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1.

Campo electrostático
Félix Redondo Quintela y Roberto Carlos Redondo Melchor
Universidad de Salamanca

Carga eléctrica
Al menos desde el siglo VI antes de Cristo se había observado que trozos de
ámbar frotados con lana atraen pequeños cuerpos y motas de polvo1. Esta propiedad
se llamó por eso propiedad del ámbar o electricidad, por la palabra griega
, electrón, que significa ámbar2. Se conocía que también otros cuerpos podían
adquirir por frotamiento la propiedad de atraer o repeler. Este fue todo el
conocimiento sobre la electricidad hasta el siglo XVIII, en que surge la idea de que
estas atracciones y repulsiones podían explicarse si se supone que hay dos clases de
electricidad: una, la que adquiere el vidrio frotado con lana y la de todos los cuerpos a
los que repele, que se llamó electricidad vítrea, y otra, la del ámbar frotado con lana y la
de todos los cuerpos a los que repele, que se llamó electricidad resinosa3. Con esta
hipótesis resulta que los cuerpos con la misma clase de electricidad se repelen y los que la
tienen distinta se atraen. Hasta hoy nada ha invalidado este supuesto. De los cuerpos
que tienen electricidad se dice que están cargados de electricidad o que tienen carga
eléctrica. De los cuerpos que no tienen electricidad se dice que están en estado neutro.
También en el siglo XVIII, Coulomb, con una balanza de torsión, comparó
fuerzas entre dos esferillas cargadas. Las fuerzas parecían ser inversamente
proporcionales al cuadrado de la distancia d entre los centros de las esferas. Por eso,
en 1785, propuso para el módulo de la fuerza entre dos de ellas la fórmula
q1q2
F= (1)
d2
que contiene, además, la hipótesis de que la fuerza es proporcional al producto de las
cantidades de electricidad de las esferas4. Para completar la fórmula (1) hay que
añadir que la fuerza F es de repulsión si las dos cargas son de la misma clase, y de

1 Se atribuye a Tales de Mileto la primera información de que el ámbar frotado con lana
atrae pequeños cuerpos. Tales nació entre 640 y 624 antes de Cristo en Mileto, ciudad del oeste de Asia
Menor, actualmente Turquía, en la desembocadura del río Menderes, en el mar Egeo, a 37° 31’ de
latitud norte y 27° 16’ de longitud este. Tales fue uno de los siete sabios de Grecia. Murió en 546 a. de C.
2 El ámbar es resina fosilizada. Suele presentar bellos colores y se utiliza por eso en
joyería y decoración. Las atracciones a que nos referimos pueden ser observadas si se frota con un tejido
un bolígrafo u otro objeto de plástico, y se acerca después a pequeños trocitos de papel. Los trocitos de
papel se adhieren al bolígrafo. La adherencia de la película de plástico de los rollos de cocina a
recipientes de vidrio y de otros materiales es otro ejemplo de estas atracciones.
3 Se atribuye al francés DuFay la formulación, en 1734, de la hipótesis de las dos clases de
electricidad.
4 El coronel Charles Augustin de Coulomb (1736-1806) nació en Angoulême, ciudad de
Francia situada al norte de Burdeos y al sur de Poitier, a 45° 39’ de latitud norte y 9’ de longitud este. La
unidad internacional de carga eléctrica se llama coulomb, en español culombio, en honor a Charles
Augustin de Coulomb.
1 v1.1
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

atracción si son de clase distinta. Estos enunciados se conocen como ley de Coulomb, y
han sido cada vez más confirmados por la experiencia.
La fórmula (1) establecía, además, una manera de medir cargas eléctricas. Con
ella se definió la unidad electrostática de cantidad de electricidad o de carga eléctrica, que es
“la carga eléctrica de una esfera de radio despreciable que, separada un centímetro de otra
igual y con la misma carga, ambas situadas en el vacío, es repelida por ella con una fuerza de
una dina”5. Solo con esta definición y con la medida de fuerzas y distancias puede
saberse la carga que tienen dos o más esferillas cargadas (ver problema 1).
La electricidad es, por tanto, una propiedad de la materia6. No existe carga
eléctrica fuera de la materia. Las dos clases de electricidad se llaman hoy electricidad
positiva y electricidad negativa. La referencia es la carga del electrón, a la que se asigna
signo negativo. Todos los cuerpos que repelen a los electrones se repelen entre sí y
tienen, por tanto, electricidad negativa. Todos los cuerpos que atraen electrones,
también se repelen entre sí y tienen, por tanto, electricidad positiva. Los protones
tienen electricidad positiva. No hay ninguna razón intrínseca para haber asignado de
esta forma los adjetivos 'positivo' y 'negativo'. La elección es convencional. Podía
haberse llamado positiva la carga del electrón y negativa la del protón.
La carga de un punto material se llama carga puntual. Un punto material es una
cantidad de materia situada en un punto, es decir, su volumen es cero. Su masa se
llama masa puntual. El concepto de carga puntual, como el de punto material, es pues
ideal: no existe una cantidad de materia ni, por tanto, una carga eléctrica que no
ocupen volumen7. Pero el concepto de carga puntual permitirá enunciar la ley de
Coulomb de forma muy precisa, ya que las esferillas que utilizó Coulomb tienden a
puntos a medida que se hacen más pequeñas. Con el concepto de carga puntual y la
notación vectorial, las propiedades medidas y observadas por Coulomb pueden
expresarse en una fórmula así (fig. 1):
q1q2
F12 = k0 R12 (2)
3
R12
donde q1 y q2 son dos números reales que expresan el valor de dos cargas puntuales,
cada uno positivo o negativo según designe carga positiva o negativa, y cero si no hay
carga; R12 es el vector del espacio cuyo origen es el punto que ocupa q1 y cuyo
extremo es el que ocupa q2 ; F12 es la fuerza sobre q2 y k0 es una constante de
proporcionalidad a la que el sistema electrostático asigna el valor uno al definir la
unidad electrostática de carga.

5 La dina es unidad de fuerza del Sistema Cegesimal, ya en desuso. 1 N=105 dinas.


6 En algunas definiciones es frecuente que se diga que la electricidad es una forma de
energía. Si así fuera, la unidad de carga eléctrica sería el julio. La electricidad es una propiedad de la
materia, no energía. Sobre este tema ver F. R. Quintela y otros, Carga de una batería y Electricidad, dos
términos de utilización confusa, Técnica Industrial, junio 2005. Se puede ver también ese artículo en
publicaciones de www.usal.es/electricidad. Ver también Definiciones y conceptos en el mismo sitio web.
7 El electrón es la partícula cargada estable de menor masa, de menor carga y de menor
volumen: su masa es 9.109  1031 kg, su carga 1.602  1019 C, y su radio clásico 2.8  1015 m.
2
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

q1 R12 q2
F12
Fig. 1.- Si las dos cargas tienen el mismo signo, de (2) resulta que F12 tiene el
mismo sentido que R12 , o sea, la fuerza es de repulsión. Si las dos cargas
tienen signo distinto, F12 tiene sentido opuesto al de R12 , con lo que la fuerza
es de atracción.

La fórmula (2) se llama también ley de Coulomb, pues equivale al enunciado


anterior: que existen dos tipos de carga se expresa al decir que q1 y q2 son números
reales, que pueden ser positivos, negativos o nulos. La fuerza F12 sobre q2 tiene la
dirección de R12 , la determinada por los puntos que ocupan las cargas. Si q1 y q2
tienen el mismo signo, el sentido de F12 es el de R12 , de repulsión; si q1 y q2 tienen
distinto signo, F12 tiene sentido opuesto a R12 , la fuerza es de atracción8. Por tanto la
fórmula (2) es la ley de Coulomb expresada con lenguaje vectorial. Si se halla la
fuerza sobre q1 resulta opuesta a la fuerza sobre q2 . Se cumple, por consiguiente, el
principio de acción y reacción de Newton: si q1 ejerce una fuerza sobre q2 , q2 ejerce
otra sobre q1 opuesta a la anterior. El módulo de F12 vale

q1q2
F12 = k0 (3)
2
R12

Ya que el módulo de
R12
u=
R12

es uno. El símbolo de valor absoluto en q1q2 es necesario en (3) porque el módulo de


un vector es positivo, y el producto q1q2 puede ser negativo. F12 es directamente
proporcional al valor absoluto del producto de las cargas e inversamente
proporcional al cuadrado del módulo de R12 , que es la distancia entre ellas.

Nótese que, sabiendo solo el sentido de la fuerza, solo se puede averiguar si


dos cargas tienen o no el mismo signo: si la fuerza es de repulsión, el signo de las
cargas es el mismo; si es de atracción, el signo es distinto; pero no se puede saber cuál
es. Solo si se conoce el signo de una carga se puede conocer el de la otra.
Carece de sentido preguntar por la fuerza entre dos cargas que ocupan el
mismo punto, pues habría que dividir por cero, que sería la distancia entre ellas.
El Sistema Internacional de Unidades emplea como unidad de carga eléctrica o
de cantidad de electricidad el culombio, de símbolo C y nombre internacional coulomb,

8 Esta es la razón de haber elegido los adjetivos positiva y negativa para las dos clases de
electricidad: que, designándolas por números reales positivos y negativos respectivamente, puede
expresarse la ley de Coulomb por la fórmula (2), que incluye información completa sobre las clases de
cargas y sobre los sentidos de las fuerzas, lo que no hace la (1).
3
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

que se define por procedimientos distintos de la ley de Coulomb9. Fijada la unidad de


carga de esta manera, hay que medir la constante k0 utilizando la fórmula del módulo
de la fuerza entre dos cargas puntuales
q1q2
F12 = k0
2
R12

Para ello se situarían en el vacío dos cargas puntuales de un culombio cada una,
separadas un metro, y se mediría la fuerza en una de ellas. Esta fuerza es k0 :
11
F12 = k0 = k0
12
El valor experimental aceptado hoy es

Nm 2
k0 = 8.9875  109
C2
O sea, la fuerza sobre una carga puntual de un culombio debida a otra igual situada a
un metro, ambas en el vacío, es 8.9875  109 newtons, casi 9 GN, más de 900000
toneladas. Con este dato se pueden preparar las cosas para definir el culombio por
medio de la ley de Coulomb. Basta decir que es la carga eléctrica puntual que, separada de
otra idéntica una distancia de un metro en el vacío, soporta una fuerza de repulsión de
8.9875  109 newtons.
Para hacer desaparecer como factor el número  , que formaría parte de
muchas fórmulas que se deducen de la ley de Coulomb, se da a k0 la forma
1
k0 =
4 0

de manera que

1 1 C2
0 = = = 8.8542  1012
4k0 4  8.9875  109 Nm 2
Por eso la Ley de Coulomb suele escribirse también así:
1 q1q2
F12 = R12
4 0 R12
2

0 se llama permitividad del vacío.


La recta de acción de la fuerza de atracción o repulsión no puede ser otra que
la determinada por las dos cargas puntuales (fig. 1), pues no hay otra recta única
asociada a dos puntos en el espacio tridimensional. Piénsese, por ejemplo, que la
fuerza sobre cada carga puntual fuera perpendicular a la recta que determinan las dos

9 Según el Sistema Internacional de Unidades los símbolos de las variables deben


escribirse en cursiva, y los de las unidades en letra recta normal. También los símbolos de los números y
de los operadores han de escribirse con letra recta normal.
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cargas; hay infinitas rectas perpendiculares a ella sin ninguna propiedad especial de
una sobre otra para ser alguna la preferida. Lo mismo puede decirse de cualquier otra
distinta de la que determinan las dos cargas. Resulta pues que, de existir fuerza entre
dos cargas puntuales, su recta de acción solo puede ser la determinada por las dos
cargas. Por tanto, la dirección de la fuerza es una propiedad del espacio, que creemos
isótropo10, y no de la carga eléctrica. De la misma forma, la fuerza con que se atraen
dos masas puntuales debe estar sobre la recta determinada por ellas. Es imposible que
sea de otra manera en un espacio sin direcciones especiales.
q1
R12
q2
F12
r1
r2

O
Fig. 2.- Si se conocen los vectores de posición de las dos cargas puntuales,
entonces R12 = r2  r1 .

En los problemas suelen conocerse los puntos que ocupan las dos cargas
puntuales, cuyos vectores de posición designaremos por r1 y r2. Entonces, (fig. 2)
R12 = r2  r1

y la ley de Coulomb toma la forma


q1q2
F12 = k0
3
( r2  r1 )
r2  r1

La fórmula que hemos llamado Ley de Coulomb es el resultado final de las


observaciones, y expresa las propiedades que se atribuyen a la carga eléctrica11. Sin
embargo no existen cargas puntuales en el universo, por lo que la ley de Coulomb
debe ser considerada como la interpretación final de la experiencia: como resultado
de la observación se puede afirmar que, si existieran cargas puntuales, cumplirían la
ley de Coulomb; o, a la inversa, suponiendo que se cumple la ley de Coulomb, todo lo
que de ella se deduce está de acuerdo con la realidad. El estudio que sigue, que se
llama Electrostática, consiste en deducir consecuencias de esa ley. Emplearemos la
lógica formal para deducir esas consecuencias. O, dicho de otra manera: como la ley
de Coulomb define el concepto de carga eléctrica puntual en reposo, buscaremos las
propiedades de las cargas eléctricas en reposo a partir de su definición. Eso se llama
construir una teoría12. Si la ley de Coulomb es una ley cierta en el sentido de que la

10 Isótropo significa, sin direcciones privilegiadas. De , isos, igual, y , tropos, vuelta.
11 La expresión precisa y cuantificada de lo observado en la naturaleza se llama ley.
12 Este es, en síntesis, el modo o método científico de conocer: a partir solo de los axiomas,
que son una o más definiciones de objetos, se construye una teoría, que es el conjunto de las
propiedades de los objetos definidos por los axiomas, deducidas solo de esos axiomas por medio de la
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F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

naturaleza la cumple, de que, si existieran cargas puntuales se atraerían o repelerían


como la ley de Coulomb describe, nuestras deducciones deben tener comprobación
experimental. Si no fuera así, si la fórmula (2) no reflejara lo que se cumple en el
universo, la teoría seguiría siendo lógicamente correcta, lo que significa que sus
afirmaciones o negaciones se cumplirían en un mundo en el que la ley de partida se
cumpliera. Por tanto, que una teoría sea correcta o no, no depende de que existan en
el universo o no los objetos que los axiomas definen, sino solo de si las deducciones
obtenidas a partir de ellos son formalmente lógicas. Claro que solo son útiles para la
descripción de nuestro mundo las teorías cuyos axiomas tratan de definir objetos
naturales. Los teoremas deducidos de ellos pueden, entonces, comprobarse
experimentalmente. Por lo que conocemos hoy, la ley de Coulomb es consecuencia de
lo que se cumple en nuestro mundo con gran precisión13.
Desde el punto de vista formal, es decir, para trabajar con bolígrafo y papel,
una carga eléctrica puntual es un número real q, y el punto que ocupa, un vector r.
Por tanto se puede enunciar la siguiente definición formal de carga eléctrica:
Definición.- Sea la aplicación definida por la siguiente fórmula, que se llama ley de
Coulomb:
q1q2
F12 ( q1 , r1 ) , ( q2 , r2 )  = k0 ( r2  r1 ) (4)
3
r2  r1

Entonces los números reales q1 y q2 se llaman cargas eléctricas puntuales; los vectores r1 y
r2 de R 3 se llaman puntos que ocupan q1 y q2 respectivamente, y F12 ( q1 , r1 ) , ( q2 , r2 )  se
llama fuerza que q1 ejerce sobre q2 . En lo que sigue escribiremos F12 en lugar de

( )
2
F12 ( q1 , r1 ) , ( q2 , r2 )  . Nótese que F12 es una aplicación de R  R 3 en R 3 . R designa
aquí el cuerpo de los números reales.
Si las componentes de r1 y r2 están en metros, F12 en newtons y
k0 = 8.9875  109 , entonces se dice que las cargas están medidas en culombios.

La fórmula (4) debe ser homogénea, por tanto la unidad de k0 es (Nm2)/C2.

lógica formal. Las propiedades deducidas de los axiomas se llaman teoremas. En la elaboración de una
teoría puede ser conveniente enunciar definiciones de nuevos conceptos; por eso, una teoría consta de
axiomas, de teoremas deducidos de los axiomas o de otros teoremas ya demostrados, y de definiciones
de nuevos conceptos. Los axiomas sobre los que se construye una teoría no deben ser contradictorios
entre sí, pero no se requiere que sean verdaderos en el sentido de que existan los objetos que definen.
Sin embargo, en el grado en que esos objetos existan, la teoría sirve para conocer fenómenos naturales.
Este es el caso de la Electrostática, que es el conjunto de las propiedades de las cargas eléctricas en
reposo, definidas por la Ley de Coulomb. Los resultados de la Electrostática concuerdan bien con las
observaciones.
13 Todas las consecuencias de la ley de Coulomb han resultado acordes con la experiencia
para distancias mayores que 10-16m. El error del 2 del cuadrado de la distancia entre las cargas parece
ser menor de 1015 . Es decir, h = 2 ± 1015 en la fórmula
qq
F12 = k0 1 2
h
R12

6
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

La fuerza que la carga q2 ejerce sobre q1 es


q2q1
F21 ( q2 , r2 ) , ( q1 , r1 )  = F21 = k0 ( r1  r2 )
3
r1  r2

resultando que F12 = F21 , es decir, se cumple el principio de acción y reacción.


El vector F21 + F31 +  + Fn1 se llama fuerza de las cargas q2, q3 ,...,qn sobre q1.

La anterior definición crea el concepto de carga puntual. La Electrostática es el


conjunto de propiedades deducidas de esta definición, que es su único axioma.
Otras propiedades experimentales son que la carga eléctrica de un sistema aislado
es constante. Es decir, la carga eléctrica de un volumen, suma de la positiva y negativa, no
cambia si no se le añade o se le extrae carga. Lo anterior quiere decir que la carga
eléctrica del universo, suma de la positiva y la negativa, no varía, o bien, que la carga
eléctrica no se crea, no se destruye ni se transforma. Esto no contradice que partículas
sin carga eléctrica, incluidos fotones, pueden originar partículas cargadas; pero,
entonces, la carga positiva más la negativa de las nuevas partículas es cero.

Todos los protones tienen la misma carga positiva de valor 1.60219  1019 C ; y
todos los electrones tienen la carga opuesta a la anterior. No se conoce ninguna
partícula aislada y estable con carga positiva menor que la del protón, ni ninguna
partícula aislada y estable con carga negativa cuyo valor absoluto sea menor que el
valor absoluto de la carga del electrón, de manera que toda carga eléctrica aislada y
estable es múltiplo entero de ellas14. Por analogía con los cuantos de energía, este hecho
se expresa diciendo que la carga eléctrica está cuantizada15.

Campo eléctrico
Cuando se sitúa una carga q’ en un punto del espacio, puede sufrir una fuerza
F proporcional a la propia carga q’. Unas veces se conoce la causa de esa fuerza y
otras no. Es muy útil, por eso, saber la fuerza que corresponde a la unidad de carga
situada en ese punto, que se llama campo eléctrico, y que se define así:
Definición.- Sea una carga eléctrica puntual q' y F una fuerza sobre ella
proporcional a q'. Se llama campo eléctrico en el punto que ocupa q' a

14 Según el modelo estándar de las partículas elementales, los protones y neutrones están
formados por dos tipos de quarks, el u (up, arriba) y el d (down, abajo) de cargas +2/3 y -1/3 del valor
absoluto de la carga del electrón. Cada protón está formado por dos quarks u y uno d, por lo que su
carga es +1, el valor absoluto de la del electrón. Cada neutrón está formado por un quark u y dos d, lo
que da carga nula. Pero las únicas partículas cargadas elementales aisladas estables siguen siendo los
protones y los electrones, por lo que la afirmación de que no hay cargas de partículas estables de valor
absoluto menor que la del protón sigue siendo válida.
15 Solo la palabra cuantificada aparece en la vigésima primera edición del diccionario de la
Real Academia Española con este mismo significado; sin embargo, hay razones para preferir cuantizada,
pues cuantificada significa también expresada numéricamente, posibilidad que tienen todas las
magnitudes. Cuantizada significa hecha cuantos, hecha trozos, como troceada.
7
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F
E= (5)
q

Se ve que el campo eléctrico E es un vector de la misma dirección que F, del mismo


sentido que F si q es positiva y de sentido opuesto si es negativa; su unidad es el
N/C (newton por culombio). La utilidad de conocer el campo eléctrico en cada punto
es que la fuerza sobre cualquier carga puntual q situada en ese punto se halla
multiplicando por q 16:
F = q' E

La definición da una forma de medir el campo: se sitúa en un punto una carga


puntual q , se mide la fuerza F sobre esa carga, y (5) da el campo en ese punto.

Campo creado por una caga puntual


Una causa de existencia de campo eléctrico en los puntos de una región es que existan
cargas eléctricas próximas. Por ejemplo, una carga puntual q crea campo eléctrico en
todos los puntos separados de ella. En efecto, con origen de coordenadas en el punto
que ocupa q, hallaremos el campo en el punto extremo del vector R = xi + yj + zk .
Para ello se sitúa una carga puntual q’ en ese punto. La ley de Coulomb da la fuerza
que sufre q’, que vale
qq qq
F = k0 R=k0 (xi + yj + zk)
3 3
R  x2 + y2 + z2 
 

por lo que el campo en el punto que ocupa q' es


F q
E= = k0 R
q R
3

Se ve que el campo en cada punto de una superficie esférica de centro en la carga q es


perpendicular a esa superficie esférica. Se dice por ello que el campo es radial, porque
tiene la dirección del radio de esa superficie. Si la carga q creadora del campo es
positiva, el sentido del campo es hacia fuera de la superficie; si q es negativa es hacia
dentro. El módulo del campo es el mismo en todos los puntos de la superficie esférica,
tiende a cero a medida que el punto se aleja de la carga, y a infinito si se acerca. Por
eso carece de sentido preguntarse por el campo en la carga creado por la propia carga.
Si se conoce el punto r1 que ocupa la carga q y el punto r en que se quiere
hallar el campo, la fórmula anterior pasa a tener la forma (fig. 3)

16 La utilidad de conocer el precio de un quilogramo de naranjas es que el de cualquier


masa de ellas se obtiene multiplicando esa masa en quilogramos por el precio de un kilogramo. Para
eso mismo sirve el campo eléctrico en un punto del espacio: para saber la fuerza que cualquier carga
puntual sufre si se sitúa en ese punto. Esa utilidad no sería posible si la fuerza que sufre la carga no
fuera proporcional a la propia carga: si la fuerza sobre q' fuera, por ejemplo, proporcional a q'2,
carecería de utilidad el concepto de campo eléctrico, al menos como se define en la actualidad.
8
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

q
E=k0
3
( r - r1 )
r - r1
q
R
P
r1
r

O
Fig. 3.- La carga q situada en el punto r1 crea campo eléctrico en el punto r.

Campo creado por varias cargas puntuales


La fuerza que ejercen sobre q' las cargas puntuales q1, q2,...,qn, situadas en los
puntos r1, r2, ..., rn es:
q1q q2 q qn q
F = k0 R1 + k0 R2 +  + k0 Rn =
R13 R23 Rn3

 q1 q2 qn 
=  k0
 r - r 3
( 1) 0
r  r + k
3
( 2)
r  r +  + k0 3
( n ) q
r  r
1 r - r2 r - rn 
proporcional a q'. Ri = r  ri es el vector con origen en el punto que ocupa qi y
extremo el punto en el que se quiere hallar el campo. ri es el vector con origen en el
origen de coordenadas y extremo en el punto que ocupa la carga i; r tiene su origen
en el origen de coordenadas y su extremo en el punto en que se quiere hallar el
campo. Por tanto el campo eléctrico en el punto r vale
F q q q
E= = k0 1 R1 + k0 2 R2 +  + k0 n Rn =
q R1 3
R23
Rn3

q1 q2 qn
= k0
3
( r  r1 ) + k0 3
( r  r2 ) +  + k0 3
( r  rn ) =
r - r1 r - r2 r - rn

= E1 + E2 +  + En
q2 qn
r2 R2 rn
q1 Rn
R1
r1 P
r
O
Fig. 4.- n cargas puntuales crean campo eléctrico en el punto P.

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F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

Resulta que el campo en el punto r es la suma de los campos que crearían las
cargas si cada una estuviera sola.

Densidad de carga
Hasta ahora se han considerado solo cargas puntuales. Pero todas las cagas que
se observan en la naturaleza ocupan volumen. Nos referimos ahora a esas cargas.
Definición.- Sea q una carga que ocupa un volumen v. Se llama densidad
volúmica de carga a la función real  ( x, y, z ) definida en todo punto ( x, y, z ) de v tal que la
carga q' de cualquier volumen v' contenido en v es

q = v  dv
 es, por tanto, una función escalar. Su valor en cada punto coincide con
q
 = lim
v0 v

donde el volumen v contiene a ese punto e q es la carga del volumen v . Se ve


que la unidad de  en el Sistema Internacional de Unidades es el C/m3.
Una carga q que ocupa un volumen v se llama distribución volúmica de carga. Si
la densidad volúmica de carga  ( x, y, z ) es una función continua de x, y, z, la
distribución se llama distribución continua de carga.
La carga eléctrica parece presentarse en la naturaleza en forma de
distribuciones de carga. Incluso las cargas de los electrones y de los protones
aparecen como distribuciones de carga en volúmenes no nulos.
La carga del volumen v es

q =   dv
v

v v
Ri
P
ri
r

O
Fig. 5.- Campo eléctrico que una distribución continua de carga crea en P.

Si se divide el volumen v en n partes, cuanto más pequeña sea cada parte vi ,
la carga que encierra, i vi , se parece más a una carga puntual, por lo que el campo
eléctrico que crea en un punto vale

10
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i vi i vi
Ei  k0 Ri = k0 ( r  ri )
Ri3 r  ri
3

Y el que crea toda la distribución


n
i vi  dv  dv
E = lim  k0 Ri = k0  R =k0  (r  r)
n i=1 Ri3 v R 3
v r  r
3
vi 0

Ri es el vector desde dv al punto donde se halla el campo. r' es el vector de posición


de dv . Esta integral no diverge en los puntos de la distribución; es decir, sí tiene
sentido preguntar por el valor del campo creado por la distribución en un punto de la
distribución, o por el valor del campo en un punto de un cuerpo cargado creado por
su propia carga.
A veces conviene considerar distribuciones superficiales o lineales de carga. La
distribución superficial se describe con la densidad superficial de carga , que es una
función escalar, cuya unidad es C/m2, tal que la carga total de la distribución vale

q =   dS
S

y el campo que crea la distribución en un punto r,


 dS  dS
E = k0 
3
R = k0 
3
(r  r)
S R S r  r

Una distribución lineal se describe por medio de la densidad lineal de carga, , de


unidad C/m, de forma que la carga de la distribución vale

q =   dL
L

y el campo en un punto r,
 dL dL
E = k0 
3
R = k0 
3
(r  r)
L R L r  r

r' es el vector de posición de dS o dL.


No hay en la naturaleza distribuciones superficiales y lineales de carga, pues
serían carga sin volumen, pero son útiles para describir algunas distribuciones reales.
No solo las cargas eléctricas ejercen fuerzas sobre las cargas eléctricas, sino que
hay otras causas de fuerzas sobre una carga q' proporcionales a q'. En otras palabras,
hay otras causas de campo eléctrico además de las cargas eléctricas. Por eso, el campo
eléctrico que puede ser creado por cargas eléctricas en reposo se llama campo
electrostático. Hay campos eléctricos que no pueden ser creados por cargas eléctricas
en reposo. Estos campos no son electrostáticos. Veremos que los campos
electrostáticos tienen propiedades que no tienen los no electrostáticos.
____________________

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F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

Ejemplo
En cada punto (x, y, z) del vacío existe un campo eléctrico dado por la fórmula
q
E = k0 (xi + yj + zk)
3
 x2 + y2 + z2 
 

donde k0 es la constante del vacío y q un número real. Ese campo es electrostático,


pues es el creado por una carga puntual de valor q situada en el origen de
coordenadas. El hecho de que en realidad esté creado o no por una carga puntual es
indiferente, pues los efectos sobre otras cargas y, en general, todas las propiedades
del campo, se deducen de su fórmula matemática y son, por tanto, independientes de
si realmente ha sido creado por una carga puntual o no.
____________________
Conviene observar que el campo eléctrico es único en cada punto, pues es la
fuerza sobre la unidad de carga y, aunque haya varias fuerzas, la resultante es única.
Definición.- Líneas de fuerza del campo eléctrico son las líneas del espacio tangentes
en cada punto al campo eléctrico en ese punto.
Dos líneas de fuerza de un campo eléctrico no se cortan, ya que, en el punto en
que lo hicieran, sus tangentes serían diferentes, habría dos valores del campo en ese
punto, en contra de la unicidad del campo en cada punto.
La definición de línea de fuerza se puede expresar diciendo que, en todo punto
de una línea de fuerza r el producto vectorial dr  E vale cero:

i j k
dr  E = dx dy dz = 0 (6)
Ex Ey Ez

pues el ángulo que forman E y dr es cero y su seno también. De (6),


dx dy dz
= =
Ex Ey Ez

Potencial electrostático
Sea
R = xi + yj + zk

el vector de posición de un punto. Su módulo es el número real positivo R que vale

R = x2 + y2 + z2

12
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

1 1
=
R x + y2 + z2
2

es un campo escalar definido en todo el espacio excepto en el origen de


coordenadas17. Su gradiente vale
 1   1   1   1
  =   i+   j+  k
 R  x  R  y  R  z  R 

 
  1  1 x
=   =
x  R  x  x 2 + y 2 + z 2   x2 + y2 + z2 
3
 
 

De la misma forma
  1 y   1 z
= ; =
y  R  z  R 
(x )
3 3/2
 x2 + y2 + z2  2
+ y2 + z2
 

Por tanto,
 1 xi + yj + zk R
  =  =
 R  x2 + y2 + z2 
3
R3
 

O bien,
R  1
=   
R 3  R

Utilizando esta identidad, el campo eléctrico de una carga puntual en reposo se


puede poner como
F q  1  q
E= = k0 R = k0q   =   k0  (7)
q R
3  R  R

Se han introducido k0 y q dentro del operador  porque  significa derivar respecto


a x, y, z, y ni k0 ni q dependen del punto donde se quiera hallar el campo, es decir, no
dependen de x, y, z .
Las funciones escalares, cuyo gradiente y su opuesto son campos vectoriales, se
llaman potenciales de esos campos vectoriales. Por tanto (7) muestra que
q
f (x, y, z) = k0
R
es un potencial de E . Pero también

17 Una función real continua de las coordenadas x, y, z se llama campo escalar. Una función
vectorial continua de x, y, z, se llama campo vectorial.
13
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

q
V = k0 +C
R
donde C es independiente de x, y, z, es un potencial de E , pues como C = 0 ,
 q   q  q
V =   k0 + C  =   k0  + C =   k0  = E
 R  R  R

Por eso la función escalar


q 1 q
V = k0 +C= +C
R 4 o R

Con C independiente de x, y, z, se llama potencial eléctrico en un punto que dista R de


la carga q.
El campo creado por una distribución de cargas puntuales en un punto es
F q q q
E= = k0 1 R1 + k0 2 R2 +  + k0 n Rn =
q R1 3
R23
R23

 q   q   q 
=   k0 1     k0 2       k0 n  =  (V1 )   (V2 )     (Vn ) =
 R1   R2   Rn 

=  (V1 + V2 +  + Vn ) = V

Donde V1 ,V2 ,,Vn son, como se ve, los potenciales que crean en ese punto las cargas
q1 , q2 ,..., qn .
V = V1 + V2 +  + Vn

se llama potencial de la distribución en el punto considerado, que es la suma de los


potenciales que crean todas las cargas.
El campo creado por una distribución volúmica en un punto es

 dv  1   dv    dv 
E = k0  R =  k0    dv =    k0  =   k0  + C = V
R3  R
 R
 R

v v v v

donde
 dv
V = k0  +C
R
v

se llama potencial eléctrico creado por la distribución en el punto.


De la misma forma,

 dS   dS    dS 
E = k0  R =   k0  =   k0  + C = V
R3  R
 R

S S S

14
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

 dL   dL    dL 
E = k0  R =   k0  =   k0  + C = V
L R3  L R
 L R

En general, pues, cualquiera que sea la distribución de cargas origen del


campo electrostático, existe al menos una función V tal que
E = V (8)
V se llama potencial eléctrico. La (8) es la definición de potencial eléctrico: todo campo
escalar V definido en una región en la que está definido el campo electrostático E, tal que en
toda la región se cumple E = V , es potencial de E.
De esta conclusión derivan propiedades matemáticas útiles. La primera es que, como
ya se ha visto, un campo electrostático no tiene una sola función potencial, sino infinitas, que
se diferencian en una constante. Por ejemplo, el potencial que crea en un punto una
carga puntual q es
q 1 q
V = k0 +C= +C (9)
R 4p o R

Y el que crea una distribución volúmica


 dv
V = k0  +C (10)
R
v

De forma similar para el potencial creado por distribuciones superficiales y lineales


de carga.
Si se halla el potencial en un punto muy alejado de la carga o de la distribución
de carga, es decir, si R tiende a infinito, resulta que en (9) y (10) V (  ) = C . O sea, la
constante C es el valor del potencial en un punto del infinito. Por tanto, si C=0, el potencial
del infinito es cero. Dicho de otra manera: el punto en el que el potencial electrostático
es cero puede elegirse arbitrariamente dando a C un valor apropiado.
Como el rotacional del gradiente de una función es cero, todo campo
electrostático es irrotacional, es decir,
  E =   V = 0
Además todo campo electrostático es conservativo, o sea, su integral curvilínea entre
dos puntos no depende del camino de integración, o, lo que es equivalente, su circulación
vale cero. En efecto,
B B B  V V V B
A E dl = A -V dl =  A  x dx + y dy + dz
=   dV = VA  VB
z A

Resulta que la integral curvilínea entre los puntos A y B vale VA-VB.


independientemente de la curva que se recorra para ir de A a B. Si A=B la integral
curvilínea se llama circulación de E y, entonces, el signo integral se escribe con un
circulito en el centro.

15
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

 E dl = VA  VA = 0
O sea, la circulación de todo campo electrostático es cero. Eso quiere decir que no hay
ninguna línea cerrada en la que la componente tangencial a ella del campo
electrostático tenga el mismo sentido en ella (fig. 6). Por tanto no hay líneas de fuerza
de campo electrostático cerradas.
E
E

E
E
Fig. 6.- No hay líneas de fuerza cerradas de un campo electrostático.

Un caso de interés se presenta cuando el campo es uniforme en una región, es


decir, el mismo en todos los puntos, independiente de x, y, z. Si se halla la integral en
la dirección del campo, el ángulo que forman E y dl vale cero, por lo que
B B
A E dl = VA  VB = E  A dl = El
y
VA  VB
E=
l
O sea, el módulo del campo electrostático en un punto es lo que varía el potencial por
cada unidad de longitud en ese punto. En realidad la fórmula
V V V
E = V =  i j k
x y z

es la generalización de la anterior: indica que cada componente del campo


electrostático tiene por valor absoluto lo que varía el potencial por cada unidad de
longitud en la dirección del eje correspondiente. Por eso, si el potencial en una región es
uniforme, el campo es cero en esa región, y recíprocamente.

Superficies equipotenciales
Definición.- Superficie equipotencial es la superficie cuyos puntos tienen el mismo
potencial. O sea, el punto ( x, y, z ) pertenece a la superficie equipotencial cuyo
potencial es K si
V(x, y, z) = K

que es, por tanto la ecuación de esa superficie equipotencial. K no depende de x, y, z,


aunque puede depender de otras variables.

16
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

V=cte

dr
E

Fig. 7.- En un punto de una superficie equipotencial, el potencial no varía en


las direcciones tangentes a esa superficie, por lo que la componente tangencial
del campo electrostático es cero. O sea, el campo solo puede ser normal a las
superficies equipotenciales.

Teorema.- El campo en cada punto de una superficie equipotencial es perpendicular a


ella.
Demostración.- Cualquier componente tangencial del campo electrostático en
cualquier punto de una superficie equipotencial es la variación del potencial en esa
dirección tangencial por unidad de longitud. Pero esa variación es nula, pues todos
los puntos de la superficie tienen el mismo potencial. Por tanto, el campo
electrostático en cualquier punto de una superficie equipotencial tiene componente
tangencial nula. Eso quiere decir que, si el campo no es cero, ha de ser normal a la
superficie.
A la misma conclusión se llega así: sea cualquier vector dr tangente a la
superficie equipotencial en un punto cualquiera de ella. Para demostrar que el campo
es perpendicular a la superficie en ese punto basta demostrar que el producto escalar
E  dr vale cero.
E  dr=-V  dr = dV
Pero dV vale cero porque, como la superficie es equipotencial, la derivada del
potencial en cualquier dirección tangente a la superficie vale cero. Y el teorema está
demostrado.

Trabajo de un campo electrostático


La fuerza sobre una carga puntual q en un punto en el que el campo eléctrico
es E vale
F = qE

Si la carga se mueve entre los puntos A y B, el trabajo que realiza la fuerza F vale
B B
W= A F  dl = q A E  dl
F y E son la fuerza en la carga y el campo en los puntos por los que pasa. Si el campo
es electrostático,

17
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

B
A E  dl = VA  VB
con lo que
W = q(VA  VB )

es independiente del camino recorrido. De esta fórmula se deduce la unidad de


potencial eléctrico, que es el julio por culombio (J/C), que se llama voltio, con símbolo
V en el Sistema Internacional de Unidades18.
C1
C2 B
A
C3
Fig. 8.- Si una carga puntual q se traslada entre dos puntos A y B, el trabajo
que realiza el campo electrostático vale ( )
W = q VA  VB , cualquiera que sea
el camino que siga la carga.

Si la carga es un culombio, el trabajo coincide con la diferencia de potencial


entre A y B, lo que permite interpretar la diferencia de potencial entre dos puntos como el
trabajo que realiza el campo sobre cada culombio que se traslada del primer punto al segundo.
De
V V V
E = -V =  i j k
x y z

se deduce que la unidad de campo eléctrico también es el voltio por metro (V/m) 19.

Ley de Gauss
Hallaremos el flujo del campo creado por una carga puntual a través de una
superficie. El campo en un punto de la superficie vale
q
E=k0 R
R3
El flujo a través de la superficie S,
q R  dS
 =  E  dS =  k0 3
R  dS = k0q  = k0q  d = k0q
S S R S R3 S

R  dS
= d es el ángulo sólido bajo el que se ve la superficie dS desde el punto
R3
ocupado por q.  es el ángulo sólido bajo el que se ve la superficie S desde ese punto.

18 En honor a Alessandro Giuseppe Volta (1745-1827), nacido en Como, ciudad italiana al


norte de Milán. Fue profesor de la Escuela Real de su ciudad natal y de Física de la universidad de
Pavía. Inventó la pila eléctrica o pila voltaica.

19 N Nm J V
= = = .
C Cm Cm m
18
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

Si la superficie es cerrada, el vector dS, que es perpendicular a la superficie en cada


punto, suele elegirse con el sentido positivo hacia fuera, lo que hace que el ángulo
sólido  sea siempre un número real positivo si el punto que ocupa la carga es del
volumen interior a la superficie, y vale 4 estereorradianes, por lo que
1 q
 =4k0q = 4 q=
4 0 0
Es decir, con ese sentido elegido para dS, el flujo es positivo (hacia fuera de la
superficie) si q es positiva, y negativo (hacia dentro) si q es negativa.
El flujo del campo de varias cargas puntuales a través de la misma superficie
vale

 =  E  dS =  (E1 + E2 +    + En )  dS =
S S

=  E1  dS +  E2  dS +    +  E3  dS = 1 +  2 +    + n
S S S

Si la superficie rodea todas las cargas,


q1 q2 q q + q2 +  + qn
 = 1 +  2 +    + n = + ++ n = 1
0 0 0 0
El flujo del campo creado por una distribución continua de carga se halla
dividiéndola en pequeños volúmenes y considerando la carga de cada uno como
carga puntual; el flujo del campo de la distribución es la suma de los flujos cuando se
hacen tender a cero los volúmenes. Para una superficie cerrada que rodea toda la
distribución volúmica,
n
 i D vi   dv q
 = lim i=1 = v =
n 0 0 0
 vi 0

De forma similar para distribuciones superficiales y lineales.

q
S
Fig. 9.- El flujo de campo electrostático a través de cualquier superficie
cerrada vale la carga del volumen limitado por la superficie dividida por  0 .

Es decir, cualquiera que sea la carga que da origen al campo, el flujo de campo
electrostático a través de una superficie cerrada vale la carga encerrada en la superficie
dividida por  0 . Este enunciado se llama ley de Gauss. El flujo de campo a través de una
superficie cerrada creado por carga exterior a ella es nulo, pues el ángulo sólido es
cero (en la figura 10 el ángulo bajo el que se ve S1 es opuesto al ángulo bajo el que se
ve S2).

19
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

dS2
S1
q dS1
S2
Fig. 10.- El flujo a través de una superficie cerrada debido a carga exterior es
cero.

Como se ha visto, las cargas producen flujo de campo electrostático a través de


la superficie que las rodea; se dice por eso que las cargas son fuentes de flujo de
campo electrostático si son positivas, y sumideros si son negativas. Esta expresión
proviene de la representación de las líneas de fuerza del campo, que parten de las
cargas positivas y terminan en las negativas. En un intento de hacer más intuitivo el
concepto de flujo, las líneas de fuerza suelen utilizarse para representarlo, de forma
que, a veces, se identifica al flujo a través de una superficie con el número de líneas de
fuerza que atraviesan esa superficie. Es, se insiste, un intento de facilitar la
comprensión del concepto de flujo, pues, en realidad, tal como se han definido las
líneas de fuerza, si a través de cualquier superficie pasa una línea de fuerza, pasan
infinitas.
El nombre de fuente para una carga positiva quiere describir el hecho de que el
flujo a través de una superficie cerrada que la rodee es siempre positivo; o sea, desde
una carga positiva siempre parten líneas de fuerza del campo. Por la misma razón,
una carga negativa es sumidero de flujo o de líneas de fuerza.
La ley de Gauss es una consecuencia de la ley de Coulomb, o mejor, de la ley
del inverso del cuadrado de la distancia. Por ejemplo, la ley de gravitación de Newton
es formalmente idéntica a la ley de Coulomb, con la restricción de que las masas son
siempre números reales positivos o nulos y la fuerza es siempre de atracción. Con
esas restricciones, la teoría que estamos construyendo es fácilmente adaptable al
campo gravitatorio y, en general a todo campo que obedezca la ley del inverso del
cuadrado de la distancia20. Todos los campos que obedecen esta ley cumplen la de
Gauss; también, por tanto, el gravitatorio. Podemos preguntarnos por el teorema
recíproco; es decir, ¿solo los campos que obedecen la ley del inverso del cuadrado de
la distancia cumplen la de Gauss? Demostraremos que la respuesta es afirmativa.
E

Fig. 11.- De la ley de Gauss se deduce la ley de Coulomb.

Supongamos que el flujo de campo que crea una carga cumple la ley de Gauss,
es decir, el flujo a través de cualquier superficie cerrada vale

20 Un ejercicio interesante al alcance del lector es construir una teoría del campo
gravitatorio semejante a la del campo electrostático.
20
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

q
=
0
donde q es la carga dentro de la superficie. Sea ahora q una única carga puntual
aislada. Consideremos una superficie esférica con centro en la carga y radio R. Si la
carga q crea un campo en los puntos de la superficie, por la simetría del espacio, este
campo es radial, perpendicular en todo punto a la superficie, y su flujo vale por tanto

 = SE = 4R 2E
Pero, como, por hipótesis, se cumple la ley de Gauss, también
q
=
0
Igualando los últimos miembros,
q
4R 2E =
0
y
1 q
E=
4 0 R 2

Y, como es radial,
1 q
E= R
4 0 R 3

donde R es el vector que va de la carga al punto donde se quiere hallar el campo. Por
último, si en ese punto hay una carga puntual q , la fuerza sobre ella vale

1 qq
F = q E = R
4 0 R 3

que es la ley de Coulomb. Y el teorema está demostrado.


Resulta por tanto que las leyes de Coulomb y de Gauss son equivalentes. Eso
significa que podíamos haber partido de la de Gauss para deducir toda la
Electrostática, incluida la ley de Coulomb. De hecho a veces así se hace. Esta es la
razón de que se mantenga el nombre de ley de Gauss a pesar de que, en la
construcción que parte de la ley de Coulomb, como ha sido la nuestra, es un teorema,
pues se deduce de ella. Utilizar como axioma la ley de Gauss tiene otra ventaja: y es
que no es necesario partir del concepto ideal de carga puntual para construir la teoría:
si existen cargas puntuales se deduce de la ley de Gauss que cumplen la ley de
Coulomb, y si no existen, la fuerza entre ellas es una predicción de la teoría para el
caso de que existieran, pero no hay que inventárselas. Sin embargo no tenga el lector
ningún escrúpulo sobre la perfección de la teoría, sea cual sea el punto de partida. La
ventaja de arrancar de la ley de Coulomb es la facilidad de la comprensión de la teoría
para los que inician su estudio.

21
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

Hay otra forma equivalente de presentar la ley de Gauss. Se utiliza para ello el
teorema de la divergencia21:
q 
 =  E  dS =    E dv = =  dv
0 0
S v v

Comparando el tercero y quinto miembros de las igualdades, como en los dos se


integra en el mismo volumen, que además puede ser cualquiera que incluya a la
distribución de carga, la igualdad solo es cierta si en todo punto ocurre que

  E=
0
Recíprocamente, si se cumple la última igualdad también se cumple que el
flujo del campo electrostático a través de una superficie cerrada vale
 q
 =  E  dS =    E dv =  0 dv = 0
S v v

por lo que las fórmulas


q
=
0
y

  E=
0
son equivalentes, y ambas constituyen la ley de Gauss. La primera se llama forma
integral, y la segunda forma diferencial o puntual de la ley de Gauss.
Como
E = V
Sustituyendo en la forma diferencial de la ley de Gauss se obtiene

 2V =  (11)
0
que se llama ecuación de Poisson22. En las regiones en que no exista carga  = 0 , y la
ecuación de Poisson se transforma en

21 El teorema de la divergencia, también llamado teorema de Gauss, dice que el flujo de un


campo a través de una superficie cerrada es igual a la integral de la divergencia del campo en el volumen limitado
por esa superficie, es decir,
 E  dS =    E dv
S v

22 Siméon Denis Poisson (1781-1840). Nació en Pithiviers (Francia), al sur de París, a unos
48° 20' de latitud norte y 2° 20' de longitud este. Además de deducir esta ecuación, contribuyó al
desarrollo de la teoría del magnetismo. También hizo aportaciones a la dinámica de sólidos y al cálculo
de probabilidades. Fue profesor de la Escuela Politécnica de París y de la Sorbona.
22
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

 2V = 0 (12)
que es la ecuación de Laplace23. La (11), de la que la (12) es un caso particular, es
cumplida por todo potencial electrostático, y puede, por tanto, ser utilizada para
calcular la función potencial.

Aplicaciones de la ley de Gauss


Una utilidad de la ley de Gauss es su empleo para hallar fácilmente campos
electrostáticos de distribuciones de carga con simetrías esférica o cilíndrica.
Expondremos aquí algunos ejemplos.

Campo de distribuciones esféricas de carga


Hallaremos el campo que crea una esfera con densidad volúmica de carga (d)
solo función de la distancia d a su centro.

R
R
d a

Fig. 12.- Campo que crean distribuciones esféricas de carga en puntos


interiores y exteriores a ellas.

Por la simetría del espacio, el campo que la distribución crea en un punto


interior o exterior a ella que dista del centro la distancia R  0 ha de ser radial, es
decir, en cada punto su recta de acción es la del radio de la esfera. Imagínese una
superficie esférica con centro en el centro de la distribución y radio R. Como el campo
es radial, es perpendicular en cada punto a esa superficie y tiene el mismo módulo en
cada punto de ella, por lo que su flujo a través de ella vale

  
23 Como = i+ j+ k, el producto escalar formal E da
x y z
      V V V   2V  2V  2V
  E=  i + j + k   i+ j+ k = + + =  2V ,
z  x 2 y 2 z 2
donde el operador
 x y z  x y

2 2 2 2
+ +=  se llama operador laplaciano o, simplemente, laplaciano, que también se
x 2 y 2 z 2
representa por , con lo que la ecuación de Laplace también se escribe V=0.
Pierre Simon, marqués de Laplace, (1749-1827), nació en Beaumont-en-Auge, localidad de
Normandía, Francia, situada a 49° 16’ de latitud norte y a 6’ de longitud este. Hizo importantes
aportaciones a la astronomía y a las matemáticas, entre ellas a la resolución de ecuaciones en derivadas
parciales. Fue alumno de la escuela militar de Beaumont y, trasladado a París en 1769, fue profesor de
matemáticas de la Escuela Militar por recomendación de D'Alembert. Se dedicó también a la política,
siendo senador en 1799 y vicepresidente del senado francés en 1803.
23
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

 =  E  ds =  Eds = E  ds = 4R 2E
S S S

Pero, como la superficie es cerrada, según la ley de Gauss


q
=
0
donde la carga q es la encerrada por la superficie de radio R. Igualando los últimos
miembros, se tiene:
q
4R 2E =
0
y
q
E=
4 0R 2

Esta fórmula da el módulo del campo eléctrico en un punto interior o exterior a


la esfera. Como el campo tiene la dirección del radio,
q R
E=
4 0 R 3

Resulta que el campo en un punto que dista R  0 del centro de la distribución


es el mismo que crearía una carga puntual igual a toda la encerrada por la superficie
esférica de radio R situada en el centro de la esfera.
El potencial en el mismo punto es
q dR 1 q
V =   EdR =   = +C
4 0 R 2 4 0 R

Donde q sigue siendo la carga dentro del volumen limitado por la superficie esférica
de radio R.

Campo de distribuciones cilíndricas


Supóngase una distribución de carga en un cilindro de gran longitud cuya
densidad volúmica (d) solo depende de la distancia al eje del cilindro. El campo en
un punto exterior que dista R del eje es radial debido a la simetría; por eso es
perpendicular y del mismo módulo en todos los puntos de una superficie cilíndrica
de radio R, con centro en el eje y longitud L. El flujo a través de las dos bases de esa
superficie es cero, pues el vector campo y el vector superficie son perpendiculares allí.
Por tanto el flujo a través de toda la superficie cerrada es solo el que atraviesa la
superficie cilíndrica:

 =  E  ds =  E  ds =  Eds = E  ds = 2RLE
S SL SL SL

24
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

E E
P P
R R

L
Fig. 13.- Campo de una distribución cilíndrica de carga.

Como la superficie es cerrada,


q
=
0
q es la carga del volumen interior a la superficie.
q
2RLE =
0
y
q
E=
2 0RL

Como el campo es radial,



E= R
2 0R 2
Donde  = q L .

El potencial en el mismo punto es


 dR 
V =   EdR =   = lnR + C
2 0 R 2 0
Si el punto de potencial cero dista R0 del eje del cilindro, se tiene:

0= lnR0 + C
2 0

De donde

C= lnR0
2 0

Por tanto,
   R
V= lnR + lnR0 = ln 0
2 0 2 0 2 0 R

que es la fórmula que da el potencial en un punto que dista R del eje del cilindro si el
cero está en un punto que dista R0.

25
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

De forma similar se hallan el campo y el potencial de una recta con densidad


lineal uniforme.
Si se trata de una superficie cilíndrica de radio a, y con densidad superficial 
q 2aL
uniforme, como  = = = 2a , sustituyendo se tiene:
L L
a
E= R
 0R 2

a R0
V= ln
0 R

Campo de distribuciones planas de gran superficie


Supondremos que la densidad superficial de carga  es uniforme. Si
consideramos una superficie cilíndrica con bases iguales de área S paralelas a la
distribución, una a cada lado y equidistantes de ella, como, por las dimensiones de la
distribución plana, el campo es perpendicular a la superficie, su flujo a través de esa
superficie cilíndrica es solo el de las dos bases:
q S
 = 2ES = =
0 0
Se ha aplicado la ley de Gauss. Resulta que

E=
2 0


E S S E

Fig. 14.- Campo de una gran distribución plana.

Si  es positiva el campo se aleja de la superficie en los dos lados de ella, y si es


negativa se acerca.

Equilibrio inestable
Teorema.- No existe ningún punto en el que una carga puntual sometida
exclusivamente a un campo electrostático permanezca en equilibrio estable.
Demostración.- Equilibrio estable significa que, si la carga se separa
ligeramente de su posición en cualquier dirección, la fuerza que el campo ejerce sobre
ella la empuja al punto inicial. Eso implica que, supuesta retirada la carga, el campo
se dirige a ese punto o surge de él (para confinar allí carga negativa). Pero, si es así,
existe al menos una superficie cerrada que rodea el punto, perpendicular al campo en

26
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

cada punto y sin carga en su interior, tal que el flujo a través de ella no es cero
(porque el campo tiene el mismo sentido a través de la superficie, en todos los puntos
hacia fuera o en todos los puntos hacia dentro, y distinto de cero), lo que obliga a que,
según la ley de Gauss, la carga en el interior de la superficie no sea cero, en contra de
la hipótesis.

Fig. 15.- El campo electrostático en los puntos de una superficie sin carga en el
volumen interior no puede tener sentido hacia dentro en todos o hacia fuera
en todos.

Esta propiedad tiene una consecuencia importante, y es que un conjunto de


cargas eléctricas sometidas exclusivamente a sus propias fuerzas electrostáticas están
en continuo movimiento relativo, pues cualquiera de ellas está solo sometida al
campo electrostático de las demás y, por tanto, su equilibrio es inestable.

Problemas
1.- Se quieren averiguar, en unidades electrostáticas, las cargas q1, q2 y q3 de
tres esferillas de radios despreciables. Para ello se colocan dos de ellas, la 1 y la 2, con
sus centros separados 0.5 cm y la tercera muy alejada para que su fuerza sobre las
anteriores sea despreciable; se mide la fuerza entre las dos primeras, que es de
atracción, de valor 8 dinas. La 1 y la 3, separadas la misma distancia con la 2 alejada,
se repelen con una fuerza de 5 dinas; y la fuerza entre la 2 y la 3 con la 1 alejada es de
7 dinas cuando están se paradas también 0.5 cm. Hallar las cargas de las esferillas.
Solución
Basta resolver el sistema
q1q2 qq q q
8= ; 5 = 1 23 ; 7 = 2 23
2
0.5 0.5 0.5
8
Dividiendo la primera entre la segunda y despejando queda: q2 = q , que,
5 3
8 2
sustituida en la tercera da q = 7  0.5 2 ; es decir,
5 3

7  5  0.5 2
q3 =  1.05 ues
8

8 8 7  5  0.5 2
q2 = q3 =  1.67 ues
5 5 8

27
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

5  0.5 2
q1 =  1.20 ues
q3

q1 y q3 son del mismo signo (ambas positivas o ambas negativas) y q2 de signo


distinto al de ellas. q2 y q3 se atraen.

2.- Hallar la fuerza que una carga puntual de 3 μC situada en el punto


(3,  1,  2) del vacío ejerce sobre otra puntual de 2 μC situada en el punto (1,  1, 2)
también del vacío. Hallar la distancia entre las dos cargas. Las coordenadas están
dadas en metros.
Solución:
q1q2
F2 = k0
3
( r2  r1 ) =
r2  r1

3  106  2  106
= 8.9875  109 (1  3 ) i + ( 1 + 1) j + ( 2 + 2 ) k  
3/2
(1  3 )2 + ( 1 + 1)2 + ( 2 + 2 )2 
 
 -0.0012058i+ 0j+ 0.0024116k

d = r2  r1 = (1  3)2 + ( 1 + 1)2 + ( 2 + 2)2 = 20  4.47 m

3.- Hallar el módulo de la fuerza del problema anterior y, de nuevo, su valor, si


se duplica la distancia entre las cargas, y si se triplica.
Solución:

q1q2 3  106  2  106


F1 = k0 = 8.99  109  2.70  103 N = 2.70 mN
R12 20

q1q2 F1 R22
F2 = k0 ; =
R22 F2 R12

2 2
R12 R   1 F 2.6963
F2 = F1 = F1  1  = F1   = 1   0.67 mN
2
R2  R 2   2  4 4

22
R12 R   1 F 2.667
F3 = F1 = F1  1  = F1   = 1   0.30 mN
2
R3  R3   3 9 9

28
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

4- Hallar la fuerza que una carga puntual de 3μC situada en el punto


(3,  1,  2) ejerce sobre otra de 2μC situada en el punto (1,  1, 2) , las dos en el vacío.
Las distancias están dadas en metros. Hallar el módulo de la fuerza.
Solución:
q1q2
F2 = k0
3
( r2  r1 ) =
r2  r1

3  106  2  106
 8.99  109 (1  3 ) i + ( 1 + 1) j + ( 2 + 2 ) k  
3/2
(1  3 )2 + ( 1 + 1)2 + ( 2 + 2 )2 
 
 0.0012058i + 0j  0.002411k

q1q2 3  106  2  106


F2 = k0  8.9875  109  2.70  103 N = 2.70 mN
d2 20

5.- Hallar el campo eléctrico que la carga de 2μC del problema anterior crea en
el punto que ocupa la de 3μC . Hallar la fuerza sobre la de 3μC .

Solución:
q2
E = k0
3
( r1  r2 ) 
r1  r2

2  106
 8.99  109 ( 3  1) i + ( 1 + 1) j + ( 2 + 2 ) k  
3/2
( 3  1)2 + ( 1 + 1)2 + ( 2 + 2 )2 
 
 401.933i + 0j + 803.866k

F1 = q1 E  3  106 [ 401.933i + 0j + 803.866k ] 


 0.0012i + 0j + 0.0024k

6.- Dos cargas puntuales idénticas con una distancia entre ellas de 0.5 m se
repelen con una fuerza de 20 N. Hallar su valor.
Solución:

q2 FR 2 20  0.5 2
F = k0
2
; q= =  2.359  105 C  23.59μC
R k0 8.9875  109

7.- Sabiendo que 1N = 105 dinas , averiguar a cuántas unidades electrostáticas


(ues) de carga eléctrica equivale un culombio.

29
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

Solución:
La fuerza con la que dos unidades electrostáticas de carga puntual idénticas
separadas por un centímetro se repelen vale 1 dina=10-5 N. Es decir, en

q2
F = k0
R2
si F vale 1 dina=10-5 N y R=1 cm, los culombios que vale q son una dina, o sea

FR 2 105  0.012
q= =  3.35  1010 C / ues ;
k0 8.89  109

1 8.89  109
=  2.98  109  3  109 ues / C
5 2
q 10  0.01

8.- En el estado fundamental del hidrógeno su electrón gira alrededor del


protón en una órbita de 5.3  1011 m = 53 pm de radio. Suponiendo las dos partículas
esféricas, hallar por separado las fuerzas de atracción debidas a la carga eléctrica y a
la masa. La masa del electrón es me  9.1  1031 kg y la del protón
Nm 2
mp  1.67  1027 kg . La constante de gravitación vale G = 6.65  1011 . Hallar la
kg 2
velocidad tangencial del electrón y el número de vueltas que da por segundo
alrededor del núcleo.
Solución:

q2 (1.602  1019 )2
Fq = k0  8.9875  109  8.211  108 N
d2 (53  1012 )2
me mp 9.1  1031  1.67  1027
Fm = G  6.65  1011  3.6  1047 N
d2 (53  1012 )2
Fq 8.211  108
  2.3  1039
47
Fm 3.6  10
Es decir, la fuerza de atracción de las masas es 39 órdenes de magnitud menor
(hasta la primera cifra significativa hay 38 ceros después de la coma) que la de las
cargas. Por eso no se considera la atracción de las masas en estos problemas.
La velocidad tangencial debe producir una fuerza centrífuga que equilibre la de
atracción:

me v 2
Fq =
d

30
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

Fq d 8.211  108  53  1012


v=   2.19  106 m / s = 0.73  102 c
me 9.1  1031

menos de una centésima de la velocidad c de la luz.

v Fq 8.211  108
= =   4.13  1016 rad / s =
31 12
d me d 9.1  10  53  10

4.13  1016
= vueltas / s  6.57  1015 vueltas / s
2

9.- Hallar el campo eléctrico y el campo gravitatorio que el protón del átomo de
hidrógeno crea en un punto de la órbita del electrón en el estado fundamental.
Solución:
Si suponemos el protón como una partícula esférica,

q 1.602  1019 N MN
E = k0  8.89  109 = 5.07  107 = 50.7
(5.3  10 )
2 2 C C
d 9

mp 1.67  1027 N
g=G  6.65  1011  3.954  1021
(5.3  10 )
2 2 kg
d 9

10.- Una carga puntual q está situada en el origen de coordenadas. Hallar el


potencial electrostático que crea, cuyo cero esté en el punto (1, 1, 1). Ídem si el cero
está en el infinito.
Solución
La fórmula general del potencial que crea una carga puntual en el punto (x, y,
z) es
q q
V = k0 + C = k0 +C
R x2 + y2 + z2

Que el cero del potencial esté en el punto (1, 1, 1) se expresa así:


q
0 = k0 +C
12 + 12 + 12
De donde
q
C = k0
3
Por tanto el potencial buscado es

31
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

q q q q
V = k0  k0 = k0  k0
R 3 2 2
x +y +z 2 3

Que el cero del potencial esté en le infinito se expresa así:


 
q
0= lim  k0 + C = 0 + C
x,y,z  x2 + y2 + z2 


Por tanto C=0, y


q q
V = k0 = k0
R x2 + y2 + z2

11.- Dos cargas puntuales de 10μC cada una están separadas 4 m. Hallar la
energía necesaria para conseguir que la distancia entre las dos sea de 1 m.
Solución:
 q q   1 1
W = q (V2  V1 ) = q  k0 + C  k0  C  = q 2 k0    =
 r2 r1   r2 r1 

( )
1 1
 10  106 k0     6.74  103 J = 6.74 mJ
 1 4

12.- En una región el potencial eléctrico es V = 5x 2 yz + 8z + 3 . Hallar el campo


eléctrico en esa región y su módulo en el origen de coordenadas.
Solución:

E=
V
x
i
V
y
j
V
z
(
k=-10xyzi  5x 2 zj  5x 2 y + 8 k )
E ( 0,0,0 ) = 8k ; E ( 0,0,0 ) = 8 V / m

13.- En el problema anterior, hallar la superficie equipotencial de 2 V y la que


pasa por el origen de coordenadas. Hallar el trabajo que realiza el campo cuando se
traslada una carga puntual de 5μC de la primera superficie a la segunda, y cuando se
traslada la misma carga entre el punto (1, 1, 1) y el (1, 0, -3).
Solución:

La superficie equipotencial de 2V es 5x 2 yz + 8z + 3 = 2 , es decir,


5x 2 yz + 8z + 1 = 0 .

32
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

El potencial del origen de coordenadas es V ( 0,0,0 ) = 3 V . Por tanto, la


superficie equipotencial que pasa por el origen es 5x 2 yz + 8z + 3 = 3 , o sea,
5x 2 yz + 8z = 0 .

W1 = q ( 2  3 ) = 5  106 J = 5μJ

W2 = q V (1,1,1)  V (1,0, 3 )  = 185  106 J = 185μJ

(
14.- Comprobar que el campo E=-10xyzi  5x 2 zj  5x 2 y + 8 k es irrotacional y )
hallar su potencial si se sabe que el potencial del origen de coordenadas vale -3 V.
Solución:

i j k

E=

x

y

z
( )
= 5x 2  5x 2 i+ (10xy  10xy ) j+ (10xz  10xz ) = 0

Ex Ey Ez

V
Como  = 10xyz , resulta que
x

V =  10xyzdx + f1 ( y, z ) = 5x 2 yz + f1 ( y, z ) ;

Derivamos parcialmente V respecto a y e igualamos a menos la segunda componente


f ( y, z ) f1 ( y, z )
de E: 5x 2 z + 1 = 5x 2 z ; = 0 ; f1 ( y, z ) = f 2 ( z ) ; si se sustituye en V
y y
queda: V = 5x 2 yz + f 2 ( z ) . Derivando por último respecto a z e igualando a menos la
df 2 ( z ) df 2 ( z )
tercera componente de E se obtiene: 5x 2 y + = 5x 2 y + 8 , es decir,
= 8 , de
dz dz
donde f 2 ( z ) = 8z + C ; C es la constante de integración. Sustituyendo queda:
V = 5x 2 yz + 8z + C . Como V ( 0,0,0 ) = 3 , sustituyendo, se obtiene -3=C. Por tanto el
potencial es V = 5x 2 yz + 8z  3 .

15.- Hallar el campo eléctrico de una recta cargada con una densidad lineal de
carga eléctrica uniforme  en un punto que no pertenezca a la recta.
Solución:

33
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

dEt dE
dEx
R
a

L dL
Fig. 1.- Recta con una densidad lineal de carga uniforme .

La carga de un trozo infinitamente pequeño dL de la recta es puntual de valor


dL. En el punto P crea un campo en la dirección de R cuyo módulo vale
dL
dEt = k0
R2
La componente dEx vale
dL
dEx = k0 cos 
R2
La componente dE vale
dL
dE = k0 sen 
R2
Las componentes totales se hallan integrando a lo largo de toda la recta. Para
poder hacerlo han de ponerse todas las variables en función de una sola. Lo mejor es
elegir :
a
R=
sen 
a acos 
L= =
tg  sen 

asen 2   acos2  a
dL = d =  d
2
sen  sen 2 
Sustituyendo,
 a 
 d 
dL  sen 2  k0
dEx = k0 cos  = k0 cos  =  cos  d
2 2 a
R  a 
 sen  

k0 0 k 
cos  d =  0 [ sen  ] = 0
0
Ex =  
a  a
La componente total paralela a la recta es cero, lo que era de esperar, pues la
parte de esa componente creada por la semirrecta izquierda es opuesta a la parte
creada por la semirrecta derecha.

34
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

 a 
 d 
dL  sen 
2 
dE = k0 sen  = k0 sen  = k0 sen  d
2 2 a
R  a 
 sen  

 0  2 1 2 
sen  d = k0 [  cos  ] = k0
0
a 
E = k0 = =
a a 4 0 a 2 0 a

El campo resulta perpendicular a la recta con sentido hacia fuera de ella si  es


positivo y hacia ella si es negativo.
Es más fácil utilizar la ley de Gauss:
Si suponemos una superficie cilíndrica de longitud L cuyo eje es la recta y que
contenga al punto P donde se quiere hallar el campo, como, por simetría el campo es
perpendicular a esa superficie SL , el flujo a través de la superficie lateral vale
 = SLE = 4aLE
El flujo a través de las dos bases del cilindro es cero. Por tanto el anterior flujo
es el de una superficie cerrada, o sea
L
2aLE =
0

 L es la carga interior a la superficie. Despejando se tiene:



E=
2 0 a

16.- Hallar la diferencia de potencial entre dos puntos exteriores a una recta
cargada con una densidad lineal de carga uniforme . Si el cero del potencial se sitúa
en un punto exterior a la recta que dista a0 de ella, hallar el potencial de otro punto
exterior que dista a de la recta
Solución
Según se vio en el problema anterior, el módulo del campo en un punto que
dista a de la recta vale

E=
2 0 a

y el campo tiene la dirección de a. Es decir,


dV 
=
da 2 0 a

dV =  da
2 0 a

35
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

  a  a
V2  V1 = 
2 0
[ ln a]a2 = 
a
1
ln 2 = ln 1
2 0 a1 2 0 a2
Si a2 = a y a1 = a0 , resulta:

 a
V 0= ln 0
2 0 a

O sea,
 a
V= ln 0
2 0 a

Fórmula que da el potencial en el punto que dista a de la recta si el cero del


potencial se sitúa en un punto que dista a0 de ella.

17.- Dos rectas paralelas separadas 0.5 m están cargadas con una densidad de
carga uniforme 1 = 3μC m y 2 = 2μC m . Hallar la fuerza sobre cada una por
metro de longitud.
Solución:
El campo de atracción en cada punto de la recta 2 vale
1
E2 =
2 0 a
La fuerza en un elemento dL2 es
1 
dF2 =  dL = 2k0 1 2 dL2
2 0 a 2 2 a

La fuerza por unidad de longitud sobre la recta 2 es

dF2  3  106  2  106


f2 = = 2ko 1 2  2  8.9875  109  0.22 N / m
dL2 a 0.5

El campo de atracción en cada punto de la recta 1 es


2
E1 =
2 0 a
La fuerza en un elemento dL1 es
2 
dF1 = 1dL1 = 2k0 1 2 dL1
2 0 a a

La fuerza por unidad de longitud sobre la recta 1 es


dF1 
f1 = = 2ko 1 2  0.22 N / m
dL1 a

La misma que sobre la recta 2.


36
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

18.- La figura muestra los puntos de intersección con el plano del papel de dos
rectas de gran longitud, perpendiculares a ese plano, cargadas con densidades
lineales uniformes de electricidad 1 y 2 . Hallar el campo y el potencial que crean
en el punto P de ese plano. Situar el cero del potencial en el origen de coordenadas.
P

r1
r2

O
Fig. 2

Solución:
Los campos que crean las rectas en P son, respectivamente,
1 1
E1 = R1 = ( r  r1 )
2 0R12 2 0 r  r1
2

2 2
E2 = R2 = ( r  r2 )
2 0R22 2 0 r  r2
2

El campo en P es, por tanto,


  (r  r )  (r  r )
1
E = E1 + E1 =  1 1
+ 2 2

2 0  r  r 2 
2
 1 r r2

Los potenciales que crean en el punto P son, respectivamente,

1 r  r
V1 = ln 1 = 1 ln 1
2 0 R1 2 0 r  r1

2 r  r
V2 = ln 2 = 2 ln 2
2 0 R2 2 0 r  r2

El potencial en P es

1  r r 
V = V1 + V2 =  1 ln 1 + 2 ln 2
2 0  r  r1 r  r2

19.- Una esfera de radio R está cargada con Q culombios y densidad uniforme.
Hallar el campo electrostático en un punto de su interior y en su centro.
Solución:

37
F. Redondo Quintela y R. C. Redondo Melchor

El módulo del campo en un punto interior que dista r del centro es


q
E = k0
r2
q es la carga en el interior de la esfera de radio r, que vale

4 Q 4 3 r3
q =  v =  r 3 = r = Q
3 4 33 R3
R
3
Sustituyendo se tiene:

r3
Q
E = k0
q
= k0 R3 = k Q r
0
r2 r2 R3
En el centro r = 0 , por lo que E = 0 .
En todos los puntos excepto en el centro el campo es radial, hacia fuera si Q es
positivo y hacia el centro si es negativo.

20.- Un error es creer que las baterías eléctricas almacenan carga eléctrica.
Muchas baterías de uso habitual tienen una capacidad de 40 Ah. Si, para facilitar el
cálculo, se supone que esa carga se reparte dentro de la batería en dos pequeñas
esferas de densidad uniforme y radio despreciable cuyos centros disten un decímetro,
hallar la fuerza de repulsión entre ellas.
Solución:
40 Ah = 40 A  3600s = 144000C

La carga de cada esfera es 144000/2=72000 C. La fuerza de repulsión entre ellas


es

qq 72000 2
F = k0  9  109 = 46656  1017 N  46656  1013 t
2 2
d 0.1
Muchos cientos de miles de billones de toneladas. Imposible que ningún
recipiente contrarreste esa fuerza.

38