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M.

Liverani, Imperialismo

UNIVERSIDAD NACIONAL DE LA PLATA


Facultad de Humanidades y Cs. de la Educacin
Departamento de Historia
Ctedra: Historia de Asia y frica
Curso 2014

Imperialismo
por
Mario Liverani

Colonialismo, apropiacin cultural e imperios

De igual manera que los nios lo hacen con sus juguetes, la cultura occidental a menudo
investiga lo que destruye, desde herencias culturales y pueblos extranjeros hasta paisajes y recursos
materiales. El redescubrimiento arqueolgico y epigrfico de las civilizaciones del antiguo Oriente
(Larsen 1996) comenz en el perodo de apropiacin colonial del imperio otomano y constituy
parte misma de ese proceso. Esto es verdad tanto en trminos generales como en detalle: bastara
recordar que el corto perodo (1842-54) de excavaciones realizadas por Emile Botta, Austen Layard
y sus discpulos (E. Place, H. Rassam, W.K. Loftus) en las ciudades capitales de Asiria tuvieron
lugar en el intervalo entre el final de la guerra del imperio otomano (1841), con el apoyo de los
principales pases europeos, contra Mohammed Al, y el comienzo de la guerra de Crimea (1853-
56) y la rebelin en India (1857). Desde esta perspectiva, las excavaciones arqueolgicas tuvieron
lugar en concurrencia con (o mnimamente precedidas por) la intrusin europea (bajo el nombre de
asistencia) en el sistema financiero y la infraestructura de comunicacin del decadente imperio.
Ms all de los aspectos polticos y econmicos, los aspectos culturales jugaron un rol de
importancia en el proceso de apropiacin (Silberman 1982; Larsen 1994): el envo de bajorrelieves
de piedra para ser exhibidos en los museos de Londres y Pars es tan slo el aspecto ms visible de
la apropiacin cultural de un patrimonio histrica y cultural.
Dispositivos especficos de investigacin fueron creados por los colonizadores europeos para
realizar la tarea de asimilacin de culturas extraas. En el caso de las culturas grafas de los pueblos
primitivos, el dispositivo cultural inventado por el colonialismo fue la etnologa. Pero en el caso
de los pueblos y civilizaciones del Cercano Oriente (entre otros del continente asitico), un
dispositivo diferente tena que ser inventado, a saber, el orientalismo (Said 1978, 1993). Aquellas
culturas eran letradas y polticamente sofisticadas, haban producido importantes contribuciones en
los campos de la religin, la filosofa, la literatura y arte, eran asumidas como el hogar original de la
sabidura y la civilizacin por la tradicin clsica, y provean el trasfondo histrico de la Sagrada
Biblia. Por todas estas razones, sus culturas no podan ser simplemente destruidas; tenan que ser
apropiadas por los conquistadores europeos.
Las culturas del Cercano Oriente antiguo, ms an, eran (y an lo son) consideradas de una
importancia especial en tanto provean las races de nuestra civilizacin y nuestra religin. El ex
libris de la obra de James Henry Breasted de principios de siglo XX, reproducido como un relieve
en piedra a la entrada del Instituto Oriental de Chicago, muestra a modernos arquelogos
occidentales (respaldados por legionarios romanos y cruzados medievales) encontrndose con los
antiguos reyes y escribas de Egipto y Babilonia (Larsen 1994).

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Esta apropiacin encontr una pronta ayuda en la tradicin bblica y clsica de la translatio
imperii (Goetz 1958; Kratz 1991): el poder imperial se traslad de Asiria y Babilonia a Media y
Persia, luego a los griegos y finalmente a los romanos. De esta manera, una lnea de continuidad
vinculaba a los antiguos imperios con los europeos, los herederos del imperio romano. Larsen ha
comparado el relieve de Chicago con una pintura que representa el encuentro de Napolen con la
momia de un antiguo faran. La iconografa napolenica, a su vez, puede ser rastreada hasta relatos
de Alejandro Magno encontrndose con la estatua del rey Nectanebo y heredando as el poder
faranico. Esto es importante, puesto que la transferencia del imperio en el Cercano Oriente (de
Asiria a Babilonia, de Media a Persia) tuvo lugar en un mismo espacio y una misma tradicin
cultural, en tanto que la aplicacin del mismo paradigma para justificar la conquista macednica
estaba ideolgicamente condicionada puesto que la transferencia era, de hecho, una conquista
extranjera. La justificacin de la conquista de Alejandro es el primer modelo para la apropiacin
moderna de la herencia cultural y poltica de Medio Oriente por parte de colonialismo occidental.
Ms an, la idea de translatio imperii pas a formar parte de un modelo comprensivo de la
historia mundial. Una perspectiva eurocntrica asuma que la cultura sofisticada se originaba en
Medio Oriente (Egipto y Mesopotamia), luego pasaba a Grecia y Roma, a la Edad Media cristiana,
hasta llegar al mundo de los europeos occidentales de la Revolucin Industrial. Tal lineamiento
bsico de desarrollo de la historia mundial es an aceptado como normal por el pblico
occidental, que lo ha asimilado a travs de los manuales de la escuela secundaria.
Este patrn, sin embargo, es selectivo; est dictado por un punto de vista occidental. La
perspectiva islmica o medio-oriental generara una lnea de continuidad diferente; por ejemplo, una
lnea que conectara directamente (sin un cambio en el espacio) al imperio aquemnida con la
dinasta Pahlavi, como se materializ en ocasin del 2500avo aniversario de Chipre, celebrado en
Tehern en 1971 (Annimo 1974). Este caso no es nico: en el Lbano moderno, especialmente los
cristianos maronitas, que se dedican al comercio levantino, y se pretenden herederos directos de los
fenicios, en tanto que los desesperados kurdos afirman ser descendientes de los poderosos medos
y celebran el Nowruz como el aniversario de la destruccin de Nnive a manos de los medos en 612
a.C. Los modernos egipcios se ocupanbsicamente, por razones de turismode las antigedades
faranicas. Procesos similares de identificacin de pueblos antiguos y modernos y la reapropiacin
de la herencia local por razones polticas, nacionalistas y econmicas se han producido en Irak,
Yemen, Turqua y en cualquier parte donde presuntos restos de culturas antiguas fueran visibles.
El punto de vista local, sin embargo, no era operativo al momento de la intervencin colonial,
debido a que la cultura islmica tradicional no expresaba ningn inters en las culturas pre-
islmicas, desconsideradas en tanto pertenecan al perodo de la jhilya (el estado de ignorancia en
el que se encontraba el paganismo pre-islmico). As como la apropiacin territorial ha sido
recurrentemente justificada por la presencia de espacios vacos o por su pobre explotacin en
manos de los pueblos nativos, la apropiacin cultural ha sido justificada por el desinters local en la
herencia cultural abandonada en ruinas y en riesgo de una completa destruccin si es dejada al
cuidado de sus herederos directos. Las representaciones pictricas del siglo XIX de las ruinas
orientales por David Roberts y otros pintores orientalistas expresaron vvidamente el estado de la
cuestin al representar los magnficos monumentos del pasado con pintorescos, aunque miserables,
ocupantes. Desde fines del siglo XVIII, los ms atentos viajeros en el Medio Oriente (Volney 1792)
establecieron una conexin explcita entre el dominio desptico del imperio otomano y el estado de
abandono de un paisaje poblado con los restos de antiguas ciudades y palacios. Tales restos
sealaban un perodo en el que aquellas regiones fueron el hogar de importantes civilizaciones y
denunciaban las causas polticas (especialmente, la fiscal) y culturales de su colapso.
Esto era particularmente cierto en el caso del patrimonio bblico (Silberman 1991), puesto que el
cambio en la religin local, producido por la islamizacin de Medio Oriente y el desplazo hacia el
oeste de la cristiandad, dej nuestros lugares sagrados en manos de creyentes de de otra religin.
Podemos citar la queja de Robert Mignon en Caldea [actual sur de Irak] (1829, p. 120) para
expresar el sentimiento comn de los viajeros que visitaban Tierra Santa en Palestina o buscaban la

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Torre de Babel en las llanuras de Mesopotamia: Podemos lamentar an ms con suficiencia la


situacin del pas, que se encuentra en las manos de los brbaros?. Para esta perspectiva, la
apropiacin colonial estaba perfectamente justificada como el rescate de un patrimonio
desconsiderado por sus descendientes fsicos pero sumamente apreciado por sus herederos morales
de Occidente.

Valores polticos y morales: Oriente vs. Occidente

Los imperios europeos que destruyeron y se dividieron los restos del imperio otomano eran
imperios burgueses, apreciaban los valores de la libertad, la democracia, la empresa individual, el
progreso y la ciencia racional. La colonizacin era concebida, o, al menos, se la pretenda justificar,
como un proceso valorable de la civilizacin y el progreso, aplicado a pases y pueblos todava en
las manos de dspotas responsables de un estado de servidumbre generalizada y estancamiento
econmico. Incluso Karl Marx (1960), ciertamente no un admirador del capitalismo, consideraba la
colonizacin britnica de la India como progreso, la nica manera de superar el despotismo poltico
y el estancamiento econmico.
Los historiadores occidentales encontraron en los imperios del Cercano Oriente antiguo los
modelos precursores del imperio otomano, antes que los de los suyos. Se enfatizaron as los valores
negativos del despotismo, la esclavitud generalizada, la economa centralizada, la magia, el atraso,
la lujuria y la crueldad sdica. En lugar de construir un relato no condicionado de los cambios
progresivos en las instituciones polticas, los investigadores occidentales se encontraban atrapados
en la preconcebida oposicin Occidente vs. Oriente, en la que los valores negativos del modelo
oriental eran la obvia justificacin para la apropiacin de sus tierras y su cultura, e inclusive de su
historia y su herencia cultural. El concepto de oposicin, aunque contradictorio del de
apropiacin en trminos lgicos, hizo no obstante que el proceso fuera mucho ms efectivo.
La oposicin de valores tiene su origen en la antigua Grecia. La apologa de la ciudad-Estado vs.
el imperio fue expresada por primera vez por Foclides, ca. 540 a.C. (una ciudad pequea pero
emplazada en un promontorio elevado y bien organizada es ms fuerte que la brbara Nnive),
pero se transform en un verdadero choque de civilizaciones durante las guerras persas, como narra
Herdoto. La libertad y la democracia posean los valores morales para resistir y tambin derrotar a
los inmensos y despticos imperios de Oriente. En trminos prcticos, las pequeas pero
determinadas (y mejor pertrechadas!) tropas de las ciudades-Estado fueron capaces de derrotar a
los incontables ejrcitos de esclavos del emperador. El debate entre Jerjes y Demaratos (Herdoto,
VII, 103-104) aplica las virtudes opuestas del despotismo y la libertad a la conducta guerrera. De
acuerdo a Jerjes, los persas al estar bajo el dominio de uno, de acuerdo a nuestra costumbre,
muestran un valor sobrenatural por temor a ese uno y bajo la compulsin del latigazo pueden
encontrar oportunidades en el campo [de batalla]; pero nada de eso ocurrira si sufrieran la
libertad.
La respuesta de Demaratos da vuelta dicha evaluacin: [los griegos], luchando individualmente,
son tan bravos como cualquier hombre vivo, y juntos son los mejores guerreros sobre la tierra.
Libres son, pero no libres del todo; puesto que la Ley es su amo, a la que temen mucho ms de lo
que tus hombres te temen a ti. Esta es mi pruebaa lo que la Ley los obliga, eso hacen ellos; y su
obligacin es siempre la misma, que nunca deben huir de la batalla ante cualquier eventualidad,
sino que deben permanecer en su puesto y all conquistar o morir (trad. al ingls Godley 1982:
407-409).
La cuestin ltima de las guerras persas fue considerada como la demostracin prctica de que la
calidad es superior a la cantidad, que los valores cvicos eran ms efectivos que la obediencia
forzada, que la libertad funciona mejor que el despotismo. Siguiendo esta tradicin ms de dos
milenios despus, la guerra de independencia griega de 1823-28 fue apreciada por los miembros de
la intelligentsia europea (algunos de los que tambin participaron en ella) como una operacin de

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repeticin de las guerras persas, que deba ser luchada con un arma en una mano y con Herdoto en
la otra.
Pero los descubrimientos arqueolgicos de mediados del siglo XIX proporcionaron un mejor
modelo para el Imperio del Mal: el imperio aquemnida reemplaz al imperio asirio, el cual fue
tambin el primero de acuerdo al paradigma de la sucesin de los imperios. El reemplazo tena
algo que ver con prejuicios racistas: los persas eran pueblos indo-europeos, en tanto que los asirios
eran semitas. Pero la principal razn para la criminalizacin del imperio asirio (y babilnico) puede
hallarse en la perspectiva bblica. Asiria y Babilonia haban sido responsables de la conquista de los
reinos de Israel y Jud, de la destruccin de Jerusaln y del primer templo y de la deportacin de los
judosen tanto que Ciro (el primer emperador aquemnida) fue el autor del edicto (538 a.C.) que
permiti el retorno de los exilados a su madre patria, expresin de una actitud poltica de mayor
sofisticacin. El imperio asirio devino en el modelo original para los subsecuentes imperios
despticos que precedieron al otomano. Y el imperio otomano actu como un modelo con el cual
comprender ms fcilmente y reconstruir histricamente el imperio asirio. El modelo otomano era
efectivo al introducir trminos como harn, eunucos y visir en la descripcin de Asiria y al
proponer reconstrucciones caprichosas de los palacios asirios, adornados con domos y minaretes
(Ferguson 1851).
No obstante, el Oriente no era desptico en su totalidad, y la regin del Mediterrneo oriental
tena caractersticas propias. En tiempos modernos, alberg a las comunidades levantinas de
mercaderes y traficantes, en su mayora cristianos, que crearon una zona de conexin entre el
mundo occidental y el oriental. En la antigedad, la misma regin fue la sede de ciudades-estado y
pequeos reinos, asumidos como ms democrticos y en desesperada resistencia contra el avance de
los agresivos y totalitarios imperios del Oriente. El rescate y la proteccin de los traficantes y las
minoras cristianas del Levante, adems de los de los Santos Lugares del cristianismo, resultaron
una motivacin y una justificacin adicionales para la intervencin colonial.
Negativos como pudieron haber sido, desde un punto de vista tico y poltico, los imperios
despticos fueron, no obstante, un paraso para la arqueologa, especialmente para el tipo de
arqueologa que domin el perodo colonial. Fue una arqueologa de apropiacin, y los objetivos de
los primeros excavadores estn bien definidos en las palabras de Layard: obtener el mayor nmero
posible de objetos de arte bien preservados en la menor cantidad de tiempo y al menor coste de
dinero posible (cf. Daniel 1975, p. 152). Los objetos de arte, a saber, los bloques esculpidos
provenientes de los palacios asirios, eran embarcados hacia Pars y Londres, para ser exhibidos en
los recin creados museos para su admiracin por parte de una audiencia burguesa. No es
casualidad que el establecimiento de museos arqueolgicos (y, especialmente, orientales) pblicos
(sostenidos por el Estado) ocurriera a la par que el de colecciones etnogrficas, jardines botnicos y
parques zoolgicos: todos ellos son ejemplos del mundo imperial y colonial de Occidente
exhibiendo a su propio pblico los remanentes (culturales y naturales) de sus conquistas.
Los clasicistas e historiadores del arte, sin embargo, eran menos entusiastas del valor artstico de
los bajorrelieves asirios en comparacin con los griegos, y la exhibicin en el Museo Britnico de
los bajorrelieves asirios y los mrmoles de Elgin [provenientes del Partenn], materializ un
enfrentamiento desigual (Bohrer 1989). Jacob Burckhardt (1905, p. 65) hace mencin a la ruda
fortaleza real de Nnive y su miserable estructura arquitectnica y escultura servil. Una vez
ms, nuestra civilizacin tiene una deuda con el Oriente en los aspectos materiales de la cultura,
pero le debe a Grecia los ms importantes valores, aquellos referidos a un libre desarrollo de la
personalidad individual, incluyendo los valores estticos. Los imperios orientales, basados como
estaban en la dependencia compulsiva en la voluntad absoluta del dspota, no produjeron buenos
soldados o buenos artistas. Por lo tanto, las obras maestras del arte griego eran exhibidas para, y
percibidas en sus valores estticos como parte de, nuestra propia cultura, en tanto que los
bajorrelieves asirios eran exhibidos como los restos de una civilizacin inferior y extraa.
La apropiacin fsica de los restos arqueolgicos es solamente uno de los aspectos de la
arqueologa colonial en su primera fase. Otro aspecto fue su exclusivo inters en las estructuras

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duras del Estado y el Imperio, como las representadas por los palacios, los templos y las
fortalezas, i.e., la arquitectura pblica en general. Los palacios excavados (si podemos utilizar este
trmino) por Botta y Layard eran lo suficientemente impresionantes en sus reconstrucciones
grficas; pero, cuando la escuela alemana de arquitectos (R. Koldewey en Babilonia [centro del
actual Irak] y W. Andrae en Assur [norte del actual Irak]) hizo visibles para los excavadores las
estructuras de ladrillos de barro, el efecto fue en verdad impresionante y materializ la idea de un
imperio totalitario centralizado.
Para los primeros perodos, el concepto de templo-ciudad, tal como se lo aplicaba
especialmente a la cultura sumeria, demostraba que el Oriente era centralista y totalitario (en este
caso, teocrtico), no democrtico, mucho antes de la existencia de los grandes imperios.
El relato del despotismo oriental es de larga data. Luego del fin del imperio otomano, encontr
su mejor aplicacin en la Rusia sovitica (cf. Wittfogel 1957), considerada como la representante
oriental de la esclavitud y el estancamiento, y contra la cual se debe luchar, en tanto peligro
terrible para la libertad del democrtico mundo occidental. El relato se encuentra an vigente en
nuestros das en el mbito de la cultura popular: en la pelcula La guerra de las galaxias, nosotros
somos la Federacin, una organizacin democrtica y plural que lucha por la libertad, en tanto
que el enemigo es el Imperioel Imperio del Mal, cuyos miembros hablan con un marcado
acento ruso.
Si bien los despticos imperios orientales fueron criminalizados, los investigadores occidentales
no podan ignorar a los imperios occidentales, los cuales eran estudiados de manera crtica pero se
los caracterizaba como redes [networks] antes que como territorios, y cuyo objetivo era el control
econmico antes que militar. La definicin de imperialismo de Lenin, como la fase culmine del
capitalismo, es solamente un resultado ms popular (y ms politizado) de un importante debate
entre los economistas y los historiadores modernos (Brown 1974), pero tuvo un impacto muy
limitado en los estudios del Cercano Oriente antiguo. El punto bsico (encarado de modos
diferentes por las diversas escuelas) es que el motor primario del imperialismo es econmico; as
pues, la economa del imperialismo es el tema central de estudio. Los medios militares y polticos
para realizar la expansin son librados a las condiciones variables de los perodos histricos.

El modelo de imperio y sus variaciones

Durante el dominio colonial (ca. 1920-50), el modelo de imperio fue aplicado, tanto por
investigadores como por parte de una audiencia general, a varias de las entidades polticas del
Cercano Oriente antiguo mucho antes de la notable lnea temporal de los imperios clsicos
(Asiria, Babilonia, Media, Persia). An hablamos de un imperio de Akkad (Westenholz 1979;
Liverani 1993), de Ebla (Matthiae 1977; Pettinato 1979), un imperio de Ur III (p.ej., Goetze 1963),
un imperio de Hammurabi de Babilonia (p.ej., Schmkel 1958), un imperio hitita (p.ej., Gurney
1979), un Imperio Medio en Asiria y un Imperio egipcio (especialmente en el Reino Nuevo: Kemp
1978; Frandsen 1979). Tal difusin en el uso del trmino parece implicar que cada Estado oriental
con alguna extensin y coherencia era un imperio, sin considerar su estructura interna e ideologa.
Podemos incluso sospechar que algunos investigadores se sienten ms a gusto al estudiar un
imperio antes que un Estado (o astutamente esperan que sus libros sobre el tema vendan mejor).
Con el tiempo, sin embargo, especialmente luego del final del perodo colonial en torno a 1950
cuando los verdaderos imperios dejaron de existir, o exista el deseo de que ya no existieran como
tales- comenz un estudio ms cientfico de las caractersticas de los antiguos imperios. En un
principio, los investigadores se contentaban con una clasificacin a travs de analogas: un imperio
es un Estado similar al modelo ideal de imperio, ya sea el asirio (en la antigedad) o el otomano (en
tiempos modernos). Este enfoque mtico (basado en un primer modelo que, con el transcurso del
tiempo, se actualiza) se reemplaz por otro histrico basado en el anlisis de caractersticas
especficas. Clasificaciones y definiciones de imperio se han propuesto muchas veces, desde los

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estudios masivos de Wittfogel (1957) y Eisenstadt (1963) hasta la elegante geometra [imperial]
de Arrighi (1978). Varios volmenes colectivos sobre imperios antiguos (Garnsey & Whittaker
1978) o especficamente antiguo-orientales (Larsen 1979a; cf. tambin Garelli 1980) fueron
producidos, especialmente a fines de los aos 70.
Por supuesto, este proceso conlleva el riesgo de caer en un crculo vicioso: las caractersticas
especficas son aquellas recurren en una lista de estudios de caso seleccionados de antemano sobre
la base de una idea preconcebida. Una lista restringida de casos ms cercanos al modelo clsico
producir una definicin ms especfica, en tanto que un listado ms variado producir una
tipologa ms vaga. Los principales problemas aparecen a partir de las soluciones avanzadas por dos
caractersticas importantes. La primera es la oposicin entre imperios territoriales y compactos vs.
imperios (comerciales o nmades) menos articulados. Este problema obedece a un juicio de valor,
ya que los imperios territoriales estn mayormente relacionados con el despotismo (oriental), y los
imperios menos articulados mayormente con la expansin comercial (occidental).
El segundo problema refiere al tamao mnimo necesario para un imperio: es razonable
etiquetar como imperio, siquiera como imperio universal, a un Estado que controla tan slo
algunas centenas de kilmetros cuadrados de territorio? El tamao no es una variable
independiente; depende del tamao de la oikumene conocida y frecuentada por una sociedad
determinada en un determinado perodo histrico. As pues, el problema del tamao pierde de vista
el punto de que los imperios estn posicionados en verdad sobre la base de su ideologasu
pretensin a ejercer un dominio universalque sobre su verdadera situacin. En una oikumene
limitada, puede suceder que un Estado pequeo pretenda configurarse como la realizacin de un
dominio universal, el nico reino con derecho divino a ejercer un poder legal sobre el mundo.
En el caso de las civilizaciones del antiguo Oriente, sin embargo, estos dos problemas fueron
resueltos de manera bastante fcil y en trmino prcticos (vase Larsen 1979b para un panorama
general). Las redes comerciales raramente haban sido catalogadas como imperios. El sistema de
colonias del perodo Uruk tardo (ca. 3200-3000 a.C.), el sistema paleoasirio de krum (ca. 1900-
1800), o la red de colonias fenicias (ca. 750-500) difcilmente puedan ser definidos como
imperios, como veremos en un momento, si bien a algunos investigadores les gustara encontrar
las races del imperialismo en el perodo Uruk (Algaze 2001). Los pastoralistas nmades de la
estepa siro-arbiga carecan de tamao y de herramientas tcnicas para establecer algn tipo de
dominio perdurable (un imperio pastoral) sobre la regin. Con respecto al tamao, cualquier
(supuesto) imperio del Cercano Oriente antiguo debe ser enmarcado en una oikumene bastante
restringida, desde el Mediterrneo hasta el ocano ndico, en la cual es fcil proclamar un dominio
universal de costa a costa.
Sera mejor limitar el uso del trmino imperio a los imperios neo-asirio, neo-babilnico y
aquemnida, volviendo de hecho a la lista clsica ya definida por los antiguos autores (bblicos y
clsicos). Estos imperios desarrollaron una clara ideologa imperial, eran compactos y despticos, y
lo suficientemente amplios como para incluir una gran parte de la oikumene del Cercano Oriente en
sus tiempos. Las organizaciones polticas previas del tercer y segundo milenios eran ya demasiado
pequeas, ya demasiado desarticuladas como para pretender dicha caracterizacin. El Estado de Ur
III controlaba directamente slo un rea restringida en la Baja Mesopotamia; el imperio de Akkad
tena una mayor ideologa imperial pero careca de una estructura administrativa firme; el imperio
hitita no tena una ideologa imperial y era regional en su expansin; etc. Un caso interesante es
Media, que era parte de la lista clsica de imperios de la antigedad. Anlisis ms recientes
(Sancisi-Werdenburg 1988; Liverani [en prensa]), sin embargo, tienden a describir a Media en el
perodo entre 650 y 610 a.C. aproximadamente como un Estado secundario, generado por su
proximidad con el imperio asirio, y el intervalo ca. 610-550 como una vaga confederacin de
jefaturas de montaas bajo la hegemona de un lder medo que adquiri un prestigio especial por
haber destruido el imperio asirio.

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Desmontando imperios

En el perodo postcolonial, la arqueologa y la filologa del Cercano Oriente se esforzaron por


esclarecer el funcionamiento interno de los imperios y develar su ideologa. Por una parte, un
inters creciente en las comunidades rurales, los paisajes rurales, la vida domstica y la cultura
material, demostrado primeramente y en su mayora por investigadores marxistas, se transform en
una orientacin comn y result en una aproximacin ms compleja y menos ideolgica a la
configuracin real de los imperios. Por otra parte, el quiebre de fines de los aos 60 result en una
aproximacin crtica explcita ante las ideas recibidas y un verdadero y propio desmontaje de las
ideologas imperiales y las estructuras socioeconmicas. A continuacin, detallo las orientaciones
ms significativas que estudiaron los problemas claves en torno a los imperios del Cercano Oriente
antiguo.

Infraestructuras imperiales: canales y caminos

Los relevamientos pioneros realizados por Robert McC. Adams durante los 50 y los 60 en la
Baja Mesopotamia (1965; 1981; Adams y Nissen 1972) contradijeron explcitamente la venerable
idea de que las estructuras hidrulicas (las redes de canales de irrigacin) estaban conectadas con
los imperiosuna idea que encuentra una elaboracin suprema en Wittfogel (1957). De acuerdo
con Adams, el desarrollo temprano de los canales de irrigacin fue un asunto local, realizado en una
escala pequea por comunidades locales. Eventualmente, estas redes locales se conectaron a
sistemas ms amplios, por lo que el crecimiento de las estructuras hidrulicas ocurri
simultneamente y con relacin al crecimiento de los sistemas polticos y no fue el resultado de
polticas de centralizacin sino, ms bien, un factor en su desarrollo.
Una crtica similar debera realizarse con respecto a la construccin de sistemas de caminos. Al
imperio aquemnida se lo acredita con la instalacin y el manejo de un sistema de caminos reales,
siendo el ms importante de ellos el que conduce de Susa a Sardis, descrito por Herdoto (Seibert
1985: 15-27; Koch 1986). Secciones menores de estos caminos reales estn bien atestiguadas en
el imperio asirio (Kessler 1980: 27-28; 1997; Levine 1989), y un sistemas de estaciones/postas, a
cargo del Estado, se conoce en la dinasta III de Ur (himno de Shulgi: Pritchard 1969: 585-586). En
este caso, igualmente, es un asunto de un establecimiento progresivo de una red que conecta
caminos locales con un sistema mucho ms comprensivo.
En los estudios actuales, el paisaje imperial parece ser simplemente un crecimiento y una
sistematizacin de paisajes locales previos. Asimismo, es posible que las recientes aproximaciones
subestimen el rol de los imperios al producir no slo un crecimiento en escala sino tambin una
mejora sustancial en la infraestructura agrcola y comunicacional.

Ciudades capitales imperiales

En los estudios tradicionales, las grandes ciudades capitales asirias y babilnicas fueron
interpretadas como algo diferente e inclusive opuesto a la ciudad occidental por parte de
investigadores de variado trasfondo ideolgico (Liverani 1997: 86-87). De acuerdo con Karl Marx,
estas ciudades eran campamentos principescos, productos secundarios de la verdadera estructura
econmica (1983: 39). Jakob Burkhardt define a los enormes campamentos militares de las
dinastas asirias, el castillo comn para bienes y dioses de los babilonios, las tres residencias
temporarias de los aquemnidas, y los enormes mercados del comercio oriental como un
contra-modelo negativo de la polis griega (1898: 61). Es solamente hacia mediados del siglo XX
que estas capitales fueron aceptadas como ciudades reales, de manera que el problema de su
abastecimientoy las consecuentes relaciones entre la ciudad y su periferia ruralse
transformaron en un objeto de estudio serio (Oates 1968). Ms recientemente, el simultneo

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crecimiento de las capitales asirias y achicamiento de asentamientos menores ha recibido atencin


en tanto proceso histrico significativo (Wilkinson 1995).
Podemos tambin esbozar una aproximacin cambiante a la visualizacin del palacio, el centro
de cualquier ciudad capital imperial. En el siglo XIX, cuando los imperios europeos formales an
existan, el palacio real era visto como la residencia del emperador (como Versalles o Schnbrunn)
y la locacin de lo ceremonial y su despliegue. Las representaciones pictricas de los palacios
asirios estaban pobladas de cortesanos ocupados solemnemente en hacer nadacomo si el imperio
pudiera descansar en el prestigio antes que en la produccin. Durante la primera mitad del siglo XX,
los palacios se transformaron en una especie de mquina poltica, la locacin fsica central de la
administracin de la economa imperial. Eran estudiados principalmente a partir de documentos
administrativos y de correspondencia interna, intercambiada entre reyes y oficiales, suplementada
por el anlisis funcional de la arquitectura (Margueron 1982; acerca de los palacios asirios, vase
Albenda1986; Russell 1991; Caubet 1995). La vieja bsqueda por la locacin del harn y la
habitacin del trono fue ampliada hacia una definicin de sectores destinados a la residencia, la
ceremonia, la administracin y los archivos, los cuartos de almacenamiento y los talleres,
proveyendo as una idea ms precisa del uso de los palacios como centro del imperio.

Ideologas imperiales y su visibilidad arqueolgica

El estudio de la ideologa imperial y de su visibilidad arqueolgica, desarrollado durante fines de


los 60 y los 70, comenz con la interpretacin de las inscripciones reales en tanto mensajes
condicionados, a tono con los procedimientos de contra-informacin y los anlisis literarios
aplicados a los discursos polticos modernos (Eco 1971; Klaus 1971; Faye 1972; Robin 1973). La
transferencia de dichos estudios a las ideologas imperiales (y su propaganda) del Cercano
Oriente antiguo ha sido la ocupacin principal de numerosos investigadores (Liverani 1979;
Oppenheim 1979; los estudios reunidos en Fales 1981; Tadmor y Weinfeld 1983; Tadmor 1997). La
aplicacin de perspectivas similares a representaciones icnicas y a la arquitectura monumental ha
tenido particular relevancia para el caso del palacio asirio (cf. recientemente Lamprichs 1995;
Winter 1997) y del palacio persa (Root 1979) y sus relieves esculpidos. El estudio de la ideologa
imperial es importante puesto que deja en claro que la propia definicin de imperio no se relaciona
tanto con el tamao del Estado imperial (el cual, como hemos visto, puede ser bastante pequeo,
proyectado a una escala mundial), sino con la pretensin ideolgica de dominio universal, y por lo
tanto con un resultado de una realidad mental antes que prctica.
En trminos de extensin, el concepto bsico es el de imperio universal. Puesto que el rey est
designado por los dioses, con la tarea ltima de asegurar una relacin correcta entre los mbitos
divino y humano, est claro que solamente un solo reino puede ser confiado en verdad con dicha
tarea. La labor es la extensin de relaciones correctasya existentes en dentro del reinohacia la
periferia brbara. El ms tpico ttulo real, de mayor sabor imperial, es rey de las cuatro partes
(i.e., del mundo entero) y la tarea ms tpica es la de extender el imperio hasta la ultima frontera de
la oikumene. El ritual de coronacin asirio declara esta tarea de manera muy clara: por tu cetro,
extiende tu tierra! Que Assur te otorgue autoridad y obediencia, justicia y paz! (Mller 1937: 12-
13). La materializacin visible del dominio universal est provista por las estelas erigidas en las
partes ms lejanas por el rey, generalmente en lugares ideolgicamente significativos y que aluden a
rincn lejano: la costa del mar o una alta montaa, ms all de la cual no puede haber tierra que sea
vista o imaginada.
Aunque la conquista imperial se pretende como beneficiosa para las poblaciones sometidas, las
cuales estarn finalmente insertas en el cosmos y sustradas del caos, estas poblaciones, sin
embargo, resisten tal transformacin. La causa de ello es que son parte todava del caos y se
conducen as con maldad y locura (Haas 1980). No se someten; resisten, y entonces deben ser
derrotadas o incluso eliminadas. Confan en su nmero o en la proteccin que ofrece el paisaje, y no
comprenden que el ejrcito imperial, confiado en el apoyo divino, inevitablemente ganar.

8
M. Liverani, Imperialismo

La conquista imperial es, por lo tanto, un relato de campaas militares, motivado de acuerdo con
el patrn de la guerra santa, que es tambin una guerra justa (cf. Oded 1992). Los enemigos (y
no las polticas de expansin imperial) son los responsables de la guerra y por su derrota final:
puesto que ofrecieron resistencia e inclusive amenazaron la seguridad del reino central, es su culpa
(no la nuestra) si son finalmente eliminados. Nuevamente, un texto asirio, en este caso una plegaria
de Tukulti-Ninurta I del perodo medio-asirio, es el mejor ejemplo. El repetido saqueo y destruccin
causado por los ejrcitos asirios contra las tribus montaesas en los Zagros est justificado como
una reaccin defensiva contra los enemigos malvados, necios y agresivos (Foster 1993: 230-235).
Los relieves esculpidos en los palacios asirios tambin han sido ledos como un aparato de
propaganda imperial, lo cual es ciertamente verdadero. Pero la cuestin principal es acerca de la
audiencia (o los destinatarios) de dicho aparato textual e icnico. Una explicacin ms bien
simplista es que la narrativa y la representacin del poder imperial estaban destinadas a impresionar
a los visitantes extranjeros, y en particular la descripcin y la representacin de la violencia y la
crueldad sdica estaba destinada a aterrorizar a los enemigos. Una explicacin mucho ms
razonable es que tales escenas tenan como intencin la movilizacin de los propios asirios, as
como asegurar su lealtad. En efecto, la intencin bsica del paradigma de la guerra santa era
convencer a un pblico interno de que nuestra guerra era apoyada por los dioses, que nuestro
ejrcito es superior al del enemigo, que no sufriremos bajas y que el enemigo ser castigado por su
pecado original de ser enemigo (i.e., por resistirse al poder imperial y divino).
El estudio de los topoi literarios y de los motivos icnicos del aparato imperial de propaganda se
ha convertido en aos recientes en una de las lneas ms productivas de investigacin para una
comprensin profunda de lo que un imperio antiguo realmente era en las mentes de sus promotores
y de sus participantes.

Centro y periferia

Los imperios del Cercano Oriente antiguo difcilmente puedan ser visualizados como territorios
compactos, gobernados todos uniformemente por un emperador. La estructura imperial es ms bien
compleja (cf. Frei y Koch 1984 sobre el imperio aquemnida) e incluye en todos los casos una
distincin entre el pas central y las provincias. El pas central, el ncleo del imperio, se encuentra
habitado por una poblacin tnica y funcionalmente diferente de aquella de las tierras conquistadas.
Los asirios, los babilonios o los persas constituyen la poblacin principal, en contacto directo con
los dioses, inclusive luego de haber agrandado el cosmos para incluir pueblos que fueron
originalmente excluidos de tal contacto benfico. Por supuesto, procesos de contacto y cruzamiento
entre gobernantes y gobernados tienen lugar, pero no son similares en ambas direcciones. El ncleo
recibe un flujo de extranjeros subordinados, en la forma de deportados o prisioneros, que son
empleados como fuerza de trabajo para compensar los vacos causados por un siempre problemtico
balance demogrfico y las bajas en las guerras. En contraste, los reinos conquistados, transformados
en provincias o satrapas, reciben un flujo de representantes de la clase dominante: gobernadores y
unidades administrativas, situados en palacios provinciales, guarniciones de soldados para mantener
la ley y el orden, y en algunos casos mercaderes que se benefician de relaciones econmicas
desiguales. Los palacios provinciales reproducen a menor escala la funcin y los procedimientos
operativos del palacio central en la ciudad capital.
No todo el territorio puede ser administrado de acuerdo con un sistema provincial. En la periferia
del imperio algn tipo de autonoma es posible que exista, por diferentes razones. Una de las
razones es la transitoriedad: la sumisin de reinos extranjeros a menudo tiene lugar en un
procedimiento de dos etapas. Primero, el reino es conquistados y se transforma en vasallo; luego,
y seguida una rebelin, se lo castiga con una prdida de autonoma y su transformacin en
provincia. Una segunda razn es estructural: las tribus de las montaas y de las estepas carecen de
requisitos econmicos y polticos como para transformarse en provincias. No tienen ciudades ni
palacios, su produccin no puede estar sujeta a impuestos formales. En consecuencia, mantienen el

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M. Liverani, Imperialismo

status de pueblos autnomos pero dependientes, gobernados por sus propios jefes, vinculados al
emperador por juramentos de lealtad, y pagando tributos, en lugar de impuestos, que a menudo se
hacen pasar por obsequios, y recibiendo obsequios reales a cambio. La ordenacin imperial es
bsicamente una estructura de tres niveles: ncleo, provincias y periferia (Steinkeller 1987; Marcus
1990).
En la periferia y tambin fuera del imperio, un proceso de adaptacin tiene lugar, de acuerdo con
el cual las tribus locales y las jefaturas, carentes de las caractersticas de formacin estatal (palacio
real, administracin formal y sistema impositivo), tienden a imitar la estructura estatal. Esto sucede
a causa de las relaciones polticas y econmicas que el imperio establece con las organizaciones
perifricas. Las lites locales construyen estructuras de tipo estatal para poder expresar de mejor
manera su prestigio dentro de su territorio y para interactuar mejor con el imperio. Tales procesos
de formacin estatal secundaria (Brown 1986; Liverani en prensa) en la periferia de los imperios
estn atestiguados arqueolgica y textualmente, especialmente en las zonas montaosas que
bordean la Mesopotamia, pero tambin en otras reas.

El proceso de toma de decisiones

La estructura interna de los imperios del Cercano Oriente antiguo es mucho ms compleja que lo
que pretendan las representaciones tradicionales de la cuestin. Es cierto que el emperador es un
soberano absoluto, cuyo poder (otorgado por los dioses) no tiene lmites. Pero despotismo es un
concepto que pertenece al campo de la ideologa y que necesita ser evaluado en la realidad. Nadie
puede siquiera pensar en conducir un imperio en aislamiento. El emperador est obviamente
asistido por un gran nmero de funcionarios y cortesanos, competentes en (y encargados de) varias
funciones especiales: escribas y administradores, astrlogos y magos, sirvientes y guardaespaldas.
Por supuesto, dicha lite poltica puede influenciar al emperador en sus decisiones. Podemos
identificar tres problemas concernientes al soberano como especialmente significativos.
El primer problema es que el proceso de toma de decisiones es complicado por el recurso
necesario a dos canales paralelos. Por un lado, el rey tiene que recoger y validar informacin, y
eventualmente tomar decisiones, a nivel humano. Por otro lado, tiene que recoger y validar
informacin y advertencias provenientes del nivel supra-humano, que se considera el ms
significativo (Pongratz-Leisten 1997, 1999). El modelo mesopotmico de realeza se constituye a
partir de dos soberanos legendarios de Akkad, contrastando la conducta correcta de Sargn, que
sigue el consejo divino aun si la informacin humana es negativa, con la conducta impa de Naram-
Sin, que confa en la inteligencia humana en detrimento del consejo negativo de los augurios. De
hecho, los ltimos reyes asirios, de los que poseemos la evidencia documental ms rica, atendan a
ambos canales al recolectar tanto consejos e informacin humanos como profecas y augurios
astrales, validando la informacin a travs de la lectura de rganos de animales sacrificados y
afrontando los augurios negativos con rituales profilcticos (namburbi).
El segundo problema es que los consejeros del rey siguen sus propias estrategias de
autopromocin y autoproteccin, no necesariamente coincidentes con los intereses del imperio. Por
un lado, los consejeros humanos tienden a ser cautos, incluso demasiado cautos, para poder evitar el
riesgo de ser acusados como responsables de posibles desastres. Por otro lado, los astrlogos
tienden a ser optimistas (e incluso a ocultar seales negativas) para evitar el riesgo de ser
considerados boicoteadores de los proyectos y las actividades del rey. En general, los funcionarios
de la corte siguen una estrategia de consolidacin familiar, adquiriendo propiedades y asegurando la
sucesin en el cargo a sus hijos, una estrategia contraria a los intereses reales de remover a los
funcionarios ineficientes y mantener un control total sobre la gente y los recursos. Apelar a eunucos
es la actitud ms obvia en esta direccin, puesto que los eunucos no pueden esperar transmitir su
posicin a hijos (Grayson 1995; Deller 1999).
El tercer problema es que el palacio real no es un lugar seguro y el emperador est sujeto a un
continuo stress ocupndose de su seguridad personal. La atmsfera del palacio es una de

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M. Liverani, Imperialismo

competencia y difamacin, no slo entre funcionarios sino tambin en el harn y en la familia real
no rara vez terminando en conspiraciones contra el rey o contra el heredero designado al trono. En
los imperios hitita y asirio, el regicidio es uno de los procedimientos ms comunes de cambio
poltico, y la mayor parte del tiempo y de la atencin del soberano trascurre en evitar el riesgo de
asesinato.
Fuera del palacio, las dos estructuras bsicas de cualquier imperio son la burocracia (p.ej., Gibson
y Biggs 1987) y el ejrcito (p.ej., Malbran-Labat 1982). En ambos, las herramientas tcnicas bsicas
a disposicin de los imperios son las mismas para Estados ms pequeos, solamente la escala y la
diseminacin espacial son ms grandes y ms complejas. En el Cercano Oriente antiguo, las
relaciones personales prevalecan sobre estructuras funcionales. La distincin entre miembros de la
familia real, la lite administrativa, los oficiales del ejrcito y los gobernadores de provincia tienden
a ser bastante fluidas. El rey es personalmente responsable por las decisiones polticas y
administrativas (aun en casos de pequea importancia), pero sus relaciones personales con los
burcratas y los funcionarios devienen en una herramienta cada vez menos efectiva a medida que la
escala de los problemas aumenta. En varias instancias del imperio hitita o del tardo imperio asirio,
el rey parece ms preocupado por asegurar la lealtad de sus asistentes que en explotar
completamente sus servicios.

Los efectos del antiguo imperialismo

La existencia y la tendencia de un imperio a crecer tienen importantes consecuencias en los


pueblos y pases de su periferia. En tiempos modernos, el desarrollo econmico de un imperio
equivale al subdesarrollo en la periferia, puesto que se basa en la explotacin de los recursos y de la
mano de obra de la periferia. En tiempos antiguos, el efecto del crecimiento imperial en la periferia
parece haber sido distinto en los pases conquistados y en la periferia exterior.
Sin dudas, el crecimiento imperial tena un resultado devastador en los pases conquistados: la
destruccin de pueblos y aldeas, la devastacin de la agricultura, la deportacin de las lites
dirigentes y del pueblo comn, toda esta situacin produca un colapso vertical de la economa y la
cultura locales. La imposicin de la religin imperial en detrimento de la local, aun si no se
ejecutaba de manera coercitiva (Cogan 1974), afectaba tanto a la lite (debido a la relacin
ideolgica entre el favor de los dioses y la fortuna poltica) como la poblacin comn (en una
perdida general de los puntos de referencia tradicionales). El tributo (antes de la anexin) y los
impuestos (dentro del imperio) constituan pesadas cargas para las economas locales (cf. Br 1996
sobre el tributo; Postgate 1974 sobre los impuestos).
Las deportaciones (Oded 1979; Gallagher 1994) eran un procedimiento imperial tpico, con la
intencin de alcanzar dos resultados diferentes. Los objetivos de quebrar la resistencia poltica y
eliminar los centros locales de comercio e intercambio independientes eran alcanzados bastante
fcilmente. La repoblacin del pas central, sin embargo, se alcanzaba solamente en un grado
menor. Los efectos de las devastaciones imperiales son bastante evidentes en el registro
arqueolgico. Pases enteros, anteriormente el sitio de culturas brillantes, fueron totalmente
destruidos, y el despoblamiento asuma niveles sin precedentes. Baste aqu compara los niveles
demogrfico, econmico y cultural alcanzados por los reinos neo-hititas, arameos y levantinos antes
y despus de la conquista asiria para comprender el efecto que el imperialismo antiguo tena sobre
las poblaciones subordinadas.
Un problema de importancia reside en el hecho de que las deportaciones cruzadas producan
tambin un entrecruzamiento tnico que persista incluso luego de que el imperio colapsara y
aumentaba los efectos de la competicin tnica y religiosa no slo entre diferentes pases, sino
tambin dentro un mismo pas. Los problemas de las minoras, la dispora de los refugiados y el
nacionalismo en resurgimiento constituyen efectos del imperialismo en el Cercano Oriente antiguo
(el caso de Israel es paradigmtico) pero tambin en tiempos modernos (p.ej., luego de la disrupcin
de los imperios otomano y austro-hngaro).

11
M. Liverani, Imperialismo

El efecto del imperialismo antiguo en la periferia exterior parece haber sido ms bien positivo, en
el sentido de que increment su complejidad socio-econmica. Ya hemos visto el crecimiento
secundario de organizaciones polticas formales (incluyendo la urbanizacin, la administracin y
la escritura, etc.). Ms an, las relaciones econmicas no resultaron en el subdesarrollo de la
periferia, puesto que los tems intercambiados eran ms bien especializados (metales, piedras semi-
preciosas, etc.) y no afectaron la estructura productiva bsica, sino que solamente estimularon la
actividad del artesanado especializado.

Crecimiento y colapso

El colapso de los imperios antiguos ha sido una de las cuestiones que ms ha llamado la atencin
a los historiadores modernos. Ruinas y desiertos, dejados atrs por los despticos Estados y
civilizaciones del Cercano Oriente antiguo y an visibles, eran explicadas como el resultado
inevitable del desgobierno y la presin tributaria. En los estudios bblicos, las ruinas de Asiria y
Babilonia eran sealadas como la prueba de la efectividad de la maldicin divina contra reyes y
pueblos crueles que conquistaron y destruyeron a Israel.
Una aproximacin cientfica al problema del colapso apareci especialmente en los aos 80 en
el marco de la teora de los sistemas, como resultado de la interaccin de varios factores y la
retroalimentacin (Tainter 1988; Yoffee y Cogwill 1988). El colapso est visto mayormente como
el resultado de una sobreexplotacin de recursos humanos y materiales limitados por programas
extremadamente ambiciosos de crecimiento y dominacin una versin secular y apropiadamente
poltica de la explicacin moral y religiosa. Un impacto externo por invasores brbaros es a menudo
considerado un factor ocasional, el golpe final contra un sistema ya en decadencia (Liverani 2001).
El problema de la gnesis y el crecimiento es menos llamativamente visible en los restos
arqueolgicos y ha sido analizado en tiempos ms recientes (p.ej., Brinkman 1984). Las primeras
investigaciones vean al imperio de una manera ms bien esttica en su funcionamiento, sin
considerar el proceso formativo. Por el contrario, ahora, esto se considera un problema de
importancia, el cual no puede resolverse simplemente por recurso a la ideologa expansionista de
los imperios. Tal ideologa puede explicar las motivaciones de la clase dominante, pero la
expansin imperial debe analizarse de acuerdo con los procedimientos a travs de los cuales el
control administrativo y poltico se establece sobre reas siempre en expansin. La apelacin a
modelos de redes de comunicaciones y de control territorial para el imperio asirio en el perodo
formativo es tan slo un ejemplo (Liverani 1988; cf. Postgate 1992). Incluso los ms prcticos
asuntos de costes y logstica para las campaas militares deberan recibir atencin.

La crisis del imperialismo

En este anlisis resalt a menudo cmo las actitudes de los historiadores hacia los imperios han
cambiado a travs del tiempo. Por un lado, los procedimientos de anlisis ms sofisticados
disponibles hoy en da, tanto en la arqueologa como en la historia, hacen posible una visin mejor
y ms articulada sobre los imperios, en comparacin con una visin ms bien simplista y
totalitaria sostenida por investigadores (y por una apreciacin popular) en generaciones
anteriores. Un reciente volumen colectivo (Alcock et. al 2001) incluye una tipologa tan variada de
imperios (imperios territoriales clsicos, redes comerciales, imperios nmades, imperios sin
ciudades, jefaturas expandidas, etc.) que la propia efectividad del trmino corre el riesgo de ser
perdida.
Por otro lado, las lneas de investigacin que pueden verse con una sobrestimacin de los
imperios antes de la Segunda Guerra Mundial y una menor consideracin en el perodo siguiente
claramente son dependientes de un mbito poltico moderno. Luego del final del colonialismo
occidental, la aproximacin analtica a la cuestin tena que cambiar, aunque lo hiciera con cierta

12
M. Liverani, Imperialismo

renuencia, para dar lugar a una perspectiva multicntrica de la historia mundial aun cuando la
perspectiva eurocntrica de lneas de desarrollo todava puede encontrarse en los manuales de
escuela secundaria.
Alguna vez una fuente de orgullo, la palabra imperio aludiendo a una dominacin colonial
se transform en una razn de vergenza: nadie se proclama ahora como un imperio o dice tener
una poltica imperialista, y si alguien lo hace, una arrogancia avasalladora termina siendo
expresada. Los imperios despticos estn abiertamente criminalizados, pero los imperios
econmicos estn tambin sujetos a la censura oportunista o al menos a una subestimacin
(inconsciente?) de su relevancia poltica. El uso del trmino en la historia antigua tambin ha
pasado a ser ms crtico y calificado. Para evitar la oposicin Occidente vs. Oriente, una oposicin
que resulta impopular tanto en las democracias occidentales como en los mercados asiticos, las
connotaciones especficas de un despotismo opresivo, una pesada burocracia y una expansin
militar han dado lugar a un uso multifactico y en gran parte sin sentido del trmino en tanto se lo
aplica a cualquier forma de dominio poltico multitnico. En la economa, las crisis del
imperialismo generaron lneas de investigacin reciente tambin visibles en los estudios del
Cercano Oriente antiguo para complementar el modelo de la redistribucin (que se adecua mejor a
un aparato imperial) con uno atento al mercado y a la empresa privada (Stolper 1985).
Por supuesto, el fin de la posesin colonial occidental sobre Medio Oriente no signific que el
mundo occidental renunciara a sus pretensiones polticas, econmicas e histricas. Simplemente
significa que otra estrategia ha sido asumida, a saber, la estrategia neo-capitalista de controlar los
recursos antes que los territorios, explotando los bajos costos de la fuerza de trabajo y estimulando
los mercados. Inclusive las actividades arqueolgicas en el Medio Oriente tienen ahora, a menudo,
un sabor neo-capitalista, con proyectos de salvataje y programas de planificacin regional al
servicio de los Estados locales. El viejo modelo de las relaciones polticas imperiales, que
reservaba un rol activo solamente a la parte dominante, ha sido complementado por otros modelos
como el del subdesarrollo (A.G. Frank) o el del sistema mundo (I. Wallerstein), o el de la
interaccin de organizaciones polticas anlogas (C. Renfrew), u otros que proveen cada
componente del sistema con su propio espacio y su rol.
El modelo del subdesarrollo (Frank 1967; Emmanuel 1969; Amin 1973; tambin la
aproximacin histrica en Wolf 1982), basado en un anlisis del mundo moderno, indica que el
desarrollo del ncleo de los imperios (econmicos) produce un proceso paralelo de subdesarrollo en
la periferia explotada. Este modelo ha recibido poca atencin en el campo de los estudios del
Cercano Oriente antiguo, pero su relevancia ha sido aludida ms arriba. Los antiguos imperios,
como los primeros modernos, estn basados en el intercambio de diferentes tipos de recursos; pero,
en los primeros casos, dicho desbalance no produca una diferente tasa de desarrollo en el centro vs.
la periferia. Sin embargo, este tipo de problemas merece un anlisis especfico que an falta.
En contraste, el modelo del sistema mundo (Wallerstein 1974, 1980, 1989) ha tenido su
influencia en los estudios del Cercano Oriente antiguo, en general aplicado a los perodos
prehistrico tardo y protohistrico (Kohl 1987), con una insistencia particular en el perodo de
Uruk (Algaze 1993) antes que en perodos formalmente histricos. El uso de este trmino ha sido
criticado de varias maneras. El mundo que abarca la red comercial de Uruk es demasiado
pequeo; una terminologa como sistema regional sera ms apropiada. Ms an, el comercio de
larga distancia probablemente afect a una parte menor de las sociedades involucradas en ello, las
cuales todava seguan dedicndose mayormente a la explotacin de recursos locales, la agricultura
y la cra de animales.
El modelo de la interaccin de organizaciones polticas anlogas (Renfrew y Cherry 1986) es
de hecho muy til para describir el estado de la cuestin durante el Bronce Tardo, por ejemplo,
cuando media docena de Estados de alcance regional (Egipto, Hatti, Mitanni, Asiria, Babilonia,
Elam) interactuaban ms a travs del comercio y de la diplomacia que de la guerra, sin que ninguno
de ellos pudiera asumir un control mayor o la hegemona. Sin embargo, cada uno de estos Estados
podra haberse convencido de que era el imperio central en el sistema (Liverani 1990).

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M. Liverani, Imperialismo

De cualquier modo, parece estar claro que las ltimas dos generaciones de especialistas tambin
han estado, conscientemente o no, influenciadas por su contexto sociopoltico, tanto al descartar
viejas ideas como al proponer nuevos modelos. Sin embargo, la tarea de develar (y confesar)
nuestras propias preconcepciones es mucho ms difcil que sealar aquellas que influenciaron a
investigadores en las generaciones pasadas.

* * *

Tomado de: M. Liverani, Imperialism, en S. Pollock y B. Bernbeck (eds.), Archaeologies of the


Middle East: Critical Perspectives, Londres, Blackwell, 2004, pp. 223-244.

Traduccin: Emanuel Pfoh

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