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Endulzamiento del Gas Natural

CAPTULO 2
ENDULZAMIENTO DEL GAS
NATURAL
2.1

Introduccin.
Generalmente el gas natural que se produce a nivel mundial contiene CO 2.

Adems, en muchas partes del mundo principalmente al norte de la lnea


ecuatorial, el gas natural contiene tambin H2S. Ambos compuestos son
ligeramente solubles en agua; cuando estos gases se disuelven en agua forman
una solucin medianamente acidificada, razn por la que estos compuestos son
llamados gases cidos.
Como se vio en el Captulo 1, las especificacin mximas de CO 2 y H2S a
nivel internacional son 2 % vol y 4 ppmv, respectivamente. Cuando un gas
natural excede las especificaciones por H2S y/o CO2 se denomina un gas agrio;
por el contrario, cuando el contenido de estos compuestos en el gas natural est
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por debajo de los lmites especificados para gas de venta, se dice que es un gas
dulce.
El gas natural que tiene concentraciones de H2S y CO2 por encima de los
lmites permisibles, tiene que ser tratado para removerle el gas cido. Como el
H2S reacciona con muchos compuestos, hay una gran variedad de procesos para
extraerlo qumicamente.
En pequeas concentraciones, es econmica su remocin hacindolo
reaccionar con compuestos slidos secos como el xido de hierro o el xido de
zinc. Cuando las concentraciones son altas, se usan los solventes. En cuanto al
CO2, se extrae solamente usando solventes.

2.2

Procesos Tpicos De Tratamiento De Gas Por

Remocin De Gas cido.


La mayora de los gases agrios se tratan con solventes regenerables para
separar los gases cidos de los hidrocarburos. En la Fig. 2-1 y Fig. 2-2 se
muestra un proceso tpico para este propsito. El gas entra al separador de
entrada en el cual se separa cualquier lquido condensado y fluye a la
absorbedora por el fondo.
Por la parte superior de la torre entra el solvente pobre (generalmente
aminas) disueltas en agua y en la medida que fluye hacia abajo de plato a plato,
se pone en ntimo contacto con el gas que fluye hacia arriba burbujeando en el
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lquido. Cuando el gas alcanza la cima de la torre, virtualmente todo el H2S y


dependiendo del solvente, casi todo el CO2 se ha removido de la corriente de gas
de carga.
El gas es ahora dulce y cumple con las especificaciones de H 2S y CO2,
pero como est saturado con agua, generalmente va a un proceso de
deshidratacin como se vio en el captulo anterior. Normalmente las contadoras
operan a niveles de presin de 950 psig (66,8 kg/cm2).
El solvente rico en hidrocarburos sale por el fondo de la contactora y pasa
por una vlvula de control en la cual cae la presin a un nivel de 70 psig (4,9
kg/cm2).
A dicha presin entra a un tambor "flash" en el cual la mayora del
hidrocarburo gaseoso disuelto y algo de gas cido se separan.

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FIGURA 2-1. Remocin Gas cido

Fuente: GPSA (Gas Processors Suppliers Association)


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FIGURA 2-2. Tratamiento del Gas Natural

Fuente: Base de Datos de PEMEX, Gas y Petroqumica Bsica.


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A continuacin la solucin rica intercambia calor con la solucin


regenerada o pobre que sale caliente de la torre despojadora. Luego de
precalentarse entra a la despojadora o regeneradora donde el proceso ocurre
alrededor de 14 psig (0,98 kg/cm2) a la temperatura respectiva de ebullicin de
la solucin. El calor al fondo de la torre se suministra con un rehervidor.
Los vapores que salen por el tope de la torre pasan por un condensador
y un separador tambor de reflujo, en el cual se separa el gas cido y el
lquido condensado. Este lquido es bombeado nuevamente por la parte
superior de la torre como reflujo. La corriente de gas cido es una corriente de
deshecho que debe ser incinerada o tratada para convertir el H 2S generalmente
en azufre.
La solucin regenerada sale por el fondo de la torre o el rehervidor, pasa
por el intercambiador solvente pobre / solvente rico y va al tanque de
reposicin de solvente.
Del tanque se bombea a travs de un enfriador en el cual se controla la
temperatura apropiada para el tratamiento en la contactara, que generalmente
es 10 F ms caliente que el gas de carga para evitar condensacin de
hidrocarburos que causan problemas de espuma en el proceso.
Variaciones al proceso descrito anteriormente se muestran en las Figs.
21-13 a 21-16 del GPSA.

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Siguiendo el sistema de endulzamiento del gas natural, a continuacin


viene el proceso de recuperacin de azufre, que se muestra en la Fig. 2-3 que
se presenta a continuacin.
FIGURA 2-3. Recuperacin de Azufre

Fuente: Base de Datos de PEMEX, Gas y Petroqumica Bsica.

El gas cido (H2S cido sulfhdrico + CO2 bixido de carbono),


proveniente del proceso de endulzamiento, pasa por un reactor trmico
(cmara de combustin) y posteriormente pasa a dos reactores catalticos,
donde finalmente se logra la conversin del H 2S (cido sulfhdrico) en azufre
elemental. El azufre elemental se almacena, transporta y entrega en estado
lquido.
De la misma forma la acidez del gas se puede eliminar con procesos de
adsorcin secos con lechos adsorbedores de diferente naturaleza. Algunos de

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los usados para remover el H2S son el Sulfatreat, Iron sponge y tamices
moleculares.

Criterios De Seleccin De Procesos


De acuerdo al tipo de contaminantes, se debe escoger el tipo de proceso a
utilizar para el endulzamiento del gas natural, adems se debe establecer que
amina sera la ms adecuada en relacin a los contaminantes presentes en
nuestro gas.
Tabla 2.1 Gua para la seleccin de procesos
Contaminante

Aminas
(DEA)

Solv.
Solv.
Fsicos hibridos
(Selexol) (Sulfinol)

Carb.
Tamices
Potasio moleculares
(Benfield)

H2S

Muy bueno Bueno

Muy bueno

Pobre-Reg

Muy bueno

CO2

Muy bueno Bueno

Muy bueno

Bueno

Muy bueno

COS

Pobre/nada

Bueno

Bueno

Posible

Cuidado

No/limitado Bueno

Bueno

Posible

Muy bueno

RSH(*)
CS2

No

Bueno

Bueno

Posible

---

EMS, DMDS

No

---

---

---

---

Referencias:
COS
(*)
CS2
EMS
DMDS

: Sulfuro de carbonilo
: Denota mercaptanos
: Disulfuro de carbono
: Etil metil sulfuro
: Dimetil disulfuro
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2.3

Consideraciones De Diseo Y Operacin

De Equipos En Proceso De Remocin De Gas cido


El proceso de endulzamiento con solventes regenerativos consiste
esencialmente de los pasos cclicos siguientes:
a. Poner en contacto el gas natural conteniendo los gases cidos con una
solucin pobre a alta presin y baja temperatura en una absorbedora o
contactora.
b. Regenerar la solucin rica a baja presin y alta temperatura para obtener
solucin pobre que luego se enfra y se recircula.

Aunque esto parece sencillo, la operacin del proceso requiere un


funcionamiento armnico en los diferentes equipos. Si uno de los equipos en
el tren no hace su parte apropiadamente, el tratamiento del gas es malo y se
requiere apagar la planta, quemar el gas en la tea de flare y proceder a
remediar la situacin.
Una parada de planta que no est programada, normalmente es muy
costosa en este tipo de actividad.
Por lo tanto es necesario tener claro el propsito y las condiciones de
operacin de los equipos que conforman el tren de endulzamiento.

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Separador De Entrada
Como se ilustra en la Fig. 2-1, la primera vasija en esta unidad es el
separador de entrada. Su propsito es separar las diferentes fases de los fluidos
que entran y poder manejar cualquier bache de lquido proveniente del sistema
de gasoducto, con esto se evita que los vapores que salen de la vasija se
contaminen con lquido.
Si el separador es ms grande de lo necesario no es problema, pero si es
pequeo, ser la causa de muchos problemas en la operacin de la unidad. La
temperatura de los fluidos que entran no debe estar a ms de 5 a 10 F por
encima de la temperatura de formacin de hidratos a la presin de operacin
( 500 psia), para facilitar la condensacin de la mayor cantidad posible de
hidrocarburos pesados.

Compresin
En muchos yacimientos viejos, la presin ha declinado de forma tal que
para mantener la produccin de los pozos, la presin en cabeza debe ser
disminuida para mantener una rata de produccin en un nivel aceptable.
Esto significa que la presin en las lneas de recoleccin ha disminuido
y por lo tanto, el gas llega a la planta de tratamiento por debajo de la presin
de diseo. Por lo tanto el gas tiene que ser comprimido a la presin requerida,
tanto para tratamiento como para entrega a las lneas de gas de venta.
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Los compresores pueden ser diseados para manejar gas bastante agrio,
mediante una apropiada especificacin de materiales. En este proceso, la
temperatura se incrementa considerablemente y por tanto el gas debe ser
enfriado a 90 - 100 F si la presin est en el orden de 1000 psia (70,31
kg/cm2), para condensar agua, hidrocarburos y aceite del compresor. Esta
corriente enfriada debe pasar por un separador antes de entrar a la
absorbedora.

Absorbedora o Torre Contactora


La absorbedora o contactora es una vasija vertical a presin que
contiene entre 20 -24 platos, o un nmero de etapas equivalentes en empaque.
En ella ocurre la transferencia de masa de los gases cidos contenidos en el
gas al solvente de endulzamiento. El grueso de la absorcin ocurre en los
primeros cinco platos del fondo de la torre.
Cuando el solvente es amina, la absorcin es por reaccin qumica la
cual es exotrmica y hace que se incremente la temperatura de salida de la
solucin en unos grados. El incremento en temperatura depende de la
concentracin de los gases cidos en el gas agrio y la carga molar, la cual se
define ms adelante. La solucin rica sale por el fondo de la torre a travs de
una vlvula de control de nivel y de disminucin de presin.
La

presin

de

operacin

de

la

contactora

puede

variar

considerablemente de planta a planta, pero en operaciones de alta presin, la


mayora de ellas opera en el rango de 950 a 1,000 psia (66,8 a 70,31 kg/cm 2),
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de esta forma el gas dulce puede entrar a la lnea de gas de venta a un nivel de
presin de 900 psig o ms.
Un problema que debe evitarse en la contactora es la formacin de
espuma, la cual puede detectarse mediante medicin continua de la presin
diferencial a travs de la contactora, entre el gas de entrada y el gas de salida.
En los platos en los cuales se presenta espuma, la solucin tiende a
mantenerse sobre ellos incrementndose la cabeza hidrosttica. El gas va
acumulando dicha cabeza hidrosttica entre los platos de fondo y de cima, a
medida que burbujea a travs del lquido en cada plato.

Lavado Con Agua Del Gas Tratado


El gas que sale por la cima de la contactora est virtualmente libre de
gases cidos y cumple con las especificaciones por H 2S y CO2. Sin embargo,
requiere tratamiento para ajuste del punto de roco. Adems como la
temperatura de salida del gas es de 100 F o un poco mayor, algo de solvente
sale en fase vapor con el gas dulce y por lo tanto esta corriente usualmente se
lava con agua.
Esto se puede hacer en una torre que condense alrededor de seis platos.
El agua utilizada para lavado debe ser desmineralizada o condensada del
vapor vivo, la cual despus del lavado se usa como agua de reposicin para la
solucin de endulzamiento, con lo cual se reducen las prdidas de solvente.

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Tambor Flash
El uso de este equipo trae como beneficio lo siguiente:
-

Reducir erosin en los intercambiadores amina rica - amina


pobre.

Minimizar el contenido de hidrocarburos en el gas cido.

Reducir la carga de vapores a la despojadora.

Permitir usar el gas que se libera como combustible,


mediante endulzamiento en una pequea torre en la parte superior
del tambor.

Cuando hay presencia de hidrocarburos pesados en el gas natural, se usa


este tanque para retirarlos. El tiempo de residencia puede variar entre 5
y 30 minutos, dependiendo de los requerimientos.

Intercambiador De Calor Solucin Rica/Pobre


La solucin rica relativamente fra intercambia calor con la solucin
regenerada la cual est cerca a su punto de ebullicin. Uno de los equipos ms
comunes para este servicio es el intercambiador de casco y tubos.
Normalmente este intercambiador se hace de acero al carbn, pero
algunas veces los tubos se hacen de acero inoxidable para alargar el tiempo de
vida del equipo.
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Los principales problemas de operacin con este tipo de intercambiador,


son corrosin y ensuciamiento. Falla de un tubo debido a corrosin se puede
notar por un incremento sbito del gas cido residual en el solvente
regenerado, debido a fugas de la solucin rica hacia la solucin pobre que
opera a ms baja presin. El ensuciamiento se detecta mediante seguimiento
rutinario de la eficiencia de transferencia de calor en el intercambiador.
La solucin rica sale del tambor mediante una vlvula de control de
nivel y como el gas tiende a liberarse de la solucin a medida que el solvente
rico es calentado, debe mantenerse determinado nivel de presin sobre el
lquido.
Por esta razn la vlvula de control de nivel debe ser la ltima pieza de
equipo a travs de la cual pasa el solvente rico antes de entrar a la columna
despojadora. Por lo tanto esta vlvula que controla el nivel en el tambor flash,
debe montarse sobre la boquilla de alimento a la despojadora.
Si se usa carbonato de potasio como solvente, no se requiere este
intercambiador puesto que la solucin contacta al gas en la absorbedora a alta
temperatura. Esto representa un significativo ahorro de energa para este
proceso comparado con el proceso de amina.

Regeneradora o Despojadora
Las reacciones qumicas por las cuales los gases cidos son removidos
por el solvente en la contactora tienen que ser reversadas. Esto se hace
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bajando la presin de la solucin a alrededor de 12 a 15 psig (0,84 a 1,05


kg/cm2) y calentando a la temperatura de ebullicin a esta presin. Lo anterior
ocurre en una vasija de baja presin llamada regeneradora o despojadora.
La solucin rica entra a la despojadora por la parte media superior de la
vasija. La fuente de calor para el despojo est en el fondo de la vasija
suministrada por el rehervidor, en el cual se calienta el lquido a su punto de
ebullicin con vapor de agua.
Los vapores del rehervidor entran a la despojadora por debajo del plato
de alimento y a medida que ascienden suministran el calor para despojar los
gases cidos de la solucin rica. La solucin regenerada ahora pobre, sale por
el fondo o por el rehervidor de la torre.

Rehervidor
El rehervidor suministra el calor para la regeneracin del solvente. La
precaucin principal que debe tenerse en esta operacin, es no exponer
el solvente a temperaturas que puedan descomponerlo. Por lo tanto, el medio
de calentamiento en el rehervidor no debe sobrepasar los 340 F (171 C).
El calor puede ser suministrado por vapor de agua o glicol caliente en
un rehervidor de casco y tubos, o por un horno de fuego directo, el cual se
disea para que la temperatura mxima de pared en los tubos sea la requerida
para calentar la solucin pero que se evite la degradacin trmica.
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Reclaimer (Recuperador)
Cuando se usa monoetanolamina (MEA) o diglicolamina (DGA),
generalmente se usa un rehervidor adicional "Reclaimer", para remover
productos de la degradacin del solvente, sales, slidos suspendidos, cidos y
compuestos de hierro.
Normalmente soda ash o custica se adiciona al reclaimer con MEA
para obtener un pH entre 8-9, para DGA no se requiere adicin de solucin
bsica. La rata de circulacin en el reclaimer est entre 1 - 3 % del total de la
circulacin de amina.

Condensador
La corriente de vapores que sale caliente por el tope de la despojadora
est compuesta por H2S, CO2, algo de hidrocarburo gaseoso disuelto, un poco
de vapor de agua y solvente.
Esta corriente caliente de vapor pasa por un condensador que
generalmente es areo, donde se enfra hasta la mnima temperatura que
permita el aire, para minimizar las prdidas de solvente y agua en fase de
vapor en el gas cido.
La mayora del agua y el solvente qumico se condensan y son
separadas del gas cido en el tambor de reflujo.
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Tambor De Reflujo
La corriente en dos fases proveniente del condensador entra a un
separador llamado tambor de reflujo. El lquido condensado principalmente
agua con una pequea cantidad de solvente qumico, se bombea a la cima de
la despojadora como reflujo.
El reflujo ayuda a reducir la cantidad de solvente qumico en la seccin
de cima de la despojadora disminuyendo sus prdidas. La rata de reflujo
normalmente est entre 1-1,5 moles de agua retornada como reflujo por mol
de gas cido liberado en la despojadora.

Tanque De Almacenamiento De Solucin


Este tanque suministra flexibilidad en el manejo del solvente. Opera a
presin cercana a la atmosfrica con una ligera presin positiva suministrada
por gas dulce o gas inerte para prevenir la entrada de aire.
Debe mantenerse un nivel mnimo para garantizar suficiente succin a
la bomba de circulacin de solvente. Las prdidas de solvente son repuestas
con la adicin de solvente puro y agua peridicamente al tanque, manteniendo
el rango apropiado de concentracin de la solucin.
La temperatura de la solucin en el tanque es un poco alta, del orden de
150 - 170 F (65,6 a 76,7 C), dado que tan solo se ha enfriado al intercambiar
calor con el solvente rico.
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Bomba De Solucin
La bomba de solucin eleva la presin del solvente pobre a la presin de
la contactora. Normalmente estas bombas son centrfugas y la rata de
circulacin se controla con una vlvula de control.
Esto permite a los operadores de la planta variar la rata de circulacin
de solvente proporcionalmente a la rata de flujo de gas a la contactora. Con
esto se mantiene la carga molar deseada y la eficiencia de energa en todo el
proceso.

Filtracin
El proceso de filtracin del solvente pobre es de mucha ayuda para tener
una operacin exitosa de una unidad de tratamiento de gas. La cantidad de la
corriente a ser filtrada debe ser tan alta como sea prctico y vara en un rango
tan amplio corno 5 a 100 % de la corriente total.
Generalmente se hace en dos etapas, primero a travs de un filtro de
elementos tipo cartucho, en el cual se remueven tamaos hasta de 10 micras y
posteriormente a travs de un filtro con carbn activado, en el cual se
remueven hidrocarburos y otros contaminantes hasta un tamao de 5 micras, e
incluye el mecanismo de adsorcin. El objetivo es mantener limpia la solucin
para evitar espuma.
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Corrosin
La combinacin de H2S y CO2 con agua, asegura que haya condiciones
de corrosin en una planta de tratamiento de gas. En general corrientes de gas
con alta relacin H2S y CO2 son menos corrosivas que las que tienen bajas
relaciones. Concentraciones de H2S en el rango de ppm,v con CO2 de 2 % o
ms son bastante corrosivas.
Como la corrosin en plantas de endulzamiento es de naturaleza
qumica, depende fuertemente de la temperatura y la velocidad del lquido. El
tipo y concentracin de la solucin a ser usada tiene gran impacto sobre la rata
de corrosin. La corrosin se incrementa cuando se usan soluciones fuertes y
altas cargas de gas cido. En general la velocidad de diseo en tuberas para
solucin rica debe ser el 50 % de la que se usa en servicios dulces.
Muchos problemas de corrosin pueden solucionarse usando una
combinacin de inhibidores y buenas prcticas de operacin tales como:
- Mantener la ms baja temperatura posible en el rehervidor.
- En lo posible usar un medio de calentamiento de baja temperatura.
- Minimizar los slidos y productos de degradacin en el sistema con
una filtracin efectiva y el uso del reclaimer.
- Evitar el oxgeno mediante el uso de gas de blanqueo en tanques y
manteniendo presin positiva en succin de todas la bombas.
- Usar agua desionizada o de calderas para reposicin, generalmente
vapor de agua.
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- Limitar el poder de tratamiento de la solucin a los niveles mnimos


requeridos.
- Circular la solucin rica por el lado tubo de los intercambiadores.
- Hacer seguimiento a las ratas de corrosin con cupones o probetas.
- Mantener un nivel mnimo de solucin de 6 pulgadas por encima de los
tubos en el rehervidor.
En las siguientes grficas, se algunas fotografas de la corrosin que se
presenta en los ductos.
Fig. 2-4 Corrosin en equipos de endulzamiento

Fig. 2-5 Corrosin en equipos de endulzamiento

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Endulzamiento del Gas Natural

Materiales
Normalmente el material principal de construccin en estas plantas es
acero al carbn. Vasijas y tuberas pueden tener alivio de esfuerzos para evitar
corrosin en las soldaduras. El rango de corrosin permisible para los equipos
es entre 1/16" a 1/4" tpico 1/8".
Cuando se conoce de problemas de corrosin o se requieren altas cargas
de solucin, se usa acero inoxidable 304, 316 410 en las siguientes reas
crticas:
- Condensador.
- Haz de tubos del rehervidor.
- Tubos del intercambiador amina rica - amina pobre.
- Tubera de solucin rica desde el intercambiador amina rica - amina
pobre hasta la despojadora.
- Los 5 platos de fondo de la contactora y los 5 platos de cima de la
despojadora.

Optimizacin Del Proceso


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Endulzamiento del Gas Natural

La extraccin de gases cidos al gas natural es uno de los procesos ms


costosos en una planta de gas, por las siguientes dos razones:
- Los costos de inversin en equipos y los costos de operacin son altos.
- Los componentes removidos no tienen valor.
Por lo tanto la Optimizacin del proceso es muy importante y tiene los
siguientes objetivos:
- Reducir costos de operacin.
- Mantener mxima produccin.
- Reducir costos de mantenimiento.
El rea principal en la cual pueden bajarse costos de operacin es la de
consumo de energa. En procesos de endulzamiento, las dos principales reas
de consumo de energa son: el bombeo de la solucin y el requerimiento de
calor para su regeneracin.
Para reducir el consumo en estas dos reas, la clave es optimizar la rata de
circulacin. Para esto se requiere operar con una solucin en el valor superior
del rango tanto para concentracin como para carga molar. El calor al
rehervidor debe mantenerse en el mnimo valor requerido para regenerar la
solucin al grado de pureza necesaria, con esto se minimiza la rata de
circulacin de la solucin. Para lograr lo anterior, se hace seguimiento
mediante un analizador, al contenido de gas cido en las soluciones rica y
pobre. Sin embargo el costo de este instrumento y su operacin tambin es
alto.
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Endulzamiento del Gas Natural

Otra rea para ahorro de energa es el intercambiador de calor de solucin


rica/pobre. Este intercambiador debe ser dimensionado generosamente para
recuperar el mximo de calor de la solucin pobre caliente. Debe hacerse
seguimiento peridico a la eficiencia de este intercambiador observando el
ensuciamiento.
Es necesario tener muy presente que la operacin a alta concentracin de
solvente y alta carga molar, favorece la rata de corrosin. Por lo tanto, el
seguimiento y control de la corrosin debe ser parte muy importante en la
operacin de la planta.

2.4

Problemas Operacionales
Los principales problemas operacionales que pueden encontrarse en las

facilidades para el tratamiento de gas agrio son:


- Dificultad para alcanzar la especificacin de H2S para el gas de venta.
- Formacin de espuma en la solucin, en la contactora o en la
regeneradora.
- Corrosin en tuberas y vasijas.
- Prdidas de solvente.
Si la planta deja pasar gas agrio por alguna razn a las lneas de
transmisin, el operador de estas lneas detecta tal condicin inmediatamente,
y despus de una advertencia mnima al operador de la planta, cierra
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Endulzamiento del Gas Natural

automticamente la vlvula de admisin de gas al sistema principal de


transmisin.
De esta manera se presenta un contraflujo en la planta y entra a operar el
sistema de relevo a la Tea Antorcha, en la cual se quema el gas que est
fuera de especificaciones. Los operadores de la planta tienen que detectar la
causa de la falla y corregirla, antes de volver a alinear el gas al sistema de
transmisin.
La formacin de espuma en la solucin ocurre cuando hay arrastre
mecnico de lquido como burbujas. La tendencia a formar burbujas se
incrementa con la disminucin de la tensin superficial de la solucin, debido
a la interferencia de sustancias extraas en la superficie de la solucin que est
sobre el plato. Se piensa que la espuma se produce por los siguientes factores:
- Hidrocarburo lquido.
- Productos de degradacin de la amina.
- Productos qumicos utilizados para tratamiento en los pozos o sistemas
de recoleccin.
- Productos qumicos utilizados para el tratamiento del agua de
reposicin.
- Slidos finos suspendidos tales como sulfuro de hierro.
Los slidos suspendidos en la solucin por ellos mismos no causan
espuma, pero cuando hay espuma la estabilizan. Para evitar la formacin de
espuma, a veces es efectivo adicionar a la solucin un agente antiespumante;
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Endulzamiento del Gas Natural

sin embargo, esto no corrige el origen del problema. Adems, si se adiciona


mucho antiespumante a la solucin se puede inclusive agravar el problema.
Otro problema de comn ocurrencia en una planta de amina es la
corrosin. Para mantener en control la rata de corrosin, se adiciona un
inhibidor de corrosin y se usa acero inoxidable en ciertas partes de los
equipos de proceso.
Predecir con certeza en qu lugar atacar la corrosin es muy difcil. Por
experiencia se han detectado reas donde hay ms tendencia a la corrosin
tales como, la parte superior de la despojadora, los tubos del rehervidor, los
intercambiadores de calor y alguna tubera de conexin. En estos sitios la
temperatura es alta.
El ampollamiento por hidrgeno se detecta despus de muchos aos de
servicio en el casco de la absorbedora o de la regeneradora. Craqueo inducido
por hidrgeno puede tambin ocurrir despus de muchos aos de servicio, en
las soldaduras de las vasijas o de la tubera.
Corrosin/erosin puede ocurrir en reas en las cuales la velocidad del
fluido es alta, tales como en la lnea de retorno del rehervidor, en el punto de
entrada de los vapores del rehervidor a la despojadora y aguas abajo de las
vlvulas que tumban presin.
En todos los sistemas de solventes regenerativos, es necesario hacer una
reposicin peridica de solvente puro a la solucin, debido a las prdidas de
solvente durante la operacin. Las prdidas de solvente en los sistemas de
tratamiento de gas, pueden ocurrir por las siguientes causas:
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Endulzamiento del Gas Natural

- Vaporizacin.
- Arrastre.
- Degradacin y remocin de productos de degradacin.
- Prdidas mecnicas.
Los solventes usados en el tratamiento de gas como cualquier otro lquido,
tienen una presin de vapor que se incrementa con la temperatura. En un
sistema de endulzamiento de gas, hay tres vasijas en las cuales el gas y el
lquido se separan: absorbedora, tambor flash y tambor de reflujo.
La corriente ms voluminosa es la corriente de gas que sale de la
absorbedora. Para reducir las prdidas de solvente por esta fuente, se emplea
una seccin de lavado con agua. Las prdidas de solvente en el tambor flash
normalmente son pequeas, dado que el gas que sale por esta vasija es muy
pequeo comparado con las dems corrientes de la planta.
Cuando la solucin se regenera en la despojadora, algo de solvente sale por
la cima con el la corriente de gas cido y el vapor de agua. Luego de la
condensacin, la mayor parte del agua y la amina retornan como lquido a las
cima de la despojadora, con lo cual se recupera la mayora del solvente. Sin
embargo, algo sale en el tambor de reflujo con la corriente de gas cido.
Bajando la temperatura del reflujo, se reducen las prdidas de solvente en
este punto.
Se presenta arrastre de solvente cuando hay formacin de espuma, o bajo
condiciones de alta velocidad del gas. Previniendo la formacin de espuma y
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Endulzamiento del Gas Natural

manteniendo la operacin al nivel de carga de diseo, el arrastre puede


controlarse y por tanto se controlan las prdidas de solvente.
En los sistemas de aminas alguna degradacin de solvente ocurre. Las
aminas primarias son las ms susceptibles a este problema, por lo cual en tales
sistemas se requiere un equipo especial de separacin llamado reclaimer, para
remover peridicamente los productos de la degradacin, los cuales pueden
contribuir a la corrosin.
Las principales prdidas de solvente se deben frecuentemente a problemas
o acciones mecnicas. Esto incluye el cambio de filtros, escapes por bombas o
uniones y limpieza y drenaje de vasijas.

2.5

Solventes Para Tratamiento De Gas


La mayora de los solventes qumicos regenerativos para endulzamiento

son alcanolaminas que corresponden a bases orgnicas dbiles. Las


alcanolaminas se forman por el reemplazo de uno, dos o tres tomos de
hidrgeno de la molcula de amonaco con radicales de otros compuestos
generalmente alcoholes y glicol, para formar aminas primarias, secundarias y
terciarias respectivamente.
Aminas primarias:

MEA = monoetanolamina
45

Endulzamiento del Gas Natural

DGA = diglicolamina
Aminas secundarias:

DEA = dietanolamina
DIPA = diisopropanolamina
Aminas terciarias:

TEA = trietanolamina
MDEA = metildietanolamina

Las aminas que son bases, se combinan qumicamente con los gases cidos
para formar sales inestables a moderadas temperaturas. Estas sales se rompen
a temperaturas altas y bajas presiones (las reacciones qumicas son reversibles
al reversar las condiciones fsicas de temperatura y presin).
En el GPSA se muestran en las Eqs. 21-1 a la 21-9 las reacciones qumicas,
y en la Fig. 21-5 las propiedades fsicas de varios solventes usados en el
tratamiento del gas agrio; ambas cosas se muestran a continuacin.

46

Endulzamiento del Gas Natural

Fuente: Extracto GPSA (Captulo 21)

Existe una nueva familia de solventes que tiene su base en aminas y se


denominan solventes formulados. Su popularidad se debe a que permiten
ahorros en tamaos de equipos y en energa sobre casi todas las otras aminas.
Las ventajas de la MDEA son vlidas para estos solventes reformulados y
normalmente estos la superan. La mayora de estos solventes son
formulaciones con base en la MDEA.
Fig. 2-6. Propiedades fsicas de qumicos de tratamiento
47

Endulzamiento del Gas Natural

Los beneficios que los fabricantes de estos solventes aseguran son:


48

Endulzamiento del Gas Natural

Para nuevas plantas:

reducir corrosin
reducir rata de circulacin
disminuir los requerimientos de energa
equipos

ms pequeos debido a la reduccin en la rata de

circulacin
Para plantas existentes:

incrementar

su capacidad, (mayor rata de carga, o mayor

composicin de gas cido de entrada)

reducir corrosin
reducir rata de circulacin
disminuir los requerimientos de energa
Entre las compaas que ofrecen este upo de solventes estn:
- Dow Chemical Company

= GAS/SPEC

- Huntsman

= TEXTREAT

- Union Carbide Corporation

= UCARSOL

Estas compaas ofrecen su solvente formulado sobre la base de ventas


"como es". Esto significa que no hay costo involucrado de tecnologa
licenciada y por lo tanto no hay garantas de proceso incluidas. Algunos
49

Endulzamiento del Gas Natural

proveedores ofrecen servicios gratis tales como simulacin de procesos en el


sitio del servicio tcnico, anlisis de solventes, etc.
Otros solventes qumicos diferentes a las aminas se han desarrollado
para la remocin de gases cidos al gas natural. Uno de estos qumicos es el
carbonato de potasio K2CO3, que es una sal alcalina y se usa en aplicaciones
en las cuales se remueve principalmente CO2.
El carbonato de potasio reacciona con ambos gases cidos y el proceso
puede ser operado a temperaturas ms altas de la absorbedora que otros
solventes (hasta 190 - 230 F [87,8 110 C]), por esta razn se conoce como
proceso de "marmita caliente - hot pot".
Requiere baja cantidad de calor para regeneracin y por tanto es menos
costosa su operacin que los procesos con aminas.
Sin embargo, si la relacin H2S/CO2 no es bastante baja, se dificulta la
remocin de H2S y poder cumplir con la especificacin de calidad como gas
de venta.
Por lo tanto es un proceso bastante atractivo para gas natural con alto
contenido de CO2. La qumica del proceso ha sido mejorada con la adicin de
catalizadores y es licenciado con varios nombres como Benfield de UOP,
Catacarb de Eickmeier o FLEXSORB HP de Exxon.

50

Endulzamiento del Gas Natural

2.6

Comparacin De Solventes Qumicos Para

Endulzamiento
En la Tabla 2-2, que se presenta a continuacin, se muestra un resumen
de algunos parmetros de comparacin para diferentes solventes qumicos
usados en endulzamiento de gas natural. Los datos se obtuvieron en forma
terica para una planta que procesa 50 MMscfd (1,4 MMm 3d ) de gas agrio
con un contenido de gas cido (H2S + CO2) de 12 % vol.
Tabla 2-2 Comparacin de procesos de absorcin con
Solventes qumicos de Endulzamiento
Solvente

% peso

Rata de

Carga

Scf gas cido

Vapor de

solucin

Circulacin

molar

removido/gal

con

gpm

moles gas

de solucin

despojo
lb/gal
lb/h

agua
MEA
DGA
DEA
DEA(SNPA)
MDEA
K2CO3

18
60
25
25
35
30

sol.

cido/mol
1475
870
865
485
865
1550

solvente
0,30
0,25
0,62
1,10
0,50
0,30

2,82
4,80
4,82
8,56
4,82
2,69

1,2
1.5
1,1
1,1
1,0
0,5

106 200
78 300
57 090
32 00
51 900
45 500

Fuente: GPSA, Captulo 21

En la Fig. 2-6 (Fig. 21-5 del GPSA), se pueden observar los


diferentes valores necesarios para poder llevar a cabo los clculos de una
planta de endulzamiento con aminas.
51

Endulzamiento del Gas Natural

Las aminas (alcanolaminaas) usadas para la remocin de lo


contaminantes cidos del gas natural son:
-

MEA
DGA
DEA
DIPA
MDEA
TEA

Monoetanolamina
Diglicolamina
Dietanolamina
Diisopropanolamina
Metildietanolamina
Trietanolamina

(PM = 61,08)
(PM = 105,14)
(PM = 105,14)
(PM = 133,19)
(PM = 119,17)
(PM = 148,19)

FIG. 2-7. Enlaces de las aminas de tratamiento

Un criterio para la seleccin de la amina a usar, segn ICONSA, en el


endulzamiento del gas natural, se basa en definir las presiones parciales del
CO2 y del H2S, simultneamente. Para tal efecto se usa la siguiente ecuacin:
Pi = Pt * (x CO2 + H2S)

Ec. 2-1
52

Endulzamiento del Gas Natural

Se debe calcular las presiones parciales en la alimentacin, como en la


salida (producto), para que de acuerdo a la siguiente figura (2-8), se obtenga la
interseccin de los dos valores y de esta forma definir el proceso recomendado
que se usar para el endulzamiento.
Fig. 2-8. Remocin de CO2 y H2S simultneamente

Otro criterio de seleccin entre los procesos de aminas y los de lecho


fijo, para la eliminacin de H2S y en funcin de la masa en la alimentacin, se
muestra en la Fig. 2-9.
Fig. 2-9. Eliminacin de H2S segn el flujo msico de alimentacin
53

Endulzamiento del Gas Natural

Por otra parte, la Fig. 2.10 muestra unos criterios de seleccin del
proceso entre aminas, de hecho existen varias recomendaciones y un mercado
muy reido entre los proveedores y fabricantes de los mismos.
Para realizar una seleccin correcta, se deben analizar las dos siguientes
etapas:
La Factibilidad tcnica
La Factibilidad econmica
Es decir, primeramente se deben seleccionar los procesos que pueden
cumplir en la realidad con las metas de remocin esperadas y luego realizar
un estudio econmico de las alternativas tcnicamente posibles.
Fig. 2-10. Criterios de seleccin entre procesos de endulzamiento
con aminas
54

Endulzamiento del Gas Natural

Por otro lado, la Fig. 2-11, muestra un cuadro de comparacin de


solventes qumicos de soluciones de aminas, el anlisis de estos cuadros, la
experiencia y un estudio econmico nos pueden dar las pautas para
seleccionar un proceso correcto.
Fig. 2-11. Comparacin entre solventes qumicos de aminas

55

Endulzamiento del Gas Natural

2.9

Solventes Mezclados
Las formulaciones de solventes mezclados contienen solventes fsicos y

qumicos en una solucin acuosa. Tienen la ventaja de que reaccionan


qumicamente con los gases cidos, con lo cual aseguran altos niveles de
remocin de H2S, as como altas cargas de gases cidos cuando la presin
parcial es alta.
Adicionalmente, el solvente fsico en solucin remueve ms de los
compuestos de azufre menos reactivos como son COS, CS 2 y RSH
(mercaptano). Otras ventajas son la economa de calor, bajas prdidas debido a
56

Endulzamiento del Gas Natural

baja presin de vapor y baja rata de corrosin. Una desventaja de los solventes
mezclados es el hecho de que el componente solvente fsico absorbe
hidrocarburos pesados del gas, algunos de los cuales se van con la corriente de
gas cido como alimento a la planta de azufre.
Entre los licenciadores de procesos que utilizan este tipo de solventes se
encuentran:
- Shell E&P Technology Company = Sulfmol
El proceso se usa para remover H2S, CO2, COS, CS2, mercaptanos y
polisulfuros al gas natural. Es una mezcla del solvente fsico Sulfolane,
agua y uno de los solventes qumicos DIPA (Sulinol D) o MDIZA
(Sulfinol M).
Este proceso es econmicamente atractivo para tratamiento de gases con
alta presin parcial de gases cidos y es muy bueno para gases pobres
muy agrios. Si se desea, el Sulfinol M deja pasar el CO2.
- Exxon = Flexsorb PS
- UOP - Hi Pure
Este proceso es una combinacin del proceso convencional con
carbonato de potasio Benfeld y el proceso con alcanolamina. La
corriente de gas se pone primero en contacto con carbonato de calcio
siguiendo luego una absorcin con amina. Con este proceso se pueden
57

Endulzamiento del Gas Natural

lograr concentraciones de salida para CO2 tan bajas como 30 ppmv y de


H2S de 1 ppmv.

2.10

Procesos De Endulzamiento Secos


Aunque

el

endulzamiento

de

los

gases

agrios

se

hace

predominantemente con solventes regenerativos, hay algunos procesos secos


que se usan para este propsito como son:
- Iron Sponge
El proceso Iron Sponge utiliza viruta de madera impregnada con una
forma hidratada de xido de hierro. El material se coloca dentro de una
torre sobre el cual fluye el gas agrio. El H2S reacciona con el xido de
hierro para formar sulfuro de hierro hasta que se consume todo el xido
de hierro.
Normalmente cuando esto sucede, se saca de servicio la torre y se
cambia el material gastado el cual debe ser dispuesto en forma
adecuada. Un diagrama tpico de este proceso se ilustra en la Fig. 2-14.

- Sulfa Treat
Recientemente se ha introducido al mercado un producto seco granular
con base en xido de hierro cuya marca es Sulfa Treat. El producto se
58

Endulzamiento del Gas Natural

coloca dentro de una torre como se ilustra en la Fig. 2-15, a travs del
cual fluye el gas agrio.
La velocidad superficial de la corriente de gas no debe ser mayor de 10
ft/min y la temperatura debe estar entre 70 y 100 F. El gas debe estar
saturado con agua a las condiciones de presin y temperatura de la torre.
Sulfa Treat tiene una estructura molecular diferente a la del Iron
Sponge.
Al reaccionar con H2S o mercaptanos, se forma pirita de hierro la cual
no es pirofrica. La carga se cambia cuando se consume. El proceso
puede ser continuo cuando se usa un sistema de dos torres.
Fig. 2-14. Proceso de endulzamiento por Iron Sponge. Fuente: GPSA

59

Endulzamiento del Gas Natural

Fig. 2-15. Proceso de endulzamiento por Sulfatreat. Fuente: GPSA

60

Endulzamiento del Gas Natural

2.11

Procesos Con Solventes Qumicos No

Regenerativos
Cuando el gas es solamente ligeramente agrio es decir, contiene tan slo
unas pocas ppm de H2S, un proceso de endulzamiento simple tiene ventajas
econmicas sobre los procesos tpicos descritos anteriormente. Este proceso
limpia el gas agrio quitndole el H2S consumindose el solvente qumico del
proceso.
Por lo tanto es necesario reemplazar el qumico peridicamente y
disponer en forma segura los productos de la reaccin que contienen el azufre.
En la Tabla 2-6 se presenta un resumen de los solventes ms comunes usados
para este propsito. El proceso consiste de una torre que contiene la solucin
qumica a travs de la cual se hace burbujear el gas agrio.
Tabla 2-6. Resumen de procesos de H2S no regenerativos
Nombre de
Marca
Scavinox
Chemsweet
Slurrisweet
Sulfa-Check
Sufa-Scrub

Qumico Base
Formaldehido
ZnO
Fe2O3
NaNO2
Triazina

Mtodo de

Mtodo de

Aplicacin
Disposicin
60 % en metanol Pozo profundo
Masa con agua
Material de

Problemas
Olor repugnante
Disposicin

Masa con agua

relleno
Material de

Disposicin

Solucin con

relleno
Material de

Disposicin

agua
relleno
Qumico en torre Pozo profundo

Alto costo

o tubera

El proceso Sulfa-Scrub es el desarrollo ms reciente. El qumico usado


en este proceso es triazina la cual reacciona con H2S pero no con CO2. El
producto final puede inhibir corrosin y es soluble en agua; por lo tanto, su
61

Endulzamiento del Gas Natural

disposicin puede hacerse adicionndolo simplemente a un sistema de


disposicin de agua.

2.12 Operaciones de arranque de planta y


operaciones de rutina
2.12.1 Arranque de planta
Al momento del arranque de planta, se deben seguir una serie de pasos,
descritos a continuacin, siguiendo la Fig. 2-16, para establecer el flujo de
proceso que se presenta en una planta endulzadora de gas natural.
Pasos:
1. Arranque la bomba
2-A. Fluido en el fondo del absorbedor
2-B. Controlador de nivel en servicio
3-A. Solucin en el tanque de venteo
3-B. Controlador de nivel en servicio.
4-A. Nivel de lquido en el regenerador
4-B. Controlador de nivel en servicio
5-A. Estabilice la circulacin en la planta
5-B. Abra la fuente de calor
6. Condensador de reflujo en servicio
7-A. Lquido en el acumulador
7-B. Arranque de bomba
7-C. Controlador de nivel en servicio
7-D. Aumente calor en el rehervidor
62

Endulzamiento del Gas Natural

7-E. Tasa de flujo en el nivel de diseo


8. Enfriador de amina en servicio
9. Gas cido al absorberdor
10. Solucin limpia al contactor pequeo
11. Estabilice: Presin, nivel de lquido, temperatura y caudales
12. Arranque el recuperador
Fig. 2-16. Arranque de planta de aminas

Fuente: Endulzamiento del Gas Natural Marcas Martnez

2.12.2 Operaciones rutinarias


Una vez establecido el rgimen de funcionamiento de la planta de
endulzamiento, se deber seguir ciertos pasos, para un correcto funcionamiento,
en este caso se maneja la Fig. 2-17, para seguir el proceso de endulzamiento.
63

Endulzamiento del Gas Natural

Pasos:

1-A. Verifique el contenido de gas cido en el gas tratado


1-B. Ajuste el caudal de la solucin pobre
1-C. Ajuste la carga calorfica del rehervidor
2. Verifique el nivel en cada recipiente
3. Verifique la cada de presin en los filtros
4. Limpie o cambie los elementos
5. Temperatura de la solucin 10 F por encima de la temperatura de
la carga.
6. Ajuste el nivel de agua o aire de los enfriadores
7. Presin en el tanque de venteo y en el regenerador?
8. Verifique el caudal de la solucin:
- hacia el absorbedor principal;
- hacia el contactor pequeo
9. Verifique la operacin del recuperador. Revise el manual
Fig. 2-17. Operaciones rutinarias

64

Endulzamiento del Gas Natural

Fuente: Endulzamiento del Gas Natural Marcas Martnez

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