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Los impuestos son un robo, parte 1


[De Out of Step: The Autobiography of an Individualist ]
La Enciclopedia Britnica define el sistema tributario como la
parte de los ingresos de un estado que se obtiene por cuotas y
cargas obligatorias a sus sujetos. Es casi tan adecuada y
concisa como puede ser una definicin: no deja espacio para
discutir qu es un sistema tributario. En esa exposicin de los
hechos, domina la palabra obligatorias, sencillamente por su
contenido tico. La reaccin inmediata es preguntarse por el
derecho del Estado a este uso del poder. Qu permiso, en
trminos morales, aduce el Estado para apoderarse de
propiedades? Es su ejercicio de la soberana suficiente por s
mismo?
En esta cuestin de la moralidad hay dos posiciones que nunca
pueden reconciliarse. Aqullos que sostienen que las instituciones polticas provienen de la naturaleza del
hombre, disfrutando as de una divinidad indirecta, o aqullos que consideran al Estado como la piedra angular de
la integracin social, no encuentran ningn problema en el sistema tributario per se: la toma de propiedades por el
Estado se justifica por su existencia o sus resultados benficos. Por el contrario, quienes sostienen la primaca del
individuo, cuya misma existencia es su justificacin de derechos inalienables, se inclina por la postura de que en la
obtencin obligada de cuotas y cargas el Estado est meramente ejerciendo su poder, sin consideraciones
morales.
El presente estudio sobre el sistema tributario empieza en la segunda de estas posiciones. Es tan parcial como
sera un estudio que empezara con la postura igualmente no probada de que el Estado es una institucin natural o
socialmente necesaria. La objetividad completa desaparece cuando un postulado tico es la premisa mayor de un
argumento, y una discusin sobre la naturaleza del sistema tributario no puede excluir los valores.
Si asumimos que el individuo tiene un indiscutible derecho a la vida, debemos conceder que tiene un derecho
similar a disfrutar del fruto de su trabajo. A esto lo llamamos propiedad. El derecho absoluto de propiedad deriva del
derecho original a la vida porque no tiene sentido el uno sin el otro: los medios de vida deben identificarse con la
vida misma. Si el Estado tiene un derecho prioritario a los frutos de nuestro trabajo, su derecho a la existencia est
cualificado. Aparte del hecho de que no puede establecerse dicho derecho prioritario, excepto declarando al Estado
como autor de todos los derechos, nuestras inclinaciones (como demuestran nuestros esfuerzos por evitar pagar
impuestos) son rechazar este concepto de prioridad. Nuestro instinto est en contra. Protestamos ante la
apropiacin de nuestra propiedad por una sociedad organizada igual que lo hacemos si una sola unidad de la
sociedad realiza este acto. En el ltimo caso, calificaremos sin dudar al acto como un robo, un malum per se. No es
la ley la que en primera instancia define el robo, es un principio tico que la ley puede violar, pero no suplantar. Si
por necesidades de la vida consentimos la fuerza de la ley, si por una larga costumbre perdemos de vista su
inmoralidad, se ha eliminado el principio? Un robo es un robo y ninguna cantidad de palabras puede hacer de l
algo distinto.
Observemos los resultados del sistema tributario, los sntomas, para ver si se viola el principio de la propiedad
privada y cmo. Para mayor evidencia, examinemos su tcnica y tal y como sospechamos la intencin de robar a
partir de la posesin de herramientas eficaces, igualmente las encontraremos en la tcnica del sistema tributario,
una historia reveladora. La carga de esta crtica intransigente al sistema tributario ser, por tanto, probar su

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inmoralidad por sus consecuencias y sus mtodos.


A modo de introduccin, podramos fijarnos en el origen del sistema tributario, bajo la teora de que los inicios
determinan los finales y aqu encontramos un montn de injusticias. Un estudio histrico de la fiscalidad lleva
inevitablemente a botines, tributos, rescates: los propsitos econmicos de las conquistas. Los barones que
pusieron barreras de peaje en el Rin eran cobradores de impuestos. Como lo eran las bandas que protegan, a
cambio de un precio fijo, a las caravanas que iban al mercado. Los daneses peridicamente se invitaban a
Inglaterra y permanecan como invitados no deseados hasta que se les pagaba el llamado impuesto dans (dane
geld): durante mucho tiempo permaneci como la base de los impuestos de propiedad ingleses. Los
conquistadores romanos introdujeron la idea de que lo que recaudaban de los pueblos sometidos era sencillamente
un pago por mantener la ley y el orden. Durante mucho tiempo, los conquistadores normandos recaudaron
tributos arbitrarios a los ingleses, pero cuando, por el proceso natural de amalgama de los dos pueblos, apareci la
nacin, las recaudaciones se regularizaron mediante costumbres y leyes y se llamaron impuestos. Llev siglos
eliminar la idea de que estas exacciones no servan ms que para mantener cmodamente una clase privilegiada y
para financiar sus guerras sangrientas: de hecho, este propsito nunca se neg u ocult hasta que el
constitucionalismo difumin el poder poltico.
Todo eso pas, salvo que tengamos la temeridad de comparar esta antigua palabrera con reparaciones,
extraterritorialidad, cargas para mantener ejrcitos de ocupacin, huidas con propiedades, toma de recursos
naturales, control de vas de comercio y otras tcnicas de conquista. Puede argirse que aunque el sistema fiscal
tuviera un principio tan desagradable podra haber rectificado y convertirse en algo ciudadano, decente y til. As
que debemos aplicarnos a la teora y prctica de la fiscalidad para probar que en realidad es el tipo de cosa arriba
descrita.
Primero, respecto de mtodo de recaudacin, los impuestos se dividen en dos categoras: directos e indirectos. Los
impuestos indirectos se llaman as porque llegan al estado a travs de recaudadores privados, mientras que los
directos llegan sin intermediarios. Los primeros se asocian a bienes y servicios antes de que lleguen al consumidor,
mientras que los segundos son principalmente demandas ante la acumulacin de riqueza.
Veremos que los impuestos indirectos son un precio por un permiso para vivir. No se puede encontrar en el
mercado una sola satisfaccin a la que no estn asociados varios de estos impuestos, ocultos en el precio y nos
vemos en la obligacin de pagarlos o irnos sin ellos: como irnos equivale a privarse del sentido de la vida o incluso
de la propia vida, pagamos. La inevitabilidad de la existencia de esta carga se expresa en la asociacin popular de
la muerte y los impuestos. Y es esta caracterstica la que atribuye los impuestos indirectos al estado, de forma que
cuando examinamos los precios de los productos bsicos nos asombramos de la desproporcin entre el coste de
produccin y la carga para permitir su compra. Alguien ha estimado el nmero de impuestos que lleva una barra de
pan en ms de cien: obviamente algunos no le son atribuibles, porque sera imposible definir en cada barra su parte
de impuestos sobre la escoba usada en la panadera o la gasolina utilizada por el camin de reparto. El whisky es
probablemente el ejemplo ms notorio de la forma en que los productos se han convertido de satisfacciones en
objetos de impuestos. El coste de fabricacin de un galn de whisky, por el que el consumidor paga alrededor de
veinte dlares es de menos de medio dlar: el resto corresponde parcialmente a los costes de distribucin, pero la
mayora del dinero que atraviesa el mostrador va a mantener los funcionarios de la ciudad, el condado, el estado y
la nacin.
El revuelo sobre el coste de la vida tendra ms sentido si se dirigiera a los impuestos, el principal componente del
coste. Debera tambin advertirse que aunque el problema del coste de la vida afecta principalmente a los pobres,
es adems en este segmento de la sociedad donde inciden ms los impuestos indirectos. Es necesariamente as,
porque quienes estn en los estratos de menos ingresos constituye la mayor porcin de la sociedad que debe
contar con la mayor parte del consumo y por tanto con la mayor parte de los impuestos. El estado reconoce este
hecho al gravar bien de uso ms extendido. Un impuesto sobre la sal, no importa lo pequeo que sea,
comparativamente, recauda mucho ms que un impuesto sobre los diamantes y es de mayor significacin social y

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econmica.
No es el volumen de la recaudacin, ni la certidumbre de su cobro lo que da preeminencia a los impuestos
indirectos en el esquema de apropiacin del estado. Su cualidad ms recomendable es que son subrepticios. Es
como si dijramos tomar mientras la vctima no mira. Quienes se esfuerzan por dar a los impuestos un carcter
moral estn en la obligacin de explicar la preocupacin por parte del Estado por esconder los impuestos en el
precio de los bienes. Hay en ello una confesin de culpabilidad? En los ltimos aos, en su bsqueda de ingresos
adicionales, el Estado jugueteando con la idea de un impuesto a las ventas, un precio por el permiso a vivir directo
e inequvoco: los estadistas ms inteligentes se han opuesto a esta medida por razones de conveniencia poltica.
Por qu? Si el Estado sirve a un buen fin los productores difcilmente se opondrn a pagar su sostenimiento.
Simplemente por razn del mtodo, no deliberadamente, la tasacin indirecta genera un beneficio a los
recaudadores privados y por esta razn difcilmente puede esperarse una oposicin a los pagos desde ese rincn.
Cuando el impuesto se paga antes de la venta se convierte en un elemento de coste que debe aadirse a todos los
dems costes al calcular el precio. Como el beneficio esperado es un porcentaje del total, se aprecia que el propio
impuesto se convierte en una fuente de ingresos. Cuando la mercanca debe pasar por las manos de varios
procesadores y distribuidores, los beneficios acumulados por el impuesto pueden ser tan altos como la cantidad
recaudada por el Estado, o incluso mayores. El consumidor paga el impuesto ms los beneficios compuestos. En
este aspecto son particularmente notorios los pagos aduaneros. Si seguimos la importacin de seda en bruto, del
importador al limpiador, el hilador, el tejedor, el acabador, el fabricante, el mayorista, el vendedor, cada uno
aadiendo su parte al precio pagado por su predecesor, vemos que en el precio que paga la seora por su vestido
hay mucho ms de lo que requiere el plan arancelario. Slo este hecho ayuda a hacer a los mercaderes y
fabricantes indiferentes al los males del proteccionismo.
El apoyo tcito a los impuestos indirectos deriva de otro subproducto. Cuando un desembolso considerable en
impuestos es un prerrequisito para iniciar un negocio, las grandes acumulaciones de capital tienen una evidente
ventaja competitiva y difcilmente podramos esperar de estos capitalistas que defiendan una rebaja en los
impuestos. Cualquier granjero puede fabricar whisky y muchos lo hacen, pero la inversin necesaria en timbres
fiscales y distintas tasas de licencia hacen que apertura de una destilera y la organizacin de agencias de
distribucin sea un negocio slo para grandes capitales. Los impuestos han obligado a las agradables cantinas de
propiedad individual a dar paso al bar de lujo bajo hipoteca a la cervecera o la destilera. Igualmente, la fabricacin
de cigarrillos se ha concentrado en las manos de unas pocas corporaciones gigantescas con la ayuda de nuestro
sistema fiscal: cerca de tres cuartas partes del precio de venta de un paquete de cigarrillos son una recarga por
impuestos. Realmente sera extraos que esos intereses fueran a oponerse a los impuestos indirectos (lo que
nunca harn), as que el consumidor desinformado, sin voz y desorganizado se ve forzado a pagar el precio
superior generado por la competencia limitada.
Los impuestos directos se diferencian de los indirectos no slo en la forma de recaudacin, sino asimismo en el
hecho ms importante de que no pueden trasladarse: quienes los pagan no pueden reclamar su reembolso a otros.
La incidencia de los impuestos directos recae principalmente en rentas y acumulaciones, en lugar de en bienes en
el proceso de intercambio. Se nos grava por lo que tenemos, no por lo que compramos, en las ganancias
empresariales o los pagos por servicios ya prestados, no los ingresos anticipados. As que no hay manera de pasar
la carga. El pagador no tiene alternativa.
Los impuestos directos claros son los que se recaudan en rentas, herencias, donaciones, valor del terreno.
Veremos que esas apropiaciones se prestan a la propaganda de que paguen los ricos y se apoyan en la envidia de
los incompetentes, la amargura de la pobreza, la sensacin de injusticia que engendra nuestra economa
monopolstica. Se ha defendido la fiscalidad directa desde los tiempos coloniales (junto con el sufragio universal),
como una implantacin necesaria para la democracia, como el instrumento esencial de nivelacin. La oposicin
de los ricos a los impuestos directos aadi virulencia a los reformistas que defendan stos. En tiempos normales,
el Estado es incapaz de superar esta oposicin bien trenzada, organizada y plena de recursos. Pero cuando la

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guerra o la necesidad de mejorar la pobreza masiva exprimen la bolsa del Estado hasta su lmite y nuevos
impuestos indirectos se hacen imposibles o amenazan la paz social, la oposicin debe ceder. El Estado nunca
renuncia completamente a las prerrogativas que adquiere durante una emergencia y as, despus de una serie de
guerras y depresiones, los impuestos directos se convirtieron en parte integrante de nuestra poltica fiscal y
aquellos en quienes recaen deben contentarse con recortar los gravmenes o tratar de transferirlos de un hombro a
otro.
Aunque se haba previsto, durante los debates del impuesto sobre la renta en la primera parte del siglo, la etiqueta
de que paguen los ricos result ser un trmino malvolamente equivocado. Era imposible que el Estado se
contuviera una vez que este instrumento de obtener ingresos adicionales estuviera en sus manos. Una renta es
una renta, venga de dividendos, operaciones del mercado negro, ganancias del juego o simples salarios. A medida
que aumentan los gastos del Estado, lo que siempre ocurre, las inhibiciones legales y consideraciones de justicia o
compasin se dejan de lado y el estado mete mano a todos los bolsillos. As, en Filadelfia, el poder poltico reclama
que el empresario deduzca una cantidad del sobre de la paga, no slo como retencin del salario, sino an ms
mediante los llamados impuestos de seguridad social. Por cierto que stos demuestran la completa inmoralidad del
poder poltico. Los impuestos de seguridad social no son sino impuestos a los salarios en toda su extensin y se
les dio un nombre equvoco deliberada y maliciosamente. Incluso la parte que paga el empresario acaba siendo
abonada por el trabajador en el precio de los bienes que consume, pues es obvio que esta parte es un mero coste
de operacin y se repercute con un recargo. La recaudacin de los impuestos de la seguridad social no se deja
aparte para pagar beneficios sociales, sino que se incluye en el fondo fiscal general, sujeto a cualquier
apropiacin, y cuando se acaba autorizando una miseria a un anciano, se paga con la recaudacin fiscal actual. No
es comparable en modo alguno con un seguro, ficcin que se ha abierto paso en nuestra poltica fiscal, sino que es
un impuesto directo a los salarios.
Hay ms gente en los tramos de bajos ingresos que en los altos; hay ms legados pequeos que grandes. Por
tanto, en el total, aquellos que son menos capaces de soportar las cargas de que paguen los ricos, son los que las
sufren. El intento de ocultar esta desigualdad por un sistema de graduaciones no es real. Incluso un pequeo
impuesto a una renta de mil dlares anuales causar al pagador alguna dificultad, mientras que un impuesto del
50% sobre cincuenta mil dlares deja suficiente para vivir confortablemente. Hay una enorme diferencia entre
arreglrselas sin un nuevo automvil y seguir usando unos pantalones con remiendos. Tambin debera recordarse
que el ingreso del trabajador casi siempre est limitado a los salarios, que son fciles de registrar, mientras que las
grandes rentas derivan principalmente de negocios u operaciones de juego y no son tan fciles de percibir; ya sea
por intentar pagar todo el impuesto o por las necesarias ambigedades que hacen que la cantidad exacta sea
asunto de conjeturas en la contabilidad, quienes tengan grandes rentas se ven favorecidos. Son los pobres los que
pagan ms por los impuestos para que paguen los ricos.
Los impuestos de todo tipo desalientan la produccin. El hombre trabaja para satisfacer sus deseos, no para
financiar el Estado. Cuando se le quitan los resultados de sus trabajos, sea por bandidos o por la sociedad
organizada, su inclinacin es limitar su produccin a la cantidad que puede quedarse y disfrutar. Durante la guerra,
cuando se introdujo la retencin en las nminas, los trabajadores tuvieron que adivinar la paga que llagaba a casa
y se despedan cuando este neto, despus de impuestos, no mostraba ningn incremento comparado con el
trabajo extra que costara: el ocio tambin es una satisfaccin. El que busca premios rechaza otro compromiso
lucrativo porque el ingreso adicional llevara a su renta anual a un tramo impositivo ms alto. De forma parecida,
todo empresario debe tener en consideracin, cuando sopesa el riesgo y la posibilidad de ganancia en una nueva
empresa, la certidumbre de una compensacin en impuestos en caso de xito, y el tamao de las acumulaciones
de capital abortadas por los impuestos de sucesiones.
Mientras nos ocupamos del asunto del desaliento de la produccin por los impuestos, no deberamos olvidar el
mayor peso de los impuestos indirectos, aunque esto no sea tan obvio. El nivel de produccin de una nacin viene
determinado por el poder de compra de sus ciudadanos y en la medida en que este poder viene minado por los
gravmenes, el nivel de la produccin se reduce proporcionalmente. Es un silogismo estpido y perfectamente

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indecente mantener que lo que recauda el Estado lo gasta y que por tanto no hay rebaja en el poder total de
compra. Los ladrones tambin gastan su botn con mucha ms generosidad que los verdaderos propietarios y
basndose en el gasto podramos hacer una defensa del valor social del robo. Es la produccin, no el gasto, lo que
engendra produccin. Slo mediante la aportacin de contribuciones comercializables al fondo general de riqueza
se aceleran los engranajes de la industria. Por el contrario, toda deduccin de este fondo general de riqueza
ralentiza la industria y todo gravamen a los ahorros desanima la acumulacin de capital. Por qu trabajar si no se
gana nada? Por qu abrir un negocio para sostener a los polticos?
En principio, como percibieron los redactores de la Constitucin, el impuesto directo es el peor, pues niega
directamente la sacralidad de la propiedad privada. Por su mismo sigilo, el impuesto indirecto es un
reconocimiento ambiguo del derecho del individuo a sus ganancias: el Estado se acerca sigilosamente al
propietario, por decirlo as, y se lleva lo que necesita alegando dicha necesidad, pero no tiene la temeridad de
cuestionar el derecho del propietario a sus bienes. Sin embargo el impuesto directo proclama rotunda y
descaradamente el derecho prioritario del Estado sobre todas las propiedades. La propiedad privada se convierte
en una concesin temporal y revocable. El ideal jeffersoniano de derechos inalienables se ve as liquidado y
sustituido por el concepto marxista de la supremaca del estado. Es mediante la poltica fiscal, ms que mediante la
revolucin violenta o la apelacin a la razn o la educacin popular o cualquier fuerza histrica ineluctable,
mediante la que se lleva a cabo lo sustancial del socialismo. Advirtamos cmo se ha logrado la centralizacin que
deseaba Alexander Hamilton a partir de la implantacin del impuesto federal sobre la renta, cmo se ha disuelto en
la prctica la unin de comunidades independientes. Las comunidades se han reducido al estado de distritos, el
individuo ya no es un ciudadano de su comunidad, sino un sbdito del gobierno federal.
Publicado el 2 de abril de 2013. Traducido del ingls por Mariano Bas Uribe. El artculo original se encuentra aqu.
Instituto Mises en espaol
Centro de pensamiento austriaco y libertario
Fundado en Madrid, 2011

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