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Teora ecolgica

Contenidos

I. El ecosistema.1
a. Ecosistemas. Diversidad. Relaciones. El sistema: estabilidad y realimentacin.
b. Ciclo de materiales y flujo de energa. Produccin primaria (fotosntesis). Cadenas trficas. La energa en el
ecosistema.
c. Evolucin del ecosistema en el tiempo. Sucesin. Ecosistemas jvenes y maduros: caractersticas.

El ecosistema
a) Ecosistemas
- Todo ecosistema est constituido por una parte inerte y otra viva. En la parte inerte podemos englobar todos
aquellos factores inanimados que influyen en el ecosistema:
El medio en el que se ubica (lquido, terrestre, atmosfrico), su composicin (presente y pasada); en el caso de
ecosistemas terrestres, los condicionantes geolgicos (naturaleza de la roca madre), orogrficos (pendiente), edficos
(profundidad del suelo, composicin), climticos (distribucin trmica, pluviomtrica), la intensidad de los aportes
externos de nutrientes, la prdida de los mismos, etc., etc.
- As, y en una primera aproximacin, ya podemos ver que, simplemente con esta diversidad de factores, los
ecosistemas son profundamente especficos.
- Por otra parte, la parte viva del ecosistema no slo es influida por, sino que influye en la parte inerte.
Un ejemplo: las bacterias del gnero Rhizobium, que forman ndulos en las races de las plantas leguminosas, tienen
la propiedad de fijar nitrgeno molecular (es decir, transformarlo de N2 a un compuesto inorgnico con otros
elementos) en el suelo.
- Adems, los organismos vivos que constituyen el ecosistema mantienen entre s relaciones de diversos
tipos.
Se trata de relaciones que en la mayor parte de los casos tienen que ver con su alimentacin (relaciones trficas): por
un lado, una cadena ascendente, partiendo de la produccin primaria (los seres vivos auttrofos, basados en la
fotosntesis) y con sucesivas etapas; por otro, relaciones trficas colaterales, de simbiosis, comensalismo, parasitismo,
etc.2
- Lo ms caracterstico del ecosistema es, por tanto, la inmensa variedad de relaciones entre los diferentes
elementos que lo constituyen. Es en este sentido en el que podemos hablar de sistema, en el sentido de que
ninguno de sus elementos puede entenderse sin la referencia al conjunto.
- Se trata, adems, de un sistema caracterizado por toda una serie de equilibrios.
Por ejemplo, el equilibrio demogrfico que se da entre una especie presa y otra especie depredadora.
- Cada uno de estos equilibrios mantiene un cierto grado de realimentacin negativa, que constituye un
principio de regulacin: un cambio en uno de los factores del equilibrio desencadena efectos que tienden a
contrarrestar dicho cambio y a estabilizar nuevamente ambos factores en un nuevo punto.
Siguiendo con el ejemplo demogrfico de dos especies: un aumento de la poblacin de la presa genera proporciona
posibilidades de alimento para un nmero mayor de individuos de la especie depredadora, con lo que el aumento de
poblacin de la presa se detiene, y se establece un nuevo equilibrio demogrfico entre ambas especies. Este principio
de regulacin aparece en todo par de elementos que actan recprocamente uno sobre el otro.

b) Ciclo de materiales y flujo de energa


- Todo ecosistema puede reducirse a la superposicin de dos ciclos, uno de materia y otro de energa. el ciclo
de materia es ms o menos cerrado, pero el ciclo energtico tiene caractersticas diferentes, porque la
energa se degrada y no se recupera, de modo que se puede hablar de un ciclo abierto de energa que
impulsa un ciclo cerrado de materia (R. Margalef: Ecologa, pp. 433-4)
- Una cierta proporcin de los materiales que constituyen el ecosistema, as, pasa sucesivamente por las
partes inerte y viva de ste.
Puesto que una de las caractersticas que define el ecosistema es el ciclo (cerrado) de materiales, un material que no
circula, que se detiene en una de las fases de este ciclo, constituir una forma de materia ecolgicamente degradada.
Por ejemplo: materiales sintticos que la para cuya descomposicin no existen microorganismos adecuados y que por

1 En este epgrafe deberan estudiarse las caractersticas de los ecosistemas excluyendo la influencia humana, para luego poder

estudiar diversos ecosistemas artificializados y ver qu consecuencias tiene la artificializacin. El epgrafe debera limitarse a eso,
porque no se trata de elaborar un manual de ecologa.
2
Comensalismo: los animales comensales se aprovechan del sobrante de la comida del patrn. Mutualismo: relaciones que
representan cierto beneficio para ambos asociados sin llegar a la simbiosis (por ejemplo, los peces limpiadores). Parasitismo: un
parsito es un depredador cuya accin no causa la muerte del patrn. Simbiosis: se trata de una relacin en la que la
intercalacin de parsitos en el metabolismo del hospedador tiene efectos beneficiosos para ste (por ejemplo, las relaciones por
las que se hace asimilable una parte del alimento ingerido). R. Margalef: Ecologa, cap. 15.
tanto no se reintegran en el suelo; metales pesados que el metabolismo animal no puede trasegar y que se
almacenan en sus tejidos, etc.
- La energa entra en el ecosistema a nivel de los vegetales auttrofos. Toda la vida en la biosfera depende de
su actividad fotosinttica de los vegetales auttrofos. A la produccin de biomasa de esta clase de
organismos se le llama por eso produccin primaria.
La fotosntesis es un proceso en el cual la energa luminosa se transforma en energa qumica (ATP) que
posteriormente se emplea para la produccin de sustancias orgnicas a partir de sustancias inorgnicas, y para la
reduccin qumica del nitrgeno y el azufre, necesarios para la produccin de aminocidos, bases de las protenas. La
reaccin global de la fotosntesis es: 6CO2 + 6H2O C6H12O6 + 602. (En realidad, se obtienen ms sustancias
orgnicas adems de la glucosa, pero ste es, con mucho, el producto orgnico ms abundante de la reaccin).
En todo caso, los vegetales auttrofos necesitan, adems de la luz solar, de la existencia de un sustrato inorgnico
ms o menos rico en nutrientes, sustrato cuya composicin depende de la composicin primitiva del suelo y de los
aportes y prdidas externas de diversos tipos (lixiviacin y lavado).
- En las sucesivas transferencias entre los compartimentos del ecosistema, la energa circula en forma de
energa qumica. Los organismos cuyos procesos de sntesis no depende directamente de la energa solar,
sino de otros organismos, se denominan productores secundarios. La transferencia de energa de los
productores primarios a los secundarios, y entre stos de unos niveles a otros, se puede representar como
una cadena en la que los organismos de un eslabn se alimentan de los del inmediatamente inferior. Esta
representacin se llama cadena trfica. Interesa destacar que, entre dos eslabones sucesivos de la cadena
trfica, de toda la energa contenida en el eslabn inferior slo pasa una pequea parte al superior (en torno
a un diez por ciento).
- Vemos que toda la biosfera se sustenta sobre un flujo de energa procedente del sol. Puesto que este flujo
de energa consiste en una transformacin de energa a alta temperatura en energa a baja temperatura, se
habla de sistema de disipacin o degradacin de energa. El funcionamiento de los organismos se acopla a y
depende de este proceso de degradacin de la energa.
La segunda ley de la termodinmica, en una de sus formulaciones, afirma que la energa fluye espontneamente en el
sentido decreciente de las temperaturas. Puesto que el carcter ms o menos utilizable de la energa es funcin de
la diferencia de temperaturas entre el foco de calor que la proporciona y el entorno, de aqu se sigue que, en un
sistema cerrado, la energa se degrada, es decir, pasa de un estado ms a otro menos utilizable. Puesto que la
degradacin de la energa est asociada a una funcin termodinmica llamada entropa, se sigue que la entropa del
conjunto sistema ms entorno debe aumentar. La segunda ley de la termodinmica resulta til para mostrar que la
actividad del ser humano sobre la tierra se encuentra sujeta a ciertas restricciones fsicas3, pero no hay que olvidar
que la biosfera recibe constantemente un flujo de energa del sol, con lo que no se cumple la hiptesis de sistema
cerrado. En ese sentido, hasta qu punto es explicativa la segunda ley del funcionamiento y evolucin de un
ecosistema y de la vida en general, ms all de formulaciones absolutamente generales como la mencionada ms
arriba?

c) El ecosistema en el tiempo
- El ecosistema evoluciona con el tiempo (sucesin). Una foto fija en el tiempo de cierto ecosistema no aporta
la totalidad de los elementos que lo explican.
La sucesin se diferencia de otros cambios en el tiempo que tambin se dan en el ecosistema (como la respuesta a
impactos ambientales irregulares o la organizacin rtmica que responde a cambios tales como el da y la noche o las
estaciones) en el hecho de que sigue un sentido definible y es, aparentemente, irreversible.
- A medida que un ecosistema va madurando, la diversidad de las especies que lo habitan crece (al alargarse
y complicarse progresivamente las cadenas alimentarias) y su especificidad, por tanto, se hace mayor.
- A la situacin en la que un ecosistema est en el punto de mayor madurez en una determinada sucesin se
llama clmax. La madurez del ecosistema se relaciona con la tasa de produccin neta de biomasa de forma
inversa. Una alta produccin de materia viva es caracterstica de ecosistemas jvenes, mientras que en los
ecosistemas ms maduros predomina el equilibrio entre la produccin de biomasa y el reciclaje de sta a la
parte inerte del ecosistema.
La sucesin ecolgica opera conjuntamente y en estrecha relacin con la evolucin de las especies. sta es resultado
de la combinacin de un proceso aleatorio de generacin de nuevos genotipos y la seleccin natural. La evolucin
(Margalef: Ecologa, cap. 27) tiende a generar organismos estables, capaces de adaptarse a una cierta diversidad de
medios, y grandes en comparacin con los organismos primitivos. Este proceso corre parejas con una disminucin de
la tasa de renovacin de la biomasa y con una menor actividad metablica en relacin con el tamao corporal. Estas
ideas se pueden expresar matemticamente diciendo que la relacin entre energa intercambiada y biomasa
mantenida tiende a minimizarse.

3 La economa ecolgica ha explorado abundantemente este camino, y buena parte de su construccin terica se fundamenta en

las leyes primera y segunda de la termodinmica. Creo que habr que integrar algunos de sus desarrollos en el captulo sobre
agricultura y capitalismo.