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El puente de Tacoma, el

viento y la resonancia

Hay imgenes que forman parte de la memoria colectiva y recordamos


haberlas visto en algn programa de televisin o en algn anuncio
publicitario, sea como sea, si vemos el vdeo con la imagen posiblemente
nos suene. Fue en 1999, en una clase de fsica, cuando asoci una
imagen que haba visto varias veces con un hecho bastante
sorprendente, estbamos estudiando el movimiento ondulatorio y el
fenmeno de la resonancia cuando el profesor nos cont
la historia del puente de Tacomay de su derrumbe.
El Puente de Tacoma Narrows era un puente colgante de 1600
metros de longitud que una las dos orillas del estrecho del mismo
nombre conectando la pennsula de Kitsap y el continente en el estado
de Washington, dando servicio a la ciudad de Tacoma.
A mediados de la dcada de los aos 20, la Cmara de Comercio de
Tacoma retom un viejo proyecto de construccin de un puente que
conectase la ciudad, a travs de la carretera Washington State Route 16,
con Gig Harbor. Tras arrancar la campaa para promover la construccin
del puente, la Cmara de Comercio de Tacoma contrat unos estudios
preliminares para estudiar la viabilidad del proyecto y, con tal fin, cont
con los servicios de algunos de los ingenieros civiles ms famosos de la

poca (como Joseph B. Strauss, que trabaj en el Golden Gate de San


Francisco, y David B. Steinman, que trabaj en el puente del Estecho de
Mackinac en Michigan). Steinman fue, originalmente, el ingeniero que
tuvo ms vinculacin con el proyecto y realiz una propuesta preliminar
en 1929 pero, dos aos ms tarde, fue despedido porque, a los ojos de la
Cmara de Comercio, no era muy activo a la hora de apoyar la
recaudacin de fondos.
En 1937, el Gobierno Estatal asign 5.000 dlares de presupuesto al
proyecto y ste se reactiv pero esta partida presupuestaria no era
suficiente y el modelo de negocio (cobrar un peaje) tampoco vala como
para recuperar la inversin en un tiempo razonable. Desde el punto de
vista estratgico, el puente era importante para la regin porque
ayudara al transporte de personas y mercancas por la zona (en la que
exista un astillero de la Marina de Estados Unidos y una base del
ejrcito).

Clark Eldridge, un ingeniero civil de Washington, present un diseo de


un puente convencional basado en conceptos probados y que, segn sus
clculos, sera un puente muy robusto pero que, por contra, tena un
coste de 11 millones de dlares que se solicitaran al Gobierno
Federal. Sin embargo, como su proyecto era muy caro, las autoridades
federales recurrieron a un consultor externo para ver si poda recortar el
proyecto.
Recurrieron a Leon Moisseif, un ingeniero civil de Nueva York (diseador
del Golden Gate y del puente de Manhattan), que present un proyecto
mucho ms barato en el que se rebajaban algunas de las
especificaciones. Moisseiff cambi vigas de 7,6 metros de
espesor(que se incluan en el diseo de Eldridge y cuya misin era
aportar rigidez al puente) por otras de 2,4 metros de espesor que lo

haran ms esttico a los ojos del pblico. Recortando en las


especificaciones, el proyecto de Moisseiff requera solamente 8
millones de dlares y se impuso a Eldridge obteniendo as la
adjudicacin de los 5 millones de dlares de fondos federales que se
complementaran con 1,6 millones de dlares que se prevean recaudar
en peajes y lo ya recaudado.
El puente se inaugur el 1 de julio de 1940 y, gracias a su longitud, se
convirti en el tercer mayor puente del mundo (por detrs del puente de
Washington de Nueva York y el Golden Gate de San Francisco). Desde
que se inaugur y se abri al trfico, los habitantes de la zona vean
cmo el puente se deformaba y se ondulaba de un extremo a
otro mientras los coches pasaban o porque, simplemente, soplase una
pequea brisa.
Que un puente de acero y hormign oscilase no era nada normal y,
desde luego, no era algo esperado por los constructores y promotores de
la obra. Desde el punto de vista de la fsica, el puente experimentaba un
movimiento ondulatorio que era provocado por las vibraciones de los
vehculos que lo cruzaban y que, por un efecto de resonancia mecnica,
el puente lo amplificaba. Galloping Gertie, que fue el nombre que recibi
el puente, se convirti en un fenmeno turstico de la zona apto,
nicamente, para valientes que soportasen viajar en su coche, o cruzar el
puente a pie, sintiendo el vaivn de una montaa rusa.
Los ingenieros responsables del proyecto aseguraron que el movimiento
longitudinal no afectaba a la estructura del puente y ste sigui abierto al
trfico rodado (y a los ms valientes); sin embargo esta prediccin no
tardara mucho en venirse abajo (literalmente).
El 7 de noviembre de 1940 entr en escena un factor que no haba sido
tenido en cuenta en el diseo del puente. Comenz a soplar un viento
que impactaba de manera transversal en la estructura del puente, un
viento de 68 kilmetros por hora que provoc una nueva resonancia

en el puente (de orientacin transversal) que haca que ste se


retorciese. El eje central del puente permaneca quieto y los dos lados
de la carretera se retorcan sin parar por efecto del viento que soplaba
(que era de intensidad media), en un fenmeno conocido como flameo
aeroelstico. A las 11 de la maana, despus de todas las torsiones,
el puente se vino abajo por completo, quedando nicamente en pie los
pilares de ste.
Qu fue lo que fall? El puente de Tacoma se usa mucho como
ejemplo de suma de errores en el campo de la ingeniera. Si los
ingenieros del puente obviaron el efecto de la resonancia al pasar los
coches sobre el puente, tambin obviaron lo que poda pasar con el
viento, algo que se amplific con la excesiva flexibilidad de los materiales
utilizados (al recortar en la robustez de las vigas) que dejaron al puente a
un tercio de la rigidez recomendada para este tipo de construcciones
(que son tan dependientes del lugar en el que se emplacen). De hecho,
por aquella poca no se pensaba en que la aerodinmica tambin influa
en estas construcciones y, desde entonces, construcciones a escala son
sometidas a pruebas en tneles de viento y se aaden aberturas a los
elementos de soporte para permitir el paso del viento.
Afortunadamente, la cada del puente de Tacoma no ocasion vctimas
humanas. Momentos antes del derrumbe, Leonard Coatsworth, un
fotgrafo del peridico local, cruzaba el puente en su coche acompaado
del perro de su hija, Tubby. Ante las oscilaciones, se baj del coche y
huy pero el perro se qued dentro del vehculo y aunque dos personas
intentaron sacarlo de all, el perro presa del miedo mordi a los que se
acercaron que, al final salieron huyendo. Tubby muri dentro del coche
cuando el puente se derrumb y Coatsworth recibi una indemnizacin
de 364,40 dlares.
Aos ms tarde otro puente, que an se utiliza hoy en da, sustituye al
primer puente de Tacoma y, tras la experiencia, apostaron por la robustez
ms que por la esttica.

El derrumbe del puente de Tacoma Narrows


La historia de la humanidad, y ms especficamente de la ingeniera, ha conocido
numerosos accidentes ocurridos en todo el mundo como consecuencia de graves errores
humanos u otras causas en los que la fuerza de la naturaleza se ha impuesto al ingenio del
hombre. Uno de los sucesos ms asombrosos ha sido sin lugar a dudas la cada del puente
de Tacoma Narrows, el cul marc un hito en la ingeniera de puentes, contribuyendo al
desarrollo actual de esta especialidad. Vamos a contarte qu ocurri.

Cundo se construy este puente?


El puente de Tacoma Narrows, que fue construido en el ao 1940 y fue conocido
como Galloping Gertie, se convirti tempranamente en uno de los ms famosos de la
historia, pero no precisamente por su belleza o su tamao.
Con una longitud de 1600 metros y construido con vigas de acero ancladas a grandes
bloques de hormign, era el tercer puente colgante ms grande del mundo cuando se
inaugur, muy cerca de la ciudad estadounidense de Seattle.

La estrepitosa cada del puente de Tacoma Narrows


El da de 7 noviembre de 1940 amaneci con buen tiempo y un poco de brisa. Haban
pasado solo unos pocos meses desde la inauguracin del puente y todo pareca normal, sin
embargo nadie poda esperarse lo que ocurrira ese da y que producira una de las
imgenes ms impresionantes de la historia de la ingeniera.
Con un viento de alrededor de 65 kilmetros por hora que soplaba de manera constante, el
puente comenz a moverse peligrosamente y a oscilar como si se tratara de una bandera, lo
cual llam poderosamente la atencin de los que estaban viendo semejante espectculo.

Tras poco ms de una hora en esta situacin de vaivenes y sacudidas, el puente se


desmoron y cay hecho pedazos al agua. Afortunadamente no hubo que lamentar la
prdida de ninguna vida.

Resonancia: la causa del derrumbe


La cada de este puente es el ejemplo clsico que se emplea para explicar el fenmeno de
la resonancia mecnica, que se produce cuando un cuerpo capaz de vibrar se somete a la
accin de una fuerza peridica, cuyo perodo de vibracin coincide con el perodo del
propio cuerpo. Esto provoca que el cuerpo vibre aumentando progresivamente la amplitud
del movimiento.
En el caso de este puente, la ligera velocidad del viento y la frecuencia del
mismo coincidieron con la frecuencia natural del puente, por lo que la energa transferida se
maximiz de tal maner a que las ondas lo balancearon hasta colapsarlo, a pesar de estar
construido para soportar vientos de hasta 200 kilmetros por hora segn sus constructores.

Errores de fabricacin
El anlisis de las causas de la cada de este puente demostr que hubo errores graves en su
fabricacin que propiciaron que se viniera abajo con condiciones meteorolgicas tan
benignas. Por ejemplo, en su construccin se emplearon vigas de acero que formaban una
estructura de sustentacin horizontal maciza y cerrada que favoreca la resistencia del
viento. Esto permita la formacin de peligrosas turbulencias y corrientes de aire alrededor
del mismo.
Las lecciones aprendidas a partir de este desastre permitieron mejorar considerablemente la
seguridad en la construccin de los nuevos puentes colgantes en todo el mundo, incluido el
sustituto del fatalmente colapsado, el cual se inaugur en 1950 y afortunadamente, existe
an en nuestros das.

Puente de Tacoma Narrows


El puente de Tacoma Narrows es un puente colgante de 1600 metros de longitud con una
distancia entre soportes de 850 m (el tercero ms grande del mundo en la poca en que fue
construido).1 El puente es parte de la carretera Washington State Route 16en su paso a travs
de Tacoma Narrows de Puget Sound desde Tacoma a Gig Harbor(Estados Unidos). La
primera versin de este puente, apodado Galloping Gertie, fue diseado por Clark Eldridge y
modificado por Leon Moisseiff. En 1940, el puente se hizo famoso por su dramtico colapso
estructural inducido por el viento, evento que qued registrado en una filmacin. El puente de
reemplazo se inaugur en 1950.

Primer puente[editar]
Las primeras ideas para ubicar un puente en este sitio se remontan a 1889, con una
propuesta del Northern Pacific Railway, pero fue hacia mediados de la dcada de 1920
cuando la idea comenz a cobrar fuerza. La cmara de comercio de Tacoma comenz una
campaa y estudios para su financiacin en 1923. Varios renombrados ingenieros de puentes,
incluidos Joseph B. Strauss, quien luego sera ingeniero principal del puente Golden Gate; y
David B. Iigo Homo Steinman, constructor del Puente Mackinac, fueron consultados.
Steinman realiz varias visitas pagadas por la cmara culminando en la presentacin de una
propuesta preliminar en 1929, aunque hacia 1931 la cmara decide cancelar el acuerdo con
Steinman debido a que Steinman "no era lo suficientemente activo" en la bsqueda de
financiacin.
En 1937 el proyecto toma impulso, cuando la legislatura del estado de Washington State crea
la Washington State Toll Bridge Authority y asigna 5.000 dlares para estudiar el pedido de los
condados de Tacoma y Pierce para construir un puente sobre el Narrows.
Desde el comienzo, el problema fue la financiacin; la recoleccin del peaje no sera suficiente
para pagar los costes de construccin.
Pero exista un fuerte apoyo para el puente por parte de la marina estadounidense, que
operaba el astillero naval de Puget Sound en Bremerton, y del ejrcito estadounidense, que
tena el McChord Field y Fort Lewis en Tacoma.
El ingeniero Clark Eldridge del estado de Washington present un, "diseo preliminar de un
puente convencional desarrollado sobre conceptos probados y demostrados," y la autoridad

de peaje del puente solicit 11 millones de dlares al Public Works Administration (PWA)
federal. Pero segn Eldridge, un grupo de "prominente ingenieros consultores del este",
encabezados por el ingeniero Leon Moisseiff de Nueva York, propusieron al PWA construir el
puente a menor costo.
Los planes preliminares especificaban el uso de vigas horizontales de 7,6 m de espesor, que
se ubicaran debajo del puente para hacerlo ms rgido. Moisseiff, diseador muy respetado
del Golden Gate Bridge, propuso utilizar vigas ms esbeltas, de solo 2,4 m de espesor. Segn
su propuesta el puente sera ms delgado y elegante, y adems se reduciran los costes de
construccin. El diseo de Moisseiff se impuso. El 23 de junio de 1938, the PWA aprob un
presupuesto de casi 6 millones de dlares para el puente de Tacoma Narrows. Un monto
adicional de 1,6 millones de dlares sera recolectado de los peajes para alcanzar el coste
total de 8 millones de dlares

Derrumbe[editar]

El colapso inducido por el viento ocurri el 7 de noviembre de 1940 a las 11.00, a causa de un
fenmeno aerodinmico de flameo (flutter en ingls).

No se perdi ninguna vida humana como consecuencia del derrumbe del puente. Theodore
von Krmn, director del Guggenheim Aeronautical Laboratory y renombrado estudioso de
aerodinmica, fue miembro del comit de investigacin del colapso. 2 Von Krmn menciona
que el estado de Washington no pudo cobrar una de las plizas de seguro porque el agente
de seguros se haba embolsado en forma fraudulenta los pagos del seguro. El agente, Hallett
R. French que representaba a la Merchant's Fire Assurance Company, fue acusado de fraude
por retener las primas correspondientes a un valor asegurado de 800.000 dlares. Sin
embargo el puente estaba asegurado por varias otras plizas que cubran el 80% del valor de
5,2 millones de dlares de la estructura. La mayora de estos fueron cobrados sin
inconvenientes.3
Filmacin del derrumbe[editar]
La destruccin final del puente fue filmada por Barney Elliott, propietario de un negocio de
fotografa local. The Tacoma Narrows Bridge Collapse (1940) est archivado en el National
Film Registry estadounidense, y an hoy en da se muestra a estudiantes
de ingeniera, arquitectura y fsica como una fbula.4 El video puede ser visto en
el Powerhouse Museum en Sdney, Australia, en el centro de ciencia da
Vinci en Allentown,Pensilvania, y en YouTube ([1]).
La filmacin del colapso fue proyectada muchas veces en un programa de la televisin
estadounidense de los aos cincuenta, que proyectaba filmaciones solicitadas por el pblico
show You Asked for It.

Puente de reemplazo[editar]
El puente fue rediseado y reconstruido utilizando una estructura de entramado abierto,
adems de elementos de apoyo para aumentar la rigidez. Esto permiti el paso del viento por
el puente. El nuevo puente fue inaugurado el 14 de octubre de 1950, y tiene una longitud de
5.979 pies (1822 m) 40 pies (12 m) ms largo que su predecesor. Es actualmente el quinto
puente en suspensin ms largo de los Estados Unidos. Los habitantes locales apodaron el
nuevo puente Sturdy Gertie, ya que las oscilaciones que acabaron con el anterior han sido
eliminadas en ste.

Con esta experiencia se cambi el mtodo de construccin de puentes, hacindolos ms


aerodinmicos y reduciendo su esbeltez, para disminuir el efecto del viento.

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