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1. INTRODUCCIN

La contribucin ms popular y
conocida de Einstein es su teora
de la "relatividad" (Figura 2), cuya
l enorme impacto del trabajo de
importancia en la qumica es difcil
Albert Einstein (1879-1955) en
de exagerar por varios motivos. El
la qumica pasa desapercibido
primero es que la relacin entre el
para el gran pblico, e incluso para
Adolfo del
Juan Gonzalo
espn y la estadstica de las partculos cientficos en general. La celeCampo
Muga
las, y en particular el principio de
bracin en 2005 del ao internaexclusin de Pauli, que es un conDepartamento
de
Qumica-Fsica,
cional de la fsica, que conmemora
Facultad de Ciencia y Tecnologa,
cepto central para explicar la
el "ao milagroso" de Einstein,
Universidad del Pas Vasco,
estructura electrnica atmica y
1905, es una excelente oportunidad
Apartado 644, 48080 Bilbao.
molecular, el sistema peridico, o el
para que examinemos las influenE-mail: qfpmufrj@lg.ehu.es
enlace qumico, encuentran su juscias directas e indirectas de
tificacin terica en la teora de la
Einstein en la qumica y sus relarelatividad
especial
[Pauli, 1940]. Adems, los elecciones con esta ciencia con algn detenimiento.
trones
en
el
tomo,
en
particular cerca del ncleo, se
Estamos convencidos de que no han recibido la suficiente atencin por parte de los historiadores y de que mueven a velocidades suficientemente elevadas como
el asunto merece un estudio ms detallado y riguroso para que las "correcciones relativistas" lleguen a ser de
del que presentamos en este breve artculo, en el que importancia cuantitativa y cualitativa, y el acoplamiento
revisaremos informalmente y de forma no exhaustiva espn-rbita tambin es de origen relativista.
Propiedades tan evidentes y familiares como el color
algunas de las conexiones entre Einstein y la qumica.
Nadie pondra en duda que Einstein es un fsico, inclu- del oro, o el hecho de que el mercurio sea lquido,
so que es "el fsico" por excelencia del siglo XX, mas encuentran su explicacin en estas "correcciones relaprecisamente por haber removido los cimientos de la tivistas" que examinaremos en la seccin 2 con ms
fsica con una profundidad y extensin colosales, no detenimiento.

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debera extraarnos que tambin la qumica, que al fin


y al cabo se basa en hechos fsicos como son la estabilidad y estructura atmica y molecular, o sus transformaciones ("reacciones") por colisin o interaccin con
campos externos, se haya beneficiado de su influjo.
Basta observar que en un libro de qumica-fsica
[Levine, 1995] la persona que ms veces se menciona
es precisamente Albert Einstein (Figura 1).

Figura 2. Notas de Einstein para un curso sobre relatividad


especial que imparti entre 1918 y 1919 en las Universidades
de Berln y Zurich
Figura 1. Fotografa de Albert Einstein (1879-1955) dedicada
a Linus Pauling (Premio Nobel de Qumica en 1954 y de la
Paz en 1962). Einstein y Pauling se conocieron en el "Comit
de Emergencia de Cientficos Atmicos" dedicado a promover
el uso pacfico de la energa atmica. Pauling tom a Einstein
como modelo de accin moral.

EINSTEIN Y LA QUMICA

En realidad las aportaciones de Einstein van mucho


ms all de la relatividad. I. Rabi, en un artculo escrito
en memoria de Einstein poco despus de su muerte en
1955 [Bohr y Rabi, 1955], afirmaba que prcticamente
cualquier idea fundamental importante en la fsica moderna se remonta, por lo menos en parte, a Einstein. Lo

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sorprendente es que sus ideas no slo no han dejado


de ser importantes, cincuenta aos despus, sino que
han cobrado an mayor relevancia con el lser o la condensacin de Bose-Einstein en gases diluidos.
Contribuy de manera decisiva al nacimiento de la
mecnica cuntica y realiz las primeras aplicaciones
de los conceptos cunticos. Como es bien sabido, el
Premio Nobel de Fsica de 1921 se le concedi oficialmente por su explicacin y prediccin de propiedades
del efecto fotoelctrico, aunque en la ceremonia de presentacin, el Presidente del Comit Nobel de Fsica,
Svante Arrhenius1, resumi sus contribuciones en tres
grandes campos originados en tres artculos publicados
en 1905 [Einstein, 1905a, 1905b, 1905c]. Ya hemos
mencionado la relatividad, que Arrhenius consider
polmica y a la que apenas dedic unas pocas frases,
restringindola, errneamente como la historia ha
demostrado, al dominio del debate filosfico y de sus
implicaciones en astrofsica. Arrhenius luego mencion
explcitamente el fenomenal efecto que los artculos de
Einstein ejercieron en dos campos de la qumica: el
estudio del movimiento browniano en la qumica de
coloides, y la interaccin cuntica entre la materia y la
radiacin en la fotoqumica, que discutiremos en las
secciones 3 y 5.
Einstein, como un rey Midas que ''convierte en oro
cuanto toca'', realiz aportaciones fundamentales en un
nmero asombroso de materias, cuyas consecuencias
no han dejado de guiar o afectar el trabajo de fsicos y
qumicos durante generaciones. El descubrimiento y
desarrollo del lser en los aos 60 es, sin duda, uno de
los dos inventos estrella del siglo XX y una de las herramientas ms importantes para analizar y manipular la
estructura y dinmica moleculares, debe mucho al sencillo esquema fenomenolgico que Einstein ide para
describir la interaccin entre la radiacin y la materia en
1917 [Einstein, 1917]. Gracias al lser se ha conseguido enfriar tomos y molculas a temperaturas increble-

mente bajas e incluso la condensacin de gases


predicha por Einstein [Einstein, 1925] cuyas consecuencias en la qumica estn an por descubrir y desarrollar.
Einstein estableci muy pronto contacto en su carrera
con problemas de inters para la naciente qumica-fsica, y se relacion con algunos de los investigadores
ms importantes de este campo como Nernst, Debye,
Haber, Stern, Ostwald, o Lindemann. Su primer artculo
publicado trataba sobre la capilaridad y las fuerzas moleculares y estuvo influido al menos en parte por
Ostwald, a quien solicit trabajo en Leipzig sin xito.
Ostwald ocupaba la primera ctedra de qumica-fsica
desde 1887 y recibi el Nobel de Qumica en 1909.
Volveremos a encontrarnos con l en la seccin sobre
el movimiento browniano. En la Figura 3 aparece
Einstein junto con el qumico alemn Fritz Haber.

2. EFECTOS RELATIVISTAS EN LA ESTRUCTURA


ELECTRNICA
Las caractersticas qumicas de cualquier elemento
qumico son el reflejo directo de su estructura electrnica que a su vez depende de diversos efectos relativistas como ya hemos avanzado en la Introduccin
[Kellogg, 1997]. La velocidad de un electrn en un
orbital atmico viene determinada por la energa total, la
atraccin de Coulomb y la fuerza centrfuga, de modo
que aumenta con el nmero atmico Z y disminuye con
el nmero cuntico principal n del orbital que ocupa.
Adoptando una imagen simplificada del tomo la
Bhr, la distancia ms probable del electrn respecto al
ncleo, rn, es inversamente proporcional a la masa del
mismo (m). En unidades atmicas, rn = n2/mZ, y la correspondiente velocidad resulta ser vn = Z/n. La relatividad especial predice para velocidades prximas a las
de la luz (c) un aumento de la masa, y como consecuencia supone una contraccin del radio de Bohr,
conocida como contraccin relativista (ecuacin 1)
(rn)rel/(rn)0 = (1-Z2/n2c2)1/2

Figura 3. Fritz Haber (izquierda) y Albert Einstein. Haber


perteneca al grupo de cientficos que llamaron a Einstein a
Berln en 1914, con quien trab una cordial relacin. Haber
recibi el Premio Nobel de Qumica en 1918 por su descubrimiento del proceso de sntesis del amoniaco.

(1)

ste es un efecto directo o primario de la relatividad que


afecta fundamentalmente a los electrones core, ms
veloces y prximos al ncleo. Los orbitales ms afectados con mayor densidad en torno al ncleo y menor
momento angular son, por tanto, los s, y en menor
medida los p, que pasarn a ser ms estables y difciles
de ionizar. En el caso del oro, por ejemplo, el electrn
6s tiene una masa de 1,22 me y una velocidad del 58%
de c al tiempo que su tamao se contrae un 20%.
Tambin podemos observar que dentro de los metales
alcalinos existe una inflexin en la tendencia del grupo
con respecto al radio atmico, que hace al francio ser
ms pequeo que el cesio a pesar de tener una capa
adicional. De forma similar se produce una inversin en
el grupo de los alcalinotrreos que afecta al radio, ms
pequeo que el bario.

1 Arrhenius es uno de los padres fundadores de la qumica-fsica junto con Ostwald, van't Hoft y Nernst

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La contraccin relativista se pronuncia al descender a lo


largo de un grupo en la tabla peridica, alcanzando su
mximo en el sexto perodo y haciendo la configuracin
electrnica de tipo 6s especialmente estable: el
denominado par inerte. En funcin de ste, se explica la
existencia de compuestos como el AuH o el semiconductor no metlico CsAu con el Au(-I) a guisa de haluro,
en los que adems cabe destacar una reduccin de la
longitud de enlace. Por la misma razn sucede que los
compuestos ms frecuentes del talio, plomo y bismuto
([Xe]4f145d106s26pn con n = 1, 2, 3; respectivamente)
corresponden a los estados de oxidacin Tl(I), Pb(II) y
Bi(III), en contraste con los elementos ms ligeros del
mismo grupo. De forma an ms llamativa el mercurio
metal, interacciona dbilmente careciendo de afinidad
incluso por s mismo, debido a la dificultad de remover
o promocionar un electrn del orbital 6s2. Esto explica
su estado lquido.

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Dado que los efectos primarios relativistas afectan a los


orbitales ms internos se ha considerado durante largo
tiempo que su trascendencia en qumica era escasa.
Sin embargo, estudios recientes han demostrado la
gran relevancia de los efectos relativistas para elementos de nmero atmico medio y moderado, que se manifiestan en su espectro y en los de sus compuestos, en
las constantes espectroscpicas, o en la reactividad.
Para entender esta aparente paradoja, ha de considerarse que la contraccin relativista, conlleva un apantallamiento ms efectivo del ncleo por los electrones
core, que junto con las relaciones de ortogonalidad,
resulta en una expansin de los orbitales de valencia y
disminucin de los potenciales de ionizacin. Estos
efectos secundarios son especialmente notorios en los
orbitales d y f de mayor momento angular, y su combinacin con los efectos relativistas directos aumenta el
salto energtico entre los orbitales internos y los de
valencia, permitiendo excitaciones electrnicas en el
visible como las que dan al oro su particular color.
La qumica cuntica relativista se encuentra en un
perodo de desarrollo en el que nuevos algoritmos
menos exigentes computacionalmente estn permitiendo incluir en clculos rutinarios los efectos que hemos
descrito brevemente. El gran abanico de mtodos computacionales con correcciones relativistas hace posible
hoy en da interpretar mejor los espectros atmicos y
moleculares. Por ejemplo, en el estudio mediante
espectroscopia lser de los excmeros formados entre
metales alcalinos y mercurio, se ha demostrado la
importancia de las correcciones relativistas, que afectan
a la luz emitida por una lmpara de vapor de mercurio.
La combinacin de la teora relativista de 1905 con la
mecnica cuntica conlleva adems, para un electrn,
la sustitucin de la ecuacin de Schrdinger por la de
Dirac y la introduccin de una funcin de onda de cuatro componentes. Como resultado, aparece de forma
natural el espn del electrn, introducido ad hoc por

Pauli, lo que explica el radio giromagntico y el momento magntico de esta partcula. Este ltimo, al interaccionar con el momento angular orbital da lugar al
acoplamiento espin-rbita, responsable del efecto
Zeeman anmalo, la estructura fina de los espectros,
as como del fundamento de la resonancia de espn
electrnico (RSE), que permite el estudio de especies
qumicas con espines desapareados2. Incluso la estructura hiperfina es una consecuencia de la interaccin del
momento magntico electrnico, en este caso con el
espn nuclear. De la ecuacin de Dirac se desprende
tambin el descubrimiento de la antimateria, en particular del positrn, cuya existencia fue verificada experimentalmente por Anderson. Al ser la ms comn de las
antipartculas, ha resultado ser una sonda de especial
utilidad para estudiar algunos compuestos qumicos, y
se ha aplicado en la industria para caracterizar metales,
semiconductores, o polmeros. Quizs la tcnica ms
espectacular basada en el uso de esta antipartcula es
la tomografa por emisin de positrones (PET), en la
que se detectan los fotones resultantes de la
aniquilacin de los positrones producidos durante el
decaimiento radioactivo de una biomolcula marcada,
lo que permite visualizar la distribucin de la misma en
los rganos corporales. As se estudia, por ejemplo, el
metabolismo de la glucosa en el cerebro.

3. MOVIMIENTO BROWNIANO
En la primera dcada del siglo XX el movimiento browniano atrajo la atencin de muchos investigadores. En
1905, Einstein fund una "teora cintica" para este
movimiento que le permiti deducir las principales
propiedades de las "suspensiones", es decir, lquidos
con partculas slidas suspendidas. Esta teora, basada
en la mecnica clsica, ayuda a explicar el comportamiento de las soluciones coloidales dentro del contexto de lo que se ha convertido en una importante
rama de la ciencia, la qumica de los coloides3. La
ecuacin de Einstein-Smoluchowski, en particular,
describe la dispersin promedio de las partculas
coloidales en funcin del tiempo y del coeficiente de
difusin. Por otro lado, la dependencia de este coeficiente con la temperatura, viscosidad y radio molecular
viene dada por la ecuacin de Stokes-Einstein.
A finales del siglo XIX y principios del XX, muchos fsicos y qumicos positivistas pretendan desbancar a la
mecnica de su papel central en la ciencia por estar
"plagada de hiptesis inverificables". Adems, la segunda ley de la termodinmica pareca un obstculo insalvable para el mecanicismo. Ernst Mach y otros
"fenomenistas" negaban la existencia de los tomos
materiales. Tambin lo hacan los energetistas, liderados por Wilhelm Ostwald, quienes mantenan que la
energa y las leyes de la termodinmica constituan las
nicas bases slidas para entender los procesos fsicos. Sin embargo, un grupo ms reducido liderado por
Boltzmann4, a quien el joven Einstein admiraba, se

2 La espectroscopa RSE se basa en las desviaciones del valor del radio giromagntico, debidas al acoplamiento espin-rbita y a la interaccin

del momento angular orbital con el campo magntico local.

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mantuvo fiel a la idea atmica y a la utilidad cientfica de


las hiptesis e imgenes, aunque no fueran inmediatamente observables. Boltzmann proporcion una interpretacin mecnico-estadstica del segundo principio y
tambin lo hizo el fsico americano Gibbs. Einstein
escribi tres artculos entre los aos 1902 a 1904 en los
que deriv de forma independiente la segunda ley de la
termodinmica a partir de argumentos atomsticos y
mecano-estadsticos. En su Tesis doctoral, que present en la Universidad de Zurich en 1905 con el ttulo:
Sobre una nueva determinacin de las dimensiones
moleculares, desarroll una teora molecular estadstica
de los lquidos, y en un artculo separado encontr la
explicacin microscpica molecular del movimiento
browniano, que haba constituido un reto, desde que el
botnico Robert Brown lo observara en 1828. Einstein
predijo que el movimiento aleatorio de las molculas en
un lquido al impactar con partculas suspendidas ms
grandes resultara en un movimiento irregular observable de estas partculas, a partir del cual determin las
dimensiones de las hipotticas molculas. Hacia 1908
ya pocos dudaban de la existencia de tomos y molculas a partir de la evidencia generada por el estudio del
movimiento browniano. Hoy, la microscopa tnel de
barrido proporciona impresionantes imgenes de tomos o molculas individuales, que podemos incluso llegar a cambiar de lugar a voluntad.
Una consecuencia del anlisis de Einstein es que la
densidad de partculas en funcin de la altura en una
suspensin diluida en el equilibrio de sedimentacin
viene dada por una ecuacin que depende de la masa
flotante de la partcula, la aceleracin de la gravedad, la
constante de Boltzmann, y la temperatura absoluta.
Esta ecuacin expresa tambin la distribucin de
molculas de gas sometidas a la gravedad en una
atmsfera a temperatura constante, y en este contexto
es conocida como la "distribucin baromtrica". Es
decir, los coloides, para algunos propsitos, se comportan como tomos grandes. La comprobacin experimental debida a Perrin (1870-1942) de la "distribucin

baromtrica coloidal" contribuy a su Premio Nobel de


Fsica en 1926 y a la aceptacin generalizada de la
realidad de las molculas. La qumica de coloides se
desarroll con rapidez y recibi tambin los honores de
la Academia sueca. El Premio Nobel de Qumica de
1925 se otorg a Zsigmondy por estudiar los coloides
mediante un microscopio especialmente diseado y
comprobar la naturaleza inhomognea de las soluciones coloidales5, mientras que el Premio Nobel de
Qumica de 1926 se concedi a Theodor Svedberg por
el desarrollo de la ultracentrfuga y su trabajo sobre
coloides que contribuy, junto con el de Perrin, a comprobar la teora de Einstein del movimiento browniano y
a justificar la existencia de las molculas.

4. CALORES ESPECFICOS
Einstein fue el primero en aplicar la fsica cuntica a la
mecnica estadstica de un sistema material con su
tratamiento del calor especfico de los slidos en 1907,
asunto que atrajo tambin la atencin de ilustres qumico-fsicos como Walther Nernst6, Otto Stern7 y Peter
Debye8. El primero, a raz de sus investigaciones en termoqumica, haba formulado en 1906 la tercera ley de
la termodinmica segn la cual el calor especfico deba
tender a cero en el cero absoluto de temperatura.
Einstein explic este hecho con un sencillo modelo
cuntico en el que consideraba una nica frecuencia de
oscilacin para los modos del cristal. Nernst efectu
adems mediciones precisas entre 1905 y 1910, y
ambos presentaron ponencias sobre el calor especfico
a bajas temperaturas en el Congreso Solvay de 19119
(Figura 4). Posteriormente, Nernst y Planck convencieron a Einstein para trasladarse desde Zurich a
Berln en 1914. El modelo de Einstein fue complicado
sucesivamente por Nernst y Lindemann, con dos frecuencias, y luego por Debye, quien incorpor una distribucin continua de frecuencias.
En cuanto a los gases, la teora cintica clsica de
Boltzmann predeca calores especficos distintos para

3 A mediados del siglo XIX el cientfico ingls Graham clasific las sustancias como cristaloides y coloides. Un cristaloide, por ejemplo la sal

comn, se caracteriza en que pasa en el estado disuelto fcilmente a travs de las membranas tales como pelculas del papel, y exhibe una
difusin libre rpida. Un coloide, por otra parte, por ejemplo el pegamento, no puede pasar a travs de tales membranas y se difunde muy lentamente. La palabra coloide tiene su origen en la palabra griega para el pegamento, kolla. Otros ejemplos de coloides comunes son las protenas,
el almidn, o el caucho.
4 Un interesante resumen de estos debates, y escritos originales de Boltzmann pueden encontrarse en [Boltzmann, 1986].
5 Muy pronto se descubri que la misma sustancia puede presentarse como cristaloide o como coloide. Por ejemplo, el oro con el mercurio produce una solucin cristaloidal, mientras que el oro en una solucin acuosa existe solamente en el estado coloidal. Es por lo tanto ms correcto
distinguir estados cristaloidales y coloidales en vez de sustancias cristaloidales y coloidales. Para entender la razn de estos diversos estados,
algunos investigadores recurrieron al concepto de alotropa que se ilustraba con el ejemplo tpico del fsforo y dos de sus variedades alotrpicas, amarilla y roja. Otros pensaban que la diferencia consista en que las soluciones coloidales no eran uniformes y homogneas como las
cristaloidales, sino que contenan partculas de un tamao que exceda muchas veces el de las molculas en una solucin cristaloidal. Este problema fue resuelto por la invencin del ultramicroscopio de Zsigmondy a principio del siglo XX.
6 Premio Nobel de Qumica de 1920, ayudante de Ostwald en Leipzig, fund en 1895 el primer Instituto dedicado ntegramente a la qumica-fsi-

ca en Gotinga, Alemania.
7 Otto Stern se doctor en qumica-fsica en 1912, fue precursor de los haces moleculares y responsable junto a Gerlach del experimento en el

que un haz atmico se separa en dos al ser sometido a un campo magntico. Obtuvo el Nobel de Fsica en 1943.
8 Premio Nobel de Qumica en 1936.
9 El primer Congreso Solvay fue concebido y organizado en 1911 por Nernst que convenci al qumico belga Ernest Solvay para financiarlo.

Solvay se haba hecho rico mediante un procedimiento para fabricar bicarbonato sdico. Al primer congreso asistieron veintin fsicos, entre los
que se encontraban qumico-fsicos como el propio Nernst, Lindemann y Goldschmidt; otros participantes que realizaron importantes aportaciones a la qumica fueron E. Warburg (que trabaj en fotoqumica) y M. Curie (Premio Nobel de Qumica en 1911 y de Fsica en 1903), adems
del propio Einstein.

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electrnico excitado, lo que se conoce como ley de


Stark-Einstein de la fotoqumica [Einstein, 1912]. Una
influencia ms indirecta pero no menos importante de
Einstein en la fotoqumica y en la espectroscopa es
debida a su contribucin crucial en la teora que dio
lugar al desarrollo del lser.

Figura 4. Los veintin participantes del primer Congreso


Solvay de 1911.

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gases monoatmicos (3R/2), o formados por molculas


diatmicas (5R/2) o poliatmicas (3R), debido a los
diferentes grados de libertad de rotacin. La prediccin
estaba de acuerdo con el experimento a temperaturas
ordinarias pero no a temperaturas muy bajas, en las
que todos los gases se comportaban como monoatmicos, lo que puede entenderse si se supone que los grados de libertad rotacionales se bloquean. Nernst haba
sealado en 1911 que esto podra deberse a efectos
cunticos pero no investig el problema tericamente,
que es lo que hicieron Einstein y Stern por primera vez
en 1913 [Einstein y Stern, 1913] con un modelo algo
imperfecto, ya que en aquella poca no estaba claro
cmo aplicar la teora cuntica a los cuerpos rotantes
(incluyeron una energa de rotacin de punto cero a
semejanza de la vibracin). A temperaturas an ms
bajas uno espera, de acuerdo con el tercer principio de
la termodinmica, que incluso los grados de libertad
traslacionales se "congelen" y el calor especfico se
anule, pero entonces no exista una teora adecuada
para explicarlo. Habra que esperar unos aos, hasta el
descubrimiento de la estadstica de Bose-Einstein, de la
que hablaremos ms adelante, para poder resolver esta
cuestin.

5. EL EFECTO FOTOELCTRICO Y LA INTERACCIN


RADIACIN MATERIA
La analoga entre las entropas de la radiacin en el
rgimen de Wien (h >> kT, donde h es la constante de
Plank, la frecuencia, k la constante de Boltzman y T la
temperatura absoluta) y la entropa de un gas ideal llevaron a Einstein a proponer que la radiacin no era continua sino cuantizada [Einstein, 1905a]. Esto supona ir
ms all que Planck para quien la radiacin vena
descrita por ondas electromagnticas continuas, y slo
su intercambio con la materia estara cuantizado al ser
emitida o absorbida. Mediante esta idea, sencilla pero
revolucionaria, con la que comienza la paradjica dualidad onda-partcula, Einstein pudo explicar y predecir
las caractersticas del efecto fotoelctrico y sent las
bases de la fotoqumica, que estudia las reacciones
qumicas activadas por la absorcin de luz. En general,
el nmero de fotones absorbidos es igual al nmero de
molculas que experimentan una transicin a un estado

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En 1917, cerca de nueve aos antes del desarrollo de


la pertinente teora cuntica, Einstein, en un extraordinario artculo [Einstein, 1917] que se considera el fundamento terico del lser, postul un modelo sencillo de
interaccin radiacin materia en el que, adems de los
procesos de absorcin y emisin espontnea, interviene un tercer proceso: la emisin estimulada. La
emisin estimulada es adems idntica a la radiacin
incidente y mantiene la direccin y coherencia, que es
lo que facilita la accin lser. Los tres procesos venan
caracterizados por probabilidades de transicin por
unidad de tiempo conocidos hoy en da como coeficientes A y B de Einstein. La distribucin de Planck y los
coeficientes se obtenan suponiendo la distribucin de
Boltzmann para las molculas. Este artculo se considera el primero en el que se introducen factores
estadsticos en fenmenos atmicos [D'Abro, 1951], e
influy en la formulacin matricial de Heisenberg [Bohr
y Rabi, 1955]. Tambin se discute en l, por primera
vez, el momento del cuanto de radiacin y su conservacin en los procesos de emisin y absorcin, lo que
constituye uno de los mecanismos bsicos de las tcnicas recientes de enfriamiento atmico por lser.
Aunque los coeficientes A y B son aplicables en muchas
situaciones, fueron especialmente importantes en el
perodo en el que se desarrollaban los lseres a finales
de los 50 y principios de los 60. La naturaleza de los
coeficientes es tal que no se puede utilizar la radiacin
en una cavidad para elevar electrones preferentemente
a un estado superior, produciendo la inversin de
poblacin necesaria para la accin del lser. La proporcin particular entre los coeficientes sugiere que, en
presencia de la luz, "bombear" electrones a estados
superiores tendra la misma probabilidad que estimular
a un electrn ya excitado para realizar la transicin en
sentido inverso. As, el lser no se puede lograr con un
sistema de dos niveles, sino con sistemas de tres niveles como en el lser de helio-nen donde la inversin de
poblacin del nivel superior se consigue mediante
transferencia no radiativa desde el gas helio a los tomos de nen.
Gracias a la coherencia, monocromaticidad e intensidad de la luz lser, la espectroscopa sufri un cambio
cualitativo importantsimo. Mediante lseres se inducen
reacciones fotoqumicas, se identifican y analizan compuestos, y se estudia el movimiento de los tomos
durante la reaccin qumica. A. Zewail gan el Premio
Nobel de Qumica en 1999 por sus estudios del estado
de transicin de las reacciones qumicas mediante la
espectroscopa de femtosegundos.

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6. TOMOS Y MOLCULAS ULTRAFROS: CONDENSADOS DE BOSE-EINSTEIN


En 1924 el fsico indio S. Bose pidi a Einstein que le
ayudara a publicar un artculo. En l postulaba una
nueva estadstica para los fotones con el objeto de
deducir la ley de distribucin de equilibrio de Planck,
que no poda obtenerse aplicando a los fotones la
estadstica de Boltzmann. La novedad consista en que
se negaba toda individualidad a los fotones, de tal manera que los estados microscpicos caracterizados por
intercambios de fotones se consideraban idnticos.
Einstein no slo ayud a Bose a publicar su artculo
[Bose, 1924], sino que aplic esta nueva estadstica a
un gas atmico y predijo una transicin de fase a temperaturas muy bajas en la que los tomos estaran en el
mismo estado fundamental, conocido hoy en da como
condensado de Bose-Einstein o por su acrnimo ingls
BEC, cuando la longitud de onda del movimiento fuera
comparable a la distancia media entre tomos [Einstein,
1925]. sta fue la primera aplicacin de la idea de de
Broglie de asignar un carcter ondulatorio a la materia,
y de hecho Schrdinger supo de la hiptesis de de
Broglie gracias al artculo de Einstein. Al principio se
crey que la transicin sera difcil o imposible de observar porque a esas temperaturas las interacciones llevaran antes a la licuefaccin o solidificacin, y la idea
permaneci dormida hasta 1938, cuando London la utiliz para explicar la superfluidez del 4He lquido. Sin
embargo, las interacciones del helio son muy fuertes lo
cual reduce la ocupacin del estado fundamental y dificulta las medidas. Los condensados de Bose-Einstein
para gases diluidos (Figura 5), con una fraccin mayor
de tomos en el condensado y ms cercanos a la idea
original de Einstein, se consiguieron en 1995 para varios tomos alcalinos [Anglin y Ketterle, 2002]. Los condensados proporcionan una oportunidad magnfica de
explorar efectos cunticos controlables mediante
lseres y campos magnticos a escala macroscpica, a
temperaturas del orden de 10-5 K y densidades entre
1013-1015 tomos por cm3 gracias a nuevas tcnicas de
atrapamiento y enfriamiento por lser o magneto-pticas. Posteriormente, se han conseguido condensar

Figura 5. Imagen de un condensado de Bose-Einstein

alcalino trreos y gases nobles metaestables.


Al menos parte del proceso de enfriamiento por lser
usa la transferencia de momento entre fotones y tomos con dos niveles efectivos, que pueden repetidamente absorber y emitir luz de una frecuencia en resonancia seleccionada. No es posible enfriar las molculas directamente mediante lser con la misma facilidad
que los tomos, debido a que se pueblan muchos niveles vibracionales y rotacionales en vez de dos niveles.
Sin embargo, ha sido posible producir dmeros traslacionalmente ultrafros de metales alcalinos mediante
fotoasociacin de dos tomos fros, que es el proceso
por el que dos tomos absorben colectivamente un
fotn para formar una molcula ligada en un estado
excitado. Esta espectroscopa es complementaria a la
habitual puesto que proporciona informacin sobre
estados ligados cerca del lmite de disociacin en la
curva de energa potencial del estado excitado molecular. Otro mtodo de producir molculas fras consiste en
usar un bao de tomos fros, lo que tiene la ventaja de
poderse aplicar a distintos tipos de molculas.
Las temperaturas ultrafras suponen para la qumicafsica terica y experimental un gran reto ya que los
potenciales de interaccin deben conocerse con una
precisin mucho mayor que a temperaturas ordinarias,
en particular en la regin de van der Waals. Por ello ha
sido necesario desarrollar nuevas espectroscopas y
tcnicas de clculo, pero hay mucho que ganar puesto
que las interacciones pueden llegar a modificarse mediante campos externos alterando as la qumica.
Adems, el intervalo de energas que participan es tan
estrecho que una resonancia puede influir en todo el
gas y no solamente en una pequea fraccin de tomos. Finalmente, al comprimirse el espacio de fases,
las colisiones se convierten en fenmenos coherentes
que pueden servir para crear estados especficos. En
2002, se consigui formar un condensado de molculas
formadas por tomos de rubidio, mientras que en el
2003 se han formado condensados con pares (bosnicos) de tomos ferminicos de litio y potasio.
La qumica de las temperaturas ultrafras acaba de
comenzar. La nanofabricacin, o la creacin de molculas de diseo son algunos de los objetivos que pueden
vislumbrarse, pero puede haber muchas aplicaciones
que ahora desconocemos. Sera de particular inters la
produccin de condensados moleculares a partir de
tomos fros en estados especficos vibro-rotacionales,
lo que puede conseguirse mediante dos lseres de colores ligeramente diferentes, el primero bombea a un
estado excitado, mientras que el segundo induce la
transicin a un estado excitado del estado electrnico
fundamental [Burnet y otros, 2002]. La alargada sombra
de Einstein se proyecta desde mltiples ngulos: el concepto moderno de tomo, as como su estructura y
propiedades, el concepto de fotn, la interaccin entre
radiacin y materia, la estadstica que los gobierna, el fenmeno de la condensacin, y el lser son elementos de esta
prometedora investigacin que llevan grabada su marca.

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AGRADECIMIENTOS
Agradecemos a Pascual Romn por haber sugerido el
tema de este trabajo, as como la financiacin del

Ministerio de Ciencia y Tecnologa-FEDER" (BFM200301003), UPV-EHU (00039.310-13507/2001), y


Gobierno Vasco (BF104.479).

REFERENCIAS
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Alianza Editorial: Madrid, 1986.
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Williams, C. J. Nature 2002, 416 , 225.
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York, 1951.
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14. Kellogg, C. B. An Introduction to Relativistic
Electronic Structure Theory in Quantum Chemistry,
University of Georgia, Athens, EE UU, 1997,
http://zopyros.ccqc.uga.edu/~kellogg/docs/rltvt/node1.html
15. Levine I. N. Fisicoqumica, MacGraw-Hill: Madrid,
1995, vol 2.
16. Pauli, W. Phys. Rev. 1940, 58, 716. La frase final del
artculo dice: "In conclusion we wish to state, that according to our opinion the connection between spin and statistics is one of the most important applications of the special relativity theory''.