, Brown y Lenneberg. Bajo cualquier condicin, con la nica excepcin de
las situaciones de mxima indigencia, los nios llegan a hablar y comprender su
lengua materna. Esto queda asegurado por una elaborada preprogramacin neural
para el lenguaje en el homo sapiens; tambin en este caso el peso de las pruebas es
irrecusable. La inteligencia, medida por el CI, no puede aumentarse mucho mediante
manipulaciones ambientales, como Jensen, Hernstein, Eysenck y otros autores han
observado. La mayor parte de la variacin en las puntuaciones de CI no es producida
por el moldeamiento ambiental, sino por el CI del padre biolgico. El grado de
privacin econmica, nos dicen, no predice con ninguna regularidad lo inteligente
que ser un nio, pero sus genes s.
Mis propios trabajos sobre aprendizaje, aparte de los referidos a la indefensin,
no son excepcin a la tendencia de alejamiento de la plasticidad. Recientemente
coedit un libro cuyo principal tema era que las fuerzas evolutivas limitan seriamente
lo que un organismo puede aprender[138]. Yo argumentaba que distintas
predisposiciones genticas hacen que para algunas especies sea fcil aprender ciertos
tipos de contingencias y prcticamente imposible aprender otras. Por ejemplo, las
palomas pueden aprender fcilmente a picotear una tecla para conseguir comida, pero
tienen grandes dificultades para aprender a picotear una tecla a fin de evitar una
descarga.
Como diligente lector de la literatura psicolgica norteamericana, casi he llegado
a convencerme. El desarrollo cognitivo de un nio no es, ni mucho menos, tan
plstico como yo haba esperado. Esta constatacin no es causa de regocijo. Hace
algunos aos asist a una conferencia de un famoso psiclogo alemn, ya de edad
avanzada. Durante cuatro dcadas, abarcando la poca del nazismo, haba estado
recogiendo datos sobre diferentes tipos de personalidad. Defini y describi con gran
detalle su tipologa. Al terminar la conferencia le pregunt, cmo es que hombres
diferentes llegan a ser de esa forma?. Su respuesta fue breve y singular; hace diez
aos la hubiera considerado cuando menos frvola, pero a la luz de los recientes
avances ahora tiene una resonancia ms profunda.
Eso, joven, depende del carcter, replic suavemente.
Por una parte, yo no estoy dispuesto a abandonar la bsqueda de la plasticidad.
Los ideales democrticos e igualitarios que motivaron el ambientalismo americano (y
tambin el sovitico) estn muy arraigados y significan demasiado como para
abandonarlos alegremente. Si la cognicin no puede ser modelada a voluntad en un

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nio, los psiclogos deben encontrar qu es lo que s puede hacerse.
Yo creo que la motivacin y la emocin son ms plsticos que la cognicin, que
estn ms moldeados por el ambiente. Ya no estoy convencido de que un
entrenamiento especial e intensivo aumente en veinte puntos el CI de un nio o le
permita hablar tres meses antes o escribir sonatas para piano a los cinco aos, como
Mozart. Por otra parte, si estoy convencido de que ciertas disposiciones de
contingencias ambientales originarn un nio que cree que est indefenso, que no
puede tener xito, y que otras contingencias harn que un nio crea que sus
respuestas son tiles, que puede controlar su pequeo mundo. Si un nio cree que
est indefenso actuar torpemente, independientemente de su CI. Si un nio cree que
est indefenso no escribir sonatas para piano, independientemente de su genio
musical innato. Por otra parte, si un nio cree que tiene control y dominio, puede
superar a sus compaeros mejor dotados a quienes les falta tal creencia. Y lo que es
ms importante, la disposicin de una persona para creer en su propia indefensin o
en su capacidad de dominio est moldeada por su experiencia con acontecimientos
controlables e incontrolables.

LA DANZA DEL DESARROLLO

El infante humano empieza su vida ms indefenso que los de otras especies. En el


curso de los diez o veinte aos siguientes, algunos adquieren un sentido del dominio
sobre su entorno; otros adquieren un profundo sentido de indefensin. La induccin a
partir de la experiencia pasada determina la fuerza de este sentido de indefensin o de
dominio. Pinsese en un estudiante de tercer grado que ha sido vencido todas las
veces que se ha pegado en la escuela. La primera vez que se peg, quiz no se sinti
derrotado hasta verse totalmente sometido. Sin embarco, despus de nueve derrotas
sucesivas, probablemente se sentir vencido antes, al primer indicio de derrota. Su
disposicin para considerarse vencido est moldeada por la regularidad con que ha
ganado o perdido. Lo mismo ocurre con las creencias ms generales, como la
indefensin y el dominio. Si un nio ha estado indefenso repetidamente y ha
experimentado poco dominio, al menor indicio se considerar indefenso en una nueva
situacin. Otro nio con la experiencia opuesta, disponiendo de iguales indicios,
podra considerarse en posesin del control. Cuntas, cun intensas y cun tempranas
son las experiencias de indefensin y dominio determinar la fuerza de este rasgo
motivacional.
Cuando un nio es depositado, desnudo y chillando en las manos tendidas del
toclogo de su madre, casi no puede ejercer control alguno sobre su ambiente. La
mayora de las respuestas de un recin nacido son reflejas; manifiesta una gama muy
limitada de respuestas voluntarias, de acciones que pueden ser moldeadas
instrumentalmente. Por ejemplo, es posible moldear la respuesta de succin de un

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recin nacido[139]. La respuesta de succin tiene dos componentes: el acto de
exprimir, o estrujamiento del pezn entre la lengua y el paladar, y la succin, o
formacin de un vaco para extraer la leche del pezn. A. J. Sameroff (1968) reforz
con leche la succin o el acto de exprimir. Cuando este ltimo componente era
seguido de la leche, la succin desapareca. Adems, los recin nacidos variaban la
fuerza de estrujamiento del pezn para ajustarse a los cambios en la presin mnima a
la que se administra la leche. Sin embargo, era esta una forma dbil de aprendizaje
sin seas de ser recordada de una comida a la siguiente. Los recin nacidos pueden
tambin ejercer cierto control sobre el reforzamiento volviendo la cabeza, ya que
cuando se les da agua azucarada por volver la cabeza aumenta la tasa de esta
respuesta[140].
A medida que el nio va madurando, hay cada vez ms respuestas que logran
controlar los acontecimientos ambientales. Llora y su madre llega; a consecuencia de
ello, su llanto aumenta en frecuencia cuando su madre vuelve a estar ausente.
Trabajosamente, logra encontrar una postura cmoda cuando yace en su cuna; cuando
se le vuelve a depositar en ella, adopta esa postura ms rpidamente. Su vista va
siguiendo cada vez mejor los objetos, al menos los que se mueven lentamente.
Llegados a este punto, es conveniente recordar al lector la distincin entre control
real y percepcin del control. Las acciones voluntarias del nio muestran, por
definicin, control sobre ciertos acontecimientos. Esto no implica necesariamente
que, en los primeros estadios, el nio perciba que tiene tal control y yo no afirmo que
el recin nacido lo haga[141]. No obstante, en el curso del desarrollo hay algn
momento en el que comienzan a formarse esas percepciones; el cundo es an una
pregunta abierta. Slo futuras investigaciones sobre la transferencia de la indefensin
y el dominio a travs de distintas situaciones concretar el momento en que se inician
esas percepciones. Sin embargo, el control objetivo es una condicin necesaria para
el desarrollo de la percepcin del control.
El nio comienza una danza con su ambiente que durar toda la infancia. Creo
que es el resultado de este baile lo que determina su sentido de indefensin o
dominio. Cuando realiza una respuesta, puede que produzca un cambio en el
ambiente o que sea independiente de los cambios que ocurran. A algn nivel
primitivo, el nio calcula la correlacin entre respuesta y resultado. Si la correlacin
es cero, se desarrollar indefensin. Si la correlacin es altamente positiva o
altamente negativa, ello significa que la respuesta funciona y el nio aprende o a
ejecutar ms veces la respuesta o a dejar de hacerlo, dependiendo de si el resultado
correlacionado es bueno o malo. Pero, por encima de esto, aprende que la respuesta
funciona, que en general hay una sincrona entre respuestas y efectos. Cuando hay
desincrona y est indefenso, deja de ejecutar la respuesta y aprende adems que, en
general, es intil responder. Ese aprendizaje tiene las mismas consecuencias que la
indefensin en los adultos: no iniciacin de respuestas, disposicin cognitiva negativa
y ansiedad y depresin. Pero esto mismo puede ser ms desastroso para el nio al

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producirse en el momento en que estn fraguando sus cimientos, en la base de su
pirmide de estructuras emocionales y motivacionales.
Mientras escribo este prrafo, mi hijo de tres meses est mamando del pecho de
su madre. La danza del desarrollo se manifiesta abiertamente: chupa y el mundo
responde con leche caliente. Toca el pecho y su madre le devuelve un tierno abrazo.
Descansa y emite un arrullo y su madre le devuelve otro. Gorjea de felicidad y su
madre trata de imitarle. Cada paso que da est sincronizado con una respuesta del
mundo.
Los experimentos de J. S. Watson con nios de dos a tres meses de edad captan la
esencia de esta danza[142]. Watson piensa, como yo, que el nio aprovecha cualquier
oportunidad para hacer un anlisis de contingencia de las relaciones entre sus
respuestas y los efectos que producen. El nio es privado de contingencias durante
unas ocho semanas, ya que realiza tan pocas respuestas voluntarias y su memoria es
tan limitada que le resulta difcil recordar el ltimo emparejamiento de una respuesta
con un resultado. Pero al llegar a las ocho semanas de edad, emerge una nueva
capacidad. Watson y sus colaboradores dieron a tres grupos de nios de esa edad
entrenamiento especial de contingencia durante diez minutos diarios, con resultados
sorprendentes. Los experimentadores haban diseado una almohada de aire que
cerraba un interruptor cada vez que el nio ejerca presin sobre ella con su cabeza.
En el grupo contingente, un mvil compuesto de bolas de colores colgadas sobre la
cuna giraba durante un segundo despus de cada presin. El grupo no contingente
tambin vio el mvil giratorio, pero sin que estuviera bajo su control. Un tercer grupo
vio un objeto estable.
A diferencia de los dems, los nios del grupo contingente aumentaron
notablemente su actividad en el transcurso del experimento, mostrando que haban
aprendido la contingencia. Slo las madres de los nios del grupo contingente
declaraban (unnimemente) que sus nios sonrean enrgicamente y emitan arrullos
a partir del tercer o cuarto da del experimento.
Watson aplic este procedimiento a una nia de ocho meses gravemente
retrasada, cuyo desarrollo conductual era el de una nia de un mes y medio. Se la
haba calificado como insuficientemente desarrollada, nunca haba manifestado
ninguna actividad instrumental y prcticamente no sonrea ni arrullaba. A los once
das de exposicin al mvil contingente, su actividad aument en diez veces y sonrea
y arrullaba enrgicamente cuando el mvil daba vueltas.
El juego del anlisis de contingencia constituye un ejemplo de la danza del
desarrollo. Controlar el ambiente es profundamente agradable para un nio en
desarrollo. La falta de control no produce placer y puede hasta ser aversiva, aunque el
entorno sea interesante y contenga mviles giratorios. Por qu les gusta a los
nios el sonido de un sonajero? No por las propiedades fsicas del sonido, su novedad
o su familiaridad, sino porque el propio nio le hace sonar. Quiz el significado
evolutivo bsico del placer sea el acompaar a las respuestas instrumentales efectivas

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y, por lo tanto, fomentar aquellas actividades que llevan a la percepcin del control.
Por el contrario, es posible que el aburrimiento haga al nio alejarse de la
estimulacin que no puede controlar, llevndole a juegos en los que puede aprender
que es un ser humano eficaz.

Reaferencia

Qu ocurre cuando un nio es privado de la sincrona entre respuesta y


resultado?
La primera y quiz ms fundamental forma de sincrona susceptible de ser
interrumpida es la reaferencia. La reaferencia se refiere a la relacin contingente
entre accin y realimentacin visual. Cuando se da un paso hacia una pared, la accin
motora se halla precisamente sincronizada con la vista de una pared que va
agrandndose. Cualquier nio normal aprende que el acto de mover su mano de cierta
forma hace que vea la mano movindose.
La reaferencia es tan fundamental que es difcil imaginar cmo sin ella un nio
podra ni siquiera percibir la diferencia entre l y el resto del mundo. Despus de
todo, qu es lo que le distingue a uno mismo del mundo? Las cosas que forman parte
de mi arrojan altas correlaciones cuando las muevo voluntariamente: decido que mi
mano es parte de m y no de los dems, porque ciertas rdenes motoras son casi
invariablemente seguidas por la vista y la sensacin de la mano extendindose. Desde
luego, un anlisis de contingencia que descubre una sincrona entre una determinada
orden motora y una determinada realimentacin parece ser la forma ms probable de
que aprendamos qu orden motora produce una determinada respuesta. Para pesar
suyo, todo nio aprende que la madre no forma parte de l, sino del mundo: la
sincrona entre las rdenes motoras y la vista de la madre movindose es una
correlacin mucho menos que perfecta, aunque no llega a ser cero ms que en los
ambientes ms depauperados. Yo dira que los objetos que se convierten en parte
del s mismo son los que manifiestan una correlacin casi perfecta entre la orden
motora y la realimentacin cenestsica y visual, mientras que aquellos objetos que no
lo hacen se convierten en mundo. Naturalmente, es entonces cuando comienza la
lucha perpetua para hacer aumentar la correlacin entre cambios en el mundo y
rdenes motoras, la lucha por el control.
R. Held, A. Hein y sus colaboradores del M. I. T. (Instituto Tecnolgico de
Massachussets) han llevado a cabo una impresionante serie de experimentos sobre los
efectos de privar de reaferencia a organismos an no desarrollados[143]. Ocho pares
de gatitos fueron criados en la oscuridad hasta la edad de ocho a once semanas.
Entonces, cada par fue sujetado a una yunta situada en un carrusel; uno de los gatitos
era activo, mientras que el otro era arrastrado pasivamente en una especie de gndola.
El gatito activo poda moverse ms o menos libremente; cuando realizaba un

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movimiento, se produca una realimentacin visual sincrnica. El gatito pasivo de la
gndola reciba la misma estimulacin visual que el activo. Todos los cambios en el
mundo visual del gatito pasivo eran independientes de sus acciones; el que moviera o
no sus patas (o lo que fuera) no alteraba la probabilidad de que su mundo visual
cambiase. No haba sincronizacin entre sus emisiones motoras y los efectos visuales.
Los gatitos pasaban tres horas diarias en el aparato; el resto del tiempo eran
mantenidos en la oscuridad con su madre y sus hermanos.
Despus de haber pasado treinta horas en el carrusel, se puso a prueba a todos los
pares. Los gatitos activos parpadeaban al acercrseles un objeto, alargaban sus patas
para evitar el golpe cuando se les haca caer sobre una superficie y evitaban los
lugares elevados. Los gatitos pasivos no manifestaban ninguna de estas conductas,
aunque tras habrseles permitido moverse libremente por la luz durante varios das
terminaron desarrollndolas.
En este caso, el dao causado por la falta de sincronizacin entre las emisiones
motoras y la realimentacin visual fue reversible. Tal reversibilidad quiz fuera
debida a la relativa levedad de la asincrona. Incluso a los gatitos pasivos se les
proporcionaron muchas fuentes de sincrona, ya que aunque fueron criados en la
oscuridad no faltaron ni las rdenes motoras ni la realimentacin tctil y visual:
cuando el gato mova una pata y tocaba con ella la otra poda sentir las patas
tocndose. Cuando chupaba los pezones de su madre flua leche. Cuando sacaba las
uas, el objeto araado chillaba. Sera de esperar que una asincrona ms radical
produjese un dao ms generalizado y quiz irreversible.
L. B. Murphy (1972) hace una desoladora descripcin de la asincrona entre las
acciones de un beb y la reaccin de su madre en hogares norteamericanos
extremadamente pobres:

Es precisamente en este intercambio activo de seales de juego en lo que el


nio con una madre indigente y agotada no se diferencia en nada de los nios
de ciertas inclusas. La madre, aptica y desanimada, se sienta pasivamente
con el nio en sus brazos, sin comunicarse cara a cara, y mucho menos
juguetear con l intercambiando respuestas. El nio pobre carece de las
experiencias que llevan a la expectativa de que alargar la mano, explorar
el exterior y tratar de producir nuevos efectos sobre l trae consecuencias
gratificantes.

La indefensin puede ser uno de los principales resultados de la privacin


maternal y de la crianza del nio en una institucin, y son esas circunstancias
depresoras las que pasamos a considerar a continuacin.

PRIVACION MATERNAL

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Los nios humanos sufren un grave dao psicolgico cuando son criados en
ciertos medios institucionales. Hay un factor comn a todos ellos, la falta de control
sobre los hechos ambientales. Las observaciones de R. Spitz (1946) son
representativas y al mismo tiempo estremecedoras:

En la segunda mitad del primer ao, algunos de estos nios se volvieron muy
susceptibles al llanto, en marcado contraste con su anterior comportamiento
risueo y bullicioso. Despus de cierto tiempo, el lloriqueo dio paso al
retraimiento. Los nios en cuestin yacan en sus cunas con la cara
escondida, rehusando tomar parte en la vida que se desarrollaba a su
alrededor. Cuando nos acercbamos a ellos nos ignoraban Si insistamos lo
suficiente, se echaban a llorar y, en algunos casos, chillaban Durante este
perodo, algunos de estos nios perdieron peso las enfermeras declaraban
que algunos sufran de insomnio Todos mostraron una gran sensibilidad a
enfermedades intercurrentes, como catarro o eccema.
Este cuadro conductual dur tres meses. Entonces cedi el lloriqueo, y se hizo
necesaria una fuerte provocacin para desencadenarlo. En su lugar apareci
una especie de rigidez glacial de la expresin. Los nios yacan o
permanecan sentados con los ojos totalmente abiertos e inexpresivos, el
rostro paralizado y una expresin distrada, como si estuviesen aturdidos,
dando la impresin de no percibir lo que ocurra a su alrededor. En algunos
casos, esta conducta se vio acompaada de actividades auto-erticas El
contacto con los nios que llegaban a este estadio se hizo cada vez ms
difcil, y termin siendo imposible. Como mucho se lograba que rompiesen a
gritar[144].

Este fenmeno ha recibido nombres diversos: depresin anacltica, hospitalismo y


marasmo. Puede surgir de dos circunstancias diferentes. Una es la separacin de la
madre que ha establecido una buena relacin con su hijo de seis a dieciocho meses.
Es interesante que, si la relacin ha sido dbil o negativa, no suele desarrollarse esa
condicin. Por otra parte, se produce cuando los nios son criados en una inclusa,
donde permanecen tumbados un da tras otro con slo sbanas blancas que mirar y un
contacto humano mnimo y mecnico. Si la madre vuelve pronto, la condicin
normalmente remite, a veces de forma drstica. Sin embargo, si no hay intervencin
alguna, el pronstico es grave. Treinta y cuatro de noventa y un nios de una inclusa
observados por Spitz murieron en los primeros tres aos; en otros casos se produjo
depresin estuporosa y retraso intelectual.
Un nio privado de estimulacin es un nio que, consecuentemente, est privado
tambin de control sobre la estimulacin. No puede haber danza del desarrollo si no
hay pareja. Cmo puede un bibern que aparece exactamente cada cuatro horas

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independientemente de lo que est haciendo el nio producir un sentido de la
sincrona entre accin y efecto?. Recurdense los experimentos de Suomi y Harlow
(1972), en los que unas cras de mono eran situadas en una cmara sin estimulacin,
permaneciendo all durante cuarenta y cinco das (p. 133). Igual que los nios con
depresin anacltica, estos monos mostraban un comportamiento profundamente
depresivo, aun cuando se les sacara de la cmara. No jugaban, permanecan
acurrucados contra un rincn y chillaban al acercarse sus compaeros. Sugiero que no
es la privacin de estimulacin en s misma, sino la privacin de la sincrona, lo que
produce tales efectos.
Un nio que pierde a su madre es un nio privado no slo de amor, sino de
control sobre los ms importantes acontecimientos de su vida. Ciertamente, la danza
del desarrollo queda empobrecida si no se tiene a la madre como principal pareja. Sin
madre, muchas veces no hay nadie que nos devuelva un abrazo. Gorjeos y sonrisas
quedan sin respuesta. Lloros y chillidos caen en los odos sordos del personal de la
guardera, demasiado ocupado como para responder y proporcionar control. Comida,
cambio de paales y caricias no suelen llegar en respuesta a las demandas del nio,
sino en respuesta a las demandas de un reloj.
La mayora de los conocimientos sistemticos que tenemos sobre los efectos de la
separacin maternal proceden de estudios con monos. H. F. Harlow (1962) describe
as la conducta de los macacos separados de sus madres[145]:

Observamos a los monos que habamos separado de sus madres y criado bajo
varias condiciones con o sin madre. Los primeros cuarenta y siete cachorros
fueron criados durante su primer ao de vida en jaulas de malla, de tal forma
que pudieran verse, orse y llamarse, pero no tener contacto entre s. Ahora
tienen entre cinco y siete aos de edad y estn maduros sexualmente. Mes tras
mes y ao tras ao, estos monos han ido mostrndose cada vez menos
normales. Les hemos visto inmviles en su jaula, envueltos en un extrao
mutismo, mirando fijamente al vaco, prcticamente indiferentes a las
personas y a los dems monos. Algunos se cogen la cabeza con las manos,
balancendose de un lado a otro, pauta de conducta autista que hemos
observado en los cachorros criados con sustitutos de alambre. Otros, al
acercarse a ellos o incluso estando solos, tienen violentos accesos de rabia,
agarrando y lacerando sus patas con tal furia que a veces precisan cuidado
mdico.

El comportamiento de los monos criados sin madre es semejante al de los criados


con una madre hecha de alambre[146]. Estos monos no exploran ni manipulan su
mundo. Tanto en presencia como en ausencia de sus madres, todo contacto que
inician con los objetos es frentico y desorganizado. Cuando juegan con otros monos,

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no agreden. G. P. Sackett (1970) ha hallado iguales dficits en monos criados en
condiciones de aislamiento de sus madres y sus iguales. Dejan de iniciar o solicitar
contactos fsicos, su agresin se desvanece y su actividad motora queda
drsticamente reducida. Igual que los perros indefensos, los monos aislados tambin
manifiestan dficits en sus responsividad a la descarga elctrica: cuando reciben una
descarga por beber de un tubo electrificado, aceptan un nivel de descarga mucho
mayor antes de dejar de beber que los monos no aislados.
Qu es lo que falta en estos casos? La respuesta tradicional es amor materno.
Yo creo que esta respuesta es superficial. En cualquier experimento de privacin o de
enriquecimiento es fcil pasar por alto la privacin o el enriquecimiento del control.
Cuando un experimentador aade bloques de madera y laberintos al entorno
experimental de una rata, no slo aade ms cosas, sino que tambin aade ms
control sobre las cosas. El ambiente es enriquecido no porque el bloque est all, sino
porque el animal interacta con l; le olisquea, lo da la vuelta, lo roe. Dudo mucho
que aadir objetos, sin permitir al mismo tiempo su control, produzca efecto alguno
de enriquecimiento. Tambin es cierto lo contrario. Cuando una persona es expuesta a
una carencia crnica de algo, tambin le falta el control sobre ese algo. No es casual
que ocurran dficits semejantes a los producidos por la privacin maternal cuando
simplemente se dan descargas inescapables a monos jvenes[147]. Sugiero que la
privacin maternal trae como resultado una falta fundamental de control. La madre es
la principal pareja en la danza del desarrollo, la principal fuente de sincrona con las
respuestas del beb y el principal objeto de su anlisis de contingencias. Su sentido
del dominio o de la indefensin se desarrolla a partir de la informacin proporcionada
por las respuestas de su madre a sus acciones. Si la madre est ausente, surgir un
profundo sentido de indefensin, especialmente si no se proporciona una madre
sustitutiva o si la que tiene no es lo suficientemente responsiva. Es de suponer que,
incluso una madre mecnica, pero que danzase con el nio, proporcionndole
sincrona, ayudara a mantener alejada la indefensin.
La madre tambin es para el beb una fuente de frustracin y conflicto, pero una
frustracin y un conflicto resolubles. B. L. White (1971) subraya el papel que la
madre desempea al plantearle al nio dificultades que quedan resueltas cuando el
nio acta:

Ellas disean un mundo fsico, sobre todo en el hogar, maravillosamente


adaptado para alimentar la floreciente curiosidad del nio de uno a tres
aos Estas madres eficaces no siempre abandonan lo que estn haciendo
para atender a sus llamadas, sino que si el momento es claramente
inconveniente, lo dicen, probablemente dando asi al nio un pequeo anticipo
realista de las cosas por venir Aunque de vez en cuando hacen comentarios
voluntarios, suelen actuar en respuesta a las solicitudes del nio.

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A medida que la danza del desarrollo contina, va hacindose ms elaborada y
estimulante. Ya no todas las respuestas del nio traen un efecto por parte de la madre.
Ocurren problemas y surge la frustracin. Cuando, mediante sus propias acciones, el
nio se enfrenta a la ansiedad y la frustracin, aumenta su sentido de la eficacia. Bien
si las frustraciones quedan sin resolver o si los padres las resuelven por el nio, tiende
a desarrollarse la indefensin.
No slo la indefensin respecto a la madre, sino tambin la indefensin respecto a
la brutalidad de los iguales, puede producir desastrosas consecuencias. J. B. Sidowski
(1971) aisl a unos macacos tanto de sus iguales como de sus madres hasta que
tuvieron seis meses de edad. Transcurrido ese tiempo, los monos comenzaron a pasar
una hora diaria atados a un aparato inmovilizador en presencia de los dems monos
jvenes, que no estaban inmovilizados. Los monos inmovilizados se vieron
sometidos a los abusos incontrolables de sus iguales: los monos no inmovilizados les
metan los dedos en los ojos, les abran la boca a la fuerza y les tiraban del pelo y de
la piel. Las respuestas de los monos a los que se volvi indefensos de esta forma
fueron de lo ms llamativo:

Tras dos o tres meses de nerviosas vocalizaciones y de forcejear contra las


correas que les sujetaban, la reactividad emocional de los sujetos
inmovilizados disminuy lentamentamente para dar paso a una actitud de
aceptacin desesperada. Aun con muecas y chillidos, se les ignoraba y
dejaban pasar numerosas ocasiones de morder al opresor cuando tenan sus
dedos o sus rganos sexuales pegados a su boca o dentro de ella.

Estos efectos persistieron cuando los monos ya no estaban inmovilizados. Cuando


se les present ante otros monos se pusieron locos de terror. Uno de ellos chillaba,
saltaba y se convulsionaba tan violentamente que los en otros momentos impasibles
experimentadores decidieron terminar la sesin. Cuando otro mono anteriormente
inmovilizado fue tocado por vez primera por otro animal, se lade y cay al suelo
como si fuera un bloque de cemento. Slo volvi a moverse despus de que el otro
mono se marchase a otra parte de la jaula. El desarrollo de estos monos qued
permanentemente retrasado, ya que posteriormente no desarrollaron interaccin
social con sus iguales.
Hay otros experimentos animales ms que amplan nuestro conocimiento de los
efectos de la indefensin temprana sobre el posterior desarrollo. J. M. Joffe y sus
colaboradores (1973) criaron a dos grupos de ratas en un ambiente contingente o en
uno no contingente. En el entorno contingente, apretar una palanca produca bolitas
de comida, apretar otra agua, y apretar una tercera apagaba o encenda la luz de la
caja. El grupo no contingente recibi igual cantidad de comida, agua y cambios de
iluminacin, pero independientemente de su conducta. A los diecisis das de edad,
cada animal pas la prueba del campo abierto, una prueba tpica de ansiedad. Los

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animales criados en el entorno contingente exploraron ms y defecaron menos, lo que
indica un grado inferior de ansiedad. Ser criado en condiciones de dominio del
ambiente probablemente produzca menos ansiedad que ser criado indefenso.
R. D. Hannum, R. A. Rosellini y yo (1974) hemos ampliado ltimamente estos
datos al terreno de la iniciacin de respuestas. Tres grupos de ratas, poco despus del
destete, recibieron descargas escapables, inescapables o no recibieron descargas. Ya
de adultas, fueron probadas en una nueva tarea de escape. Las ratas que haban
recibido descargas inescapables despus de destetadas se mostraron indefensas y no
escaparon de la descarga; las ratas que haban recibido descargas escapables o que no
haban recibido descargas escaparon bien. Adems, si una rata destetada tena una
experiencia prolongada de descargas escapables, no se volva indefensa cuando de
adulta reciba descargas inescapables. La experiencia temprana del control puede
inmunizar contra la indefensin adulta.
Recientemente, Peter Rapaport y yo nos preguntbamos si, quiz, una madre
indefensa podra comunicar algo de su indefensin a su descendencia[148]. Se haba
demostrado que si una rata madre reciba condicionamiento de miedo con descargas
sealadas y la seal se presentaba repetidamente durante el embarazo, la
descendencia era ms temerosa[149]. No obstante, nuestra pregunta se refera a los
efectos ms sutiles del control sobre la descarga presentada slo antes del embarazo.
As pues, dimos a tres grupos de ratas hembras una sesin de descargas inescapables,
escapables o sin descarga, diecisis das antes del embarazo. No se llev a cabo
ninguna manipulacin experimental ms. El ciclo de ovulacin de las ratas que
recibieron descargas inescapables result ms largo, lo que indica la prevista superior
tensin producida por la inescapabilidad. Todas las ratas quedaron embarazadas,
parieron y criaron a su descendencia hasta la edad del destete, a los veintin das. Dos
de las cinco madres que recibieron descargas inescapables murieron durante el
embarazo, hecho desagradable, pero no tan sorprendente, como veremos en el
captulo VIII. Cuando las cras alcanzaron la adultez se les pas a todas una prueba de
campo abierto. Las cras de las madres que haban recibido descargas inescapables no
exploraron el campo abierto, mientras que aqullas cuyas madres haban recibido
descargas escapables o no haban recibido descargas exploraron intensamente el
campo abierto. Cuando posteriormente se les pas una prueba de escape de una
descarga apretando una palanca, las cras inescapables, especialmente los machos,
tendan tambin a hacerlo peor.
Las madres expuestas a un trauma inescapable, aunque sea antes del embarazo,
pueden de alguna manera transmitir su miedo a la siguiente generacin. No sabemos
cmo lo hacen, pero hay dos posibles grupos de mecanismos: 1. Factores uterinos.
La descarga inescapable quiz produzca alguna enfermedad o anormalidad sutil y
desconocida, pero duradera, en las hormonas sexuales que luego baan al feto. El
alargamiento del ciclo estrgeno as lo sugiere; cuanto ms se haba alargado el ciclo
de la madre, ms se paralizaban las cras durante la prueba de escape. 2. Factores de

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crianza. Las madres que reciben descargas inescapables quiz se vuelvan
incompetentes o hiperactivas, criando peor a su descendencia. Este experimento an
no ha sido replicado, por lo que generalizar a partir del mismo es prematuro y algo
arriesgado.
En otra demostracin de los efectos perturbadores de la incontrolabilidad sobre
los organismos en desarrollo, P. L. Bainbridge (1973) dio a dos grupos de ratas
experiencia en problemas discriminativos a la edad de cincuenta das. Para un grupo,
el problema era insoluble; la comida de recompensa era independiente de las
respuestas y los estmulos. El problema discriminativo del segundo grupo era soluble;
la respuesta al estmulo apropiado siempre produca comida. A un tercer grupo no se
le present ningn problema. Llegados a una edad ms avanzada, los animales
indefensos fueron inferiores en la solucin de nuevos problemas discriminativos y en
encontrar el camino correcto por un laberinto.
Los estudios evolutivos de este tipo con animales an estn en paales. Si bien
existe una abundante literatura sobre los efectos de la descarga elctrica, la
manipulacin, la privacin alimenticia y la separacin materna en animales, los
investigadores han pasado por alto en gran medida la dimensin de controlabilidad.
Si la lnea argumental que yo he seguido es correcta, la privacin del control sobre
estos acontecimientos es una manipulacin experimental crucial. Los pocos estudios
que han variado directamente la controlabilidad lo han hecho slo respecto a un
conjunto limitado de acontecimientos. Si queremos descubrir los efectos de la
indefensin crnica sobre el desarrollo motivacional, debemos comparar ambientes
totalmente controlables con ambientes totalmente incontrolables[150].

Ahora ya es patente mi idea sobre el desarrollo motivacional infantil. La actitud


de un nio o de un adulto hacia su propia indefensin o su capacidad de dominio
tiene su fundamento en el desarrollo infantil. Cuando un nio posee una abundante
reserva de potentes sincronas entre sus acciones y las modificaciones ambientales, se
desarrolla un sentido de dominio. Para el aprendizaje del dominio es fundamental que
la madre acte de forma responsiva. Por otra parte, si el nio experimenta una
independencia entre las respuestas voluntarias y los acontecimientos ambientales, la
indefensin ir arraigando. Ausencia de la madre, privacin estimular y
comportamiento maternal no responsivo contribuyen todos al aprendizaje de la
incontrolabilidad. La indefensin en un organismo que se halla en su infancia tiene
iguales consecuencias que en los adultos: no iniciacin de respuestas, dificultad para
darse cuenta de que las respuestas son eficaces, ansiedad y depresin. No obstante, y
puesto que la indefensin en el nio es la actitud motivacional bsica en torno a la
cual cristalizar el posterior aprendizaje instrumental, sus consecuencias debilitadoras
sern ms catastrficas.
Surge de todo esto alguna sugerencia prctica para la educacin del nio? Yo
creo que s. Cuando mi hija Amy tena ocho meses, mi esposa, un grupo de alumnos

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y yo fuimos a una taberna a tomar pizza y cerveza. Amy se sent en una silla elevada
y se dedic a gorgotear mientras los mayores hablbamos de indefensin. En cierto
momento de la conversacin, Amy, visiblemente aburrida, empez a golpear con sus
dos manos la superficie metlica de su silla elevada. Como habamos estado hablando
de la importancia del control en el desarrollo infantil, ilustr este punto golpeando la
mesa con mis manos en respuesta a Amy. Una brillante sonrisa ilumin su rostro, y
ella volvi a golpear su silla. Entonces, todos le respondimos golpeando la mesa.
Amy nos respondi golpeando su silla. Todos le respondimos golpeando de nuevo la
mesa. As continuamos durante una hora y media; el espectculo de ocho adultos y un
nio intercambiando golpes en la mesa debi dejar perplejos a camareros y clientes.
Si lo que comunmente se denomina fuerza del yo surge de la posesin por parte
del nio de un sentido de dominio sobre su ambiente, los padres deberan de tomarse
la molestia de jugar este tipo de juegos de sincrona con sus hijos. En vez de hacer
cosas que le gustan a su hijo cuando a usted le apetezca, espere a que l emita alguna
respuesta voluntaria y entonces acte. Cuando el nio repita e intensifique sus
acciones, repita e intensifique las suyas. Si este captulo es errneo, y la sincrona en
la primera infancia no tiene ninguna importancia, poco se pierde, slo unas horas de
juego extra con un nio encantado de ello. En cambio, si estoy en lo cierto, los padres
que se molesten en danzar con sus hijos aumentarn con ello el sentido de dominio
que stos desarrollarn.

PREDECIBILIDAD Y CONTROLABILIDAD EN LA NIEZ Y LA ADOLESCENCIA

Cuando mi esposa y yo empezamos a dejar a nuestra hija con cuidadoras


nocturnas, durante su primer ao de vida, nos dimos cuenta de que Amy cambi de su
placidez habitual a quejarse cada vez ms. La estrategia que adoptamos fue la
siguiente: cuando la cuidadora lleg por vez primera, se la present a Amy; luego,
cuando ya estaban absortas en sus juegos, mi mujer y yo nos marchamos
sigilosamente. Esperbamos que, al desaparecer poco a poco evitaramos la
separacin traumtica, con los gemidos y protestas que sabamos ocurriran de actuar
de otra forma. Nos pareca evidente que esta era la forma en que encontraramos
menos resistencia y, de hecho, es el procedimiento que adoptan muchos padres.
Despus de hacerlo muchas veces, nos dimos cuenta de que la ansiedad de Amy
iba en aumento. Entonces, Kerry critic asi nuestra estrategia: La teora de la seal
de seguridad tiene predicciones claras acerca de nuestra forma de marchamos, dijo.
Cmo es eso?, pregunt.
Cuando dejamos a Amy sin darle una seal clara de aviso, es lo mismo que con
la descarga impredecible, me respondi. Amy est empezando a pasar mucho
tiempo ansiosa por la separacin, porque ha aprendido que no hay ningn predictor
de nuestra marcha y, por lo tanto, ningn predictor de que vayamos a quedarnos. Si,

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en cambio, pasamos por un ritual de despedida explcito y elaborado, entonces Amy
aprender que si el ritual no ha ocurrido no tiene por qu preocuparse.
Me pareci que el argumento tena mucho sentido, as que a la vez siguiente le
dijimos por fin que bamos a salir por unas horas, les sacamos a ella y a la cuidadora
hasta el coche, despidindonos con un movimiento de la mano, nos besamos y nos
abrazamos y dejamos que viera cmo el coche se alejaba. Amy comprendi
perfectamente lo que hacamos como para chillar y protestar, pero lo hicimos, y desde
entonces hemos seguido este mismo ritual. Poco despus, Amy volvi a ser tranquila.
Dicho sea de paso, a sus cinco aos Amy es una nia tranquila, a quien no parece
preocuparle mucho que sus padres salgan fuera de casa. El lector probablemente se
pregunte dnde est nuestro control experimental. En realidad, como tenemos otro
hijo de una edad parecida, podramos proporcionar un control de marcha sigilosa.
Pero como el procedimiento result ser tan eficaz, no creo que lo hagamos.
Los nios pequeos estn destinados a encontrar todo tipo de experiencias
traumticas; ir al dentista, la marcha de los padres, inyecciones hipodrmicas, etc. En
la medida en que estos hechos se produzcan sin previo aviso, sera de esperar que se
desarrolle ansiedad, debido a que el nio no tiene forma alguna de saber cundo est
seguro. En la medida en que el acontecimiento es predicho de forma exacta (va a
doler de verdad), el nio aprender que est seguro cuando mamata dice de verdad
que no va a doler o no dice nada. Volver sobre este tema cuando hable de la
autoestima.

El aula

La controlabilidad y la indefensin juegan un papel principal en los encuentros


del nio con nuestro sistema educativo. La escuela es una experiencia difcil para casi
todos los nios y, adems de la lectura, la escritura y la aritmtica, creo que el escolar
tambin aprende lo indefenso o lo eficaz que es. En uno de los libros ms
conmovedores sobre la educacin publicados en la dcada de los sesenta, La Muerte
Prematura, J. Kozol ha descrito la indefensin en el aula:

El muchacho fue designado como estudiante especial, calificacin basada


en su puntuacin de CI y, por lo tanto, en la expectativa de la mayora de los
profesores de que no se le podra ensear en una clase normal llena de nios.
Por otra parte, debido al congestionamiento del centro, y a la falta de
profesores especiales, no hubo sitio para l en nuestra nica clase especial.
Adems, debido a la poca disposicin del sistema escolar para llevar a los
nios negros en autobs a otros barrios, no pudo ir a clase a otra escuela que
tuviese sitio para l. La consecuencia de todo ello, tal como result tras
seguir los cauces del sistema, fue que tuvo que pasar todo un ao sin apenas

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ser visto y prcticamente olvidado, sin nada que hacer excepto vegetar,
causar problemas o, simplemente, pudrirse en silencio. Se senta mal. Su
enfermedad era evidente, y fue imposible pasarla por alto. Rea hasta casi
llorar por detalles inimaginables. Si no se le miraba de cerca, muchas veces
pareca estar rindose por nada. A veces sonrea beatficamente con un
aspecto de absoluto xtasis. Por lo general, estaba fijndose en cosas
diminutas: un puntito en un dedo o una chinche imaginaria sobre el suelo. El
muchacho tena una gran cabeza acreitunada y unos ojos muy vidriosos y
movedizos. Un da le llev un libro sobre un francesito que haba sido seguido
hasta la escuela por un globo rojo. Se sent, balance su cabeza de un lado
para otro y sonri. Lo ms normal era que estuviese de mal humor,
quejndose o llorando. Al intentar leer, lloraba porque no poda aprender a
hacerlo. Al escribir, lloraba porque no le podan ensear a escribir. Lloraba
porque no poda pronunciar palabras de muchas slabas. No se saba la tabla
de multiplicar. No saba restar. No saba dividir. Estaba en la clase de cuarto
grado debido, segn sigo creyendo, a un error administrativo tan inmenso
que a veces daba la impresin de ser una broma. Su ridculo era tan evidente
que resultaba difcil no hallarle gracioso. Los nios de la clase le hallaban
gracioso. Se rean de l continuamente. A veces rea con ellos, puesto que
cuando no nos queda otro remedio es perfectamente posible contemplar hasta
nuestra propia desgracia como si fuera una broma desesperada. Otras veces
se pona a gritar. Una vez, su profesor vino a verme y me dijo franca y
abiertamente: Es totalmente imposible ensearle. Y en este caso, la verdad
fue, por supuesto, que el profesor no le ense; ni tampoco le haban
enseado desde el da que lleg a la escuela[151].

Tomando a este nio bajo su cuidado en sesiones especiales, Kozol logr


ensearle.
Lo que a menudo pasa por retraso o por dficit de CI puede ser el resultado de la
indefensin aprendida. El nio ha aprendido que cuando aparecen palabras inglesas
en la pizarra, nada de lo que haga estar bien. A medida que va quedndose retrasado,
la indefensin se va haciendo ms profunda. La inteligencia, no importa lo elevada
que sea, no puede manifestarse si el nio cree que sus acciones no tendrn efecto.
Dos experimentos sobre la indefensin con nios en edad escolar han reproducido
este problema en el laboratorio. El primero de ellos verific que poda producirse una
disposicin para aprender la indefensin en nios de edad escolar. Las disposiciones
para aprender se utilizan ampliamente en psicologa comparativa para medir la
adquisicin de estrategias de aprendizaje[152]. En un experimento tpico, un mono o
un nio pequeo son colocados ante un aparato de discriminacin de dos alternativas.
A un lado hay una baratija, por ejemplo, una cuchara, y al otro lado otra, como un
pauelo. Entonces, el nio levanta una de ellas, por ejemplo, el pauelo. Si el objeto

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levantado es el correcto, se le da al nio un caramelo. Si no, nada. Por ensayo y error,
el nio aprende, a lo largo de diez o veinte ensayos, a escoger siempre la cuchara.
Despus de esto se le presenta el segundo tipo de problema: si elige una lata es
recompensado, si elige un vaso no. Al final, el nio aprende a escoger siempre la lata.
Despus de muchos problemas de este tipo, el nio aprender algo ms que latas y
cucharas son correctas. Aprender una estrategia cognitiva: si el objeto escogido en
el primer ensayo es correcto, volver a escogerlo; si es incorrecto, cambiar
inmediatamente y elegir siempre el otro objeto[153]. Una vez que el nio ha aprendido
esta estrategia, alcanzar el ciento por ciento de aciertos en todos los dems
problemas despus del primer ensayo, y ya no tendr que utilizar el aprendizaje por
ensayo y error.
R. A. OBrien (1967) aadi una contingencia de indefensin al diseo usual de
disposicin para aprender. Un grupo de prvulos recibi una serie de problemas
solubles con baratijas. Otro, el grupo indefenso, recibi una larga serie de problemas
en los que la recompensa se presentaba independientemente de las respuestas;
ninguna estrategia cognitiva era apropiada aparte de la de que las respuestas no
sirven de nada. A un tercer grupo no se le present ningn problema. Por ltimo,
todos los grupos fueron sometidos a una serie de problemas de disposicin para
aprender, esta vez solubles. El grupo indefenso fue, con mucho, el que aprendi ms
despacio, seguido del grupo sin experiencia, y siendo el ms rpido el grupo que
inicialmente haba recibido problemas solubles.
Esto indica que la adquisicin de las estrategias cognitivas de orden superior
necesarias para el xito acadmico puede verse seriamente retrasada por el
aprendizaje de que las respuestas no llevan a la solucin. Cuando un nio suspende,
quiz est formando la cognicin de orden superior de que sus respuestas en general
son ineficaces.
Afortunadamente, es corriente ver un nio que es un fracaso en la escuela, pero
no as en otros aspectos de su vida. Los nios discriminan la indefensin: en el aula,
con tal profesor o tal tema, el nio puede sentirse indefenso. Muchos de mis, en otros
aspectos, mejores alumnos universitarios, se quedan paralizados cuando se les pone
delante una ecuacin matemtica. Fuera de la clase, con otros profesores o con temas
distintos a las matemticas, el alumno seguramente se sienta competente.
C. S. Dweck y N. D. Reppucci (1973) han demostrado la existencia de esta
indefensin discriminativa en el aula. Cuarenta y cinco estudiantes de primaria
recibieron problemas discriminativos solubles e insolubles de dos profesores
distintos. Al principio, un profesor daba slo problemas solubles, y el otro slo
problemas insolubles. Luego, el profesor insoluble present a los nios problemas
solubles. Estos nios no supieron resolver los problemas, a pesar de que fueron
idnticos a los que acababan de resolver con el profesor soluble. Un nio puede
discriminar y llegar a creer que est indefenso bajo cierto tipo de circunstancias, pero
no bajo otras. Cuando se enfrenta a un problema soluble bajo unas circunstancias

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inadecuadas actuar muy por debajo de sus posibilidades.
Es posible que la indefensin discriminada est relacionada con algunos (aunque,
desde luego, no con todos) fracasos en el aprendizaje de la lectura. P. Rozin y sus
alumnos se hicieron cargo de una clase de nios suburbiales con graves problemas de
lectura[154]. Cuando intentaron ensearles a leer en ingls manifestaron un fracaso
absoluto, igual que antes con sus profesores normales de lengua. Un da, el doctor
Rozin llev a la clase un conjunto de caracteres chinos y les dijo a los nios que cada
uno equivala a una palabra inglesa hablada. En unas pocas horas, aquellos nios
lean ya prrafos enteros en chino. Evidentemente, la capacidad para la lectura
estaba presente, pero haba algo que la estaba afectando. Rozin apunt que la
asociacin de una palabra completa con cada carcter era ms accesible
cognitivamente para aquellos nios que la asociacin usual de un sonido con cada
letra o grupo de letras. Sin embargo, si este era todo el problema, por qu tenan
entonces dificultades para asociar palabras inglesas escritas con todas sus letras con
palabras habladas? Tengo la impresin de que lo que quiz estuviese en juego fuese
la indefensin discriminada. A travs de repetidos fracasos, los nios haban
aprendido que no podan leer ingls. Las palabras inglesas escritas, igual que la
ecuacin matemtica para mis alumnos verbales, controlaban discriminativamente la
indefensin. Cuando el chino escrito sustituy a las palabras inglesas escritas, los
nios no saban que estaban tomando una clase de lectura. Entonces, sus capacidades
naturales se manifestaron en toda su amplitud, libres de la indefensin aprendida.
C. S. Dweck (1973) logr atenuar la indefensin aprendida manifestada por unos
nios de diez a trece aos de edad, respecto a la aritmtica. Esta investigadora
seleccion doce casos de fracaso escolar como los ms indefensos de 750 alumnos de
dos escuelas pblicas de New Haven. Los nios destacaban por la facilidad con que
abandonaban y se quedaban mirando al vaco cuando no saban resolver problemas
aritmticos. Dweck les dividi en dos grupos con distinto tratamiento, uno de slo
xito (SE) y otro de reentrenamiento atributivo (RA), y les dio veinticinco das de
entrenamiento especial. El grupo SE recibi siempre problemas aritmticos que
podan terminar con xito; el fracaso era evitado o disculpado por la eleccin del
problema. Los sujetos del grupo RA recibieron los mismos problemas fciles, pero
dos veces al da se les presentaron problemas que estaban por encima de sus
posibilidades. Cuando fallaban se les deca: El tiempo se ha acabado. No terminaste
a tiempo. Tenas que resolver tres y slo has resuelto dos. Eso quiere decir que tenas
que haberte esforzado ms. Con otras palabras, estos nios fueron entrenados para
atribuir el fracaso a su propia falta de esfuerzo. Despus del reentrenamiento, se puso
a prueba la respuesta de ambos grupos al fracaso en nuevos problemas aritmticos. El
grupo SE sigui desanimndose totalmente tras el fracaso. En acusado contraste, los
sujetos del grupo RA no mostraron ningn empeoramiento tras el fracaso,
experimentaron menos ansiedad ante la prueba, e incluso mejoraron.
Este es un experimento importante. Muestra que la indefensin producida por el

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fracaso escolar puede ser anulada, incluso los casos aparentemente intratables. La
manipulacin crucial consisti en entrenar a los escolares a enfrentarse al fracaso
atribuyndolo a su propia falta de esfuerzo. Tal atribucin sustituye a la creencia que
un nio indefenso tiene de que no hay nada que pueda hacer. Por otra parte, la
exposicin al xito repetido, donde el fracaso es evitado o disculpado, deja al nio
indefenso o aumenta an ms su anterior indefensin. Para anular la indefensin
escolar es necesario experimentar cierto grado de fracaso y desarrollar formas de
enfrentarse a l.
La falta de experiencia en hacer frente al fracaso produce indefensin, no slo en
la escuela primaria, sino tambin en los niveles superiores de educacin. Si un joven
no tiene experiencia en cmo afrontar la ansiedad y la frustracin, si nunca suspende
y siempre aprueba, no ser capaz de afrontar el fracaso, el aburrimiento o la
frustracin cuando llegue a ser indispensable hacerlo. Demasiado xito o una
existencia demasiado regalada dejan al nio indefenso cuando termina topando con
su primer suspenso. Recordemos a la chica de oro, que se vino abajo cuando en la
universidad vio que las recompensas ya no le venan a las manos tan fcilmente como
en el bachillerato.
Todos los aos, unos cuantos subgraduados avanzados con sobresaliente deciden
llevar a cabo un proyecto de investigacin en mi laboratorio. Todos los aos les aviso
uno por uno que el trabajo de laboratorio no es tan atractivo como quiz piensan:
implica estar ocupado siete das a la semana un mes tras otro; inspeccionar registros
interminables y aburridos de datos; que el equipo se avere a la mitad de una sesin.
Todos los aos, la mitad abandona mediado ya el experimento. No les falta
inteligencia, imaginacin ni talento. Lo que les falta, y enormemente, es un sentido
del proyecto. Tienen una idea de la educacin tipo Barrio Ssamo, aplicada
inadecuadamente al nivel universitario. Si no es excitante, estimulante y pintoresco,
no quiero hacerlo. El sentido de proyecto preciso para el descubrimiento cientfico,
as como para cualquier acto creativo, consiste en una cierta capacidad para tolerar el
fracaso, la frustracin y, sobre todo, el aburrimiento. Si el descubrimiento hubiera
sido fcil, pintoresco y excitante, probablemente ya lo habra hecho algn otro. Si
acaso, la nica gratificacin autntica y visceral llega al final del experimento.
Yo creo que muchos de mis fracasados han desarrollado, debido al xito
excesivo, unos mecanismos insuficientes de enfrentamiento a las dificultades. Por
una mal entendida benevolencia, sus padres y maestros les hicieron las cosas
demasiado fciles. Si una lista de lecturas era muy larga y el alumno protestaba, el
profesor la acortaba, en vez de hacer que los alumnos trabajasen horas extras. Si el
adolescente era detenido por vandalismo, los padres le sacaban bajo fianza, en vez de
hacerle darse cuenta de que sus acciones tenan graves consecuencias. A no ser que el
joven se vea enfrentado a la ansiedad, el aburrimiento, el dolor y las dificultades,
dominndolos con sus acciones, desarrollar un flaco sentido de su propia
competencia. Incluso al nivel hednico, rodear de atajos todas las dificultades que se

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le presentan al nio no es bueno; de la indefensin resulta la depresin. Al nivel de la
fuerza del yo y del carcter, hacer el camino demasiado fcil es desastroso.
No soy un viejo educador irritable, pero rompo aqu una lanza en favor de la
exigencia. En un momento en que los estudiantes protestan por la existencia de
calificaciones, largas listas de lecturas y competencia, yo afirmara que slo cuando
un individuo pone a prueba sus capacidades tratando de alcanzar un nivel exigente,
surge la fuerza del yo. Si desaparece la exigencia, los estudiantes perdern lo que ms
desean, el sentido de su propia utilidad. En un amplio estudio estadstico sobre la
autoestima y sus condiciones antecedentes, S. Coopersmith (1967) concluy que los
nios con alta autoestima procedan de ambientes con niveles de exigencia claros y
explcitos, mientras que los nios con baja autoestima no tenan tales niveles con los
que medirse[155].
El sentido de la utilidad, el dominio o la autoestima no pueden regalarse. Slo
pueden ganarse. Si se dan gratuitamente deja de ser til su posesin, y ya no
contribuye a la dignidad individual. Si retiramos los obstculos, las dificultades, la
ansiedad y la competencia de la vida de nuestros jvenes, quiz ya no volvamos a ver
generaciones de jvenes dotados de un sentido de su dignidad, fuerza y vala.

Pobreza

Las ltimas especulaciones de este captulo estn reservadas a la relacin entre


indefensin y pobreza. Sera un argumento fcil equiparar indefensin y pobreza.
Tener unos ingresos anuales de 6.000 dlares, en vez de 12.000, no produce
automticamente indefensin. La vida de los pobres est repleta de ejemplos de
valenta, de creencia en la eficacia de la accin y de dignidad personal. Pero unos
ingresos reducidos disminuyen las elecciones posibles, y frecuentemente exponen a la
persona pobre a la independencia entre esfuerzo y resultado. La pobreza extrema y
agobiante s produce indefensin, y es rara la persona capaz de mantener frente a ella
el sentido de dominio. Un nio criado en tal ambiente de pobreza se ver expuesto a
un importante grado de incontrolabilidad. Cuando llora para que le cambien los
paales, su madre quiz no est en casa, o si est se encontrar demasiado agotada o
destrozada como para reaccionar. Cuando tiene hambre y pide comida, quiz le
ignoren o incluso le peguen. En la escuela se ver a menudo retrasado, aturdido, e
incluso abusarn de l.
E. C. Banfield (1958) describe patticamente la incontrolable suerte de los
campesinos del sur de Italia:

Lo que para otros es una desgracia ms, para ellos es una total calamidad.
Cuando su cerdo muri estrangulado por sus propias ataduras, el labriego y
su mujer quedaron desolados. La mujer se mesaba los cabellos y golpeaba su

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cabeza contra la pared, mientras el marido se acurrucaba mudo y
desesperado contra una esquina: la prdida del cerdo significaba que aquel
invierno no tendran carne, manteca para untar en el pan, nada que vender,
para as poder pagar los impuestos, y ninguna posibilidad de comprar otro
cerdo la primavera siguiente. Estos golpes pueden venir en cualquier
momento. Los campos pueden ser arrasados por una inundacin. El granizo
puede abatir el trigo. Ellos pueden ponerse enfermos. Ser campesino es estar
indefenso ante estas posibilidades.

Estas condiciones de indefensin objetiva tienen consecuencias cognitivas que, a


su vez, hacen disminuir la iniciacin de respuestas voluntarias:

La idea de que el bienestar individual depende de forma crucial de


condiciones que escapan al propio control, de la suerte o de los caprichos de
un santo debe ser seguramente un obstculo a la iniciativa. Su influencia
sobre la vida econmica es obvia: no es probable que la persona que vive en
un mundo tan caprichoso ahorre e invierta con la esperanza de una ganancia
final. Tambin debe tener algn efecto en la poltica. Cuando todo depende de
la suerte o de la intervencin divina, la accin comn carece de sentido. Igual
que el individuo, la comunidad puede esperar o rezar, pero no es probable
que tome el destino en sus manos[156].

K. A. Clark (1964) describe un estado semejante de indefensin, impotencia y


pobreza en Harlem:

En pocas palabras, el gueto de Harlem es la institucionalizacin de la


impotencia. Harlem est hecha de agitacin socialmente engendrada,
resentimiento, inactividad y reacciones potencialmente explosivas a la
impotencia y al abuso continuado. El individuo y la comunidad impotentes
reflejan este hecho a travs de una creciente dependencia, y por la dificultad
para movilizar ni aun su energa latente para oponerse a los ms flagrantes
abusos. Inmovilismo, inactividad, apata, indiferencia y derrotisto se
encuentran entre las consecuencias ms evidentes de la impotencia personal y
comunitaria. La hostilidad gratuita, la agresin, el odio hacia s mismo, la
sospecha, un estado de agitada confusin y las tensiones crnicas personales
y sociales reflejan tambin las reacciones autodestructivas e inadaptativas a
un sentimiento generalizado, y real, de impotencia.

Es banal sealar que la pobreza es mala para los nios y para los dems seres
vivos. No obstante, algo que fcilmente se pasa por alto es la forma en que muchos

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aspectos de la pobreza convergen en sus efectos a la hora de producir la indefensin.
Cuando la economa o la poltica parecen explicarlo todo, muchas veces se olvidan
las explicaciones psicolgicas. Sin embargo, los factores econmicos y sociales slo
pueden surtir su efecto a travs de una mediacin psicolgica. Los historiadores de la
economa acostumbran a sealar que en los aos treinta, la falta de capital produjo
suicidios. Tal explicacin es necesariamente incompleta: ni el capital ni la falta de l
pueden causar directamente el suicidio; debe haber un estado psicolgico, como la
depresin, que a su vez cause el suicidio. De la misma forma, la pobreza en s misma
no es una explicacin completa de la anomia. Cmo acta psicolgicamente la
pobreza para producir inactividad, hostilidad y desarraigo? Yo dira que, entre otros
efectos, la pobreza trae consigo frecuentes e intensas experiencias de
incontrolabilidad; la incontrolabilidad produce indefensin, que a su vez produce la
depresin, pasividad y derrotismo tan frecuentemente asociados a la pobreza.
Aunque bien intencionado, el sistema de beneficencia se suma a la
incontrolabilidad engendrada por la pobreza; es una institucin que socava la
dignidad de sus receptores, puesto que no son sus acciones las que producen su
medio de vida. A veces, un nio abandonado a su suerte en la calle demasiado pronto,
desarrolla una fuerte capacidad de dominio al enfrentarse a situaciones difciles y
superar sus condiciones; pero lo ms normal es que se encuentre en situaciones que
escapan a su control.
El hacinamiento, que acompaa frecuentemente a la pobreza puede ser otro de los
factores que aumenta la incontrolabilidad[157]. J. Rodin (1974) ha especulado que una
consecuencia del hacinamiento y, por lo tanto, de la pobreza urbana, es la indefensin
aprendida. Para ponerlo a prueba, esta investigadora seleccion a treinta y tres nios
negros, con edades de seis a nueve aos, de entre los de un proyecto de provisin de
viviendas en Nueva York. Los nios se diferenciaban en cuanto al nmero de
personas con quienes compartan pisos idnticos de tres habitaciones, nmero que
oscilaba entre tres y diez personas por piso. Los nios no se diferenciaban en CI,
ambiente inmediato ni clase social o nivel de ingresos. Se les someti a un programa
de reforzamiento operante, en el que reciban fichas que posteriormente podan
cambiar por distintas marcas de caramelos. En la parte ms importante del
experimento, los nios que reunieron suficientes fichas podan escoger por s mismos
los caramelos que ms les gustaban, o pedir al experimentador que los escogiese l.
Los nios que slo vivan con otras dos personas quisieron siempre escoger ellos
mismos los caramelos. Cuantas ms eran las personas con que viva el nio, ms
dejaba ste que el experimentador le escogiese sus caramelos. Rodin sugiere que el
hacinamiento produce un sentido de indefensin que disminuye la capacidad o el
deseo del nio de elegir activamente.
A fin de avanzar en el anlisis de la relacin entre hacinamiento e indefensin,
Rodin llev a cabo un experimento cuyo diseo es paralelo al de nuestro experimento
sobre la relacin entre depresin e indefensin (p. 127). Se escogieron cuatro grupos

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de nios de condiciones similares a las del primer estudio; la mitad viva con muchas
personas en el mismo piso, y la otra mitad con pocas. A la mitad de los sujetos de
cada uno de estos dos grupos se les present un problema soluble, y a la otra mitad
uno insoluble. Entonces se prob a todos los nios con un problema nuevo soluble.
Los nios que vivan hacinados y haban recibido el problema insoluble fueron, con
mucho, los que peor hicieron el nuevo problema; los nios no hacinados y con
problema insoluble fueron los siguientes. Es interesante que, si el primer problema
haba sido soluble, tanto los nios hacinados como los no hacinados hacan bien el
segundo. La solubilidad contrarrestaba, al menos temporalmente, los efectos del
hacinamiento. Parece que el hacinamiento, tal como fue medido por Rodin, acta de
la misma forma que la depresin en los adultos: empobrece el desempeo cognitivo,
pero puede ser contrarrestado por la experiencia de dominio. Probablemente sea
signficativo que D. J. Goeckner y sus colaboradores (1973) hallasen que las ratas
criadas en jaulas en condiciones de hacinamiento no llegaban a escapar o evitar una
descarga elctrica[158]. Estos datos, junto con los de Rodin y los de Miller[159],
indican que el hacinamiento puede producir depresin e indefensin.
El rendimiento acadmico de los nios negros norteamericanos es inferior al
normal. Frecuentemente se ha argumentado que ello es debido a un CI genticamente
inferior[160]. Tengo la impresin de que eso no lo es todo, y que los dficits pueden
ser ms ambientales de lo que algunos piensan actualmente. Tanto el CI como el
rendimiento escolar pueden disminuir debido a la indefensin. Como ya seal al
hablar de la disminucin del CI en la depresin, un eficaz desempeo cognitivo
requiere la presencia de dos factores: una adecuada capacidad cognitiva y motivacin
para actuar. En la medida en que un nio crea que est indefenso y que el xito es
independiente de sus respuestas voluntarias, ser menos probable que realice aquellas
respuestas cognitivas voluntarias que, como el escrutinio de su memoria o el clculo
mental, dan como resultado una alta puntuacin de CI y un buen rendimiento escolar.
Ninguna de las investigaciones que yo conozco han excluido esa creencia en la
indefensin como causa del inferior CI y el peor rendimiento escolar de los nios
negros norteamericanos de familias pobres.
U. Bronfenbrenner (1970) se ha centrado en una variable similar:

Las observaciones de Deutsch indican que la falta de persistencia refleja no


slo una incapacidad para concentrarse, sino tambin una escasa motivacin
y una actitud de impotencia frente a las dificultades. El lo describe as
(Deutsch, 1960, p. 9):
Una vez tras otra, el nio abandonaba un problema planteado por el
profesor en cuanto encontraba alguna dificultad al intentar resolverlo. Luego,
cuando se le preguntaba, la respuesta tpica del nio era para qu? o a
quin le importa?" o qu ms da?. En el grupo de control (nios blancos,
de igual nivel socio-econmico), hubo un evidente espritu competitivo, con

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una anticipacin verbalizada de recompensa por cada respuesta correcta.
En general, esta anticipacin slo estaba presente muy de vez en cuando en el
grupo de control y no era reforzada consistente o significativamente por los
profesores.
Las observaciones de Deutsch se ven confirmadas por una serie de
investigaciones, citadas por T. F. Pettigrew (1964), que demuestran que los
nios negros de clase baja en edad edad escolar acostumbran a darse por
vencidos y manifiestan una necesidad de logro inusitadamente baja.

En una serena y conmovedora estimacin de la educacin negra, T. Sowell


(1972), un famoso economista, propone exactamente el mismo argumento. El autor
narra su propia historia acadmica como nio negro en el sur de Nueva York. Casi
diariamente, se le haca saber que era tonto y que poco xito poda esperarse de l.
Era de un carcter rebelde, pero poco comn, que no internalizaba la creencia en la
indefensin. Pero, segn l, muchos negros s lo hacen y, debido a esa creencia en la
indefensin, no se mantienen frente a las dificultades acadmicas como hacen los
blancos. Este proceso podra explicar fcilmente las diferencias en CI.
Si la creencia en la indefensin es uno de los problemas cruciales de la raza y la
pobreza, de ello se derivan algunas implicaciones acerca de cmo romper el ciclo de
la pobreza. G. Gurin y P. Gurin (1970) mencionan la difundida confianza de que
actualmente vivimos un perodo de mayores oportunidades para los negros y los
pobres. Los Gurin advierten que los negros pobres quiz no sean capaces de
beneficiarse de las hoy mayores oportunidades econmicas debido a su generalizada
creencia de que los acontecimientos no estn bajo su control. Esto tiene un paralelo
directo con los experimentos de indefensin aprendida: personas, perros y ratas
primero aprenden que el alivio de la dificultad es incontrolable. Luego, como el
experimentador ha cambiado las condiciones, el alivio se vuelve realmente
alcanzable; pero debido a sus expectativas de independencia entre alivio y respuesta,
los sujetos tienen dificultades para formar una expectativa nueva y esperanzadora. Si
esta lgica es correcta, para romper el ciclo de la pobreza ser necesaria una
experiencia repetida de xito, acompaada de cambios reales de oportunidades. Es
fundamental que estos xitos sean percibidos por el pobre como resultantes de su
propia habilidad y competencia y no de la benevolencia de los dems.
Los historiadores nos han dado a conocer las revoluciones de las expectativas
ascendentes[161]. Cuando las capas inferiores de la sociedad tienen los pies sobre la
tierra, no suelen producirse revoluciones; en cambio, cuando la gente empieza a tener
la expectativa de que sus acciones podran tener xito, le toca el tumo a la revolucin.
Por supuesto, la creencia en la incontrolabilidad debera hacer imposible el inicio de
la accin revolucionaria. Cuando los pobres y los oprimidos ven a su alrededor la
posibilidad de poder y bienestar, se quebranta su creencia en la incontrolabilidad y la
revolucin se vuelve posible.

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No es difcil comprender el atractivo y la capacidad de aumentar la autoestima
que posee la accin social[162]. Si la pobreza produce indefensin, entonces la
protesta efectiva, el cambio de las condiciones de vida por las propias acciones,
debera producir un sentimiento de dominio. El resentimiento de la comunidad negra
contra los liberales y los trabajadores sociales que intentan aliviar sus problemas es
comprensible, ya que la pobreza no es slo un problema econmico sino, de forma
ms significativa, un problema de capacidad individual de dominio, de dignidad y de
autoestima.

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Captulo VIII
MUERTE

Cuando, a principios de 1973, el oficial mdico del ejrcito comandante F. Harold


Kushner regresaba a casa despus de cinco aos y medio como prisionero de guerra
en Vietnam del Sur, me cont un espantoso y escalofriante suceso. Su relato
constituye uno de los pocos casos registrados en que un observador mdico entrenado
presenci de principio a fin lo que slo puedo calificar como muerte por indefensin.
El comandante Kushner fue derribado en su helicptero en Vietnam del Norte en
noviembre de 1967. Fue hecho prisionero y herido gravemente por el Vietcong. Los
tres aos siguientes los pas en un infierno llamado First Camp. Por aquel
campamento pasaron 27 norteamericanos: 5 fueron liberados por el Vietcong, 10
murieron en el campamento y 12 sobrevivieron para ser luego liberados en Hanoi en
1973. Las condiciones del campamento no pueden describirse con palabras.
Constantemente eran once hombres viviendo en un cobertizo de bamb, durmiendo
hacinados en una cama de bamb de unos cinco metros de anchura. La dieta bsica
consista en tres tazas diarias de arroz rojo, podrido e infestado de gusanos. En el
primer ao, el prisionero medio perda del cuarenta al cincuenta por ciento de su
peso, le sallan ulceraciones y se le atrofiaban los msculos. Dos eran los principales
asesinos: la desnutricin y la indefensin. Cuando Kushner fue capturado le pidieron
que hiciese declaraciones en contra de la guerra. El respondi que prefera morir y,
con palabras que Kushner record todos los das de su cautiverio, su captor replic:
morir es fcil; lo que es difcil es vivir. La voluntad de vivir y las catastrficas
consecuencias de la prdida de esperanza son el tema del relato de Kushner y de este
captulo.
Cuando el comandante Kushner lleg a First Camp en enero de 1968, Robert
llevaba ya dos aos de cautiverio. Era un rudo e inteligente cabo de una unidad
selecta de marines, austero, estoico e inasequible al dolor y al sufrimiento. Tena
veinticuatro aos y haba sido entrenado como buceador y paracaidista. Igual que los
dems hombres, su peso haba bajado a poco ms de 40 kilos y era obligado a hacer
descalzo largas caminatas diarias cargado de igual peso de raz de mandioca. Nunca
se quejaba. Aprieta los dientes y ajstate el cinturn, sola decir una y otra vez. A

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pesar de la desnutricin y de una terrible enfermedad de la piel, se conserv en un
buen estado fsico y mental. Kushner vio clara la causa de su relativa buena forma.
Robert estaba seguro de que pronto sera liberado. El Vietcong haba adoptado la
prctica de liberar, a modo de ejemplo, a unos cuantos hombres que hubiesen
cooperado con ellos y adoptado una actitud correcta. Robert lo haba hecho y el jefe
del campamento haba dicho que l era el siguiente en la lista para ser liberado
despus de seis meses.
Tal como se haba previsto, se produjo el acontecimiento que en el pasado haba
precedido a esas liberaciones ejemplares. Lleg un cuadro del Vietcong de muy alta
graduacin para dar a los prisioneros un curso de poltica; se supona que el alumno
ms aventajado sera el liberado. Robert fue elegido como lder del grupo de reforma
ideolgica. Hizo las declaraciones requeridas y le prometieron liberarle pasado un
mes.
El mes pas y Robert comenz a sentir un cambio en la actitud de los guardianes
hacia l. Al final, cay en la cuenta de que le haban engaado, que ya haba servido a
los propsitos de sus captores y que no iba a ser liberado. Dej de trabajar y empez
a dar signos de una grave depresin: rechazaba la comida y yaca en su cama en
posicin fetal, chupndose el dedo. Sus compaeros de cautiverio trataban de hacerle
volver en s. Le abrazaban, le mecan y, cuando esto no daba resultado, intentaban
sacarle de su estupor a puetazos. Defecaba y orinaba en la cama. Pasadas unas
semanas, Kushner vio claro que Robert iba a morir: aunque por lo dems su forma
fsica general segua siendo mejor que la de los dems, estaba dbil y ciantico. En
las primeras horas de una maana de noviembre, Robert yaca moribundo en los
brazos de Kushner. Por vez primera en varios das, su mirada se centr y dijo:
Doctor, Caja postal 161, Texarkana, Texas. Mam, pap, os quiero mucho. Brbara,
te perdono. Despus de unos segundos ya haba muerto.
La muerte de Robert es representativa de varias parecidas que el comandante
Kushner pudo contemplar. Qu fue lo que le mat? Kushner no pudo realizar la
autopsia, ya que el Vietcong no le facilit instrumentos quirrgicos. En opinin de
Kushner, la causa inmediata fue un gran desequilibrio electroltico. Pero dado el
estado fsico relativamente bueno de Robert, los antecedentes psicolgicos parecen
una causa ms precisa de su muerte que el estado fsico. La esperanza de la liberacin
fue lo que le mantuvo. Cuando abandon esa esperanza, cuando se dio cuenta de que
todos sus esfuerzos haban fracasado y seguiran fracasando, muri.
Puede un estado psicolgico ser letal? Yo creo que s. Cuando el hombre y los
animales se dan cuenta de que sus acciones son intiles y de que no hay esperanza, se
vuelven ms susceptibles a la muerte. Inversamente, la creencia en el control sobre el
ambiente puede prolongar la vida. Las pruebas de ello que ahora voy a exponer son
de muy variada procedencia y no han sido integradas anteriormente. A diferencia de
los anteriores captulos, la revisin no ser terica, sino descriptiva; mi nica
esperanza es hacer una afirmacin plausible: el estado psicolgico de indefensin

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aumenta el riesgo de muerte. No s cules son las razones fsicas de que esto sea as,
pero mencionar algunas especulaciones sobre esas causas fsicas. Debido a nuestra
ignorancia, habremos de dejar a un lado las causas fsicas y nos concentraremos en el
hecho de que estas muertes tienen un fundamento psicolgico real y de catastrficas
consecuencias.
Los ejemplos de muerte por indefensin no son, ni mucho menos, raros, y a
menudo son slo un poco menos dramticos que los que vio Kushner. Documentar
primero el fenmeno con ejemplos de varias especies animales, luego con casos
humanos, de jvenes y adultos, tambin de ancianos y, por ltimo, de nios
pequeos. Sobre la marcha, especular acerca de cmo podran haberse impedido
esas tragedias y de cmo pueden prevenirse en el futuro.

MUERTE POR INDEFENSION EN ANIMALES

La observacin de una muerte repentina por indefensin no se limita a los seres


humanos; existe una limitada, aunque notable, literatura experimental sobre este
fenmeno en animales.
La rata salvaje (Rattus norvegicus) es una feroz y recelosa criatura. Este animal
reacciona con una asombrosa energa cuando se le intenta apresar y est
constantemente atento a cualquier posible va de escape. C. P. Richter observ en
estos animales el fenmeno de la muerte repentina y lo atribuy a la
desesperacin[163]. Haba comprobado que si se colocaba a una rata salvaje en una
gran tinaja llena de agua, de la que no poda escapar, el animal nadaba durante cerca
de sesenta horas antes de ahogarse, ya totalmente agotado. Otras ratas eran primero
agarradas por el experimentador hasta que dejaban de forcejear y luego se les pona
en el agua. Estas ratas nadaban aguadamente durante unos minutos para luego
hundirse repentinamente y, sin volver ya a la superficie, ahogarse. Algunas murieron
incluso antes, en la propia mano del experimentador. Cuando la restriccin fsica se
combin con el corte de las bibrisas, uno de los principales rganos sensoriales de la
rata, se observ la muerte repentina en todos los animales.
El razonamiento de Richter fue que ser agarrada por la mano de un predador,
como el hombre, que le corten las bibrisas y que le metan en una tinaja llena de agua
de la que es imposible escapar produce en la rata un sentimiento de indefensin. A las
resistentes mentes de sus lectores, esto les debi resultar una especulacin muy
radical, pero l la justific con datos: primero tuvo agarradas a las ratas en su mano
hasta que dejaron de forcejear y luego las solt. Entonces volvi a agarrarlas y a
soltarlas. Por ltimo, las agarr y las puso en el agua. De esta forma, las ratas
aprenden rpidamente que la situacin no es desesperada; despus se vuelven
agresivas de nuevo, intentan escapar y no dan seales de darse por vencidas. Estas
ratas salvajes inmunizadas nadaron durante sesenta horas. Igualmente, si Richter

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sacaba del agua a una rata indefensa antes de que se ahogase y la volva a poner
varias veces en el agua, la rata nadaba durante sesenta horas. En resumen, la muerte
repentina pudo prevenirse mostrndole a la rata que era posible escapar. Estos dos
procedimientos se asemejan a nuestros procedimientos de terapia e inmunizacin
para cortar la indefensin aprendida en perros y ratas (p. 88).
El estado fisiolgico de las ratas salvajes durante la muerte repentina fue bastante
extrao. En las formas ms comunes de muerte en los mamferos, el ritmo cardiaco se
acelera (taquicardia) al morir. Estas muertes se denominan muertes simpticas, por
referencia al estado excitado del sistema nervioso simptico: la taquicardia y la
elevada presin sangunea hacen que se bombee rpidamente sangre del corazn a las
extremidades; en pocas palabras, es una muerte por emergencia. Por el contrario, las
ratas salvajes de Richter dieron signos de muerte parasimptica o muerte por
relajacin: el ritmo cardaco disminuy (bradicardia) y en la autopsia se observ que
el corazn estaba cebado de sangre. Richter dio a algunas de sus ratas un tratamiento
previo con atropina, sustancia que bloquea el sistema parasimptico (y colinrgico).
Esto evit la muerte en una minora significativa de ratas. La red se tensa un poco
ms si recordamos que Thomas y Balter usaron atropina para impedir la indefensin
aprendida en unos gatos (p. 107) y que Janowsky y sus colaboradores tambin usaron
la atropina para hacer remitir la depresin en sujetos humanos normales (p. 135)[164].
Richter concluy que lo que haba observado era muerte por desesperacin, muerte
causada por el abandono de la lucha.
Bennet Galef y yo nos preguntbamos si en los experimentos de indefensin
aprendida la descarga inescapable acta sobre los mismos mecanismos que Richter
activ al inmovilizar a sus ratas salvajes[165]. A fin de responder a esta pregunta,
construimos una caja de Skinner de acero, nos compramos unos guantes de malla y
empezamos a establecer una colonia de ratas salvajes. Utilizamos dos grupos de
hembras adultas. Uno de ellos recibi un tratamiento de inmunizacin con descargas
escapables seguido por descargas inescapables de larga duracin (y baja intensidad).
El segundo grupo fue acoplado al anterior: sus sujetos recibieron la misma secuencia
de descargas, pero todas inescapables. Nuestra intencin era poner a ambos grupos en
una tinaja llena de agua, en espera de que el grupo de descarga escapable nadase
durante sesenta horas y que en el grupo acoplado se produjese muerte repentina. Sin
embargo, y para sorpresa nuestra, seis de los doce sujetos del grupo acoplado se
quedaron tendidos, con sus patas colgando por la rejilla y murieron en la caja
experimental durante la sesin de descarga leve de larga duracin. Sus corazones
estaban cebados de sangre. Ninguno de los sujetos del otro grupo muri.
Recientemente, Robert Rosellini, Yitzchak Binik, Robert Hannum y yo probamos
a unas ratas de laboratorio en el aparato de ahogo repentino. Para ello utilizamos ratas
blancas que a la edad del destete haban recibido descargas escapables, inescapables o
que no haban recibido descargas. Slo aquellas que haban recibido descargas
inescapables a la edad del destete estuvieron indefensas para escapar a la descarga ya

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de adultas. Observamos que en este grupo se produjeron significativamente ms
muertes repentinas que en los otros dos. Estos datos son tentativos ya que, debido a
que no escaparon, las ratas indefensas haban recibido ms descargas de adultas que
las dems. No obstante, hacen pensar que la descarga inescapable y la inmovilizacin
de una rata salvaje en la mano pueden producir efectos idnticos. De nuevo, nos
hallamos ante una muerte por relajacin, o abandono, y no por emergencia[166].
Hay otro fenmeno de restriccin animal que pudiera tener relacin con la muerte
por indefensin. Cuando un predador, como un halcn de los pollos, ataca a un pollo
y luego le suelta, el pollo puede permanecer paralizado en una postura catatnica
durante muchos minutos e incluso horas. Esta respuesta catatnica ha sido
denominada hipnosis animal, inmovilidad tnica, muerte fingida, sueo fingido,
catalepsia y mesmerismo[167]. Entre los ejemplos de este fenmeno procedentes de la
sabidura popular se cuentan el hacer dormir a una rana volvindola boca arriba y
frotndole suavemente el estmago y la inmovilizacin de los caimanes durante la
lucha; las personas que colocan anillos de identificacin en las patas de los pjaros
suelen ser prevenidas de que el tenerlos agarrados en la mano puede producirles un
estado parecido a la muerte. En el laboratorio, ese efecto suele producirse al coger al
animal y tenerlo agarrado por un costado durante unos quince segundos. Al principio,
el animal forcejea, para luego quedarse rigido. A esto sigue un estado de total
ausencia de responsividad, siendo posible que el animal inmovilizado no reaccione ni
a un pinchazo. El animal termina saliendo de ese estado, por lo general de forma
repentina, y huye. Este fenmeno suele considerarse como una inmovilizacin
producida por el miedo, pero tiene algunos aspectos que lo ligan con la indefensin y
la muerte repentina.
M. A. Hofer (1970) expuso a varios tipos de roedores (ardillas listadas, ratas
canguro y otros) a un espacio abierto, un sonido alarmante, la silueta de un halcn y
una serpiente, todo al mismo tiempo. La inmovilidad fue inmediata y muy
pronunciada, persistiendo hasta treinta minutos despus. Tan profunda fue que no se
produjo ningn movimiento a pesar de que la serpiente rept por debajo y alrededor
de los cuerpos de los animales. La principal variable en que Hofer estaba interesado
era el ritmo cardaco. Igual que en el experimento de Richter sobre la muerte
repentina, el ritmo cardaco disminuy mucho durante la inmovilidad. Durante la
bradicardia, se observaron frecuentes arritmias cardiacas. A pesar de ello, ninguno de
los roedores muri durante la prueba, si bien el veintisis por ciento de los animales
capturados haban muerto de causa desconocida durante su primera semana en el
laboratorio. Varios de los roedores que manifestaron arritmia murieron poco despus,
pero no muri ninguno de los que no haban tenido arritmias. En este caso, los
factores cruciales son: un agente tensigeno incontrolable, una reaccin de pasividad
y una acrecentada susceptibilidad a la muerte.
J. Maser y G. Gallup han producido inmovilidad tnica en pollos domsticos
agarrndoles por los costados e informan que la descarga elctrica prolog esta

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inmovilidad[168]. Para comprobar si la indefensin se hallaba implicada en el
fenmeno observado, dieron a tres grupos descargas escapables, inescapables o no
descarga, antes de la inmovilizacin. Los pollos que recibieron descargas
inescapables permanecieron inmviles cerca del quntuple de tiempo que los pollos
que recibieron descargas escapables. Gallup seal tambin que algunos de sus pollos
no llegaron a salir de la inmovilidad; murieron en su transcurso.
H. J. Ginsberg (1974) inmoviliz a unos pollos y luego les hizo una prueba de
muerte repentina por ahogo. A los sujetos de un grupo se les permiti terminar por s
mismos su inmovilidad; salieron de ella cuando tuvieron energa para hacerlo. En
otro grupo, la terminacin de la inmovilidad fue incontrolable; el experimentador
pinchaba a los pollos en la pechuga para que salieran de ella. Los sujetos del tercer
grupo no fueron inmovilizados. Despus, se les pas a todos los grupos la prueba del
agua. Los sujetos del grupo indefenso fueron los que antes murieron, seguidos del
grupo sin experiencia, siendo los pollos que controlaron la terminacin de la
inmovilidad los ltimos en ahogarse.
Me vienen ahora a la memoria las aves atrapadas en mareas de petrleo: cuando
el petrolero Torrey Canyon encall frente a la costa de Inglaterra, vertiendo su
contenido sobre las playas en lo que fue la primera gran marea negra, muchas aves
quedaron recubiertas de petrleo. Las personas que, con su mejor intencin, las
recogan y se ponan a lavarlas, se quedaban atnitas al ver que muchas de ellas
moran en sus manos. Se dijo que el detergente las haba matado. Sin embargo, no
puedo evitar especular que murieron de la indefensin producida por la restriccin
fsica, intensificada por la indefensin debida a la incapacidad de volar a causa del
petrleo. Los manuales aconsejan un lavado suave y rpido; quiz si las aves fuesen
liberadas y vueltas a coger una y otra vez, como las ratas de Richter, el lavado fuese
menos letal[169].
La mayora de las especies en que se ha observado la muerte repentina son
salvajes[170]. Quiz la controlabilidad sea una dimensin especialmente significativa
en la vida de un animal salvaje. Cuando se le lleva al zoo y se le mete en una jaula,
no slo se le priva de praderas, hormigas e higueras, sino tambin de control. Si el
argumento aqu expuesto tiene una base slida, adquiere un sentido la asombrosa tasa
de mortalidad observada entre los animales salvajes recin comprados por los
zoos[171]. He odo que el cincuenta por ciento de los tigres trados de la India mueren
en su viaje hacia el zoo. Algunos procedimientos especiales podran atajar esa
mortalidad, como el transporte en jaulas llenas de manipulandos que permitan a los
animales capturados ejercer un control instrumental sobre su ambiente. No hace
mucho, el Washington Post contaba que el doctor Hal Markowitz, del zoo de Portland
(Oregn), haba establecido este tipo de procedimientos con sus monos y gorilas[172].
Antes de esto, los animales aparecan faltos de vitalidad a la hora de su comida,
sentados junto al alimento ya seco sobre el suelo. Markowitz puso la alimentacin
bajo el control de los animales: entonces se precipitaban a apretar la palanca nmero

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uno al ver la seal luminosa, atravesaban la jaula corriendo para apretar la palanca
nmero dos y entonces daban un mordisco a la comdia. Los expertos dicen que nunca
han visto unos monos ms sanos en un zoo y los animales se han visto libres de las
enfermedades generalizadas que suelen asediar a los animales de zoo menos activos.
Tambin en los primates distintos al hombre se produce la muerte por
indefensin. El doctor I. Charles Kaufman me ha informado que dos de los once
cachorros de macaco que separ de sus madres murieron durante la fase retrada de la
reaccin de prdida[173].

La primera muerte se produjo en uno de los cachorros que antes haba


nacido, con una edad de cinco meses y siete dias. Muri al noveno da de la
separacin. La autopsia no revel ninguna patologa que pudiera explicar la
muerte. Se encontraba perfectamente nutrido. El cachorro manifest la
secuencia usual de agitacin seguida de depresin, junto a una brusca
disminucin de la actividad ldica. No obstante, a la segunda semana de
separacin se observ un marcado aislamiento de los dems animales,
acabando por morir repentinamente. El otro cachorro muri al sexto da de
separacin, cuando tena cinco meses de edad. Este tambin manifest la
agitacin tpica, seguida de depresin. La conducta locomotora disminuy
continuamente a partir del primer da. Su equilibrio postural se desmoron en
el segundo y tercer dias de separacin mucho ms que en todos los cachorros
de este grupo. Su actividad ldica descendi a cero. Por la maana fue
hallado muerto. Igual que en los dems cachorros, la autopsia no revel
explicacin alguna para su muerte, y su nutricin era excelente.

Jane Goodall describe la muerte de Flint, un joven chimpanc macho, tras la


muerte de su madre, Flo:

Flo se tendi sobre una roca, junto a la orilla de un arroyo, y expir. Era muy
vieja. Flint se qued junto a su cadver: le asi por uno de sus brazos e
intent levantarla tirando de la mano. La noche de la muerte de su madre
durmi junto al cadver y, a la maana siguiente, mostr signos de grave
depresin.
Despus de esto, no importa por donde anduviera, terminaba regresando
junto al cuerpo de su madre. Al final, slo los gusanos pudieron apartarle de
ella; intentaba echar a los gusanos del cadver y entonces trepaban por su
propio cuerpo.
Al fin, dej de volver junto al cadver; pero sin salir de un rea de unos 42
metros cuadrados, no alejndose ms del lugar en que Flo haba muerto. A
los diez das, haba perdido cerca de la tercera parte de su peso. Adems,

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adquiri una extraa mirada vidriosa.
Por fin, Flint tambin muri y lo hizo muy cerca del lugar en que haba
muerto su madre. En realidad, el da antes haba vuelto a sentarse
exactamente en el mismo lugar en que haba yacido Flo (por entonces ya
haban retirado y enterrado el cadver).
Los resultados de la autopsia fueron negativos. Indicaron que aunque Flint
tena cierta cantidad de parsitos y uno o dos bacilos, no era nada que por si
mismo pudiese causar la muerte. Por lo tanto, la principal causa de la muerte
tuvo que ser la afliccin[174].

Afliccin, s, pero de nuevo estn presentes estos ingredientes: una situacin


incontrolable, la muerte de su madre; una reaccin depresiva pasiva; ninguna
enfermedad evidente (pudo quiz haber bradicardia?) y una muerte inesperada.

MUERTE POR INDEFENSION EN SERES HUMANOS

Un hombre de mediana edad, en buen estado de salud haba pasado la mayor


parte de su vida bajo la proteccin de su madre[175]. Hurfano de padre, la describa
como una mujer maravillosa que tomaba acertadamente todas las decisiones de la
familia y que nunca encontraba una situacin que no pudiese controlar. A los treinta
y un aos, financiado por su madre, compr un club nocturno y ella le ayud a
llevarlo. A los treinta y ocho aos se cas y su esposa, lo que no es de sorprender,
empez a resentirse de la dependencia respecto a la madre. Cuando l recibi una
ventajosa oferta para vender el club, le dijo a su madre que iba a pensarlo y ella se
puso como loca. Finalmente, se decidi a vender. Su madre le dijo: Hazlo y te
pasar algo horrible.
Dos das despus tuvo su primer ataque de asma. No tena ningn antecedente de
enfermedades respiratorias y durante diez aos no haba tenido ni siquiera un catarro.
El da despus de cerrar el negocio sus ataques de asma se hicieron mucho ms
fuertes cuando su madre le dijo airadamente: Te va a dar algo. Despus empez a
estar deprimido y frecuentemente se quejaba de estar indefenso. Con la ayuda de un
psiquatra, empez a ver la conexin entre sus ataques de asma y la maldicin de
su madre; tuvo una gran mejora. Su psiquatra le vio durante una sesin de treinta
minutos a las cinco de la tarde del 23 de agosto de 1960 y le hall en perfecto estado
fsico y mental. A las cinco y treinta, el paciente llam a su madre para decirle que
planeaba volver a invertir en un nuevo negocio sin su ayuda. Ella le record su
maldicin y le dijo que se preparase para horribles consecuencias. A las seis y
treinta y cinco fue hallado boqueando, ciantico y en coma. A las seis y cincuenta y
cinco muri.
Cuando una persona cree que est predestinada a morir, como la mujer hechizada

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descrita en el captulo I, que muri en su veintitrs aniversario, a veces se produce
realmente la muerte. Este tipo de muertes se encuentra en muchas culturas. El gran
fisilogo norteamericano W. E. Cannon fue el primer cientfico que dio respetabilidad
a tales muertes por hechizo o muertes vud[176]. El revis muchos ejemplos de
muerte psicognica, repentina y misteriosa:

Un indio brasileo condenado y sentenciado por uno de los considerados


curanderos, se encuentra indefenso ante su propia respuesta emocional a ese
procedimiento y muere en cuestin de horas. En Africa, un joven negro come
sin saberlo la totalmente prohibida gallina salvaje. Al ser descubierto su
crimen, se pone a temblar, es vencido por el miedo y muere en veinticuatro
horas. En Nueva Zelanda, una mujer maor come fruta que slo ms tarde
sabe que proceda de un lugar tab. Su jefe ha sido profanado. Al medioda
del da siguiente ya ha muerto. En Australia, un doctor brujo apunta a un
hombre con un hueso. Convencido de que nada puede salvarle, ste queda
inmediatamente derrumbado y se prepara a morir. Slo en el ltimo momento,
cuando el doctor brujo es obligado a retirar el hechizo, se salva.
El hombre que descubre que ha sido apuntado con un hueso por un enemigo
constituye, evidentemente, un penoso espectculo. Se queda inmvil y
aterrorizado, con sus ojos fijos en el traicionero apuntador y con las manos
levantadas para defenderse del letal objeto, que imagina penetrando en su
cuerpo. Sus mejillas se ponen blancas, sus ojos vidriosos y su rostro queda
horriblemente desencajado. Intenta gritar, pero por lo general el sonido se
ahoga en su garganta y lo nico que puede verse es espuma en su boca. Su
cuerpo empieza a temblar y sus msculos se contraen involuntariamente. Se
balancea hacia atrs, cae al suelo y, pasado un momento, aparece
desmayado. Finalmente se recupera, se va a su cabaa y espera
angustiosamente su muerte[177].

R. J. W. Burrell, un mdico sudafricano, ha presenciado el caso de seis hombres


bantes de mediana edad a los que se les ech una maldicin en su presencia[178]. A
todos les dijeron: Morirs al atardecer. Todos lo hicieron. La autopsia no demostr
ninguna causa de muerte.
Llega un momento en que se acumula tal cantidad de ancdotas extraas que ya
no pueden seguir siendo ignoradas por la comunidad cientfica. La muerte por
hechizo es uno de esos casos. Aunque todava no tenemos una explicacin
psicolgica, al menos sus antecedentes psicolgicos s estn claros. Llega un
mensaje, en forma de maldicin o de profeca, que anuncia la muerte, la vctima se lo
cree y piensa que no hay nada que hacer frente a ello. Reacciona con pasividad,
depresin y sumisin. La muerte se produce en cuestin de horas o das.

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Este fenmeno no es privativo de los bantes africanos, los aborgenes
australianos o los norteamericanos de mediana edad con madres dominantes. Cuando
se produce cualquier prdida grave, puede resultar de ello la muerte o la enfermedad.
G. L. Engel, A. Schmale, W. A. Greene y sus colaboradores de la Universidad de
Rochester, han investigado durante las dos ltimas dcadas las consecuencias de la
prdida psicolgica sobre la enfermedad fsica. En sus estudios, la indefensin mostr
debilitar la resistencia del individuo a los agentes patgenos fsicos contra los que
antes haba estado protegido. Engel presenta pruebas de 170 casos de muerte
repentina durante estados de tensin psicolgica, reunidos a lo largo de un perodo de
seis aos. Clasifica los contextos psicolgicos de estas muertes en ocho categoras.
Las cinco primeras implican indefensin:

1) La enfermedad o muerte de un ser querido.

Un hombre de ochenta y ocho aos de edad, sin enfermedad del corazn


conocida, cay en un estado de profunda excitacin y congoja y empez a
retorcerse las manos cuando le comunicaron la muerte repentina de su hija.
No llor, sino que repeta una y otra vez: Qu me ha pasado?. Mientras
hablaba por telfono con su hijo desarroll un edema pulmonar agudo y
muri cuando estaba llegando el mdico.

2) Duelo agudo.

Una chica de veintids aos, con un paraganglioma maligno iba


empeorando, pero todava poda salir en coche con su madre. En una de esas
salidas, la madre se mat al salir despedida del coche en un accidente; la
chica no result herida, pero despus de unas horas caa en coma y mora. La
necropsia mostr una metstasis muy extendida, pero no dio seales de
ningn trauma.

3) Amenaza de prdida de un ser querido.

Un hombre de cuarenta y tres aos de edad muri cuatro horas despus de


que su hijo de quince aos llamase por telfono fingiendo un secuestro y
dijese: Si quiere ver vivo a su hijo no llame a la polica.

4) Defuncin o aniversario de defuncin.

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Un caso especialmente pattico es el de un hombre de setenta aos que cay
muerto al abrirse un concierto en conmemoracin del quinto aniversario de
la muerte de su esposa. Ella haba sido una conocida profesora de piano, y su
marido haba fundado un conservatorio en memoria suya. El concierto lo
daban los alumnos del conservatorio.

5) Prdida de status y de autoestima.

Un periodista que durante aos haba defendido tenazmente el buen nombre


de un alto funcionario pblico desde el da de su muerte, muri
repentinamente en un banquete conmemorativo del ciento un aniversario del
nacimiento de ste. Uno de los oradores invitados dej pasmado al auditorio
al aprovechar la ocasin para hacer algunas acusaciones sobre la vida
privada del funcionario homenajeado. El periodista se levant para defender
enrgicamente al hombre que tanto admiraba, expresndose con gran
emocin y enojo. Segn una versin de los hechos, la verdad de las
acusaciones fue pblicamente reconocida en el banquete, a lo que se dice que
respondi tristemente: Con Adn, pecamos todos. Unos minutos despus
muri[179].

Otras muertes repentinas se produjeron durante situaciones peligrosas, cuando


alguien era rescatado de un peligro y durante finales felices. Sera demasiado simple
decir que todas estas personas cayeron en un estado de hipertensin o sobreexcitacin
emocional. En algunos casos, especialmente en los que implican un peligro personal,
el individuo puede haberse muerto de miedo. Pero en casi todos los dems, los
estados de nimo dominantes fueron la depresin, la indefensin y el sometimiento,
no el miedo. La causa inmediata de la muerte en los informes de Engel es
generalmente un fallo cardaco. Pero, como ya hemos visto, el fallo cardaco puede
ser precedido tanto por un estado de sometimiento como por la agitacin. Engel hace
algunas aclaraciones que refieren pormenorizadamente el estado psicolgico de la
persona en el momento de morir. Basndonos en ellas, podemos comprobar que la
indefensin y la desesperanza eran las emociones ms extendidas.

Un hombre de cuarenta y cinco aos se encontraba en una situacin


insostenible, y se vio obligado a mudarse a otra ciudad, pero cuando ya
estaba preparado para marcharse surgieron en esta ltima ciudad nuevas
dificultades que hicieron imposible su marcha. No obstante, envuelto en un
angustioso dilema, cogi el tren que le llevaba a la nueva ciudad. A mitad de
camino, en una parada, baj del tren para darse un paseo por el andn.

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Cuando el conductor grit: todos arriba! sinti que no poda ni seguir
adelante ni volver; cay muerto all mismo. Viajaba con l un amigo, un
profesional, con quien comparta su terrible dilema. El resultado de la
necropsia fue infarto de miocardio[180].
Una mujer asmtica de veintiocho aos de edad muri debido aparentemente
a un paro cardaco, y no mostr asma ni antes ni despus de la entrevista. Se
le haba hecho entrar a regaadientes en una conversacin sobre sus
problemas psicolgicos, entre ellos la humillacin de una seduccin, un hijo
ilegitimo y un intento de violacin por su hermano. A medida que iba
contando cmo su familia haba ido rechazndola, vindose obligada a dejar
la universidad al segundo ao y aceptar trabajos humildes para en seguida
perderlos, a causa de sus ataques de asma, fue ponindose cada vez ms
excitada, llorando, hiperventilada y, por fin, cayendo inconsciente mientras
deca, naturalmente, siempre perda mi empleo, sin ninguna esperanza de
volver a recuperarlo. Por eso siempre quera y sigo queriendo morir, porque
no soy buena, no soy buena[181].

Los datos de los investigadores de Rochester no se limitan a casos anecdticos.


Cincuenta y una mujeres que se haban hecho regularmente reconocimiento de cncer
de tero fueron entrevistadas detenidamente[182]. En todas ellas se haba podido
comprobar la existencia de clulas sospechosas en el cervix, pero sin diagnstico
de cncer cervical. El investigador comprob que durante los seis ltimos meses,
dieciocho de ellas haban experimentado alguna prdida significativa, a la que haban
reaccionado con sentimientos de desesperacin. Las dems no haban experimentado
este acontecimiento vital. Los investigadores predijeron que las pacientes,
desesperadas, estaran predispuestas a desarrollar cncer, aunque ambos grupos
parecan estar igualmente sanos. De las dieciocho mujeres que experimentaron el
sentimiento de desesperacin, once desarrollaron posteriormente cncer. De las
treinta y tres restantes, slo ocho lo hicieron.
Hay pruebas estadsticas en seres humanos de casos semejantes a la muerte de
Flint por duelo a raz de la muerte de Flo. En Inglaterra se identific a cuatro mil
quinientas viudas a partir de fichas mdicas. Durante los primeros seis meses de luto
murieron doscientas trece de ellas[183]. Esta cifra es el cuarenta por ciento ms
elevada que la mortalidad esperada en el grupo de edad a que pertenecan las viudas.
Pasados los seis primeros meses, la tasa de mortalidad volvi a su nivel normal.
Probablemente, la mayor parte del aumento fue debida a problemas cardacos.
Se investigaron detalladamente las muertes repentinas de veintisis trabajadores
de la Eastman Kodak[184]. La depresin result ser el estado premorboso dominante.
Cuando estas personas deprimidas experimentaron una situacin provocadora de
clera o de ansiedad, se produjo la muerte cardaca.

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La vulnerabilidad a los ataques de corazn y las reacciones a la indefensin han
sido estudiadas por D. S. Krantz y sus colaboradores, utilizando una escala
desarrollada por R. H. Rosenman y sus colaboradores[185]. Primero se clasific a unos
estudiantes en cuanto a la presencia o ausencia del patrn de comportamiento
propenso a la enfermedad coronaria, consistente en un estilo de vida duro, puntual,
competitivo y compulsivo. Luego fueron sometidos a ruidos escapables o
inescapables, y posteriormente fueron puestos a prueba en la caja de vaivn para
ruido de Hiroto. El ruido fue fuerte o moderado. Se observ indefensin despus del
ruido inescapable de ambas intensidades; pero, lo que es ms interesante, las personas
propensas a enfermedades coronarias tuvieron una mejor actuacin que las normales
cuando el ruido inescapable fue moderado. Sin embargo, cuando el ruido inescapable
fue intenso, quedaron ms indefensas que los sujetos normales. Parece posible que la
combinacin de una personalidad propensa a la enfermedad coronaria y de la
indefensin durante una situacin de fuerte tensin sea especialmente letal.
Puesto que he afirmado que la depresin y la indefensin estn estrechamente
relacionadas, no es sorprendente que la depresin se halle implicada en la muerte
repentina. La depresin retrasa tambin la recuperacin de varias infecciones[186]. Se
pas una batera de inventarios de personalidad a seiscientos empleados de una base
militar. Unos meses despus, la zona fue barrida por una epidemia de gripe. Veintisis
personas cayeron enfermas; de ellas, doce seguan teniendo sntomas de gripe tres
semanas despus. Estas doce personas haban estado entre las significativamente ms
deprimidas seis meses antes, cuando se pasaron los tests de personalidad.
Casi todos los estudios sobre la muerte que hemos visto hasta aqu presentan
problemas metodolgicos, pero aunque en este momento los datos sean escasamente
concluyentes, la precaucin debera, sin embargo, dictarnos una leccin. La
indefensin parece hacer a las personas ms vulnerables a los agentes patgenos,
algunos mortales, que siempre nos rodean. Cuando muere uno de nuestros padres (o
cuando muere el cnyuge), debemos ser especialmente precavidos. Sugiero que
durante el primer ao posterior a la prdida se hagan reconocimientos mdicos
bimestrales. Considero prudente adoptar este procedimiento despus de cualquier
cambio vital importante[187].

Indefensin institucionalizada

Con demasiada frecuencia, los sistemas institucionales son insensibles a la


necesidad que sus habitantes tienen de control sobre los acontecimientos importantes
de su vida. La relacin tradicional mdico-paciente no est pensada para proporcionar
al paciente un sentido de control. El mdico lo sabe todo, y por lo general dice poco;
espera del paciente que se cruce de brazos pacientemente y confe en la ayuda
profesional. Aunque esta extrema dependencia puede ser beneficiosa para algunos

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pacientes y en algunas circunstancias, a otros les ayudara un mayor grado de control.
Ser hospitalizado, vindose desprovisto del control incluso sobre las cosas ms
simples, como la hora de levantarse o el pijama que uno va a ponerse, quiz
contribuya a una mayor eficacia, pero no ayuda a la salud. Esta prdida de control
puede debilitar ms a una persona fsicamente enferma, y llegar a producir la muerte.
R. Schulz y D. Aderman (1974) examinaron a dos grupos de pacientes con cncer
terminal, igualados en cuanto a gravedad de la enfermedad. Todos los pacientes
acababan de ser pasados al pabelln de terminales. Uno de los grupos proceda de
otros hospitales, mientras que el otro haba llegado directamente de su casa. Los
pacientes que haban llegado al hospital desde su casa murieron antes. Los autores
sugieren que la repentina ruptura de su rutina y la prdida de control que se produce
al dejar el hogar, produjeron indefensin y contribuyeron a una muerte
anticipada[188].
H. M. Lefcourt (1973) describe un notable caso de muerte repentina en un medio
institucional:

El que escribe presenci uno de estos casos de muerte, debida a la prdida de


voluntad en un hospital psiquitrico. Una paciente que haba permanecido en
estado de mutismo durante casi diez aos, fue trasladada a un piso diferente
de su pabelln, junto con sus compaeras, mientras pintaban su unidad. El
tercer piso de esta unidad psiquitrica donde la paciente haba vivido era
conocido entre los pacientes como el piso de los crnicos sin esperanza. Por
el contrario, el primer piso normalmente era ocupado por pacientes que
tenan algunos privilegios, como libertad para moverse por el patio del
hospital y calles adyacentes. En resumen, el primer piso era un pabelln de
xito que daba pie a los pacientes para anticipar un alta bastante rpida.
Todos los pacientes mudados temporalmente del tercer piso pasaron un
reconocimiento mdico antes del traslado, y la paciente en cuestin fue
considerada en perfecto estado de salud fsica, si bien segua muda y
retrada. Poco despus de ser trasladada al primer piso, esta paciente
crnica sorprendi al personal del pabelln al volverse tan responsiva
socialmente que en un plazo de dos semanas abandon su mutismo y se hizo
realmente sociable. Como era inevitable, la reforma de la unidad del tercer
piso fue terminada en seguida, y las antiguas residentes trasladadas de nuevo
a ella. Una semana despus de que le devolvieran a la unidad desesperada,
esta paciente, que como la legendaria Blancanieves haba sido despertada de
su sopor, tuvo un colapso y muri. La consiguiente autopsia no revel
ninguna patologa de importancia, y en aquella poca se especul un poco
caprichosamente que la paciente haba muerto de desesperacin.

A los pacientes institucionalizados, ya estn en pabellones para cancerosos

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terminales, en pabellones de nios leucmicos o en un asilo de ancianos, debera
permitrseles un control mximo sobre todos los aspectos de su vida diaria; la
eleccin de huevos revueltos o tortilla para el desayuno, de cortinas rojas o azules, de
ir al cine el mircoles o el jueves, de levantarse pronto o acostarse tarde Si la teora
de la indefensin aqu expuesta tiene alguna validez, estas personas viviran ms,
manifestaran ms remisiones espontneas y, con toda seguridad, seran ms felices.
Son menos las instituciones no mdicas que fomentan la indefensin y producen
muerte psicognica. De todas ellas, las principales son las prisiones, especialmente
los campos de concentracin y los campamentos de prisioneros de guerra. La
extraordinaria experiencia del comandante Kushner ilustra este punto. Igualmente, la
tasa de mortalidad de los prisioneros americanos en los campamentos japoneses de
prisioneros no puede atribuirse totalmente a causas fsicas. De treinta mil prisioneros
de guerra norteamericanos, cuatro mil murieron en los primeros meses de reclusin
durante la campaa de Filipinas. J. E. Nardini (1952) lo describe as:

Los miembros de este grupo se vieron de repente desprovistos de nombre,


rango, identidad, justicia y de cualquier posibilidad de ser tratados como
seres humanos. Aunque la enfermedad fsica y la escasez de comida, agua y
medicinas alcanzaron su punto lgido durante este perodo, el choque
emocional y la depresin reactiva desempearon un importante papel en la
incapacidad individual para hacer frente a los sntomas y enfermedades
fsicas, y contribuyeron sin duda a la masiva tasa de mortalidad[189].

Qu hizo posible la supervivencia bajo tales condiciones? Entre los factores ms


destacados que Nardini pensaba haban fomentado la supervivencia estaba una
intensa motivacin para vivir ejercitando insistentemente la propia voluntad.
No se ponderarn suficientemente los efectos psicosomticos del ejercicio de la
voluntad, el control activo sobre los acontecimientos y el deseo de vivir. De todas las
variables psicosomticas, quiz esta sea la ms potente. Cuando un prisionero se da
por vencido, la muerte puede sobrevenir pronto. Bruno Bettelheim describe a esos
peculiares internados, los Muselmnner, que se daban por vencidos rpidamente, y
moran sin causa fsica aparente en los campos de concentracin nazis:

Los prisioneros que terminaron creyendo las repetidas afirmaciones de los


guardianes (que no haba esperanza para ellos, que no saldran del campo a
no ser ya cadveres) y llegaron a considerar imposible ejercer cualquier
influencia sobre su ambiente, eran literalmente cadveres andantes. En los
campos de concentracin se les llamaba musulmanes (muselmnner),
debido a lo que errneamente se consideraba como una venganza fatalista
contra el entorno, por semejanza con la mansedumbre con que se dice que los

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mahometanos aceptan su destino.
Eran personas tan privadas de afecto, de autoestima y de todo tipo de
estimulacin, tan absolutamente agotadas, tanto fsica como emocionalmente,
que haban otorgado al entorno un poder absoluto sobre ellas[190].

Poco despus de comenzar su cautiverio, estos hombres dejaban de comer, se


acurrucaban mudos e inmviles en una esquina y expiraban.

Muerte por indefensin en la vejez

Si una persona o un animal se hallan en un estado fsico lmite, debilitados por la


desnutricin o por una enfermedad de corazn, la posesin de un sentido de control
puede equivaler a la diferencia entre la vida y la muerte. Hay un aspecto de la vida
humana que acarrea inevitablemente un debilitamiento fsico: el envejecimiento. Los
ancianos son ms susceptibles a la prdida de control, especialmente en la sociedad
norteamericana; ningn grupo, sean negros, indios o mejicano-norteamericanos, se
encuentra en un estado tan indefenso como nuestros ancianos. La mediocre duracin
media de vida de los norteamericanos, en comparacin con otras naciones prsperas,
quiz testimonie no una mediocre asistencia tcnica, sino la forma en que tratamos
psicolgicamente a nuestros ancianos. Les obligamos a retirarse a los sesenta y cinco
aos, y les metemos en un asilo. Ignoramos a nuestros abuelos, les apartamos; somos
una nacin que priva a las personas de edad del control sobre los acontecimientos
ms importantes de su vida. En definitiva, les matamos[191].
N. A. Ferrari (1962) ha escrito una poco conocida, pero muy importante, tesis
doctoral sobre la libertad percibida de eleccin en un asilo de ancianos. Su principal
inters estaba en el cambio de actitudes en el asilo, pero mientras escriba la tesis hizo
un hallazgo fundamental en relacin con la supervivencia. Cincuenta y cinco mujeres
de ms de sesenta y cinco aos de edad y con una media de ochenta y dos, pidieron
ser admitidas en un asilo de ancianos del Midwest. Tras ser admitidas, Ferrari les
pregunt cun libres se haban sentido para elegir el asilo, qu otras posibilidades se
les haban presentado, y cunta presin haban ejercido sus familiares para que
entrasen en el asilo. De las diecisiete mujeres que dijeron no haber tenido otra
alternativa que mudarse al asilo, ocho murieron despus de cuatro semanas de
permanencia, y diecisis despus de diez semanas. Al parecer, slo una de las treinta
y ocho personas que tuvieron ms alternativas muri en el perodo inicial. Estas
muertes fueron calificadas como inesperadas por el personal del asilo. Otra
muestra de cuarenta personas simplemente pidi la admisin, pero ninguna de ellas
lleg a ser residente, ya que todas murieron. De las veintids cuya familia hizo la
peticin por ellos, diecinueve murieron un mes despus de que se recibiese su
solicitud. De las dieciocho que la hicieron por su cuenta, slo cuatro haban muerto al

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acabar el mes.
Es posible que estos datos se hallen confundidos por distintos niveles de salud
fsica en cada grupo; cuanto ms enfermo se est, ms probable es que los familiares
intenten deshacerse de uno. Es difcil decidir, a partir de la redaccin inicial de la
tesis. Por otra parte, los resultados quiz reflejen directamente el efecto letal de la
indefensin sobre la persona. En mi opinin, esta investigacin debera haber sido
una llamada a la accin, o al menos a nuevas investigaciones, pero cay en odos
sordos.
D. R. Aleksandrowicz observ los efectos psicognicos letales de un incendio en
el pabelln sobre unos pacientes geritricos. Ninguno result afectado por el fuego,
pero el pabelln qued tan estropeado que los pacientes fueron sacados de l durante
varias semanas, hasta que se terminaron las reparaciones. Un mes despus del
incendio, cinco de los cuarenta pacientes murieron; tres ms murieron en los dos
meses siguientes. Esta tasa de mortalidad del 20 por ciento fue considerablemente
ms elevada que el 7,5 por ciento de los tres meses anteriores. De nuevo, la mayor
parte de estas muertes fueron inesperadas. El siguiente es un caso tpico:

Un antiguo aventurero, jugador y vendedor de caballos, de setenta y seis aos


de edad, haba sido admitido en el hospital en 1957, fuertemente demacrado y
con signos de taboparesis. Su estado fsico mejor con el tratamiento, pero
tuvo que seguir sentado o desplazndose con ayuda de un andador. Tena
tambin una infeccin urinaria crnica, que se manifest resistente al
tratamiento. Su actitud malhumorada y quejumbrosa, sus constantes
peticiones, la competencia con los dems pacientes y sus provocaciones a los
mismos, adems de sus astutos intentos de poner a prueba al personal,
convirtieron su trato en un problema. Al mismo tiempo, varios miembros del
equipo experimentaban cierta atraccin por este peculiar paciente. Mostraba
un fuerte, aunque ambivalente, afecto por la enfermera, el celador y el
mdico. Slo fue posible manejarle mediante un rgido y bien coordinado
sistema de privilegios y controles. Despus del incendio, este paciente fue
trasladado al pabelln de neurologa, donde no pudieron seguir
mantenindose sus anteriores privilegios especiales (como el darle cartones
de leche a ciertas horas del da) ni los controles. El paciente se mostraba
abatido y triste. Ya no expresaba su amarga ira como antes, y generalmente
responda cuando alguien se diriga a l. Dos semanas despus del incendio
fue encontrado muerto, y el diagnstico fue probablemente infarto de
miocardio. No se realiz autopsia.
Aunque el paciente haba estado dbil y subalimentado, no hubo nada que
indicase un estado crtico, y su muerte se produjo como una total sorpresa. La
muerte fue calificada de inesperada[192].

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Propongo que este tipo de muertes dejen de considerarse como inesperadas.
Deberamos esperar que cuando retiramos todo vestigio de control sobre el ambiente
de un ser humano ya fsicamente dbil, es posible que le matemos. El retiro
obligatorio es un ejemplo que viene al caso. La misma lgica por la que se impide
que no se contrate a los negros y a las mujeres debera aplicarse al despido de una
persona por la sola razn de que ha llegado su sesenta y cinco aniversario. No es slo
que sea discriminatorio al no tenerse en cuenta el mrito individual, sino que tambin
puede ser mortal; qutesele a un hombre su trabajo y se le habr retirado su fuente
ms significativa de control instrumental.

Muerte infantil y depresin anacltica

Igual que los ancianos, los nios probablemente pueden percibir cun indefensos
estn. R. Spitz (1946) fue el primero en dar cuenta del fenmeno de la depresin
anacltica. Como ya se seal en el captulo anterior (p. 204), dos son las condiciones
que lo produjeron: si los bebs eran criados en una inclusa con un grado mnimo de
estimulacin, se volvan apticos y poco responsivos. Alternativamente, cuando
bebs entre los seis y los ocho meses de edad eran separados de sus madres
encarceladas, tambin se desarrollaba la depresin[193]. De los noventa y un nios que
manifestaron hospitalismo en una inclusa, treinta y cuatro murieron a lo largo de los
dos aos siguientes. La muerte fue producida por infecciones respiratorias, sarampin
y trastornos intestinales. Es poco probable que las condiciones de la institucin
fuesen tan malas como para producir una tasa de mortalidad del cuarenta por ciento.
Pero qu significan la ausencia de estimulacin y la separacin de la madre para un
nio que se encuentra en la edad en que est desarrollando el control instrumental?
Indefensin. Llegados a este punto, no debera sorprendemos comprobar que su
consecuencia es una mayor susceptibilidad a la muerte.

CONCLUSION

Pido disculpas (aunque no con mucha fuerza) al lector acadmico, por el carcter
impresionista de los argumentos expuestos en este captulo. Lo que he alegado en su
favor no es sino un cmulo de hechos anecdticos y varios estudios experimentales,
de los que slo algunos estn especialmente bien diseados o ejecutados. Pero quiz
la importancia del problema sea un atenuante. Si la muerte repentina por indefensin
es un hecho, tiene tanta importancia como para merecer un breve llamamiento a los
investigadores para que se ocupen seriamente de l. Espero haber presentado
argumentos suficientemente persuasivos en pro de la investigacin controlada en este
rea.

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Una amplia variedad de especies, de las cucarachas a las ratas salvajes, de los
pollos a los chimpancs, del beb al adulto humano, manifiestan el fenmeno de la
muerte por indefensin: en el proceso que lleva a estas muertes, el individuo pierde el
control sobre cuestiones importantes para l. Conductualmente, reacciona con
depresin, pasividad y sumisin. Subjetivamente, se siente indefenso y
desesperanzado. Consiguientemente, sobreviene la muerte inesperada.
Qu es lo que causa estas muertes? Las condiciones fsicas terminales que se
producen son muy variadas: fallo cardaco, asma, neumona, cncer, infeccin,
desnutricin. No se ha especificado ninguna causa fsica nica, pero se halla
implicado un ralentizamiento del ritmo cardaco. Los investigadores mdicos se han
referido a la inhibicin vagal de la actividad cardaca, al reflejo de buceo y a la
actividad parasimptica, entre otras, como posibles causas[194]. No soy
suficientemente experto como para evaluar estas hiptesis, pero sospecho que no va a
encontrarse ningn substrato fisico. Sin embargo, la ausencia de uniformidad fsica
no debera impedimos ver la realidad del fenmeno o su causa psicolgica ms
normal, la nica especificable en el estadio de conocimiento en que nos hallamos: la
indefensin, la percepcin de la incontrolabilidad.
Atribuir a un fenmeno una causa psicolgica no le otorga necesariamente un
status metafsico o parapsicolgico. La muerte por indefensin es bastante real. La
comprensin de sus bases psicolgicas quiz nos permita impedir alguna de estas
muertes, introduciendo el control instrumental en la vida de quienes son vulnerables a
ella.

Probablemente todo esto ya se ha dicho antes. Pero ninguna forma de expresarlo


me conmueve ms que la de Dylan Thomas:

No entres dcilmente en la noche callada,


que la vejez debera delirar y arder al fin del da;
oponte, oponte furioso a la luz que se extingue.

Y t, padre mo, all en la triste cima,


maldceme o bendceme con tus feroces lgrimas, te pido.
No entres dcilmente en la noche callada,
oponte, oponte furioso a la luz que se extingue.

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NDICE DE MATERIAS[195]

Aburrimiento, significacin evolutiva del, 199 ss.


Acontecimientos positivos no contingentes en la depresin, 143-144
Acontecimientos precipitantes de la indefensin, 137 ss.
Actividad colinrgica del septum, 106-107
Adaptacin al trauma, desconfirmacin de la, 101-102
objeciones tericas a la, 101-102
Adaptadores, utilizacin por los depresivos, 124
Agotamiento emocional, punto de vista biolgico del, 103
Agresin
elicitada por la descarga, 56-57
su ausencia en los depresivos, 131-134
Ambientalismo, 192
AMPT
e incapacidad para escapar de un trauma, 106
retraimiento social producido por la, 134-135
Ansiedad, 160-161
y depresin, 135-136
e hiptesis de la seal de seguridad, 160-163
e impredecibilidad, 19-20, 155 ss., 213 ss.
indicadores de la - y estados de miedo, 163-164
reduccin de la, 185
Apetito, prdida del - en la indefensin aprendida, 122
Aprendizaje
artefactos del, 39
de contingencias, 36
en un ensayo, 217
de escape-evitacin, 42
de escape pasivo, 47-48
de ganar-persistir, perder-cambiar, 217
instrumental, 30-31

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instrumental supersticioso, 40, 97-98
de momento mgico, 32, 35. 38
Arritmia cardaca en la inmovilidad tnica, 240-241
Atropina, 145, 150
como antidepresivo, 135
como bloqueador parasimptico, 238
utilizacin para romper la indefensin, 107
Autoadministracin de la estimulacin aversiva, 179 ss.
Autovaloracin. Vase disposicin cognitiva negativa

Baile del desarrollo, 194


Bradicardia, 238

Caja de vaivn manual, 53


Catalepsia, 240
CI, 123-124, 228 ss.
Cogniciones
de indefensin, 138-139
plasticidad de las, 193-194
Condicionamiento clsico
y aprendizaje instrumental supersticioso, 40
e impredecibilidad, 156 ss.
e indefensin, 31
y reforzamiento independiente de la respuesta, 39
y respuestas especficas de la especie, 40
y teora del aprendizaje, 31
Condicionamiento operante
y aprendizaje instrumental, 30-31
y teora del aprendizaje, 31
Condicionamiento pavloviano.
Vase condicionamiento clsico
Conducta pasiva, 46
Conducta voluntaria, 29 ss.
punto de vista aristotlico de la, 79-80
punto de vista galileico de la, 79-80
Contingencia, 29
anlisis de, 197 ss.
aprendizaje de, 35
Contingencias respuesta-resultado, 32 ss., 197-198
e integracin cognitiva, 37
y qu puede aprenderse, 64-65

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Continuo endgeno - reactivo, 138
Contracondicionamiento del miedo, 184-185
Controlabilidad, 30-31, 37
en el aula, 215
y conflictos maternales, 206-207
ejemplos de, 27 ss.
expectativas previas de, 93-94
experiencia en la - sobre el trauma, 90 ss.
incertidumbre de la - en la reduccin del miedo, 84 ss.
e iniciacin de respuestas, 78-79
institucionalizacin de la, 255 ss.
en la niez y la adolescencia, 213
percepcin de la, 54, 147, 186-187, 194 ss.
prdida de la - en la depresin reactiva, 137
y persistencia en la solucin de problemas, 77
y reduccin del miedo, 85
en la relajacin voluntaria, 186-187
Competencia, 87
Competitividad
falta de - en la depresin, 132
y recompensas incontrolables, 60-61
Comunicacin maternal de la indefensin, 209 ss.
Cuidado institucional de los nios, 202 ss.

Dficits cognitivos en la indefensin, 82-84


Dficits intelectuales causados por la depresin, 123-124
Dficits motivacionales, 43 ss.
y adaptacin al trauma, 101
evolucin temporal de los, 66 ss.
por traumas incontrolables, 43
Dficits sociales
producidos experimentalmente, 132-133
como sntomas de depresin, 124-125
Dependencia respuesta - resultado, 37
Depresin
y acontecimientos positivos no contingentes, 143-144
acontecimientos precipitantes de la, 137 ss.
anacltica, 202-203, 261-262
base bioqumica de la, 134-135
base fisiolgica de la, 134-135
casos clnicos de, 113-114

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causada por el xito, 144
y CI, 123-124
curacin de la, 145 ss.
dficits intelectuales causados por la, 123-124
dficits sociales en la, 124-125
disposicin cognitiva negativa en la, 125 ss.
endgena, 117
endgena bipolar, 117
endgena unipolar, 117
etiologa de la, 137 ss.
falta de agresin en la, 131 ss.
falta de competitividad en la, 132
frecuencia de la, 116
por hacinamiento, 226 ss.
e indefensin aprendida, resumen, 153
inducida por un trauma incontrolable, 84 ss.
manaca, 117
miedo desplazado por la, 85
y muerte por fallo cardaco, 250 ss.
y parlisis de la voluntad, 122-123
persistencia en la - y curacin de la, 148-149
prdida de libido y apetito en la, 134
pesimismo en la, 127
prevencin de la, 151 ss.
en los prisioneros de guerra, 256-257
punto de vista freudiano de la, 131-132
reactiva, 116-117, 137
remedios personales para la, 150
resistencia a la, resumen, 144
y retraso psicomotor, 123
sntomas de la, 115, 121 ss., 135-136
suicida, 18
terapia de la, 134, 153
terapia efectiva de la, 129
terapia qumica de la, 134
tratamiento de la - por tareas graduales, 147 ss.
y vulnerabilidad al ataque cardaco, 252-253
y vulnerabilidad a la enfermedad, 253
Depresin endgena, 117
y creencia en la indefensin, 138
tratamiento de la, 117

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Descarga electroconvulsiva, 145, 150
Descarga inescapable,
en los perros, 41 ss.
en el arns pavloviano, 43
Desensibilizacin sistemtica, 184 ss.
Diseo de nio mimado, 59-60
Diseo tridico, 46 ss.
Disminucin de norepinefrina, 133, 105 ss.
y actividad colinrgica en la depresin, 134-135
Disposiciones para aprender, 217
Disposicin cognitiva negativa, 17, 62 ss.
en la depresin, 125 ss.
como sntoma de indefensin aprendida, 121
Dominio de los acontecimientos ambientales, 87, 151
Duelo agudo en la muerte repentina, 248

Educacin infantil e inmunizacin contra la indefensin, 134


Emocin, plasticidad de la, 194
Emocionalidad intensificada, impredecibilidad y lceras, 171-172
Enfoques fisiolgicos de la indefensin, 104 ss.
Espacio de contingencia de respuesta, 36
Estado providente de las palomas, 59-60
Estados de miedo, indicadores de los, 163-164
Estimulacin cerebral positiva, 179-180
Estimulacin septal, 40
como causa de la indefensin, 106-107
pasividad y letargo causados por la, 106-107
Estudios evolutivos sobre la incontrolabilidad, 91-92, 208 ss.
Etiologa de la depresin,
control de los reforzadores en la, 141 ss.
extincin en la, 140
e indefensin aprendida, 137
prdida de reforzadores en la, 131, 140
Evolucin temporal,
de la depresin, 104, 130-131
de la indefensin, 66 ss, 121
Exito
como causa de la depresin, 144
efectos teraputicos del - en la depresin, 124
percepcin del - en la indefensin, 63 ss.
ininterrumpido, como causa de depresin, 222

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Expectativas de control, 77-78, 93-94
Expectativas de xito
en la depresin, 127-128
en la indefensin aprendida, 63-64
Externalidad, 53
Extincin, 32, 140
Eyaculacin precoz, 187-188

Fisiologa
cambios en la - como sntomas de la indefensin aprendida, 122
placer, su base en la, 106
relacin de la - con la cognicin, 11-112
Fisostigmina como agente depresor, 135
Fobias
desensibilizacin sistemtica de las, 184
en el laboratorio, 118
y respuestas de emergencia, 187
tratamiento de las, 187
Fracaso
en el aula, atribucin del, 218-219
inexperiencia en el, 152
en la infancia, 20-21
y realimentacin positiva, 20-21
smbolos de, 20-21
transmisin maternal del, 209-210
Frustracin, 56
como motivador, 86
inducida traumticamente, 86
seguida de indefensin, 86
Fuerza del yo, 212-213, 223

Ganancia secundaria, 148


Generalidad de la indefensin, 54 ss.

Hacinamiento, 226 ss.


Hipnosis animal, 240
Hiptesis de la catecolamina, 134
Hiptesis de la seal de seguridad, 161 ss., 164

Impotencia secundaria, 187


Impredecibilidad, 156 ss.
y ansiedad, 155

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y ansiedad de separacin, 213-214
y condicionamiento clsico, 156 ss.
y miedo, 163 ss.
y nivel de conducta activa, 170
y lceras de estmago, 166 ss.
Impulso
a dominar los acontecimientos ambientales, 87
a evitar la indefensin, 87
a resistirse a la coaccin en los animales salvajes, 87
Incontrolabilidad, 27, 37
componentes de la, 11
consecuencias de fisiolgicas de la, 104 ss.
y desesperacin, 93
disminucin de la norepinefrina por la, 105 ss.
efectos neurolgicos de la, 104 ss.
ejemplos de, 28
estudios evolutivos sobre la, 91-92, 208 ss.
frustracin debida a la - seguida de indefensin, 85
e inmovilidad tnica, 240 ss.
y prdida de apetito, 70
y perturbacin emocional, 84 ss.
y pobreza, 223 ss.
de la recompensa, 59 ss.
y regulacin voluntaria, 185-186
del ruido, 54
y ruptura de la discriminacin apetitiva, 70-71
sntomas de - no estudiados en la depresin, 135-136
vulnerabilidad a la enfermedad y a la muerte causada por la, 253
Indefensin
y abuso por parte de los iguales, 207 ss.
y actividad colinrgica, 106-107
y aprendizaje de escape-evitacin, 42
en el aprendizaje, 217-218
aspectos evolutivos de la, 194, 208 ss.
en el aula, 215 ss.
y cncer, 251
caractersticas de la, 22
y CI, 228 ss.
comunicacin maternal de la, 208 ss.
y condicionamiento clsico, 31
y conducta pasiva, 46

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y conflicto maternal, 206-207
curacin de la, 88 ss., 145 ss.
dficit cognitivo en la, 82 ss.
depresin endgena y creencia en la, 138
y disminucin de la norepinefrina, 105 ss.
y estimulacin septal, 106-107, 145
etiologa de la, 137 ss.
generalidad transtuacional de la, 54 ss.
inducida no traumticamente, 57 ss.
inmovilidad tnica en la, 240 ss.
inmunizacin contra la, 90 ss.
institucionalizada, 253 ss.
e interferencia con las respuestas, 82
interrumpida por la tropina, 107
lmites de la, 93 ss.
y muerte psicognica, 247
y muerte repentina, 92-93, 233 ss.
y percepcin del control, 63 ss., 92
y percepcin del xito, 63 ss.
perturbaciones emocionales en la, 66 ss., 84 ss.
prevencin de la, 88 ss., 151 ss.
y pobreza, 223 ss.
y probabilidad del resultado, 74-75
y qu puede aprenderse, 74
y reforzamiento demorado, 82
y reforzamiento parcial, 82
resultados cognitivos de la, 62
resumen, 112, 153
reversin de la, 146
sntomas de - en los nios, 212
temprana, 207
teora de la, 74 ss., 88
teoras alternativas de la, 95 ss.
transferencia de la - entre situaciones traumticas y no traumticas, 57ss.
en la vejez, 258 ss.
y vulnerabilidad intensificada a la enfermedad, 253
Vase tambin indefensin aprendida
Indefensin aprendida, 43, 49
caractersticas de la, 22
como modelo de la depresin, 118 ss.
y depresin, resumen, 153

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disposicin cognitiva negativa en la, 62 ss.
etiologa de la, 137 ss.
evolucin temporal de la, 66 ss.
y expectativa de xito, 63-64
prevencin de la, 151 ss.
sntomas de la, 121-122
terapia de la, 153
Vase tambin indefensin
Independencia respuesta-resultado, 31, 37
interferencia proactiva por, 81
Ilustradores, utilizacin por los depresivos, 124
Inhibicin proactiva
y aprendizaje verbal, 81
evolucin temporal de la, 104
Iniciacin de respuestas
debilitamiento de la - como resultado de la incontrolabilidad, 59
elicitada por el miedo, 86
y expectativas de controlabilidad, 78
Iniciacin de respuestas voluntarias en la depresin, 122 ss.
Inmovilidad tnica
y muerte, 240-241
en la indefensin, 240 ss.
e incontrolabilidad, 240 ss.
Inmunizacin
contra la indefensin, 45, 90 ss., 212-213, 237
contra la neurosis experimental, 71
por control discriminativo, 94
Interferencia con las respuestas, 82
Internalidad, 53

Lmites de la indefensin, 93 ss.


Lugar de control, 53

Marasmo, 202-203
Mesmerismo, 240 ss.
Metolexitona, 185
Monoaminooxidasa (MAO), inhibidores de la, 134
Miedo, 84, 86
como motivador, 86
como respuesta de emergencia, 86
contracondicionamiento del, 184-185

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crnico, 160
e impredecibilidad, 163
inducido traumticamente, 86
en situaciones desesperadas, 86
Mono ejecutivo, 68, 166 ss.
Motivacin
desarrollo de la, 191, 211
miedo y frustracin como, 86
plasticidad, 193
Muerte
fingida, 240 ss.
por emergencia, 238
por ataque fingido, 240 ss.
por indefensin, 245, 258 ss.
infantil, 261-262
e inmovilidad tnica, 240-241
por maldicin, 21-22, 246-247
parasimptica, 238
psicognica, 245 ss.
de seres queridos, 248
simptica, 238
vud, 246 ss.
Vase tambin muerte repentina
Muerte psicognica
causas de la, 245 ss.
e indefensin, 247
Muerte repentina, 21-22, 239 ss.
de animales salvajes en cautividad, 242-243
y cambios vitales fundamentales, 253
estudios evolutivos sobre la, 239
factores precipitantes de la, 248 ss.
e indefensin, 92-93, 236 ss.
psicosomtica, 21-22
Vase tambin Muerte

Neurosis experimental, 71-72, 118


Nios inenseables, 20-21, 215 ss.
utilizacin de caracteres chinos por, 21, 219

Parlisis de la voluntad, 122-123


Paralizacin aprendida por contraposicin a dficit cognitivo, 99 ss.

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Pasividad y letargo debidos a la estimulacin septal, 106
Patrn de comportamiento propenso a la enfermedad coronaria, 252
Percepcin de habilidad por contraposicin al azar en los depresivos, 127-128
Prdida
de apetito en la indefensin aprendida, 134
de la autoestima, muerte repentina por, 249
infantil y prevencin de la indefensin aprendida, 151 ss.
de libido y apetito en la depresin, 134
de status, muerte repentina por, 249
Perturbacin emocional en la indefensin, 66 ss., 84 ss.
Perturbacin cognitiva, 81
Perturbacin motivacional y expectativas de control, 78-79
Pesimismo en la depresin, 127-128
Placer, significacin evolutiva del, 199
Plan Tuscaloosa, 147
Plasticidad
en la conducta, 29-30
de los atributos humanos, 192 ss.
Pobreza
e indefensin, 223 ss.
e incontrolabilidad, 223
Predecibilidad, 159, 177 ss.
e hiptesis de la seal de seguridad, 161 ss., 164
en la infancia y la adolescencia, 213ss.
preferencia por la - en vez de por la impredecibilidad, 19-20, 172 ss.
Preferencia
por descargas inmediatas en vez de demoradas, 74 ss.
por la predecibilidad, 19-20, 172 ss.
Preparacin gentica, 193
Privacin maternal, 202 ss.
y conducta autista en los monos, 204-205
y enriquecimiento del control, 206
y madre sustitutiva, 205
Problemas insolubles seguidos d problemas solubles, 85-86
Punto de vista freudiano de la depresin, 131-132
Punto de vista psicoanaltico de la depresin, 131-132

Reaferencia, 199 ss.


privacin de la, 200-201
Realimentacin positiva del fracaso, 20-21
Realimentacin relevante, 170

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Recompensa positiva, 106
Recompensas incontrolables y competitividad, 60-61
Reentrenamiento atributivo, 220
Reforzamiento
continuo, 32
diferencial, 34
diferencial de otra conducta (RDO), 34
interminente, 33, 35
parcial, 33, 82
Reforzamiento parcial en la indefensin, 82
Relajacin involuntaria y voluntaria, 185-186
Reserpina como agente depresor, 134
Representacin cognitiva de una contingencia, 76-77
Resistencia a la depresin, resumen, 144
Respuesta de emergencia
en las fobias, 187
e impredecibilidad y lceras, 170-171
y miedo y frustracin, 86
Respuesta emocional condicionada como un ndice de miedo, 163-164
Respuesta galvnica de la piel (RGP) como ndice del miedo, 163, 166
Respuestas
anticipatorias preparadas, 40
condicionadas, 31
especficas de la especia, 40
forzadas, como curacin de la indefensin, 89
interferencia con las, 82
involuntarias, 31
motoras competidoras, 96 ss
persistencia en las, 33
voluntarias, 29 ss.
Retraso psicomotor, 123
Revolucin, 230
Ruido incontrolable, 54

Sensibilizacin, objeciones a la, 102-103


Separacin
como causa de muerte, 243 ss., 261
Smbolos de fracaso, 20-21
Sndrome de la chica de oro, 18-19
Sndrome de desastre, 66
Solucin de problemas

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persistencia en los, 77
Supersticin, experimentos, 38 ss.

Taquicardia, 238
Teora cognitiva de la indefensin y disminucin de la norepinefrina, 107 ss.
por contraposicin a la paralizacin aprendida, 99-100
Terapia directiva, 88-89
Terapia de entrenamiento asertivo, 147
Terapia de orientacin intuitiva, 146 ss.
Transferencia de la indefensin, 54 ss.
Tratamiento de la depresin por tareas graduales, 147 ss.
Trauma
incontrolable y dficit motivacional, 43
miedo y frustracin inducidos por un, 86
reduccin del, 98
de separacin, 85
Tricclicos, como antidepresivos, 134

Ulceras e impredecibilidad, 166 ss., 171

Vagancia aprendida, 60
Vulnerabilidad a la indefensin
evolutiva, 91-92

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MARTIN SELIGMAN (Albany, Estados Unidos, 1942). Es un psiclogo y escritor
estadounidense. Se le conoce principalmente por sus experimentos sobre la
indefensin aprendida (learned helplessness) y su relacin con la depresin. En los
ltimos aos se le conoce igualmente por su trabajo e influencia en el campo de la
psicologa positiva.
Desde finales del 2005, Seligman es director del Departamento de Psicologa de la
Universidad de Pensilvania. Previamente haba ocupado el cargo de presidente de la
Asociacin Estadounidense de Psicologa (APA) desde 1996. Fue tambin el primer
redactor jefe de la Prevention and Treatment Magazine, el boletn electrnico de la
asociacin.
Seligman ha escrito varios superventas sobre psicologa positiva, como The
Optimistic Child, Learned Optimism, Authentic Happiness y What You Can Change
and What You Cant.

Wikipedia

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Notas

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[1] New York Times, Seccin de Viajes, 30 de enero y 19 de febrero de 1972. <<

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[2] Wintrob (1972). <<

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[3] Vase Irwin (1971) y Teitelbaum (1964) para una elaboracin de la relacin entre

voluntariedad y conducta instrumental o sensible a los resultados. <<

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[4] Hay una fascinante y cada vez ms abundante literatura sobre el problema de

cules son exactamente las respuestas voluntaras en este sentido. La lista muestra
una constante expansin, puesto que hay razones para creer que el ritmo cardiaco, el
flujo de orina y las ondas alpha cerebrales (entre otras) pueden ser puestos bajo
control voluntario mediante procedimientos de entrenamiento especiales. Vase
Miller (1969) para una revisin del tema. Estos datos quizs oscurezcan la distincin
ordinaria entre voluntario e involuntario, pero para mi definicin el hecho de si una
respuesta determinada es voluntaria es simplemente cuestin de si puede o no ser
modificada por recompensa y castigo. <<

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[5] Humphreys (1939 a, b, c) y Skinner (1938). <<

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[6] La paloma consigue grano slo si se abstiene de picotear la tecla. Hay una
controversia acadmica acerca de si es realmente posible para un organismo el no
responder. Despus de todo, plantea la discusin, los organismos estn siempre
naciendo alguna cosa, aun si uno no lo observa, y ese algo ser reforzado. Aunque
esa posicin sera defendible a priori, las pruebas que expondr a lo largo de todo el
libro son totalmente incompatibles con ella. <<

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[7] El lector atento se preguntar por qu me he molestado en aadir la restriccin

temporal de treinta segundos a lo largo del ejemplo. No podra haber utilizado slo
el apretar el botn y el no apretarlo? La razn es que, estrictamente hablando, apretar
el botn es un evento instantneo, pero no apretarlo no. A fin de que p (r/R) y p (r/)
(los ejes x- e y- del espacio de contingencia de respuesta) lleven la misma cantidad de
tiempo, R queda como la ocurrencia de respuesta en un periodo de treinta segundos y
R como la ausencia de respuesta durante esos treinta segundos. Schoenfeld, Cole,
Lang y Mankoff (1973) emplean ampliamente este procedimiento. El marco
conceptual propuesto en este captulo es tambin generalizable a los casos en que no
hay restriccin temporal y el lector interesado debera consultar los artculos de
Seligman, Maier y Solomon (1971) para los detalles de la deduccin o de Gibbon,
Berryman y Thompson (1974) para una exposicin formal del espacio de
contingencia de respuesta. <<

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[8] Seligman y Hager (1972). <<

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[9] Staddon y Simmelhag (1971). Vase tambin Staddon (1974) para un anlisis de la

indefensin en trminos de conductas especficas de la especie. <<

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[10] Overmier y Seligman (1967), Seligman y Maier (1967). <<

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[11]
Overmier (1968), Overmier y Seligman (1967), Seligman y Groves (1970),
Seligman y Maier (1967), Seligman, Maier y Geer (1968). <<

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[12] Maier (1970), Maier, Albin y Testa (1973), Seligman y Beagley (1974), Seligman

y Maier (1967). Habra que sealar que Church (1964) ha criticado el uso del grupo
acoplado como un grupo de control del aprendizaje instrumental. La crtica no es
relevante a los experimentos sobre indefensin en los que el grupo acoplado es el
grupo experimental y los dems grupos son de control. <<

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[13] Seligman y Maier (1967). <<

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[14] Vase, por ejemplo, los artculos recopilados en el volumen editado por Seligman

y Hager (1972). <<

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[15] Thomas y Balter (1974). Vase tambin Masserman (1943, 1971), Seward y

Humphrey (1967) y Zielinski y Soltysik (1964) para otros informes sobre el


debilitamiento producido por la descarga inescapable en los gatos. <<

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[16] Padilla, Padilla, Ketterer y Giacalone (1970). Para otros datos relacionados con

stos en estudios con carpas doradas vase (1971), Behrend y Bitterman (1963),
Frumkin y Brookshire (1969) y Padilla (1973). <<

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[17] Maier, Seligman y Solomon (1969) y Seligman et al. (1971) han revisado esta

compleja literatura; para ms detalles remito a estos textos al lector interesado. Para
otros estudios representativos vase tambin Anderson, Cole y McVaugh (1968), De
Toledo y Black (1967), Dinsmoor y Campbell (1965 a, b). Looney y Cohen (1972),
Mullin y Mogenson (1963) y Weiss, Kreickaus y Conte (1968). <<

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[18] Maier et at. (1973), Seligman y Beagley (1974), Seligman, Rosellini y Kozak

(1974 b). Hay que sealar de pasada que los ratones [Braud, Wepman y Russo
(1969)] e incluso la inferior cucaracha [Horridge (1962)] muestran tambin dficits
de respuesta despus de la descarga inescapable. <<

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[19] Hiroto (1974), Hiroto y Seligman (1974), Krantz, Glass y Snyder (1974). Para

otros experimentos de indefensin aprendida en el hombre que presentan iguales


resultados vase Fosco y Geer (1971) Miller y Seligman (1974 a), Racinskas (1971),
Roth y Kubal (1974) y Thomton y Jacobs (1971). <<

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[20] Para conocer los tests de personalidad utilizados y para revisiones de la amplia y

controvertida literatura sobre ellos vase James (1963), Lefcourt (1966) y Rotter
(1966). <<

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[21]
Braud et al. (1969). Para resultados semejantes en la rata vase tambin
McCulloch y Bruner (1939); parece que ste es tambin el ms antiguo estudio
publicado sobre la indefensin. <<

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[22] Rosellini y Seligman (1974), A. Amsel (1974, comunicacin personal). <<

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[23] Para un resumen de los datos sobre frustracin en ratas vase Amsel, Rashotte y

MacKinnon (1966). <<

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[24] Brookshire, Littman y Stewart (1961) dieron descargas inescapables a ratas de

treinta das de edad y al grupo de control simplemente lo manipularon. Cien das


despus, ya de adultas, las ratas fueron puestas a prueba en un laberinto que tena
comida en uno de sus extremos. Cuando las ratas slo estaban levemente
hambrientas, los sujetos indefensos actuaron realmente mejor que los controles. A
niveles medios de hambre, los dos grupos corrieron hacia la comida con el mismo
xito. Cuando el hambre se hizo traumtico (privacin de comida durante noventa y
seis horas), las ratas manipuladas siguieron corriendo por el corredor, pero las ratas
que antes hablan recibido descarga abandonaron y permanecieron pasivas en la caja
de salida. <<

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[25] Maier, Anderson y Lieberman (1972). Para resultados semejantes vase Powell y

Creer (1969). Para ms pruebas sobre la transferencia entre acontecimientos


aversivos vase Anderson y Paden (1966). <<

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[26] Hiroto y Seligman (1974). En Miller y Seligman (1975 b) puede verse una
replicacin y una extensin a la depresin. <<

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[27] Hiroto y Seligman (1974). <<

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[28]
Maier (1949) ha utilizado extensamente este procedimiento con ratas. Sus
consecuencias debilitadoras para la rata sern tratadas en el captulo VII. <<

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[29] Hiroto y Seligman (1974). <<

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[30] Seligman, Meyer y Testa (datos no publicados). Vase tambin Hulse (1974). <<

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[31] El artculo de Engberg, Hansen, Welker y Thomas (1973), que es la versin

publicada, se titul Adquisicin del picoteo de una tecla mediante


automoldeamiento en funcin de la experiencia anterior: Vagancia aprendida?.
Para resultados semejantes con palomas vase Gamzu y Williams (1971), y tambin
Gamzu, Williams y Schwartz (1973) y Welker, Hansen, Engberg y Thomas (1973),
que entablan una animada controversia acerca de la explicacin de estos resultados.
<<

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[32] Kurlander, Miller y Seligman (1974). <<

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[33] Miller y Seligman (1974 b). <<

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[34] Hiroto y Seligman (1974). <<

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[35] Thomas, Freeman, Svinicki, Burr y Lyons (1970). <<

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[36] Wallace (1956 a). <<

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[37] Overmier (1968), Overmier y Seligman (1967), Seligman y Groves (1970). <<

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[38] Seligman et al. (1-74 b). Estas ratas fueron criadas en jaulas desde su nacimiento

y, de igual forma que los perros criados en jaula (p. 58), no manifiestan el curso
temporal. Ser criado en una jaula restringe drsticamente la oportunidad de
inmunizacin con acontecimientos controlables. <<

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[39] Brady, Porter, Conrad y Mason (1958). Este estudio se expone con mayor detalle

en el capitulo VI, p. 167. <<

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[40] Sines, Cleeland y Adkins (1963). <<

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[41]
Weiss (1968, 1971 a, b, c). Para ms datos sobre lceras, ansiedad c
impredecibilidad vase tambin Moot, Cebulla y Crabtree (1970) y el capitulo VI. <<

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[42] Para una controversia an en curso sobre estos datos vase Brimer y Kamin

(1963), Lindner (1971), Desiderato y Newman (1971) y Payne (1972). <<

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[43] Hokanson, DeGood, Forrest y Brittain (1971). Para experimentos relacionados en

seres humanos, utilizando otras diversas medidas de la ansiedad, vase Averill y


Rosenn (1972) Bandler, Madaras y Bem (1968), Corah y Boffa (1970) y Elliot
(1969). Es sta una literatura compleja e incoherente; est revisada desde diferentes
puntos de vista por Averill (1973) y Binik y Seligman (1974). <<

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[44] Pavlov (1927, 1928). <<

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[45] Liddell, James y Anderson (1934). <<

www.lectulandia.com - Pgina 244


[46]
Hay una considerable convergencia de opiniones y pruebas entre la actual
generacin de tericos del aprendizaje en cuanto a que los organismos pueden
aprender y almacenar informacin acerca de las contingencias situadas dentro de este
espacio de contingencia de respuesta, incluida la linea central de 45: Catania (1971),
Church (1969), Gibbon et al. (1974) Maier et al. (1969), Porefsky (1970), Premack
(1965), Rescorta (1967, 1968), Seligman el al. (1971), Wagner (1969), Watson
(1967) y Weiss (1968, 1971 a). <<

www.lectulandia.com - Pgina 245


[47] Para algunos intentos de formular en detalle la relacin entre la informacin

acerca de la contingencia y su representacin cognitiva, el lector interesado deberla


consultar los trabajos de Kelley (1967) y Weiner, Frieze, Kukla, Reed, Rest y
Rosenbaum (1971) para un enfoque desde la teora de la atribucin; e Irwin (1971) y
Seligman y Johnston (1973) para un enfoque desde la teora cognitiva del
aprendizaje; tambin Lazarus (1966) y Stotland (1969). <<

www.lectulandia.com - Pgina 246


[48] En Langer (1974) puede encontrarse un conjunto de experimentos sobre los
factores que producen la ilusin de control. Esta autora ha hallado que las personas
sienten la ilusin de control en juegos determinados por el azar cuando sus oponentes
se muestran incompetentes, cuando logran elegir el billete de lotera que quieren y
cuando pasan ms tiempo jugando. <<

www.lectulandia.com - Pgina 247


[49] Tambin habra que sealar que la lucha elicitada de forma innata es otra fuente

de respuesta en una situacin traumtica, pero es el fortalecimiento y el


debilitamiento de las respuestas voluntarias lo que aqu nos ocupa. Esto no significa
negar que las respuestas innatas pueden ser transformadas en voluntarias [Schwartz y
Williams (1972)]. <<

www.lectulandia.com - Pgina 248


[50] Solomon (1948) revis la extensa literatura existente sobre el esfuerzo y hall

que, excepto bajo condiciones extremas, disminuir la cantidad de esfuerzo no es un


reforzador efectivo. <<

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[51]
Para definiciones operacionales de las expectativas respuesta-resultado vase
Irwin (1971) y Seligman y Johnston (1973). <<

www.lectulandia.com - Pgina 250


[52] Thornton y Jacobs (1971). <<

www.lectulandia.com - Pgina 251


[53] Hiroto y Seligman (1974), MacKintosh (1973), Maier (1949), Mellgren y st

(1972), Miller y Seligman (1974 a), Thomas et al. (1970). <<

www.lectulandia.com - Pgina 252


[54] Para detalles sobre la secuencia protesta-desesperacin vase Bowlby (.1973),

Hinde, Spencer-Booth y Bruce (1966), Kaufman y Rosenblum (1967) y Sackett


(1970). Vase tambin Selye (1956) para una versin muy general de esta secuencia.
<<

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[55] Solomon y Corbit (1974) han teorizado que las emociones pueden ser antagnicas

entre s de la misma forma que los colores rojo y verde son antagnicos en el sistema
visual. Desde este punto de vista es posible que el miedo y la depresin sean procesos
que se oponen entre s: con la experiencia repetida de un acontecimiento
incontrolable que produce miedo, durante el miedo se va formando la depresin. La
presencia de la depresin inhibe el miedo y lo mantiene dentro de lmites tolerables.
Tan pronto como se retira el acontecimiento, el miedo tambin lo hace; pero el
proceso opuesto de la depresin, que se disipa ms lentamente, permanece. <<

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[56] No todos los juegos y ejercicios de competencia pueden ser considerados como

surgidos de un impulso a evitar los estados aversivos de miedo y depresin, ya que el


juego y la exploracin ocurren a menudo cuando el organismo aparece relajado y
pueden ser inhibidos por la presencia del miedo [White (1959)]. Por otra parte, hay
que sealar que cuando el juego o la exploracin son restringidos o interrumpidos a la
fuerza, surgen estados aversivos como el llanto o la lucha. <<

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[57] Comida favorita de los perros de Filadelfia, Pensilvania e Itaca, Nueva York.

Salchichn por cortesa de Kelly y Cohens, de Filadelfia. <<

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[58] Vase Seligman el al. (1968). Para datos relacionados sobre el hacer pasar por

ello a la fuerza como tcnica de entrenamiento vase tambin Black (1958), Maier
(1949) y Tolman y Gleitman (1948). <<

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[59] Seligman y Maier (1967). Para procedimientos de inmunizacin y resultados

semejantes con ratas vase Seligman et al. (1974 b). <<

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[60] Seligman y Groves (1970). <<

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[61] Lessac y Solomon (1969). <<

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[62] Para crticas y explicaciones alternativas de la indefensin vase Anderson et al.

(1968), Bracewell y Black (1974), Gamzu et al. (1973). Hineline (1973), Maier et al.
(1969), Miller y Weiss (1969), Staddon (1974), Weiss, Stone y Harrel (1970) y Weiss,
Glazer y Pohorecky (1974). <<

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[63] Paralizacin es la denominacin general de un conjunto de conductas que las

ratas manifiestan cuando tienen miedo: se agarran con fuerza a las varillas de la
rejilla, se encorvan y tiemblan. Se ha dado mucha importancia al hecho de que las
ratas se queden paralizadas cuando tienen miedo y se ha afirmado que la indefensin
aprendida no es ms que paralizacin [Anisman y Waller (1973)]. Por ejemplo, la
descarga elctrica intensa, que en las ratas produce ms paralizacin que la descarga
dbil, produce tambin ms interferencia con la evitacin en la caja de vaivn
[Anisman y Waller (1972)); y la escopolamina, una droga que reduce la paralizacin,
hace que las ratas eviten mejor [Anisman (1973)]. Sin embargo, estas pruebas no son
muy relevantes para la indefensin. No niego que existan muchas formas de interferir
las respuestas de escape y evitacin, como, por ejemplo, cortarle las patas al animal.
Inducir paralizacin es otra forma. Pero el hecho de que la paralizacin interfiera con
el escape de una descarga no implica que la descarga inescapable interfiera con el
escape a travs de la paralizacin, igual que tampoco implica que la descarga
inescapable interfiera con el escape cortndole las patas al animal. Adems, los
perros no se quedan paralizados, las personas que reciben problemas discriminativos
insolubles no se quedan paralizadas ni tampoco las ratas que reciben comida no
contingente; a pesar de ello, todas estas condiciones producen indefensin. Por
ltimo, hay una pregunta que los tericos de la paralizacin no han considerado
seriamente; por qu la descarga inescapable, pero no la escapable, produce
paralizacin en las ratas? Cualquier respuesta implicarla probablemente que la rata ha
aprendido que la descarga es inescapable y esto es lo que se halla en el centro de
nuestra teora de la indefensin. <<

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[64] Maier et al. (1973), Seligman y Beagley (1974). Los datos de Maier y Testa

(1974) sobre la demora de RF1, el reforzamiento parcial y la clarificacin de la


contingencia de RF2 no pueden ser explicados fcilmente por ningn enfoque que
aluda slo a actuacin y no a dficits de aprendizaje. <<

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[65] Miller y Weiss (1969) y Weiss et al. (1970, 1974) han especulado as. <<

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[66] Para otros estudios sobre sus efectos en el hombre y en los animales vase Maier

y Gleitman (1967) y Underwood (1948). <<

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[67] Miller y Weiss (1969), Weiss (1968, 1970, 1971 a, b, c). Weiss et al. (1970,

1974). <<

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[68] Abramson y Seligman (1974). <<

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[69] Para la elaboracin de la teora vase Stein (1964). <<

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[70] Thomas y Balter (1974). <<

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[71] Abramson y Seligman (1974). <<

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[72] Williams, Friedman y Secunda (1970). <<

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[73] Esta dicotoma es tratada en Carney, Roth y Garside (1965), Kiloh y Garside

(1963), Mendels (1970) y Schuyler (1975). <<

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[74] Por ejemplo, si la madre es depresiva y el padre es alcohlico, es posible que el

descendiente llegue a ser un depresivo [vase Winokur (1973)]. Por cierto, se ha


dicho que en los hombres el alcoholismo es el equivalente de la depresin en las
mujeres. <<

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[75] Para una excepcin importante vase Wolpe (1967), que expone varios criterios

necesarios para poder afirmar la existencia de una correspondencia entre neurosis


animales y humanas. <<

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[76] Para una formulacin general del argumento de que las palabras del lenguaje

normal, como depresin o juego no tienen rasgos necesarios, vase Wittgenstein


(1953), pargrafos 66-77. <<

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[77] Grinker, Miller, Sabshin, Nunn y Nunnaly (1961). <<

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[78] Beck (1967, p. 28). <<

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[79]
Para algunos estudios representativos vase Friedman (1964), Martin y Rees
(1966) y Shapiro y Nelson (1955). Seligman, Klein y Miller (1974 a) presentan una
revisin de la literatura existente. <<

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[80] Vase Lewinsohn y Libet (1972). <<

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[81] Para algunos estudios representativos vase Payne (1961) y Walton, White, Black

y Young (1959). <<

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[82] Lewinsohn (1974). <<

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[83]
La descripcin ms completa y sistemtica de la mente de las personas
deprimidas puede verse en Beck (1967). <<

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[84] Miller y Seligman (.1973, 1974 a, b), Miller, Seligman y Kurlander (1974). <<

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[85] Miller et al. (1974). <<

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[86] David Klein, Ellen Fencil-Morse y yo (1975) hemos obtenido resultados paralelos

utilizando problemas discriminativos insolubles en vez de ruido inescapable.


Adems, hallamos que si la persona deprimida que haba recibido los problemas
insolubles era instada a atribuir su fallo a la dificultad del problema, en vez de a su
propia incompetencia, la solucin de anagramas mejoraba. Klein (1975) ha
demostrado tambin que las personas deprimidas que no han recibido pretratamiento
no llegan a escapar del ruido, igual que las personas no deprimidas que han
experimentado el ruido inescapable. <<

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[87] Wallace (1956 b). <<

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[88] Para exposiciones sobre el papel del tiempo en la depresin vase Kraines (1957),

Lundquist (1945) y Paskinf (1929, 1930). <<

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[89] Vase, por ejemplo, Szasz (1963). Aunque, en general, estoy de acuerdo con

Szasz respecto a los perjuicios del compromiso involuntario, disiento de l en cuanto


al suicidio. <<

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[90] Para formulaciones representativas de la teora psicoanaltica sobre la depresin

vase Abraham (1911, 1916), Freud (1917), Jacobson (1971), Klein (1968) y Rado
(1928). <<

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[91] Beck y Hurvich (1959) y Beck y Ward (1961). <<

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[92] Suomi y Harlow (1972). Para un resumen general de la relacin de los estudios

sobre separacin en primates con la depresin humana vase Akiskal y McKinney


(1973). <<

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[93] Schildkraut (1965). Vase tambin Akiskal y McKinney (1973) para una revisin

de los datos recientes sobre aminas biognicas y un intento de integrarlos con los
datos conductuales. Concluyen que las pruebas actuales no nos permiten sealar de
forma precisa a ninguna amina como responsable de la depresin. <<

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[94]
Para datos sobre la efectividad de estos agentes en la depresin vase Cole
(1964), Davis (1965) y Klerman y Cole (1965). <<

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[95] Redmond, Maas, Kling y DeKirmenjian (1971) y Abramson y Seligman (1974).

<<

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[96] Janowsky, El-Yousef, Davis, Hubbard y Sekerke (1972). <<

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[97] Weiss (1968, 1971 a, b, c). <<

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[98] Vase el estudio de anlisis factorial de Grinker et al. (1961) sobre los fenmenos

subjetivos de la depresin. <<

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[99] Vase Paykel, Myers, Dienelt, Klerman, Lindenthal y Pepper (1969) para un

estudio bien controlado de los acontecimientos vitales que preceden a la depresin.


<<

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[100] Copyright 1969 por la Asociacin Mdica Americana. <<

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[101]
Ferster (1966, 1973), Kaufman y Rosenblum (1967), Lewinsohn (1974),
Liberman y Raskin (1971) y McKinney y Bunney (1969). <<

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[102] Mediante este procedimiento se producen decrementos de respuesta despus de

la adquisicin en el caso apetitivo [por ejemplo, Rescorla y Skucy (1969)] y en el


caso aversivo [por ejemplo, Kadden (1973)]. <<

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[103] Carder y Berkowitz (1970), Jensen (1963), Neuringer (1969), Singh (1970) y

Stolz y Lott (1964). <<

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[104] Watson (1971). <<

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[105] Dorworth (1971). <<

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[106] Bibring (1953, p. 43). <<

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[107] Vase tambin Dorworth (1973) y Ellis (1962). <<

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[108] Copyright 1969 por la Asociacin Mdica Americana. <<

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[109] Taulbee y Wright (1971). <<

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[110] Fagan (1974), Lazarus (1968). <<

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[111] Beck, Seligman, Binik, Schuyler y Brill (datos no publicados). <<

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[112] Klein (1975) hall que el xito en la solucin de problemas discriminativos

deshaca totalmente los sntomas producidos por el ruido inescapable, as como los
sntomas de la depresin real. Los estudiantes no deprimidos que primero hablan
recibido el ruido inescapable, as como los estudiantes deprimidos, recibieron como
terapia una serie de problemas discriminativos solubles. A diferencia de los controles
sin tratamiento, luego escaparon del ruido rpidamente y creyeron que sus acciones
organizadas estaban correlacionadas con el xito y el fracaso. Hasta donde yo s, ste
es el primer estudio de laboratorio bien controlado sobre la terapia de la depresin y
muestra que los mismos procedimientos que alivian la indefensin aprendida alivian
tambin la depresin. <<

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[113] Es sta una literatura amplia, contradictoria y compleja. Para datos positivos

representativos vase Beck, Sethi y Tuthill (1963) y Birtchnell (1970 a, b, c, d). Pero
vase tambin una revisin negativa en Granville-Grossman (1967). <<

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[114] Vase Wittgenstein (1953, pargrafos 66-77). <<

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[115]
Para una formulacin completa de esta hiptesis vase Seligman (1968),
Seligman y Binik (1974) y Seligman et al. (1971). <<

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[116] En la ltima dcada se ha hecho claro que en los experimentos de
condicionamiento pavloviano los animales no slo aprenden que un estimulo predice
un El (excitacin), sino que tambin aprenden que un estimulo emparejado con la
ausencia del El predice no El. Pavlov (1927) llam a esto inhibicin diferencial.
Vase, por ejemplo, Boakes y Halliday (1972), Bolles (1970), Denny (1971), Maier
et al. (1969) y Rescorla (1967). Los estmulos emparejados con la ausencia de
descarga (esto es, las seales de seguridad) pueden inhibir la conducta de evitacin de
una descarga [vase Rescorla y Lolordo (1965)] y servir de reforzadores positivos
[vase Weisman y Litner (1969)]. <<

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[117]
Azrin (1956), Brimer y Kamin (1963), Byrum y Jackson (1971), Davis y
Mclntire (1969), Imada y Soga (1971), Seligman (1968). Seligman y Meyer (1970),
Shimoff, Schoenfeld y Snapper (1969) y Weiss y Strongman (1969). <<

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[118] Averill y Rosenn (1972), Geer (1968), Glass y Singer (1972), Glass, Snyder y

Singer (1974) y Price y Geer (1972). Vase tambin Badia y Culbertson (1970) y
Par y Livingston (1973) para otras variables dependientes que reflejan la ansiedad
durante el trauma impredecible. <<

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[119] Brady (1958), Brady et al. (1958), Porter, Brady, Conrad. Mason, Galambos y

Rioch (1958). <<

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[10] Sines et al. (1963). <<

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[121] Weiss (1968, 1970, 1971 a, b, c). <<

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[122] Caul, Buchanan y Hays (1972), Mezinskis, Gliner y Shemberg (1971), Price

(.1970), Seligman (1968), Seligman y Meyer (1970), Weiss (1970). <<

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[123] Badia y Culbertson (1970) presentan pruebas que apoyan esto firmemente: las

ratas agarraban continuamente la palanca durante la descarga impredecible, pero la


soltaban cuando ocurran seales de seguridad. <<

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[124] Ratas: Lockard (1963, 1965). Hombres: Badia, Suter y Lewis (1967), Jones,

Bentler y Petry (1966), Lanzetta y Driscoll (1966), Pervin (1963). Pero vase tambin
Averill y Rosenn (1972) y Furedy y Doob (1971, 1972) para resultados contrarios. <<

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[125] Badia y Culbertson trataron luego de hacer una prueba para decidir entre la

hiptesis de la seal de seguridad y otra explicacin de la preferencia por la descarga


sealada, la hiptesis de la respuesta preparatoria. Esta hiptesis mantiene que
cuando los acontecimientos son predecibles el sujeto puede realizar una respuesta
instrumental durante la seal, que modifica la intensidad del El. Propuesta por
Perkins (1955). [Vase Seligman et al. (1971) y Seligman y Binik (1974) para una
discusin ms completa de las pruebas que distinguen entre ambas hiptesis].
Supuestamente, la respuesta preparatoria vuelve al El aversivo menos doloroso,
mientras que a los EIs apetitivos les vuelve ms agradables. Por ejemplo, el sujeto
puede prepararse para recibir la descarga, haciendo que duela menos, o salivar antes
de la comida sealada, haciendo que sepa mejor. Las principales ventajas de esta
hiptesis de la respuesta preparatoria son: (1) se ha informado a veces de que el
propio El resulta menos intenso cuando es sealado [Hare y Petrusic (1967)] y que la
RGP a la descarga es inferior cuando sta es sealada [Kimmel (1965), Lykken
(1962), Kimmel y Pennypacker (1962) y Morrow (1966); pero vase Seligman el al.
(1971) para una explicacin diferente]; los acontecimientos positivos sealados se
prefieren a los no sealados [p ej., Cantor y LoLordo (1970) y Prokasy (1956); pero
vase Hershiher y Trapold (1971) y Seligman el al. para una explicacin diferente].
La hiptesis de la seal de seguridad no explica directamente ninguno de estos grupos
de datos. Habra que sealar que no hay incompatibilidad lgica entre las hiptesis de
la seal de seguridad y de la respuesta preparatoria; ambas pueden ser ciertas: un
animal podra tanto tener miedo crnico durante la descarga impredecible como
tambin prepararse para la descarga durante la seal. Igual que la hiptesis de la seal
de seguridad, la de la respuesta preparatoria predice directamente una preferencia por
los acontecimientos aversivos predecibles. Sin embargo, a diferencia de la hiptesis
de la seal de seguridad, precisa una suposicin fundamental adicional para explicar
el mayor nivel de miedo que se produce durante la descarga impredecible. Podra
haber algo ms de miedo general cuando la descarga es impredecible debido a que la
descarga se percibe como ms intensa; sin embargo, es altamente improbable que la
respuesta preparatoria pueda hacer a la descarga predecible mucho menos aversiva
que la descarga impredecible: las ratas prefieren descargas predecibles cuatro veces
ms largas y tres veces ms intensas que las descargas impredecibles [Badia,
Culbertson y Harsh (1973)]. Para tener un efecto tan potente debera ser una
respuesta extremadamente efectiva, aunque no observada [Perkins, Seymann, Levis y
Spencer (1966)]. Adems, la hiptesis de la respuesta preparatoria no explica la
uniforme distribucin temporal de la ansiedad observada utilizando medidas de REC
y RGP.
Badia y Culbertson pudieron separar estas dos hiptesis llevando a cabo tres

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procedimientos de extincin. En el primero, apretar la palanca ya no cambiaba el
programa, de forma que la rata segua en la condicin no sealada no importa lo que
hiciese. Todas las ralas dejaron de apretar. En el segundo, y ms interesante, la
presin de la palanca produca el estimulo (luz apagada) que se haba correlacionado
con la descarga sealada, pero ahora se producan descargas no sealadas. En este
caso, las ratas estn en presencia de la seal de seguridad, pero no pueden prepararse
para la descarga, puesto que el tono no aparece. Este procedimiento permite un
desempate entre la fuerza de la seal de seguridad y la de la respuesta preparatoria.
Todas las ratas siguieron manifestando una fuerte preferencia por la antigua seal de
seguridad, aun sin el tono. Esta preferencia no puede ser debida a una respuesta
preparatoria, ya que tales respuestas eran excluidas por la ausencia del tono. En el
tercer procedimiento de extincin, una presin de la palanca produca la descarga
precedida de un tono, pero no apagaba la luz. Aqu, la seal de seguridad (luz
apagada) no apareca, pero las descargas eran precedidas por el estmulo de peligro.
De nuevo, las respuestas preparatorias pueden compararse con la seal de seguridad,
ya que ahora las ratas pueden prepararse durante el tono si aprietan la palanca, pero
no consiguen con ello una seal de seguridad. Las ratas no apretaron la palanca. As
pues, la produccin de una seal de seguridad es necesaria (extincin 3) y suficiente
(extincin 2) para la preferencia, mientras que tener la oportunidad de realizar una
respuesta preparatoria no es ni necesario (extincin 2) ni suficiente (extincin 3). <<

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[126] Badia, McBane, Suter y Lewis (1966), Badia et al. (1967), Cook y Barnes
(1964), DAmato y Gumenik (1960). <<

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[127] Le estoy agradecido a Yitzchak M. Binik por su ayuda en sta y las siguientes

secciones de este captulo. <<

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[128] Vase tambin Staub, Tursky y Schwartz (1971). <<

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[129] Vase Lazarus (1966) para una exposicin sobre el papel de la percepcin del

control en las situaciones amenazantes. Lazarus revisa estudios que sealan que
cuando un sujeto es amenazado hace dos estimaciones de la amenaza. Su primera
estimacin es cun peligrosa es la amenaza?. La segunda es qu puedo hacer al
respecto?. <<

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[130] Vase tambin Bowers (1968), Corah y Boffa (1970) y Houston (1972) para

parecidos efectos beneficiosos del control percibido. <<

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[131] Gerr, Davison y Gatchel (1970). <<

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[132] Vase tambin Champion (1950). <<

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[133] Para los detalles de esta terapia vase Wolpe y Lazaras (1969). <<

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[134] En ingls, cat y catsup. (N. del T.) <<

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[135] Para los detalles de esta crtica vase Davison (1966). Goldfried (1971), Jacobs y

Wolpin (1971) y Wilkins (1971). <<

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[136] Masters y Johnson (1966). <<

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[137] Watson (1924, p. 104). <<

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[138] Seligman y Hager (1972). <<

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[139] Vase Lipsitt, Kaye y Bosack (1966) y Sameroff (1968, 1971). <<

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[140] Siqueland (1968) y Siqueland y Lipsitt (1968). <<

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[141] Watson (1967) mantiene que el anlisis de contingencias no comienza realmente

hasta los dos o tres primeros meses de la vida. <<

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[142] Watson (1971). Vase tambin Hunt y Uzgiris (1964). Rovee y Rovee (1969) y

Vietze, Watson y Dorman (1973). Tambin Piaget tiene un constracto semejante al


anlisis de contingencias de la danza del desarrollo. En su estadio ms primitivo, se
denomina eficacia, un leve sentimiento de que las acciones del nio modn* can el
mundo externo. A medida que el nio crece, la eficacia madura en causalidad
psicolgica, o conciencia de que se es la causa de las propias acciones [Flavell
(1963), pp. 142-147]. <<

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[143] Hein y Held (1967), Held (1965). Held y Bauer (1967), Held y Bossom (1961),

Held y Hein (1963). <<

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[144] Vase tambin Bowlby (1969, 1973) y Goldfarb (1945). Estas observaciones han

recibido convincentes crticas desde un punto de vista metodolgico [Pinneau (1955)


y Casler (1961)], pero ninguna de ellas mantiene que la crianza institucional sea
buena para los nios. <<

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[145] Vase tambin Bowlby (1969, 1973) y Goldfarb (1945). Estas observaciones han

recibido convincentes crticas desde un punto de vista metodolgico [Pinneau (1955)


y Casler (1961)], pero ninguna de ellas mantiene que la crianza institucional sea
buena para los nios. <<

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[146] Vase Hinde et al. (1966), Kaufman (1973) y Kaufman y Rosenblum (1967 a, b)

para descripciones relacionadas sobre cachorros de primates separados de sus madres.


<<

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[147] Redmond, Maas, DeKirmenjian y Schlemmer (1973). <<

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[148] Rapaport y Seligman (1974). <<

www.lectulandia.com - Pgina 348


[149] Thompson (1957). Vase tambin Denenberg y Rosenberg (1967), Denenberg y

Whimbley (1963), Gauron (1966). Joffe (1965), Ressler y Anderson (1973 a. b) y


Thompson. Watson y Charlesworth (1962) para datos relacionados. <<

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[150] Raymond Miles en la Universidad de Colorado y Hardy Wilcoxon en el George

Peabody College han diseado ambientes de este tipo para cachorros de rata y de
mono. <<

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[151] Kozol (1967). <<

www.lectulandia.com - Pgina 351


[152]
Harlow (1949) llev a cabo el primero de los muchos experimentos sobre
disposiciones para aprender. <<

www.lectulandia.com - Pgina 352


[153]
Levine (1966) ha elaborado la teora de las dispsiciones para aprender en
trminos de la estrategia ganar-seguir con el objeto, perder-cambiar al otro. <<

www.lectulandia.com - Pgina 353


[154] Rozin, Poritsky y Sotsky (1971). <<

www.lectulandia.com - Pgina 354


[155]
Sobre el efecto perjudicial de la socializacin inconsistente vase tambin
Higgins (1968). <<

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[156] Banfield (1958, p. 109). <<

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[157] La literatura sobre el hacinamiento es muy polmica. Despus de los hallazgos

iniciales de Calhoun (1962) sobre la ruptura social en las ratas en condiciones de


hacinamiento se han hecho intentos estadsticos para determinar la relacin entre el
hacinamiento y la ruptura social en humanos. Una vez controladas la pobreza, la raza
y la ausencia de educacin, la densidad de poblacin no parece estar correlacionada
con la patologa social [Freedman, Klevansky y Erlich (1971)]. Sin embargo,
variables mas sutiles que el nmero de personas por acre, como el nmero de
personas por habitacin quiz sean mejores indicadores del grado de
incontrolabilidad [Galle, Gove y McPherson (1972)]. <<

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[158] Goeckner, Greenough y Mead (1973). <<

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[159] Miller y Seligman (1974 b). <<

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[160] Jensen (1973). <<

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[161] P. ej., Brinton (1965). <<

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[162] Respecto a la naturaleza teraputica de la accin social en los pobres vase Ryan

(1967). <<

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[163] Richter (1957). <<

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[164] Thomas y Balter (1974) y Janowsky et al. (1972). <<

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[165] Galef y Seligman (datos no publicados, 1967). <<

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[166] Estas muertes se han observado en una criatura tan inferior como la cucaracha.

Las cucarachas tienen claras jerarquas de dominancia. Una cucaracha subordinada


que se acerca a una cucaracha dominante deja caer sus antenas sobre el suelo. Esta
postura de sumisin detiene, por lo general, el ataque de la cucaracha dominante.
En cambio, cuando han sido agredidas repetidamente por cucarachas dominantes, las
cucarachas subordinadas mueren [Ewing (1967)]. Tpicamente, no hay seales de
dao externo y el mecanismo fisiolgico de la muerte es desconocido. Pero la
experiencia de sucesivas derrotas quiz produzca indefensin, con la muerte como
consecuencia. <<

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[167] Para una revisin vase Ratner (1967). <<

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[168] Maser y Gallup (1974). <<

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[169] Para las instrucciones sobre cmo lavar a los pjaros cubiertos de petrleo vase

la publicacin del Instituto Americano del Petrleo, Operacin Rescate. <<

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[170] Romanes (1886) presenta ancdotas de muerte repentina en elefantes y otras

especies cuando un compaero es muerto; muertes de pena. <<

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[171] Vase Mathis (1964). <<

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[172] Washington Post, 9 de diciembre de 1973. <<

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[173] Comunicacin personal. <<

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[174] Scarf (1973). Copyright 1973 por New York Times Company. Reimpreso con

permiso. Goodall informaba que esta muerte repentina de los chimpancs de menos
de cinco aos cuando muere la madre se ha observado ya cinco veces (Encuentro de
la Sociedad Psiconmica, abril de 1974). <<

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[175] Mathis (1964) presenta este caso. <<

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[176] Cannon (1942). Vase tambin Wintrob (1973). <<

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[177]
Cannon (1942) citado por Richter (1957). Reproducido con permiso de la
Asociacin Antropolgica Americana. <<

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[178] Burrell (1963). <<

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[179] Engel (1971). <<

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[180] De Saul (1966), citado por Engel. <<

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[181] De Bauer (1957), citado por Engel. <<

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[182] Schmale e Iker (1966). <<

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[183] Parkes. Benjamin y Fitzgerald (1969). Para un estudio acerca de la cantidad de

cambio de vida que precede a los ataques al corazn vase tambin Rahe y Lind
(1971). <<

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[184] Greene, Goldstein y Moss (1972). <<

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[185] Rosenman Friedman, Straus, Wurm, Kositchek, Hahn y Werthessen (1964) y

Rosenman, Friedman, Straus, Wurm, Jenkins y Messinger (1966). Krantz et al.


(1974). <<

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[186] mboden, Cantor y Cluff (1961). <<

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[187] Para la informacin respecto al cambio de vida y la susceptibilidad a varias

enfermedades fsicas vase Rahe (1969). <<

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[188] Para estimaciones del papel de los factores psicolgicos en la muerte por cncer

vase tambin Davies, Quinlan. McKegney y Kimbel (1973), Kubler-Ross (1969) y


Stavraky, Buck, Lott y Wanklin (1968). <<

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[189] Para muertes por indefensin entre los prisioneros norteamericanos en la guerra

de Corea vase tambin Strassman, Thaler y Schein (1956). Vase tambin la


sorprendente descripcin de los erectos inductores de indefensin que el
encarcelamiento tiene en estudiantes universitarios que sirven de sujetos voluntarios
en Zimbardo, Haney, Banks y Jaffe (1974). <<

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[190] Bettelheim (1960). <<

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[191] Para una exposicin sobre la voluntad de vivir y la supervivencia en las personas

de edad vase Kastenbaum y Schaberg (1971). Vase tambin Weisman y


Kastenbaum (1968). <<

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[192] Aleksandrowicz (1961). Reimpreso con permiso del Bulletin of the Menninger

Clinic. Vol. 25, pp. 23-32. Copyright 1961 por la Fundacin Menninger. <<

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[193]
Para resultados relacionados y exposiciones del tema vase Bawlby (1969,
1973), Kaufman y Rosenblum (1967 a, b) y Suomi y Harlow (1972). <<

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[194] Para especulaciones fisiolgicas vase Cannon (1942), Engel (1971), Richter

(1957) y Wolf (1967). <<

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[195] Los nmeros de pgina indicados en el ndice de materias se corresponden con

las pginas en formato fsico, por lo que es probable que no coincidan con las
indicadas por el lector electrnico. (Nota del editor digital). <<

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