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Lancelot

impidi la muerte de Arturo a manos del malvado Mordred y ahora


el rey le debe la vida. Ha llegado el da de la boda y el pueblo celebra
alborozado el prximo enlace entre Arturo y su futura esposa Ginebra. Pero
cuando la pareja se encuentra ya frente al altar, aparece en la capilla
Morgana, la madre de Mordred, y secuestra a la novia. Lancelot se pone en
camino para tratar de liberarla. Lleva consigo la mgica espada de los elbos,
a la que ningn enemigo puede vencer. Mientras, las huestes de Mordred se
disponen a atacar.

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Wolfgang Hohlbein

La espada de los Elbos


La leyenda de Camelot - 02
ePub r1.0
Slashhh 06.01.15

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Ttulo original: Elbenschwert


Wolfgang Hohlbein, 2001
Traduccin: Marinella Terzi
Ilustracin de cubierta: D. C. Grunewald
Editor digital: Slashhh
ePub base r1.2

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Captulo 01
Era la visin del mundo y de la vida, dos cosas que l haba perdido
irremediablemente, lo que le causaba tanto dolor. No haba pasado ms de una
semana desde la catstrofe que haba cado sobre Camelot y, sin embargo, ya no
quedaba ni un solo rastro de la destruccin que haba provocado el terremoto. La
ciudad reluca como una alhaja gigantesca bajo la luz de la maana. Cientos, si no
miles, de banderas y gallardetes multicolores ondeaban sobre tejados y muros, torres
y miradores, puertas y ventanas. Multitud de personas ataviadas vistosamente
pululaban por las calles o penetraban por las puertas de la ciudad, abiertas de par en
par. Y, a pesar de que Lancelot se encontraba muy alejado para or cualquier clase de
ruido, crea percibir las carcajadas de la gente y la alegre msica que resonaba por las
calles de Camelot. Era sbado, faltaba un da para la boda, pero las celebraciones que
Arturo haba organizado estaban ya en todo su apogeo.
Lancelot haba dejado el unicornio en el bosque y se haba ocultado entre la
maleza, en un lugar de la linde al que no llegaba ni un rayo de sol que pudiera
reflejarse en la armadura de plata y desvelar su escondite. No slo tena los ojos
puestos en Camelot; su atencin se haba desviado ahora a la pequea caravana que
se abra paso por el sendero que corra entre las colinas pobladas de rboles que haba
al oeste de la ciudad. Se compona de tres vehculos. El del centro mostraba
ornamentos plateados e iba tirado por cuatro caballos blancos. No poda ser ms
ostentoso pens el caballero con desagrado. Los otros dos eran carros de carga, que
portaban el equipaje, y las provisiones y el agua necesarias para el largo viaje desde
York. Dos grupos de seis jinetes formaban la vanguardia y la retaguardia,
respectivamente, y a los flancos del carruaje principal galopaban dos figuras armadas
cuyas lanzas en alto exhiban el estandarte de Camelot. Desde aquella distancia,
Lancelot no poda reconocer a los dos hombres, pero a todas luces se trataba de
caballeros de la Tabla.
Y estaban a un paso de la muerte.
La trampa haba sido perfectamente pergeada y sera perfectamente llevada a
cabo. Desde su elevada posicin, el mismo Lancelot tena serias dificultades para
distinguir los cuerpos de los soldados que, vestidos con ropa a manchas marrones y
verdes, se estaban diseminando a ambos lados del convoy. Y tambin haba un
segundo grupo de pictos: media docena, nuevamente, que segua a la comitiva a una
distancia aproximada de una legua. Y algunos guerreros ms, que la precedan, para
dar la voz de alarma en el caso de que Arturo enviara ms hombres con el propsito
de recibir al obispo.
Lancelot estaba convencido de que eso no ocurrira. Arturo no tena nada de
atolondrado, pero en los das anteriores ya haba enviado docenas de patrullas para
peinar los bosques que rodeaban Camelot, con la exclusiva misin de dar con
cualquier brbaro que anduviera por all pretendiendo liberar a su cabecilla. Pero ya
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haban transcurrido dos das sin que hubieran descubierto a ningn picto. Tal vez
hubiesen sufrido ya bastantes prdidas; tal vez, con Mordred prisionero en Camelot,
el hombre que ahora los lideraba considerase a sus soldados algo ms que simple
carne de can.
Lancelot reflexion sobre lo que deba hacer. En principio haba planeado
regresar a Camelot la maana del da siguiente, para cumplir la promesa que le haba
hecho a Arturo: ser el padrino de Ginebra. Pero no poda quedarse sin hacer nada,
contemplando cmo aquellos hombres iban derechos a una emboscada de la que
ninguno sobrevivira. Por un instante mir hacia el oeste y trat de calcular el tiempo
que tardaran los perseguidores en alcanzar el convoy; luego se gir deprisa y penetr
de nuevo en el bosque.
No tuvo que llamar al unicornio. Fue como si el animal apareciera de la nada;
Lancelot se mont sobre su silla y sali a galope.
Mientras se abra paso entre la maleza, no poda evitar preguntarse el sentido de
aquella emboscada. El hombre que viajaba en el lujoso carruaje era una persona de
gran relevancia: el obispo de York, uno de los reinos ms poderosos del pas, que
ciertamente no era aliado de Camelot, pero s tena lazos de amistad con la tierra de
Arturo, lo que seguramente era ms importante. Matarlo o, incluso, slo secuestrarlo
no sera de ninguna utilidad para el pueblo picto, al contrario: encendera ms los
nimos de los distintos reinos, que haran frente comn contra el enemigo del Norte.
As que, qu tenan entre manos los pictos?
No encontr respuesta a la pregunta, y cuando lleg a la orilla del bosque, dej
aquellos pensamientos de lado, mand parar a su unicornio y desat el escudo de su
espalda para agarrarlo a su brazo izquierdo. Luego se puso el yelmo, desenfund la
espada lbica y aguard. Le dio la impresin de que la empuadura vibraba, como si
el filo temblara de ilusin ante lo que iba a venir.
No tuvo que esperar mucho. Las huellas frescas del camino evidenciaban que la
caravana acababa de pasar y, tan slo unos minutos despus, Lancelot oy cascos de
caballos. No se haba equivocado. Los pictos se movan ms rpidos que el convoy
con el fin de alcanzarlo justo en el lugar elegido para tenderle la trampa. Lancelot
dirigi a su caballo fuera del bosque, torci a la derecha y par de nuevo. Ante l, el
sendero ascenda suavemente, hasta que, un trecho despus, haca una brusca curva a
la derecha y, tras veinte o treinta pasos, desapareca de su campo de visin. Ms all,
el bosque se espesaba, se volva casi tan impenetrable como el que acababa de
atravesar. Un poco antes de la linde, a tan slo dos pasos, el suelo caa
perpendicularmente, de tal modo que el camino serpenteaba por el borde de un
peasco de unos tres metros de altura. La vegetacin estaba formada nicamente por
arbustos, de no ms de dos palmos de alto, y algunos helechos. Una sola roca y un
viejo rbol de tronco retorcido eran lo nico que rompa el verdor. En ese estrecho
camino junto al bosque, uno o dos de los caballeros de Arturo podran mantener el
tipo sin problemas a pesar de la supremaca numrica de los otros. Lo ms seguro
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fuera que a l, con su mgica armadura invencible, no le costara ni el ms mnimo


esfuerzo acabar con todos.
Lancelot escuch. Como siempre que se preparaba para la contienda, todos sus
sentidos parecan trabajar con fuerzas renovadas. Senta cmo la sangre lata por sus
venas, perciba el inconfundible olor del unicornio sobre el que montaba, el perfume
de las flores silvestres, la humedad de los helchos y el fuerte aroma de la tierra
mojada, y oa el ruido sordo de los cascos que se aproximaban. Se senta hasta capaz
de calcular el tiempo que tardaran los jinetes en aparecer por el recodo del camino y
descubrirlo. Todo era exactamente igual a como haba deseado de nio: era un
caballero que, ataviado con su reluciente armadura y montado sobre un caballo
embardado, aguardaba, espada en mano, al enemigo al que vencera en una heroica
batalla.
Haba cumplido el gran sueo de su vida.
Haba llegado a ser mucho ms de lo que imaginaba, pero tambin haba pagado
un fuerte precio por ello. Haba tenido un hogar. No era muy hermoso. Las personas
con las que conviva no le haban querido, slo le trataban con desprecio y se servan
de l, su nico amigo era un chucho, y su guarida, el suelo de paja del granero de su
padrastro. Recordaba perfectamente sus constantes peleas con los sucios platos de la
mesa de Arturo y cmo, durante los interminables banquetes, tena que ir una y otra
vez a buscar jarras de vino. Y, a pesar de todo, aqul haba sido su hogar. Y lo echaba
de menos. Tal vez la leccin ms importante que Lancelot du Lac el mismo que no
mucho antes nicamente se llamaba Dulac y no era ms que un mozo de cocina en la
corte del rey Arturo haba aprendido en su nueva vida era que tan slo se conoce el
verdadero valor de las cosas cuando stas ya se han perdido.
Con un gesto de enfado, Lancelot apart aquellos pensamientos de su cabeza. En
los das que haba permanecido solo en el bosque ya haba tenido demasiado tiempo
para darle vueltas a las cosas, pero no le preocupaba perder la batalla o resultar
herido. No haba arma forjada por hombre alguno que pudiera horadar su armadura y
no haba armadura cincelada por la mano de un hombre que fuera capaz de resistir el
mordisco mortal de su espada. Aunque saba que no era invulnerable, lo haba
comprobado dolorosamente en la batalla junto al cromlech; pero la nica arma que
poda ponerle verdaderamente en peligro era otra espada lbica, y sa colgaba del
cinturn de un hombre que se cortara la mano antes que levantarla contra l. Aun as,
hizo un esfuerzo por mantener la cabeza despejada.
Se baj la visera y gui al unicornio despacio por el empinado sendero. Haba una
luz muy clara, casi dorada, a pesar de que el da an no haba comenzado, y ya haca
calor. El viento jugaba con las copas de los rboles creando sombras y reflejos de luz,
y, de pronto, Lancelot se percat de lo coloridos que eran los rboles que crecan a la
orilla del bosque, del perfecto diseo que formaban maleza y troncos, de la facilidad
con la que encajaba el trinar de los pjaros en la natural msica del bosque de lo
hermoso que era aquel instante.
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Una extraa sensacin de tristeza lo invadi. Desde que unos das antes se pusiera
la armadura de plata y se transformara en Lancelot, esta vez para siempre, sus
sentidos se haban fortalecido y tambin su resistencia fsica. Con aquello contaba,
incluso lo esperaba desde que se haba convertido definitivamente en Lancelot du
Lac Al fin y al cabo, no se trataba ms que de los instintos de todo buen cazador,
siempre vigilante y desconfiado, pero con lo que no contaba era con que sus
percepciones sensoriales se ampliaran sbitamente tambin. Nunca antes haba
disfrutado de la belleza de unos segundos con tanta intensidad. Nunca antes le haba
parecido tan preciada la paz de un lugar. Desde que haba abandonado Camelot,
descubri el rastro de numerosas batallas y ms de un cadver, pero no empu la
espada ni una sola vez y, en lo ms profundo de s mismo, confiaba no tener que
volver a hacerlo jams. Aquella haba sido una esperanza balda, por descontado.
Cmo poda decidir llevar la vida de un guerrero si al mismo tiempo deseaba no
tener que empuar nunca ms una espada? Claro que saba que en algn momento
volvera a hacerlo Pero, por qu tena que recomenzar la matanza precisamente en
un instante como aqul?
Dos jinetes fuertes, embutidos en pieles, asomaron por el recodo; luego dos ms y
otros dos, y de pronto vieron al caballero y el grupo se detuvo sbitamente. Mientras
Lancelot se aproximaba a ellos, los rostros de los dos hombres a la cabeza se
cubrieron con una expresin de sorpresa y desconfianza a un tiempo. Las orejas del
unicornio, que salan por los orificios de su testera plateada, se agitaban nerviosas,
pero el animal sigui cabalgando con parsimonia.
Lancelot llevaba la espada perpendicular sobre la silla, en ese momento la
empu de nuevo, dej caer el brazo y, con la otra mano, agarr el escudo con ms
fuerza. Uno de los dos jinetes se le aproxim cinco o seis pasos. Ser el primero en
morir, pens Lancelot.
Quin sois? pregunt el soldado, receloso. Qu queris de nosotros?
Dejad el camino libre!
Que llevando media docena de hombres poderosamente armados, le conminara a
apartarse del camino, le confirm que saba perfectamente con quin estaba
vindoselas. Tena miedo.
Me temo que no puedo respondi Lancelot. Y lo sabis.
El picto hizo un movimiento nervioso.
Yo yo s quin sois dijo titubeando.
S? pregunt Lancelot.
El picto se roz la barbilla con un gesto de inquietud y asinti.
Sois Lancelot du Lac, el Caballero de Plata. No estamos en guerra con vos!
Ni yo con vosotros contest Lancelot, as que dad media vuelta, continuad
vuestro camino y salvad la vida.
No podemos hacer eso dijo el picto.
Entonces moriris!
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S, seor respondi el picto. Tenemos que hacerlo.


Comenz a desenvainar la espada y fue como Lancelot haba anunciado: muri
antes de sacar el arma del todo. El unicornio salt y la hermana oscura de Excalibur
ejecut un movimiento veloz que decapit al guerrero. Este no tuvo tiempo ni
siquiera de tratar de desviar el golpe, sus ojos mostraron un profundo desaliento.
Aun antes de que el cuerpo sin vida del jinete se desplomara de la silla, el camino
se transform en un campo de batalla.
Del bosque colindante surgieron media docena de hombres ms, armados con
lanzas y espadas de aspecto amenazador. Se abalanzaron sobre l sin dudarlo. El
unicornio se encabrit con un relincho aterrador y pate a uno de los asaltantes con
sus mortferas patas delanteras. El hombre logr escapar en el ltimo momento
ponindose a cubierto entre la arboleda.
Otros dos soldados intentaron ensartar a Lancelot con sus lanzas para que cayera
del caballo. Al mismo tiempo, un tercero consigui alinearse junto al unicornio
mientras su arma sesgaba el aire y golpeaba el desprotegido brazo derecho de
Lancelot con tan inusitada energa que, con toda probabilidad, lo habra perdido de no
tratarse del Caballero de Plata.
Con una potente estocada en derredor, Lancelot conquist espacio y pudo
examinar sus posibilidades. Tena frente a s a unos diez enemigos, que haban estado
esperndole ocultos en el bosque. O, para decirlo de otra manera, tendindole una
trampa!
Lancelot no pudo continuar con sus pensamientos ya que los atacantes se tiraron
con tanto mpetu sobre l que tuvo que poner mucho empeo para mantenerse
erguido en la silla. La armadura reciba todos los golpes sin sufrir ni un slo araazo,
pero desgraciadamente el cuerpo de Lancelot que se hallaba debajo segua siendo el
de un mortal que senta el dolor en cada envite. Unos segundos ms y las enrgicas
acometidas de las lanzas lo tiraran de la montura, eso sin contar con que el unicornio
pudiera perder el equilibrio en tan estrecho sendero y caer con l al suelo.
Lancelot se maldijo a s mismo. Estaba tan convencido de sorprender a los pictos
que ni siquiera haba imaginado la posibilidad de caer l mismo en una trampa.
La idea le llenaba de tanta ira que dej de sentir por unos momentos las
dentelladas del dolor. Evitando poner la vista en los hombres situados a la izquierda y
detrs de l, se dio media vuelta en la silla y se aplic al que tena frente a l,
embistindole con una tremenda estocada que lo hiri severamente y lo hizo caer de
espaldas de inmediato. El animal se espant, cay sobre sus cuartos traseros, sus
patas perdieron el suelo. Con un relincho de horror, se volte sobre un flanco y se
precipit hacia los arbustos del fondo.
Los cuatro jinetes que quedaban se replegaron con el fin de coger velocidad y
regresar a la carga. Por su parte, los dems pictos parecieron comprender que no
podan causarle ningn dao a la armadura de Lancelot y optaron por otra tctica:
mientras dos de ellos sacudan sus espadas sobre la loriga del unicornio para evitar
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que utilizara sus cascos como armas, los otros cuatro coordinaron el ataque con sus
lanzas para ir empujando a Lancelot y a su caballo hacia el precipicio.
El caballo relinchaba encolerizado mientras pateaba el suelo con los cascos para
tratar de asentarse en terreno ms seguro, pero la tierra blanda se iba resquebrajando
bajo l, y el precipicio iba aproximndose despiadadamente. Lancelot asest con
desesperacin un golpe a las lanzas y logr truncar una de ellas, pero otro guerrero
ocup el lugar golpendole a l y al caballo con fuerzas renovadas.
El Caballero de Plata mir a la derecha con desaliento. Los cuatro pictos a caballo
ya estaban casi junto a l, blandiendo sus armas. Cuando lo alcanzaran, poco podra
hacer. Tom una decisin desesperada.
Con toda la energa de la que fue capaz arremeti de nuevo contra las lanzas y
esta vez consigui derribar tres, sin romperlas; luego tir de las riendas del unicornio
y lo hizo saltar al vaco con un brinco impetuoso.
El animal relinch de miedo cuando sinti que bajo l haba un vaco de tres
metros; el impacto con el suelo fue tan fuerte que el cuerpo de Lancelot fue impelido
hacia el cuello del unicornio. Este tropez, trastabill hacia un lado y, finalmente,
logr mantenerse en pie, y un segundo milagro evit que Lancelot fuera derribado de
la silla; pero estaba casi inconsciente. Senta todo su cuerpo abrasado por el dolor, la
sangre zumbaba en sus odos y no tena fuerza suficiente para agarrar las riendas. Le
supuso un esfuerzo inaudito no soltar la espada y mantenerse en la silla.
Gimiendo, irgui su cuerpo. En algn lugar por encima de l, resonaba un coro de
voces airadas; pero haba algo ms: un ruido amenazador que se acercaba, como el
eco de una tormenta cercana que se oyera aun antes de que el primer rayo cortara el
cielo.
Tena que irse de all. Tan slo unos minutos antes se habra redo de cualquiera
que le hubiera vaticinado que iba a perder esa batalla, pero as haba sido, y tendra
que huir si quera salvar la vida.
Todava haba una posibilidad. Si los pictos no estaban tan locos como para
seguirle, llevaba bastante ventaja. Lancelot se permiti unos segundos ms para
recobrar la respiracin, agarr las riendas, dio la vuelta al unicornio y se qued
congelado de espanto.
Se aproximaban media docena de pictos a caballo, armados hasta los dientes!
Por un momento, se sinti al borde del pnico. Ahora tena claro que esa trampa
se diriga exclusivamente a l: esos guerreros pictos no tenan nada que ver con los
que haba visto en la corte del rey Arturo. La indumentaria de aqullos se compona
de pieles curtidas reforzadas con discos de hierro oxidado; sus armas eran casi todas
viejas, toscas, y no dudaban en suplantar con la temeridad y la ira la carencia de las
mismas; pero stos eran distintos. Tambin llevaban viejas y abolladas armaduras,
pero iban protegidos hasta decir basta, y lo mismo suceda con sus monturas. En
lugar de las consabidas mazas y espadas cortas, portaban lanzas y aceros largos y
esbeltos. Se haban preparado a conciencia para presentarse ante un enemigo al que
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nicamente podran vencer si lo mantenan el suficiente tiempo a distancia y, por


consiguiente, se haban pertrechado con armaduras que pudieran resistir todo lo
posible el ataque de su espada mgica.
Los pensamientos de Lancelot comenzaron a cambiar. De pronto, vea el
comportamiento de los jinetes desde un prisma muy diferente. Lo que haba ledo en
los ojos de aquel hombre era desaliento, rendicin a su destino, s pero el hombre
saba lo que le esperaba. Se haba ofrecido para darles la oportunidad a sus camaradas
de fraguar el plan acordado. Y aquello confirmaba de nuevo que los pictos saban que
era l quien se encontraba all y estaban al tanto de su misin.
Tras l reson un grito sordo. Lancelot volvi la cabeza con presteza y comprob
que uno de los guerreros, que bajaba por el talud, se haba escurrido y desplomado
por el precipicio. Los dems que lo seguan trataron de evitar su destino. Por eso,
tomaron carrerilla para llegar hasta all de la misma manera que lo haba hecho
Lancelot y pronto rebasaron a su compaero. Al mismo tiempo, la nueva formacin
de pictos se aproximaba a gran velocidad. Lancelot tena tan slo unos segundos para
decidir qu hacer.
Levant el escudo, empu la espada con fuerza y, con un movimiento rpido,
dio orden al unicornio de que embistiera. Le dio la impresin de que el animal
cojeaba algo, tal vez se habra herido al ejecutar aquel salto tan arriesgado, pero
reaccion obediente y baj la cabeza para ensartar con su cuerno al primer enemigo
con el que se topase.
Y se desataron las iras del infierno.
El cuerno del unicornio golpe como un puo de acero la frente del guerrero picto
y la espada de Lancelot cumpli tambin con su terrible tarea. El sendero era tan
estrecho que slo podan permanecer tres jinetes juntos y a esa circunstancia tena
que agradecerle el caballero el hecho de que no hubiera sucumbido ya en el primer
momento.
Cuando el horrible cuerno agujere el cuello de uno de los animales, ste cay
enterrando a su dueo bajo l. Lancelot sacudi violentamente su espada sobre el
guerrero que tena a su derecha, arrancndolo de la silla, y carg con el escudo contra
el que tena al otro lado, de tal manera que ste solt el arma y a duras penas logr
sostenerse sobre la montura.
Aquella doble accin haba dejado a Lancelot prcticamente al descubierto, y uno
de los jinetes de la segunda lnea aprovech esa oportunidad tratando de ensartarle
con su lanza. La punta de la lanza choc rechinando contra la coraza del Caballero de
Plata, sin araarla siquiera, pero la potencia del golpe le hizo tambalearse en la silla.
Con todas sus fuerzas logr sujetarse sobre los estribos, irgui la espalda y se iz
mientras arreaba un fuerte mandoble a su contrincante.
El hombre crey tener suerte y pudo tirarse en el ltimo momento hacia atrs,
pero la hoja de la espada rompi la lanza a pocos centmetros de sus dedos, sigui su
camino y traspas su coraza.
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El impulso con que Lancelot haba dotado a su movimiento acab de colocarle de


nuevo en la silla. A su espalda oa los cascos de los caballos enemigos y los alaridos
de sus dueos. Le quedaban slo unos segundos antes de que llegaran los refuerzos.
Su corazn lata acelerado y todo su cuerpo tiritaba de dolor y debilidad.
Por segunda vez, se dispuso a huir.
Salt hacia los pictos, pero en el ltimo momento desvi al unicornio y lo
condujo hacia la salida que crea ms rpida, mejor an que precipitarse por el
declive. Saba que el animal era capaz de realizar las mayores proezas. Poda tener el
aspecto de un caballo, pero ese parecido era slo exterior, pues, al igual que la
armadura que portaba y la espada mgica que empuaba su mano derecha, proceda
de otro mundo, un mundo fantstico en el que las leyes de los hombres y de la
naturaleza no tenan por qu valer. Era necesario que hiciera lo que iba a
demandarle!
Cinco metros antes de llegar a la pared de roca, Lancelot hinc los tacones en los
flancos del animal. El unicornio resoll de dolor, aument la velocidad y salt con
todas sus fuerzas hacia arriba!, como si hubieran enrollado el suelo bajo ellos,
como si estuviera sentado sobre un caballo mgico, volador, y como si el borde
superior del talud fuera a acogerlos sin dificultad.
Y estuvieron a punto de conseguirlo.
Las patas delanteras del unicornio rozaron el camino que serpenteaba sobre las
rocas, y Lancelot sinti cmo los poderosos msculos del animal se tensaban para
alcanzar el objetivo previsto, pero la tierra blanda se deshizo bajo sus cascos. Caballo
y jinete gritaron a la vez. El unicornio se venci hacia la derecha y se escurri hacia
abajo en medio de un alud de piedras, rocalla y terrones de tierra. Por su parte,
Lancelot dio un salto en el aire antes de estrellarse, con tanta fuerza al pie del
precipicio, que perdi el sentido por unos segundos.
Cuando abri los ojos e intent ponerse en pie, los pictos estaban a un paso. Tres,
cuatro, se acercaban por la izquierda; ms an por la derecha y, tras l, se oa un ruido
de piedras, pues algunos hombres intentaban deslizarse sentados por el declive para ir
a su encuentro.
Lancelot se levant tambalendose, agarr el escudo con fuerza y, entonces, se
dio cuenta de que haba dejado caer la espada. Estaba a dos o tres pasos de l, casi al
alcance de la mano, pero no tan prxima como para poder asirla de inmediato.
Tambin sus enemigos se haban percatado de que ya no tena el arma y jalearon la
noticia con gritos de jbilo mientras picaban espuelas para que sus caballos corrieran
ms. Lancelot se arroj hacia el arma, logr alcanzarla y tirar de ella, pero cuando iba
a erguirse, uno de aquellos corceles que iban poderosamente pertrechados, se
abalanz sobre l con tanto mpetu que el caballero vol por los aires de nuevo y fue
a chocar contra una roca. De algn modo se las ingeni para mantener la espada en su
mano, pero todo daba vueltas en torno a l. Cojeaba de la pierna izquierda y senta el
brazo derecho en carne viva, ya que era la parte de su cuerpo que ms coces haba
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recibido. Adems, tena la vista nublada. Cuando intent levantarse, apareci un


segundo jinete que golpe su yelmo con la espada. La hoja no pudo traspasar el
metal, pero el casco retumb como una gigantesca campana de bronce que hubiera
sido taida por un badajo igualmente gigantesco, y Lancelot tuvo la impresin de que
su crneo iba a estallar en mil pedazos. Empez a sangrar por la nariz. Se puso en pie
con esfuerzo, pero inmediatamente cay de rodillas y, por puro azar, pudo contener
con la espada el ataque de una maza, pero la potencia del golpe bast para tirarlo al
suelo nuevamente. Se qued de espaldas, encogi las piernas para izarse hacia arriba
y descubri con una mezcla de desespero y resignacin que ya no le quedaban
fuerzas para ello.
Todo haba terminado. Tres, cuatro, incluso ms caballos, aparecieron en su
limitado campo de visin. Oy que los hombres desmontaban y algo golpe con
endiablada violencia su peto, luego recibi un nuevo golpe, un tercero y un cuarto, y
alguien trat de introducir la afilada hoja de un pual por la visera de su casco. Haba
cometido un error, un terrible error que iba a costarle la vida: haba confiado
demasiado en la armadura. Poda ser que sta fuera indestructible, pero no suceda lo
mismo con l. Lancelot gir la cabeza a un lado, de tal manera que la hoja del
cuchillo err el intento y se escurri por la parte exterior del casco. Sin embargo,
saba que la suerte estaba echada. Se encontraba en clara desigualdad, luchaba contra
un nmero superior de hombres que, adems, individualmente, tambin eran ms
fuertes que l; pues, sin la armadura mgica y la espada lbica, Lancelot volva a ser
un muchacho, incapaz de medirse en fortaleza fsica con uno de aquellos fornidos
guerreros. Con toda probabilidad le arrancaran la armadura de su cuerpo, aunque
quiz les resultara ms cmodo continuar golpendole hasta que muriera sin ms.
S, daba la impresin de que eso iban a hacer. Le golpeaban, le pateaban y, unos
segundos despus, comenz a gemir deseando perder el conocimiento cuanto antes.
Pero, pas mucho tiempo antes de que se le cumpliera aquel deseo.

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Captulo 02
Cuando despert, algo caliente y spero frotaba su rostro. La pierna izquierda le dola
mucho y tena tal sensacin de sed como nunca en su vida.
Y, por encima de todo: segua con vida!
Desconcertado, pero tambin aliviado, Lancelot abri los ojos y qued
deslumbrado ante la luz del sol. De nuevo, algo caliente y de tacto rugoso roz su
mejilla. Movi la cabeza a un lado y se encontr con la cara de un caballo, de un
blanco reluciente, coronada por un cuerno en espiral, de ms de un palmo de largo,
que sala del centro de su testuz.
Lancelot parpade, se apoy sobre una mano para incorporase y utiliz la otra
para apartar los ollares del unicornio, que segua sobre l lamindole el rostro con su
larga lengua, como si fuera un perro intentando reanimar a su amo herido. Cmo era
que todava viva?
No encontr respuesta a aquella pregunta y su asombro todava creci ms al
mirar a su alrededor.
Estaba solo. Unos pasos ms all paca un caballo que todava llevaba la manta
sobre su lomo; la silla y las bridas haban desaparecido. Al otro lado del claro, haba
una lanza rota clavada en el suelo y, a su lado, una espada partida en dos As que,
no se haba cado del caballo y se haba imaginado la emboscada y aquella lucha
espeluznante como crey en un primer momento. Cuando mir con mayor
detenimiento, se dio cuenta de que el caballo tena una herida bastante seria en la
pata; con toda seguridad su propietario lo habra abandonado por eso. No muy lejos
del animal haba una mancha de sangre fresca en la hierba. Los pictos haban estado
all, no se trataba de ninguna pesadilla. Pero, entonces, por qu segua con vida?
Lancelot se sent, continu observando a su alrededor y lleg a otra conclusin:
no llevaba ni el yelmo ni las manoplas, ni tampoco el cincho de la espada. Todo
estaba algo ms all y quien se haba tomado la molestia de quitrselo, tampoco se
haba limitado a tirarlo sobre la hierba, sino que lo haba colocado ordenadamente en
el suelo.
Confuso, y con algo de desconfianza, Lancelot sigui recorriendo con la vista
cada centmetro que lo circundaba. Estaba casi seguro de que era el destinatario de
una nueva trampa; una nueva crueldad de los pictos, que queran proporcionarle
esperanzas vanas para torturar su cerebro un poco ms, pero no haba nadie all. Por
ms que escuchaba, por ms que fijaba la vista en las sombras buscando un
movimiento o un ruido delator que no perteneciera a aquel lugar, no haba nada.
Estaba solo. Los pictos lo haban derribado, le haban quitado casco, manoplas y
espada, y lo haban dejado all tirado. Aquello no tena ningn sentido!
Lancelot se volvi hacia el unicornio. El animal haba empezado a mordisquear
las hierbas altas con gran apetito. Como si no hubiera ocurrido nada. De las
profundas heridas que le haban ocasionado no quedaba ni rastro, pero aquello no le
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asombr. No en esa criatura.


Qu pena que no puedas hablar murmur. Tendra algunas preguntas que
hacerte.
El unicornio alz la cabeza, como si hubiera comprendido ambas frases; por
espacio de un momento lo mir con sus ojos extraos, oscuros, y luego sigui
mordisqueando la hierba. Lancelot sacudi la cabeza, se ri de sus propias palabras y
fue al lugar donde estaba el yelmo, las manoplas y la espada. No descifrara el
enigma si se pasaba el tiempo all hablando con un caballo. At el escudo y el yelmo
a la silla, se coloc el cincho a la cintura y pas por l las manoplas labradas con hilo
de plata. Cuando iba a agacharse para recoger la espada, not un movimiento por el
rabillo del ojo y volvi la vista con rapidez hacia la linde del bosque, por encima del
talud, pero no haba nadie. Los rboles crecan tan tupidos que casi se tragaban los
rayos del sol y convertan al bosque en una muralla que haba parapetado, incluso, a
la suave brisa de la maana y no permita que se moviera ni una rama, ni una hoja.
El corazn de Lancelot comenz a palpitar con fuerza. Cuidadosamente, sin
apartar la mirada ni un segundo del lugar donde haba credo ver algo, se inclin
hacia la espada y la levant convencido de que en, cualquier momento, una flecha o
una lanza caeran con mpetu sobre l, pero no ocurri ninguna de las dos cosas. A
pesar de ello, estaba convencido de no habrselo imaginado. All haba visto una
figura, delgada y oscura, casi una sombra, que haba salido por un instante de la
penumbra del bosque y lo haba observado misteriosamente. Un nuevo acertijo
que, de momento, tampoco podra resolver y que se sumaba al motivo por el que los
pictos le habran perdonado la vida.
Se dio la vuelta con un escalofro y se aproxim al unicornio. Antes de montarse
sobre l, lo examin por si tena alguna lesin, pero no encontr nada. El animal era
de carne y hueso, como l, pero aunque sangrara era tan invulnerable como la
armadura que Lancelot llevaba. Meti la espada en su vaina, puso el pie izquierdo
sobre el estribo y par en medio del movimiento. En lugar de montarse sobre la silla,
volvi a darse la vuelta y fue a paso ligero hacia el caballo herido que paca al otro
lado del claro. El animal levant la cabeza y lo mir con ojos asustados, pero pareca
no tener fuerza para salir huyendo. Lancelot sinti un dolor punzante en el pecho
cuando vio de cerca la herida de arma blanca que tena en la pata derecha Aquella
visin le produjo el doble de dolor cuando asimil que nadie, salvo l, haba sido el
causante de la misma. Hablndole en voz baja para tranquilizarlo, se acerc al
animal, se arrodill junto a l y examin el corte. No entenda mucho de heridas,
pero, incluso as, tuvo claro que el caballo no alcanzara a ver la maana siguiente.
Segua sangrando, a pesar de que ya haba pasado mucho tiempo desde que se la
haba causado. Temblaba y estaba empapado en sudor. Lancelot se senta culpable.
Aquel animal no haba hecho nada ms que servir a su amo, serle fiel, y en
agradecimiento reciba una angustiosa muerte en soledad.
Inmediatamente, se dio cuenta de lo absurdo que era aquel pensamiento. Absurdo
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y cruel. Claro que el caballo se mereca su compasin, pero poco tiempo antes haba
matado a personas, que, a su manera, obraban igual que aquel infeliz animal: lo nico
que pretendan era servir a su amo y obedecer sus rdenes. En ese preciso instante,
Lancelot oy unos quejidos. Se levant de golpe y apoy la mano sobre el puo de la
espada, pero tampoco esta vez vio a nadie. Comenzaba a pensar ya que se haba
imaginado el lamento cuando ste se repiti, algo ms ntido, y al fin pudo distinguir
de dnde proceda. No desenvain el arma, recorri con sigilo el camino hacia abajo
y dio vuelta a la curva por la que l mismo haba llegado.
Detrs del recodo, haba un caballo muerto. El jinete se encontraba aprisionado
bajo su cuerpo, herido y desamparado, pero con vida. A pesar de estar gravemente
herido, intentaba liberarse obstinadamente de la opresin del animal. Al principio,
Lancelot no supo qu hacer. Era uno de los hombres que, tan slo unos momentos
antes, le haban golpeado salvajemente con la clara intencin de mandarlo a la tumba,
pero el Caballero de Plata ya no senta odio, ni siquiera satisfaccin por verlo en
aquella situacin tan desesperada. El picto volvi la cabeza y se estremeci al verlo.
Sus ojos se llenaron de espanto, pero no dijo ni una palabra, sino que intent
desembarazarse del caballo con fuerzas renovadas. Lancelot oy el ruido de unos
cascos. El unicornio le haba seguido. Se aproxim al picto con lentitud y baj la
cabeza. El espantoso cuerno que creca en mitad de su testuz seal al cado como si
se tratase de un pual. El animal comenz a golpear el suelo con los cascos,
impaciente. Lancelot desenvain la espada poco a poco. No quera, pero de pronto
sus dedos no atendan las razones de su cabeza. Muy lentamente levant la hoja. El
arma pareca vibrar en su mano.
Sin embargo, no atac. El picto lo mir de nuevo y Lancelot vio en sus ojos el
mismo desaliento que haba descubierto en el guerrero, y de pronto comprendi que
aquellos hombres, desde un principio, haban sabido que no tenan ninguna
oportunidad, aunque fuera una batalla de uno contra muchos. Verdad era que, al final,
ellos haban vencido, pero, por decirlo de alguna manera, haba sido slo a causa de
su torpeza y del exceso de confianza en s mismo que tena. Saban quin era yo y
aquel pensamiento le produjo un escalofro.
En vez de atacar, dej caer el arma y la introdujo en la vaina de nuevo. Le result
muy difcil realizar aquel movimiento; como si la espada de los elbos se resistiera a
regresar a su funda mientras su trabajo no estuviera concluido. El acero segua
reclamando sangre y, por unos instantes, pareci que iba a dirigir toda su rabia y su
frustracin contra el propio Lancelot. Tuvo que reunir todas las fuerzas de las que era
capaz para no ceder a su terrible empuje y envainar la espada finalmente.
Una imagen pas como un rayo por su cerebro: record aquella maana en la que
se haba encontrado con Arturo en la ribera del ro y el rey, para pasar el rato, haba
querido mostrarle el arte de la esgrima, y vio de nuevo el desorbitado horror que se
haba dibujado en los ojos de Merln cuando Arturo le explic lo que haba ocurrido.
Le habis dado una espada? Habis permitido que vierta sangre? Esas haban
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sido las palabras exactas de Merln. Entonces l no las haba comprendido, ni


tampoco la expresin de verdadero pnico en la mirada del mago; pero ahora s
entenda ambas cosas, mejor que nunca.
Por qu no le haba dicho nada?
A qu esperas? murmur el picto. Hablaba arrastrando las palabras y en voz
muy baja, lo que, unido al hecho de que se comunicaba en una lengua extraa para l,
dificultaba su comprensin. Mtame de una vez! O te provoca alegra el
torturarme?
Lancelot oblig al unicornio a retirarse unos pasos, ya que not que su visin
aterrorizaba al hombre. El animal opuso resistencia y el caballero tuvo que poner
todo su empeo para moverlo. Por qu no se lo haba revelado Merln?
Si me das tu palabra, te ayudar dijo. No soy un sanador, pero puedo
intentar sacarte de debajo del caballo.
El picto lo mir desconcertado. No acababa de fiarse; tema una trampa, pero al
mismo tiempo un dbil resplandor de esperanza asom a sus ojos. Luego, sacudi la
cabeza.
No necesito tu ayuda, bastardo ingls dijo rechazando su ofrecimiento.
No soy un britano dijo Lancelot.
Por m, como si vienes del infierno murmur el picto. Trat de incorporarse
y una mueca de dolor se reflej en su rostro. No me muevas.
Ser tu muerte dijo Lancelot. Tus compaeros te han abandonado. No lo
entiendes? No volvern a buscarte.
No me muevas repiti el picto. Nadie puede ayudarme. Se me ha roto la
espalda. Si quieres ayudarme, dame mi pual.
Lancelot reflexion un momento. No saba si el picto estaba diciendo la verdad o
slo pretenda tenderle una trampa o retenerle hasta que volvieran los suyos y
acabaran lo que antes haban empezado, pero realmente no poda hacer nada por
aquel hombre. Si deca la verdad, su vida estaba sentenciada y, si no, sera un suicidio
liberarle y darle un arma adems.
Buscar a tus camaradas y los enviar aqu prometi.
El picto se ri aviesamente.
No hace falta que lo hagas. Ya te encontrarn ellos, no te preocupes. Y, ahora,
desaparece de una vez!
Lancelot le observ con compasin, sacudi la cabeza con tristeza, se dirigi
hacia el unicornio y mont sobre la silla.
Por qu no se lo haba revelado Merln?
Por qu no le haba dicho lo que le esperaba y cmo era realmente la vida de un
guerrero?
Gui al animal para que rodeara, con precaucin, al picto herido y luego lo dej
trotar ms rpido, por fin se inclin sobre la silla y liber algo las riendas. El
unicornio relinch, volvi la cabeza y lo mir con sus ojos ansiosos.
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Lancelot emprendi las revueltas del camino a galope tendido. Los cascos del
unicornio levantaban terrones de tierra y arrancaban briznas de musgo, y quien
hubiera visto al Caballero de Plata en ese momento lo habra tomado por un espritu
de luz, ms parecido a un fantasma que a una persona. Lancelot galopaba como no lo
haba hecho hasta entonces. Hua de aquel lugar horrible, en el que haba vivido su
primera derrota, y se deca a s mismo que lo haca por vergenza, por desaliento y
porque estaba enojado consigo mismo.
Pero de sobra saba que no era sa la verdad.
De todas formas, todava estaba la caravana, que mucho ms adelante estara a
punto de caer en una emboscada tan perfectamente organizada como la que haba
sufrido l. Pensar en volver a desenvainar la espada y acudir nuevamente al campo de
batalla le produca escalofros, pero no le quedaba otra eleccin. Poda tratar de
proteger a aquellos hombres y acabar inmerso en una batalla, no menos cruel que la
anterior, o darse la vuelta y abandonar. Pero eso sera como matarlos. As que decidi
seguir hacia delante.
A pesar de ello, lleg demasiado tarde.
Confiaba en alcanzar el convoy a tiempo de avisarlos del peligro, pero oy el
fragor de la batalla antes de ganar el ltimo recodo.
Una espantosa imagen se present ante l. Uno de los carros de carga haba
volcado y tapaba el camino por completo, del otro no haba ni rastro; lo ms probable
fuera que los animales se hubiesen desbocado. Tambin estaba all el carruaje con
ornamentos de plata, atravesado como si fuera un barco varado en la playa.
Numerosos cuerpos yacan en el sendero y tambin en la maleza que lo flanqueaba.
Muchos llevaban los colores blanco y azul de Camelot, pero la mayora vestan los
atuendos de piel y metal de los pictos. Lancelot estim que, por lo menos, la mitad de
los integrantes de la comitiva estaban muertos o mal heridos en el suelo, seguramente
haban cado ya con la primera salva de flechas, antes incluso de descubrir que eran
los destinatarios de una emboscada.
El ritmo de la batalla era feroz y, como casi todas las batallas, haba cobrado vida
propia; los acontecimientos se desarrollaban por s mismos, sin que los hombres
pudieran decidir. Haba casi una docena de arqueros, que parecan tener ms
conocimiento que el resto, pues estaban a cubierto tras los arbustos que crecan entre
ambos vehculos, disparando una y otra vez con tiro certero a los defensores del
obispo que todava seguan en pie.
Lancelot pic espuelas, se inclin sobre el cuello del unicornio y se aproxim,
todava ms deprisa, hasta que se elev y, con un potente salto, super el carro
volcado. Unos y otros levantaron sorprendidos la cabeza y, por un instante, la batalla
se detuvo para observar a aquel fantasma de plata que sorteaba el carro y a los
hombres que peleaban junto a l.
En cuanto Lancelot hubo desenvainado la espada lbica, sinti que en ella
despertaba de nuevo la sed de sangre. Sin apenas hacer nada, sus brazos ejecutaron
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un tremendo mandoble, pero, en el ltimo momento, el caballero logr girar la espada


de tal forma que no lleg a matar al brbaro cuya cabeza haba golpeado, si bien ste
cay al suelo inconsciente. Despus, dos, tres veloces lances a izquierda y derecha y,
en el mismo instante en que los cascos del unicornio patearon el suelo con un ruido
sordo, otros dos pictos cayeron sin sentido.
Tras el Caballero de Plata retumbaba un coro de estridentes alaridos. Lancelot
oy cmo la contienda duplicaba su intensidad, pero no quiso mirar atrs, sino que se
intern entre la maleza a galope tendido, all donde los arqueros haban buscado
cobijo. Varias flechas silbaron en su direccin: una de ellas iba errada, las otras
chocaron contra el escudo de Lancelot.
El unicornio se abra camino entre los arbustos, resquebrajaba tallos y ramas, y
derrib a dos de los arqueros enemigos, que no se apartaron a tiempo. La espada
cant su himno de muerte y cay un nuevo picto; pero tambin esta vez Lancelot
haba girado la empuadura con presteza y el hombre qued slo aturdido. Y, de
pronto, el sordo gritero, que crea or en su alma, ya no se mostraba vido, sino lleno
de rabia, enojo y desconcierto. La espada comenz a temblar de tal manera en su
mano, que tuvo que reunir todas sus fuerzas para sujetarla; pero no fue preciso volver
a utilizarla, el resto de los arqueros pictos depusieron las armas y buscaron el
consuelo de la huida.
Lancelot dej que se marcharan, dio la vuelta al unicornio y galop hacia el
carruaje. All, se le ofreci una funesta imagen. nicamente cuatro o cinco soldados
de Camelot y los dos caballeros de la Tabla permanecan en pie y se defendan con la
valenta que da la desesperacin de enfrentarse a un grupo de guerreros tres veces
superior. stos iban peor armados y no parecan tan adiestrados en el manejo de las
espadas y las lanzas, pero la superioridad numrica resultaba exagerada. Y, adems,
hacan algo que, en un primer momento, Lancelot no comprendi: no tenan ninguna
intencin de matar a los caballeros y a los soldados de Camelot, tan slo queran
sacarlos del vehculo.
Sin pensarlo ms, se tir sobre ellos. Con la fuerza del escudo arroj a uno al
suelo y con la espada lbica derrib de un golpe a dos guerreros; esta vez derram
sangre y no supo con certeza si los haba matado.
Mientras trataba de localizar nuevos enemigos, le pareci ver por el rabillo del
ojo un movimiento dentro del carruaje lujosamente decorado: un rpido y oscuro
vaivn que sala de las sombras, intentaba tomar cuerpo y volva a descomponerse;
pero el misterioso efecto se apag, antes de que pudiera descubrir de qu se trataba, y
no era momento de insistir en averiguarlo.
Los brbaros que quedaban se separaron de sus enemigos y huyeron sin mirar
atrs, y como si sa fuera la seal de la retirada general, los guerreros que estaban al
otro lado del camino tambin emprendieron la huida. Ninguno de los integrantes de la
guardia hizo amago de seguirlos, y tambin los dos caballeros de la Tabla dejaron
caer sus armas, agotados.
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Respirando profundamente, Lancelot se dirigi hacia ellos. No estaba herido la


armadura le haba protegido tambin esta vez, pero se resenta de la pierna desde la
batalla en el claro y al haber recibido unos cuantos golpes ms, ahora deba pisar con
cuidado. A pesar de lo corta que haba sido la reyerta, le haba exprimido las ltimas
fuerzas que le quedaban. Necesit unos segundos para recuperar el aliento y los
aprovech tambin para revisar el estado de los caballeros.
Los dos estaban heridos y se encontraban tambin al borde de la extenuacin. El
ms alto de los dos era Sir Hardland, un joven caballero que apenas pisaba Camelot y
del que Lancelot saba poco ms que su nombre.
Al otro, sin embargo, lo conoca muy bien.
Era Sir Mandrake.
El caballero de pelo canoso sangraba por una herida de feo aspecto que tena en el
costado y que le obligaba a mantenerse encorvado, aunque eso no impeda que mirara
a Lancelot con una expresin que no se corresponda con la que l esperaba.
En vez de decirle algo, Lancelot se dirigi a Sir Hardland:
Todo bien?
Creo que s respondi sorprendido el caballero. En la primera estancia de
Lancelot en Camelot no haban tenido oportunidad de encontrarse. Os lo
agradezco, Sir
Olvidad el Sir. Con Lancelot es suficiente.
Vos sois el caballero Lancelot? Hardland abri los ojos con asombro.
Claro! Para qu lo pregunto? No hay otra persona en el mundo que pelee como
vos!
Estis adulndome respondi Lancelot; pero ahora no hay tiempo para
intercambiar cumplidos. Por favor, examinad a vuestra gente. Tenemos que irnos lo
antes posible. Los brbaros podran regresar.
Hardland lo mir asustado, luego se march deprisa para cumplir lo dispuesto por
Lancelot, y ste se volvi a Sir Mandrake.
Estis herido. Creis que podris montar?
Tiene peor aspecto de lo que es aseguro Mandrake. En otras ocasiones he
recibido heridas ms graves. Pero os doy las gracias. Sin vuestra ayuda, seguramente,
no lo habramos conseguido.
El peligro todava no ha pasado contest Lancelot. Han salido huyendo,
pero eso no significa que no vayan a volver en cuanto se hayan repuesto.
Estando vos con nosotros? El invencible Caballero del Grial? pregunt
Mandrake con irona.
No lo soy en ningn caso respondi Lancelot serio. Les he dado un buen
escarmiento, nada ms. Yo solo tampoco puedo acabar con cincuenta o cien hombres.
Los bosques estn llenos de pictos, creedme.
Vos debis saberlo dijo Mandrake. Sonrea, y su voz tena un timbre
amistoso, pero en sus ojos haba una expresin que produjo un escalofro en Lancelot.
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La vieja enemistad entre ellos no estaba zanjada, ni siquiera arrinconada.


Me temo que lo s demasiado bien! dijo con cierta doble intencin. Luego,
cambi de tema y seal el carruaje. Est ah el obispo de York?
Mandrake asinti.
As es, Sir Lancelot. El enlace matrimonial de Arturo est fijado para maana y
l celebrar los esponsales.
Lo s dijo Lancelot. Yo voy hacia Camelot por el mismo motivo.
Lo que ha sido una suerte para nosotros murmur Mandrake, y Lancelot
percibi que le resultaba difcil mantener las formas establecidas. Nunca haban sido
amigos, pero se lo tomara como se lo tomara Lancelot le haba salvado la vida, a l
y a todos los que estaban all. No esperaba agradecimiento; pero Mandrake se
comportaba como si l fuera el enemigo.
Antes de que la situacin se hiciera ms tensa, se dirigi con paso rpido hacia el
lujoso carruaje. Los dos soldados que lo custodiaban se apartaron, respetuosamente, y
Lancelot vio que la cortina de seda azul oscuro que colgaba de la ventanilla se corra
un poco. El pasajero haba mirado por el cristal, pero no quera que nadie se diera
cuenta de ese acto.
Lancelot apart la cortinilla y se enfrent a un rostro delgado, de barba corta muy
cuidada, bajo una mitra roja, que, en aquel instante, se encontraba algo ladeada sobre
la cabeza calva.
Excelencia? pregunt.
El obispo pareca algo asustado, pero trat de reponerse irguiendo el cuerpo y
enderezando la mitra con un movimiento rpido al percibir la mirada de Lancelot.
Slo despus, dijo:
Y vos sois?
Mi nombre es Lancelot du Lac respondi el caballero.
Lancelot? el obispo no logr esconder del todo su sorpresa. Vos sois
Lancelot?
El Caballero de Plata sonri.
As es. Parece como si no pudierais creerlo.
He odo muchas cosas sobre vos, Sir Lancelot respondi el obispo. Pero,
para ser sincero, os haba imaginado diferente.
Diferente?
Mayor dijo el obispo y Lancelot sinti cierto recelo. Hasta aquel momento la
armadura mgica le haba protegido siempre; no slo de las espadas y flechas
enemigas, sino, por encima de todo, de ser reconocido. Aunque, para l, su imagen en
el espejo era la misma que conoca desde el da de su nacimiento, la armadura pareca
engaar a los ojos de todos los dems. Ni tan siquiera Arturo o Ginebra le haban
descubierto portndola; incluso con la visera abierta o el casco quitado.
Me lo dicen a menudo contest con una sonrisa afectada y l mismo se dio
cuenta de lo poco convincente que haba resultado. Parezco ms joven de lo que
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soy. A veces, es beneficioso, otras veces, no.


Hay destinos peores sonri el obispo. Como el que nos hubiera
correspondido de no haber aparecido vos en el ltimo minuto. Os doy las gracias.
Tambin en nombre del rey, del que soy husped en estos instantes.
No he hecho ms que cualquier otro en mi lugar respondi Lancelot,
rehuyendo entrar en detalles y, al mismo tiempo, comenzando a pensar la manera ms
adecuada de desaparecer de all. Haba ido a ver al obispo para no tener que seguir
hablando con Mandrake, pero ahora se daba cuenta de que haba cambiado un
interlocutor incmodo por otro todava ms desagradable. Aunque no podra decir
qu era exactamente lo que le desagradaba tanto del religioso, el sentimiento era tan
intenso que no poda ignorarlo.
Me encantara seguir conversando con vos, Excelencia dijo, pero me temo
que no nos queda tiempo para ello. Los pictos han salido huyendo, pero pueden
regresar en cualquier momento. Y no van a dejarse vencer una segunda vez.
El obispo asinti y Lancelot dej caer la cortinilla de nuevo. Cuando se dio la
vuelta, tuvo de pronto la impresin de que por fin poda respirar con tranquilidad.
Haba algo que circundaba al obispo, algo oscuro, que produca miedo
Tonteras! Lancelot trat de apartar aquellas extraas ideas de su mente. El
carruaje era pequeo y el ambiente estaba viciado a causa del pestilente sudor que el
miedo haba provocado en el obispo; eso era todo.
Ech una mirada atenta a su alrededor.
Bajo la direccin de Hardland, los soldados haban comenzado a atender a los
heridos y a alinear a los muertos a la orilla del camino, haciendo una distincin clara
entre defensores y atacantes. Lancelot necesit unos segundos para darse cuenta de
esa diferencia que le produjo verdadera clera.
Algunos hombres intentaban devolver el carro a su posicin normal, con el fin de
descargar las pocas provisiones que todava quedaban en pie y utilizar el espacio
disponible para llevar a los heridos a Camelot, y tambin a los muertos, y sepultarlos
posteriormente en el cementerio de la localidad. Los pictos no tendran ese derecho,
sus cadveres haban sido tirados como basura amontonada a un lado del camino. Y
con los heridos y los pocos que se haban rendido, los guerreros de Camelot estaban
actuando de forma igualmente cruel. Lancelot se acerc, a grandes zancadas, hasta
aquel lugar y se encar a Hardland con tono airado.
Qu sentido tiene esto? pregunt.
Sir Hardland lo mir sorprendido. Estaba claro que no comprenda la indignacin
del caballero.
Tenemos que llevar a los heridos a comenz, pero fue interrumpido por
Lancelot.
Ya lo veo. Pero, qu pensis hacer con los prisioneros?
Que qu vamos a hacer? no fue Hardland el que contest, sino Mandrake,
que haba llegado sin ser visto y ahora posaba la mano sobre la empuadura de su
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espada en un gesto claramente provocativo. No podemos llevrnoslos. Y tampoco


podemos dejarlos aqu.
Eso significa que tenis intencin de matarlos? pregunt Lancelot,
impresionado.
No nos queda otra eleccin asegur Mandrake.
Yo veo las cosas de otra manera replic Lancelot. La mayora estn tan
gravemente heridos que no suponen ningn peligro para nosotros. Y a los dems los
podemos maniatar y dejarlos aqu. Cuando sus compaeros logren encontrarlos y
liberarlos, ya llevaremos tiempo en la ciudad.
Mandrake se lo qued mirando hoscamente.
No sabis lo que decs, Sir concluy.
No voy a consentir que se mate a prisioneros indefensos, o incluso a heridos.
Eso sera asesinato.
Los hombres que hoy perdonis, tal vez maana se enfrenten de nuevo a vos en
la batalla respondi Mandrake. Es eso lo que queris?
Lancelot sacudi la cabeza, furioso.
Os prohibo que alcis la mano sobre esos hombres.
Vaya! Y con qu derecho? pregunt Mandrake impaciente.
Lancelot no respondi enseguida, pero cerr la mano en torno al pomo de la
espada y, luego, prosigui en un tono de voz ms alto:
Abatir a todo aquel que se atreva a tocar a estos hombres. Esta es mi ltima
palabra.
Por un momento, pareci que Mandrake realmente iba a desenfundar la espada.
No habra sido la primera vez que entrechocaban sus aceros, ni tampoco la primera
que Mandrake perdiera. Sin embargo, Lancelot sinti que no era el miedo a una
nueva derrota lo que llevaba finalmente al caballero a deponer su actitud. Este
levant la mano de la empuadura y asinti.
Como queris, Sir Lancelot dijo con rudeza y luego aadi gritando:
Daos prisa! Tenemos que salir lo antes posible! Todava hay un largo trecho hasta
Camelot!

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Captulo 03
De cerca, Camelot se mostraba an ms alegre y, si Lancelot recordaba los
acontecimientos de las ltimas semanas, aquella msica desenfadada, unida a las risas
y las danzas de las gentes, todava le resultaban ms desproporcionadas. Ya haca rato
que oan animadas melodas y al alcanzar la Puerta Norte de la ciudad, Lancelot
observ un constante ir y venir de personas, tambin extra muros. A izquierda y
derecha del sendero haban levantado numerosos puestos multicolores, donde los
artesanos ofrecan sus productos, los juglares recitaban sus romances, los tragafuegos
y tragaespadas demostraban sus habilidades, y se poda comprar vino y carne asada.
Lancelot lleg a vislumbrar una pequea tienda en la que, por un par de monedas, una
gitana lea la buenaventura en la palma de la mano, algo que Arturo, normalmente, no
permita. Era un monarca generoso al que no slo le preocupaba que sus vasallos
tuvieran abundante trabajo y pagaran sus tributos, sino que deseaba que, de vez en
cuando, gozaran de ciertas distracciones. En algunas ocasiones, haba llegado a
organizar fiestas y abra las bodegas de Camelot para mantener el buen humor de la
poblacin. Sin embargo, nunca antes haba consentido ritos paganos ni
encantamientos. Tena que ser la boda del da siguiente la causa de que pasara por
alto aquellas prcticas.
Como siempre, haba vigilancia en la puerta. Los guardianes tenan orden de
examinar atentamente a cada persona que entrara o saliera por all; sin embargo,
aquel da no daba la impresin de que se tomaran muy en serio su trabajo. El
vigilante salud con indolencia a Sir Hardland, que iba a la cabeza de la pequea
formacin, pero se estremeci asustado, recriminndose a s mismo su desliz, cuando
al mirar por segunda vez se percat del mal estado en el que se encontraba el convoy.
Haban dejado atrs los vveres y casi todo el equipaje del obispo, para recogerlos
ms tarde, y en los dos carros transportaban ahora a muertos y heridos. Tan slo un
tercio del primitivo nmero de hombres continuaba a caballo y muchos de ellos no
podan mantenerse erguidos en las sillas. Otro tercio estaba herido; los dems,
muertos. En lugar del victorioso cortejo que Mandrake y Hardland haban soado
para el obispo, tenan el aspecto de ser los ltimos supervivientes de una terrible
catstrofe, lo que realmente se aproximaba mucho ms a la verdad. Tambin, muchos
de los habitantes de Camelot que les hacan seas de bienvenida, algunos ya bastante
bebidos, cambiaban bruscamente de expresin y se apartaban a un lado cuando se
daban cuenta de su situacin real. Y en ms de un rostro apareci la sombra del
miedo. Lancelot poda entenderlo muy bien. El, hasta entonces, ambiente distendido
de la ciudad no era pura casualidad. Todos conocan el peligro que, desde el norte, se
cerna sobre la ciudad, y la mayor parte de ellos se haba sumergido a conciencia en
aquella fiesta para vivir la ilusin de la seguridad por unas pocas horas. La visin de
la caravana destrozada y ensangrentada echaba por tierra aquel espejismo. Lancelot
casi tuvo remordimientos de conciencia mientras la columna se diriga lentamente por
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la repleta calle principal hacia el castillo; como si l en persona le hubiera quitado a


aquella gente algo que verdaderamente necesitaba con urgencia.
A lo largo del trayecto, pasaron por la posada de Tander. Aunque Lancelot no
llevaba ni dos semanas fuera, el tiempo le haba bastado al posadero para reparar los
daos de la casa casi por completo. El edificio le pareci mucho ms grande,
flamante, muy diferente a como lo recordaba, y no era una simple jugarreta de su
memoria. Mientras bordeaban despacio el edificio, Lancelot lo observ con ms
atencin y se dio cuenta de los pormenores. La posada tena un techo nuevo y
ventanas ms grandes, y tambin una puerta de entrada con molduras labradas, sobre
la que haba colgado un ostentoso escudo de cobre cincelado. Bueno pens con
melancola, Tander se ha dado mucha prisa en hacer fortuna.
Cuando ya casi haban superado el recinto, se oyeron unos ladridos agudos y una
diminuta bola peluda de color negro sali por la puerta y se dirigi como un rayo
directamente hacia l. Lobo! El perro ladraba a ms no poder mientras pretenda
trepar por las patas del unicornio sin dejar de agitar la cola.
Qu le ocurre a este perro?
Lancelot tuvo que dominarse, con todas sus fuerzas, para no extender la mano e
izar a Lobo hasta la silla de montar. En lugar de eso, contest a la pregunta de
Mandrake con una sacudida de hombros y un ni idea en voz muy baja.
Entonces, ahuyentadlo dijo Mandrake. Es un fastidio.
Lancelot hizo efectivamente como si quisiera espantarlo, pero los ladridos de
Lobo y sus muestras de alegra se hicieron todava ms patentes. Pronto, el unicornio
se hart y le peg una patada con una de las patas delanteras; para l fue tan slo un
empujn, pero el perro sali rodando varios metros, se qued quieto entre una nube
de polvo, se sacudi algo aturdido y volvi a la carga tras Lancelot.
Desaparece de una vez, bicho tonto! dijo Lancelot en tono alto.
Pero Lobo no se march. Entonces el unicornio le peg una coz con una de las
patas traseras y la mala experiencia anterior obtuvo el resultado deseado. Esta vez
haba errado el golpe, pero Lobo par por fin, dej de agitar la cola y se limit a
emitir un gemido lastimero. La expresin de sus ojos se torn triste y llena de
reproches, y Lancelot tuvo que esforzarse para no demostrar sus verdaderos
sentimientos. Tena mala conciencia. Tal vez, ese pequeo chucho fuera el nico
amigo que le quedaba en el mundo. Y ni siquiera haba podido acariciarlo. De
hacerlo, hubiera acrecentado todava ms la desconfianza de Mandrake.
Con un demostrativo gesto de la cabeza, sigui hacia delante, esperando que
Lobo se diera, efectivamente, por vencido y no continuara tras ellos. La mayor parte
de las personas de por all no consideraban que la vida de un animal fuera algo
importante y Lobo se la jugara literalmente, si se aproximaba demasiado al convoy, y
alguno de los hombres decida acabar con l. A Lancelot le cost mucho no darse la
vuelta para cerciorarse de la suerte final del perro y seguir mirando al frente.
Tardaron todava un buen trecho en alcanzar el castillo. Con motivo del enlace del
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rey, la fortaleza haba sido engalanada. Banderas blancas y azules, los emblemas de
Camelot, colgaban de las almenas; los torreones estaban adornados con gallardetes y
banderolas ondeantes e, incluso, la torre del homenaje, que a causa del terremoto se
haba derrumbado en parte, se encontraba ya prcticamente restaurada. La pesada
puerta de entrada permaneca abierta de par en par y en el lugar en el que
normalmente dos soldados armados revisaban a fondo a todos los que queran
penetrar en el recinto sagrado de Camelot, haba ahora tan slo dos centros de flores
de la altura de una persona. Justo sobre la puerta, colgaba un valioso crucifijo
recamado en oro, cuya imagen sobrecogi a Lancelot en un primer momento. El rey
Arturo y todos sus caballeros a excepcin de l eran cristianos convencidos que
ofrecan su vida por la Iglesia y acudan a la batalla con el nombre de Dios en los
labios. Sin embargo, l saba que Arturo no gustaba de aquel despliegue exagerado de
signos religiosos, lo ms seguro es que hubiera ordenado colgar aquel crucifijo en
honor del obispo y lo mandara quitar en cuanto el prncipe de la Iglesia abandonara la
ciudad.
Por supuesto, ya todos en el castillo estaban al tanto de su llegada. Cuando
cruzaron la puerta y penetraron en el patio, Arturo apareci en el piso superior de la
ancha escalera que conduca a palacio. Baj las escaleras con rapidez, saludndolos
con alegra y se par a medio camino cuando vio en qu situacin se encontraban
los hombres. Se qued como petrificado por espacio de unos segundos, luego corri
hacia ellos con los brazos abiertos.
Por Dios, qu os ha ocurrido? grit excitado. Sir Hardland, Sir
Mandrake! Qu ha?
Y de nuevo enmudeci y se qued parado cuando divis a Lancelot. Sus ojos se
abrieron e, inmediatamente, los rasgos de su cara mostraron una expresin de honda
alegra y alivio. Abri los brazos y acudi presuroso hacia l.
Lancelot! Habis venido!
El Caballero de Plata mand detenerse al unicornio y salt con mpetu de la silla,
tal vez demasiado porque su pierna herida respondi a tan brusco movimiento con un
dolor tremendo, que le oblig a dar un paso hacia un lado para no caer.
Por el amor de Dios! grit Arturo. Qu tenis? Estis herido?
Una menudencia respondi Lancelot esforzndose en sonrer. Fui algo
distrado. Ya sabis: los pecados se pagan.
Seguro que no es grave? quiso verificar Arturo.
Lancelot movi la cabeza de izquierda a derecha, luego se compuso e hizo una
reverencia:
Rey Arturo.
Os ruego dijo el monarca con una sonrisa que no utilicis esas
formalidades, no son necesarias entre nosotros, no os parece? No os podis imaginar
lo feliz que me siento de volver a veros dio un paso hacia atrs y fij la vista en los
otros dos caballeros, luego, descubri los rastros de la batalla en el resto del grupo.
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La expresin de su cara se endureci cuando vio los dos carros que cerraban el
convoy. Pero contadme de una vez lo ocurrido.
Una emboscada de los pictos respondi Mandrake. Nos aguardaban a una
hora de aqu.
Los pictos? repiti Arturo asustado. Se atreven a levantar la mano sobre
nosotros de manera tan patente?
Sin Lancelot estaramos muertos dijo Hardland. La celada estaba
perfectamente planeada. Si no hubiera aparecido, nos habran matado a todos.
Arturo ech una mirada llena de agradecimiento a Lancelot y, despus, se dirigi
a Mandrake:
Al obispo no le ha sucedido nada?
Creo que lo queran vivo confirm el caballero de ms edad.
Quin sabe lo que pasa por la cabeza de esos brbaros murmur el rey, y con
paso decidido super la columna hasta llegar al carruaje, donde intercambi unas
palabras con el obispo.
Lancelot lo mir pensativo. Haba algo en Arturo extrao. Nada de lo que el
caballero le haba visto hacer poda calificarse de errneo o ficticio, pero aun as,
Arturo se comportaba de una manera diferente a la que l esperaba.
A su alrededor los dems hombres se apearon de sus caballos. Escuderos y mozos
de establo se apresuraron a atender a los animales, tambin uno de ellos se dispuso a
coger las riendas del unicornio, pero no se lo hizo repetir dos veces cuando Lancelot
le hizo un signo negativo con la cabeza que le deca que l mismo se encargara de su
montura. Tras las malas experiencias que los mozos haban tenido con el animal,
poda entender perfectamente la reaccin del chico.
Arturo regres de hablar con el obispo y empez a dar instrucciones en voz alta,
con lo cual aparecieron muchos ms criados para llevarse a los heridos del primer
carro; el segundo, portador de los cadveres, fue retirado, rpidamente, a un rincn
junto a la puerta de entrada, oculto de las miradas de los que accedieran al patio.
Mientras ste se transformaba en el escenario de un constante trasiego de gente,
que no se alejaba demasiado del bullicio anterior, Lancelot iba sintindose cada vez
ms innecesario. Todos, salvo l, parecan conocer su cometido. Finalmente, levant
la cabeza y mir el muro de la torre. A media altura haba una estrecha ventana, en
posicin oeste, tras la cual crey entrever, por un instante, un mnimo movimiento.
Tras aquella ventana, lo saba, se encontraban los aposentos de Ginebra, las dos
lujosas habitaciones de invitados que compartira con sus doncellas hasta que, al da
siguiente, se desposara con Arturo y se trasladara oficialmente a los recintos privados
de palacio.
Aquella idea hizo que una profunda tristeza se apoderara de l. No debera haber
regresado. Se crea lo suficientemente fuerte para sobreponerse al momento de estar
frente a ella de nuevo, de ver sus hermossimos y tristes ojos; pero de pronto supo que
aquello no era cierto. El slo pensamiento de volverla a ver, tan cercana y tan distante
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al mismo tiempo, era ms de lo que poda soportar. Cmo iba a sentirse, entonces,
cuando la tuviera realmente frente a l?
Arturo apareci otra vez.
Han ocurrido muchas cosas desde la ltima vez que estuvisteis aqu, amigo mo
dijo con aire serio. Tenemos mucho de lo que hablar. Entrad de una vez y haced
que el cocinero os prepare una oppara comida y os sirva una copa de buen vino.
Tenis aspecto de poder con las dos cosas. Me alegro mucho de veros. Ya no contaba
con ello.
Os promet que regresara dijo Lancelot.
Y lo habis cumplido afirm Lancelot sonriendo. Perdonadme que haya
dudado, aunque fuera tan slo unos instantes. Pero, entrad, amigo mo. Hay mucho
que conversar.

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Captulo 04
Por lo menos el saln del trono no haba cambiado. Todo estaba igual a como lo
recordaba: el gran trono de madera labrada frente a la chimenea, las inmensas
ventanas que mostraban dos vistas encaradas de la ciudad y del paisaje circundante, y
la mesa, larga y rectangular, que habra podido ser la mesa de unos campesinos, salvo
por sus enormes dimensiones, ya que, en torno a ella se podan reunir hasta sesenta
comensales. A pesar de que, tanto la ciudad como el castillo estaban inmersos en el
bullicio que provocaba el jbilo de las personas y los preparativos de la prxima
celebracin, all dentro reinaba el mismo silencio que recordaba Lancelot desde sus
primeros aos de vida; incluso el aire pareca ser el de siempre: un olor a comida fra,
a vino rancio y a demasiados hombres deambulando por el saln durante aos y aos.
Casi como si el tiempo se hubiera detenido en su interior.
Y haba otra cosa que segua igual: cuando Arturo entr tras Lancelot en el saln
y se dirigi hacia su puesto, se golpe la rodilla con tanta fuerza con el canto de la
mesa que todo el mueble vibr y l se qued blanco por unos instantes. No dijo ni
una palabra, pero el resto del trayecto lo hizo cojeando levemente.
Lancelot reprimi un movimiento de la cabeza y rode la mesa en la otra
direccin hasta el lugar que el monarca le haba asignado a su derecha. Aquella
torpeza de Arturo de darse contra el canto de la mesa, a veces con una rodilla, a veces
con la otra, haba provocado ms de un chascarrillo por parte de algunos caballeros.
Pero, aquel da, a Lancelot la escena no le hizo gracia. No estaba para risas; en
realidad, nadie all dentro.
No se hallaban solos. Adems de Lancelot y Arturo, Sir Mandrake y Hardland,
haba por lo menos veinte caballeros ms, y, en el corredor, se oan los pasos de otros
dos o tres; la mitad del total de la mesa y, seguramente, todos los que se encontraban
en ese momento en el castillo.
Una vez que se hubo sentado, se fij en la mala mirada que le ech Mandrake.
Realmente ya tendra que estar acostumbrado a ella, pero luego, se dio cuenta de la
reaccin de Arturo y comprendi que no se trataba exclusivamente de la enemistad de
siempre.
He hecho algo mal? pregunt.
No Arturo sacudi la cabeza de inmediato, envi a Mandrake una mirada
que invitaba a la calma y, luego, se dirigi de nuevo a Lancelot con un gesto de
disculpa. Tenis que perdonarme, Lancelot; vos no podis saberlo, pero este sitio
est reservado a mi esposa.
Lancelot mir desconcertado a los caballeros uno por uno. En una minora de
ellos vio entusiasmo, pero adivin que el enojo que ley en muchas miradas no iba
dirigido a l por haber cometido aquella falta. Una mujer en la Tabla del rey Arturo?
Aquello era inusual.
Sin embargo, todava no estamos casados y por hoy es mi deseo que sigis
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sentado a mi derecha continu Arturo cuando Lancelot hizo ademn de ponerse en


pie.
El caballero se dej caer de nuevo.
Cmo est la honorable Lady Ginebra? pregunt galantemente.
Bien contest Arturo. Naturalmente, algo nerviosa a causa de los
preparativos de la boda. Por eso, os ruego que disculpis el que no haya venido de
inmediato a saludaros sonri fugazmente, pero con calidez. Estoy seguro de que
pronto lo har.
se era justamente el miedo que Lancelot tena. No haba nada que deseara tanto
como volver a ver a Ginebra; a pesar de ello, imaginaba mil excusas que sonaran
medianamente reales para retardar aquel momento lo ms posible. De nuevo, tuvo
claro que haba cometido un gran error regresando. Aquel reencuentro slo poda
terminar en una tragedia!
Arturo se dio un golpe en la frente y se dirigi a Sir Mandrake.
Me encantara poder hablar durante la comida del da de maana, caballeros;
desgraciadamente, tenemos cosas ms urgentes que comentar. Muchos ya estis al
tanto, pero para los que todava no lo saben: la caravana de Sir Mandrake, Hardland y
el obispo de York fue presa de una emboscada. Los pictos la asaltaron y, de no
aparecer Sir Lancelot en el ltimo momento, no habra sobrevivido ninguno de ellos.
Por la reaccin general, se vio que muchos de los caballeros no estaban todava al
tanto de aquella informacin, ya que, por unos instantes, un alboroto, prximo al
tumulto, recorri la sala. Finalmente, Arturo logr que le prestaran atencin de nuevo
dando golpes con la palma de la mano sobre la mesa.
Caballeros! dijo con un tono de voz ligeramente elevado. Puedo
comprender vuestra excitacin, pero los accesos de clera no conducen a nada. La
situacin es seria; mucho ms seria de lo que nosotros mismos creamos hasta hace
unos instantes.
Qu va a ocurrimos pregunt Mandrake con irona dirigiendo una mala
mirada hacia Lancelot ahora que el invencible caballero Lancelot du Lac est de
nuevo con nosotros?
Arturo frunci el ceo y mir a Lancelot y a Mandrake intermitentemente.
A qu viene esto, Sir Mandrake? quiso saber. Tendrais que estar
agradecido a Lancelot.
Los ojos de Mandrake se ensombrecieron por toda respuesta, y Hardland contest
en su lugar:
Hubo una pequea diferencia de opiniones entre Lancelot y Mandrake.
Sobre?
Durante unos segundos nadie reaccion. El rostro de Arturo se puso ms tenso y
finalmente Hardland dijo:
Los prisioneros pictos.
Arturo observ interrogante a Lancelot, pero el caballero simul no darse cuenta.
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Entonces, Mandrake rezong:


Vuestro amigo Lancelot decidi dejarlos libres.
Arturo abri los ojos en seal de incredulidad.
Es eso cierto? pregunt.
No as replic Lancelot. Me refera a los heridos. Sir Mandrake quera
ajusticiarlos, junto con los que se haban entregado.
Por unos segundos, Arturo adopt una expresin que indicaba que no acababa de
entender qu haba de malo en aquella idea. Luego, se volvi hacia Mandrake y
pregunt:
Es eso cierto?
El tono con el que Mandrake contest confirm a Lancelot que aquel proceder no
era algo tan desacostumbrado para Arturo y el resto de sus caballeros.
Qu iba a hacer? Nosotros mismo tenamos veinte heridos y debamos contar
con que en cualquier momento los pictos podran aparecer de nuevo seguramente,
con refuerzos. No podamos cargarnos con ms heridos, y menos an con prisioneros
ilesos que, a la primera oportunidad que tuvieran, intentaran una fuga.
As que, los
Maniatamos y los dejamos all, donde estaban acab la frase Mandrake. Con
una mirada envenenada dirigida a Lancelot, aadi: para que sus compaeros los
encontraran lo antes posible y pudieran liberarlos.
Habra sido un asesinato! protest Lancelot.
Es posible dijo Mandrake con frialdad. Espero que los hombres que
mueran en la defensa de Camelot a manos de esos pictos que viven gracias a vos,
tambin lo vean as.
Basta! orden Arturo. Lancelot tena razn, Sir Mandrake. Si pensramos
todos como vos, deberamos ir inmediatamente a la tierra de los pictos y matar a
todos los nios y a los recin nacidos, tambin un da pueden convertirse en nuestros
enemigos.
Slo estis protegiendo a vuestro amigo murmur Mandrake con despecho,
en un tono que nicamente l y nicamente all, en la Tabla de los Iguales, poda
permitirse. La Tabla de Arturo era conocida porque entre los que se sentaban a su
alrededor, no haba ninguna diferencia de condicin social o linaje. All eran todos
iguales, daba lo mismo que se llamaran Arturo o fueran caballeros de un reino aliado.
Todos podan decir lo que quisieran y nadie deba temer represalias posteriores. A
pesar de ello, la mirada del rey no presagiaba nada bueno cuando fij los ojos en
Mandrake.
Creo que habis ido un poco demasiado lejos, amigo mo dijo.
En todo caso continu el caballero con el mismo tono colrico, parece que
le ha cogido cario a los pictos. Si no, por qu les respet la vida durante la batalla?
Lancelot se asust ante aquellas palabras y slo deseaba que tanto Arturo como
los dems no se hubieran percatado del estremecimiento que le provocaron. No
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imaginaba que alguno de los hombres hubiera podido descubrir en medio del fragor
de la contienda la esencia de su comportamiento.
Cmo tengo que entender eso? interrog Arturo directamente a Lancelot.
Tiene razn dijo l. Abat a numerosos pictos, pero no mat a ninguno. No
lo cre necesario.
Esta vez incluso el propio Arturo se asombr.
Vos no lo cresteis necesario? repiti, como si no pudiera dar crdito a lo
que acababa de escuchar.
Lancelot se encogi de hombros.
Tal vez me haya expresado mal admiti. Digamos que todava tengo la
esperanza de poder terminar con este derramamiento de sangre.
Arturo suspir.
Me temo, amigo mo, que tengo que quitaros esa esperanza. Es una aspiracin
que os honra, pero en este punto estoy absolutamente de acuerdo con Sir Mandrake.
Matar a los heridos y a los nios para que despus no sean un peligro para
nosotros, entonces? pregunt Lancelot. Aquellas palabras le haban salido sin ms
y ya se arrepenta antes de haber terminado la frase, pero, para su sorpresa, Arturo
pareci no tomrselas a mal. Slo sacudi la cabeza.
Llevis tiempo fuera y no sabis nada sobre el sesgo de los acontecimientos
dijo. Las cosas no marchan bien. Cierto que logramos atrapar a Mordred
Mordred? pregunt Lancelot con sorpresa fingida.
Arturo asinti, aadiendo:
Pero, desgraciadamente, parece que con eso slo hemos conseguido acrecentar
las ansias de pelea de los pictos. Les enviamos tres mensajeros para negociar una
tregua, pero mataron a los tres y nos mandaron sus cabezas de vuelta. Por ms que
deseo evitar a los habitantes de Camelot, y a nosotros mismos, una guerra con los
pictos, me temo que estamos a sus puertas.
No visteis a ninguno en vuestros solitarios paseos por los bosques?
pregunt Mandrake.
Como vos mismo habis dicho, Sir respondi framente Lancelot, iba solo,
e hice todo lo que estaba en mi mano para permanecer as.
Por qu? se apresur a preguntar Mandrake.
Lancelot sacudi la cabeza.
Tena que reflexionar sobre muchas cosas dijo.
Espero que hayis llegado a alguna conclusin coment Mandrake.
Caballeros! les advirti Arturo. Realmente ste no es el mejor momento
para solucionar rencillas personales. Se avecinan tiempos difciles. No dudo de que
llegaremos a hacernos dueos de la situacin, pero precisamos todas nuestras fuerzas
para ello.
Mandrake no habra sido Mandrake si no hubiera dedicado una mirada hostil a
Arturo y, sobre todo, a Lancelot; pero tambin fue lo suficientemente inteligente para
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no incidir ms en el tema. Por su parte, el Caballero de Plata se guard de hacer


ningn comentario ms, y la siguiente media hora la conversacin gir en torno a
preguntas sobre estrategia y tctica, a las distintas formas en que los caballeros
valoraban el peligro que se cerna sobre Camelot y sus habitantes, y a las diferentes
ideas que tenan para enfrentarlo. La mayor parte del tiempo, Lancelot permaneci
ajeno a la conversacin; sobre todo, porque desde las primeras frases tuvo claro que
l podra contribuir muy poco. La armadura y la espada mgicas le convertan, tanto
en el campo de batalla como en los torneos, en un contrincante equiparable a
cualquiera de los otros caballeros que all se encontraban, incluido Arturo, pero no le
daban la experiencia de treinta o cuarenta aos que los dems tenan a sus espaldas.
No saba nada de mando militar y menos an de estrategia y tctica, y tampoco
entenda en toda sus esencia lo que Arturo y los caballeros estaban proponiendo, a
pesar de que, de cuando en cuando, asenta con la cabeza o pona cara de
circunstancias porque crea que era el momento adecuado para hacerlo.
Se sinti aliviado cuando el rey se levant y aclar que la conversacin
continuara ms tarde; l, como todos los dems, tena an que ultimar varias
cuestiones del da siguiente y ocuparse tambin del honorable husped que estaba
alojado en palacio. El obispo haba sido conducido a una de las cmaras de invitados
para reponerse de las fatigas del viaje y, ms todava, del sobresalto de las ltimas
horas, pero dejarlo esperando tanto tiempo resultaba casi un insulto y nada ms
lejos de sus deseos que ofender a un prncipe de la Iglesia. Los caballeros se fueron
alejando, pero cuando Lancelot iba a marcharse tambin, Arturo le hizo una sea con
la mano para que se quedara en la sala.
Tras cerrar la puerta a espaldas del ltimo caballero y encontrarse por fin a solas,
el rey dijo:
Os agradezco que permanezcis un rato ms conmigo.
Lo cierto es que Lancelot se senta desconcertado, y tambin algo asustado. Como
Dulac, el mozo de cocina, haba servido en Camelot ms de diez aos y saba que
Arturo jams tena secretos para sus caballeros; al contrario tras alguna noche de
francachela llegaba a hablar incluso ms de la cuenta. Sin embargo, ahora tena la
seguridad de que lo que iba a decirle ira dirigido exclusivamente a l.
Quera volver a hablar a solas con vos, Sir Lancelot dijo el rey utilizando un
tono que confirm las sospechas del caballero.
Seor?
Arturo neg con la cabeza.
Estamos solos, Lancelot. Y en un lugar en el que no debe haber seores y
vasallos seal la mesa, aunque sin hacer amago de volver a sentarse. Tras un
ligero titubeo, aadi: Qu ocurre entre vos y Sir Mandrake?
Los prisioneros
Arturo le interrumpi con un movimiento de la cabeza.
No estoy hablando de eso dijo. Obrasteis bien. No s qu le ocurri a Sir
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Mandrake para llegar a una idea como sa. Debi de ser la preocupacin por la
seguridad del reino la que nubl su entendimiento sacudi la cabeza nuevamente
. Creo que sabis de lo que hablo. Hay algo entre vosotros. Algo que no va bien.
No lo s dijo Lancelot y, todo hay que decirlo, era una mentira a medias.
Saba perfectamente que el caballero de pelo canoso no se fiaba de l y, por eso, no le
quitaba los ojos de encima, e intua, adems, que entre Ginebra y Lancelot haba algo
ms que una simple amistad. Pero no conoca la razn de aquella animadversin que
le tena.
Conozco a Sir Mandrake. Es un hombre orgulloso, que no acepta una derrota,
pero tambin sabe que no se pueden ganar todas las batallas. Qu pasa entonces?
No lo s repiti Lancelot, y esta vez lo deca honestamente.
Arturo permaneci en silencio, pensando, mientras iba y vena por la sala.
Deseo pediros algo, Lancelot dijo un rato despus, sin parar de andar ni
clavar la vista en l.
Lo que queris.
Hablar tambin con Sir Mandrake, pero sobre todo os lo pido a vos dijo.
Porque, a pesar de todo, os tengo por el ms sensato de los dos.
Aquella era una confesin asombrosa, pens Lancelot. Mandrake era lo
suficientemente mayor para ser su padre.
Maana es el da de mi boda aadi Arturo. Lo que suceda luego pero
os pido que firmis un da de paz con Sir Mandrake. Maana tiene que ser un da de
alegra, para todos los habitantes de Camelot, pero tambin para nosotros y, sobre
todo, para Lady Ginebra se qued parado y mir a Lancelot casi implorante.
Vais a prometrmelo?
Lancelot se senta confuso.
Claro afirm. Cmo haba llegado Arturo al convencimiento de exteriorizar
una peticin as? La enemistad entre Mandrake y Lancelot no era ningn secreto y
tampoco nueva. A pesar de ello, Arturo no poda esperar una guerra abierta entre
ambos. Deba de haber algo ms que Lancelot no saba. Por descontado repiti
. Nada ms lejos de mis propsitos que estropearos la celebracin de vuestra boda.
Y convertir a Ginebra en viuda antes de que sea realmente mi esposa.
Aadi Arturo, e hizo un movimiento rpido de cabeza cuando vio en la expresin
del rostro de Lancelot que ste pretenda replicar algo: Ahorraros las cortesas, Sir
Lancelot. Os he visto luchar vacil un instante. Hay otra cosa que quiero
pediros.
S?
Sabis que conseguimos atrapar a Mordred?
Que si lo saba? Tuvo que dominarse para asentir sencillamente con la cabeza.
Demasiado bien lo saba. Al fin y al cabo, haba estado a punto de pagar la captura
del hijo de Arturo con su muerte.
Quiero que conversis con l sigui Arturo. Lleva casi dos semanas en el
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calabozo ms recndito de Camelot, pero se niega, obstinadamente, a hablar conmigo


o con cualquiera. Pregunt por vos, dijo que, de hablar, slo lo hara con vos. Eso me
preocup.
Por qu?
Porque tem que os hubiera ocurrido algo malo dijo Arturo. Sera muy del
gusto de Mordred pedir hablar con un hombre del que supiera, a ciencia cierta, que no
iba a regresar jams.
S, pens Lancelot; se era el Mordred que l conoca. A pesar de ello, le
asombraron las palabras de Arturo. Mordred poda ser su enemigo, el enemigo de
Camelot, incluso el enemigo de Arturo, pero tambin era el hijo del rey y, aunque
en Camelot nadie supiera aquello y l estuviera convencido de que ese secreto se lo
haba llevado a la tumba el viejo mago Merln, el enojo y el desprecio que se
reflejaba en su voz cuando hablaba de Mordred era excesivamente fuerte para ser
fingido. Lancelot sinti un escalofro. Qu deba de haber pasado para que un padre
odiara tanto a su propio hijo?
Lo intentar prometi. Cundo?
Ahora debo ocuparme de nuestro invitado, el obispo dijo Arturo. La
guardia os llevar al calabozo. Yo me reunir con vos en cuanto pueda.

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Captulo 05
El calabozo se encontraba en las profundidades del castillo, ms abajo an que la
bodega, la cmara del tesoro, las despensas y las mazmorras habituales, donde de vez
en cuando alojaban a algn desgraciado visitante. Durante todos los aos que
Lancelot haba permanecido all, jams haba bajado hasta aquel lugar; en realidad, ni
siquiera saba de su existencia. La escalera adoptaba una estrecha y pronunciada
curva para sumergirse en las profundidades, mucho ms all del stano, que hasta
aquel momento, l siempre haba credo situado en el piso inferior de la fortaleza. A
pesar de que los hombres que le acompaaban, uno delante y otro detrs, portaban
antorchas encendidas, cada nuevo paso que avanzaban los alejaba ms de la luz del
da para adentrarlos en la oscuridad. Y, sobre todo, en el fro. Aunque, Lancelot
llevaba bajo la armadura un gambax grueso, y la vida en los bosques y al aire libre
haba curtido su cuerpo, pronto comenz a tiritar y a desprender un vaho glido por la
boca. Reinaba un silencio sepulcral all abajo, incluso el ruido que, al golpear el suelo
de piedra, hacan las suelas remachadas con clavos de sus botas, sonaba amortiguado
y no produca ningn eco. Era como si, con cada nuevo paso, penetraran en un
mundo vedado a las personas.
Tendra que haber sido capaz de desplazar esos pensamientos de su cabeza y junto
a ellos, el de que aquella escalera se asemejaba, de una manera inquietante, a la de la
mazmorra que se encontraba bajo la fortaleza de Malagon y, con toda probabilidad,
fuera de la misma poca, pero, no era el nico en el que hacan mella las emociones.
Los dos soldados que, siguiendo rdenes de Arturo, lo haban llevado hasta all, lo
trataban con mucho respeto, lo que slo significaba que no se atrevan a hablarle y
bajaban la vista cuando l los miraba. Pero percibi que se estaban poniendo
nerviosos, lo ms seguro es que aquel ambiente los asustara tanta como a l.
Cuando ya pensaba que la escalera no iba a terminar nunca, llegaron a una
pequea estancia semiesfrica, con el techo tan bajo que Lancelot era el nico que
poda ponerse derecho sin que su cabeza tocara la dura roca. Al otro lado, haba una
puerta fabricada con viejos tablones de roble macizo y dos cerraduras. Mientras uno
de los hombres permaneca en el ltimo peldao, con aspecto de que ni siquiera diez
caballos conseguiran que diera un paso ms, el otro sigui andando, introdujo la
antorcha en una sujecin de hierro que haba en la pared, al lado de la puerta, y
descorri los dos cerrojos; se abrieron con un fuerte clic y el guardia empuj la puerta
un palmo; lo suficiente como para demostrar que estaba abierta. Luego, dio un rpido
paso atrs, se gir y sali corriendo, sin decir una palabra, en direccin hacia su
compaero.
Slo para no hacrselo ms difcil a los hombres, Lancelot dijo:
Esperadme fuera. Quiero hablar a solas con el prisionero.
No recibi respuesta.
Pero, mientras emprenda los ltimos pasos del camino, ocurri algo extrao. All
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abajo reinaba un silencio absoluto y eso era lo lgico, ya que entre l y la luz del da
haba, por lo menos, veinticinco metros de roca maciza, y, por aadidura, la
antiqusima piedra que los rodeaba se tragaba cada ruido y cada eco. Y, sin embargo,
le pareci como si oyera un cuchicheo. No exactamente una voz, no exactamente
palabras; pero s la premonicin de las dos cosas, un murmullo que pareca hacerse
ms ntido con cada paso que le aproximaba a la puerta. Las sombras se deslizaban
ante l, sobre el suelo, como si fueran criaturas de muchas patas que se las arreglaban
para escapar siempre a su mirada. Tena la sensacin de que telaraas invisibles se
posaban sobre su rostro, pero cuando las tocaba con sus dedos, no haba nada. Muy
misterioso.
Lancelot apart de s aquellos pensamientos, se puso derecho y anduvo los tres
ltimos pasos a buena velocidad.
Al posar la palma de la mano sobre la puerta, para empujarla, tirit. La madera
estaba tan fra que pareca cubierta de hielo. Estuvo a punto de echar marcha atrs,
pero de pronto comprendi que los dos hombres lo estaban observando con atencin
desde la escalera, y por eso se impuso, y empuj la puerta con un movimiento de
determinacin.
Las sombras penetraron tras l y una corriente de aire, glida y hmeda, lo
recibi. En un primer momento, no consigui ver absolutamente nada, porque el
cuartucho estaba negro como boca de lobo, pero sinti que haba alguien all.
Y no era necesariamente una persona
Tonteras!, pens Lancelot algo enfadado consigo mismo. Era evidente que
all no se senta a gusto. Estaba oscuro, haca fro y apestaba. Nada de aquello era
sobrenatural. Oy que alguien se mova ante l. Chirrido de metales, un gemido a
media voz; pero por mucho que forzara la vista, no vio ms que una sombra vaga.
Con paso decidido, regres afuera y cogi la antorcha. La segunda vez que entr en la
celda, fue como si la oscilante luz roja removiera las sombras.
Lancelot tambin gimi cuando divis a Mordred. El prisionero estaba sentado en
el suelo con las piernas dobladas porque las cadenas a las que estaba atado no le
permitan mayor libertad de movimientos. El caballero no habra querido ver en esa
situacin ni a su peor enemigo.
Mordred segua vestido con el mismo atuendo que el da que trat de asesinar a
Arturo. Slo que ahora aquellos ropajes haban perdido todo su esplendor y estaban
sucios, llenos de manchas de sangre y hechos jirones. El rostro del hombre se vea
plido, muy delgado, y llevaba el pelo mugriento. Todo l se haba convertido en un
esqueleto. Los grilletes le haban despellejado muecas y tobillos, y tuvo que
parpadear reiteradas veces porque la luz, a la que ya no estaba acostumbrado, casi le
cegaba.
Si habis regresado para volver a interrogarme, Arturo, habris hecho el
camino en balde. Ya os dije que slo
hablaris con Lancelot acab el caballero. Pues aqu estoy. Hablad!
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Mordred apret los prpados, se mantuvo quieto un rato y abri los ojos de
nuevo. Lancelot se percat de lo que se esforzaba para intentar reconocer algo a pesar
del deslumbrante contraluz.
Lancelot? murmur.
He venido afirm l. Baj la antorcha e intent agarrarla de tal manera que
cubriera la luz con su propio cuerpo y los ojos de Mordred no se cegaran tanto.
Mejor as?
Mordred quiso levantar las manos, tal vez para limpiarse las lgrimas de los ojos,
pero la cadena era demasiado corta y sesg el movimiento con brusquedad. La
consternacin de Lancelot se torn enojo. Saba que aquel hombre hubiera matado no
a Arturo o a l, sino a cualquier ciudadano de Camelot con slo mover una ceja. Para
l la vida de una persona no significaba nada, Lancelot lo haba experimentado en sus
propias carnes. Y no habra dudado ni un segundo en encararse a l, espada en mano,
y matarlo siempre que la pelea fuera limpia, pero tratarle de aquel modo era
sencillamente infrahumano.
Sois vos, realmente murmur Mordred.
Lo decs como si no hubierais contado ya con ello dijo Lancelot. Mordred se
mantuvo callado. Pero como veis, he venido. Arturo me dijo que querais verme
Mordred continu en silencio. Quiz estuviera demasiado dbil para hablar.
Estis bien? pregunt Lancelot.
Hacer aquella pregunta le pareci realmente ridculo y la respuesta de Mordred
son como un graznido, que en realidad deba de ser una carcajada.
Por supuesto replic. Camelot es conocido por su hospitalidad, o no?
Mirad a vuestro alrededor! Veris que no me falta nada.
Al menos estis vivo respondi Lancelot. Es ms de lo que esperaba
cuando o hablar de vuestro intento de asesinato a Arturo.
Mordred lo mir de manera extraa.
Os lo explic l?
No fue necesario respondi Lancelot. Ya estaba al tanto.
S murmur Mordred. Ya me lo imaginaba.
Por qu combats a favor de los pictos? pregunt Lancelot. Odiis tanto
a Arturo que no os importa acabar con un pas entero para perjudicar a un hombre?
Debe de ser cierto lo que se cuenta de vos murmur Mordred con un
carcajada que termin en un angustioso acceso de tos.
Qu se cuenta de m? pregunt Lancelot.
Que sois un hombre valiente contest Mordred, una vez que logr recuperar
la respiracin. Un caballero casi invencible y un gran hroe en el campo de
batalla, pero no demasiado inteligente.
Por?
No deberais confiar en Arturo dijo Mordred. S que habis cado en sus
seductoras garras, como todos; sus grandes palabras: la paz y el bienestar que quiere
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llevar a la gente, la libertad sacudi la cabeza, sus cadenas chirriaron. No sabis


nada! Sois un necio!
Entonces, explicdmelo. Exigi Lancelot. Tena un mal presentimiento. En
realidad, no esperaba otra cosa de Mordred y deba guardarse de tomar sus palabras
en serio. Y, a pesar de ello, intuy que eran mucho ms que la mera palabrera de un
hombre medio loco a causa del hambre, el fro y la fiebre. Pero sacudi la cabeza y
dijo: Ya basta, Mordred. No he venido para or vuestras afrentas. Si tenis algo que
decirme, hacedlo.
No me escucharais murmur Mordred. Id a vuestro amado rey Arturo y
servidle mientras l os pueda utilizar. O, mejor dicho: a vuestra espada. No ser
mucho tiempo.
Qu queris decir?
Os domina ya? pregunt Mordred con una risa sorda y aviesa. Un escalofro
recorri la espalda de Lancelot. No dijo nada, pero su silencio le bast a Mordred
como respuesta, porque asinti con la cabeza unas cuantas veces y aadi: Todava
no, deduzco. An es demasiado pronto, no? Pero ya os su voz. Sents su sed.
Estis diciendo un montn de tonteras dijo Lancelot, pero sus palabras no
sonaron convincentes ni a sus propios odos, y Mordred no se tom la molestia de
entrar en detalles.
Seguid utilizndola tranquilamente dijo. Convertos en un hroe mientras
seis capaz. Y, cuando ya resulte demasiado tarde, preguntaos por qu Merln en
aquella ocasin clav a Excalibur en la roca volvi a toser lastimeramente. Y,
ahora, desapareced de una vez. Estoy cansado y quiero dormir.
Lancelot lo mir pensativo. Las palabras de Mordred no parecan tener mucho
sentido y, sin embargo, haba algo en ellas que le llenaba de temor, un miedo que
provena del fondo de su alma. Finalmente, dijo:
Me marcho. Pero os prometo que no estaris mucho tiempo ms en este
agujero nauseabundo. Lo que habis hecho no es motivo suficiente para algo as.
Mordred se ri de nuevo.
No querris arruinarle a mi? se corrigi: no querris arruinarle al rey
Arturo la diversin? Me imagino que todava no est muy seguro de cmo
ajusticiarme.
No lo s dijo Lancelot. Probablemente os habis ganado la muerte por
mucho de lo que habis hecho. Cuando pase la boda, voy a procurar que os presenten
ante la justicia. Os prometo un juicio justo.
Tenga las consecuencias que tenga susurr Mordred.
Tenga las consecuencias que tenga afirm Lancelot.

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Captulo 06
Arturo le haba asignado el mismo aposento que ya haba ocupado en su primera
visita a Camelot, y Lancelot acept aquella decisin con sentimientos encontrados.
Las cmaras para invitados de Camelot gozaban de todas las comodidades. Muchos
huspedes, tambin de la realeza, habran estado encantados si en su casa hubieran
disfrutado de las salas que tenan los visitantes en el castillo de Arturo. Pero, el
aposento no slo estaba en el mismo torren que los de Ginebra sino, incluso, en el
mismo piso, y por eso su corazn comenz a latir frenticamente cuando emprendi
la subida de la escalera.
Para llegar a su cmara tena que pasar por delante de la puerta tras la que se
alojaba Ginebra. Sus pasos se hicieron ms lentos y los latidos de su corazn, todava
ms fuertes.
No haba nada en el mundo que le apeteciera ms que cruzar el umbral de aquella
puerta y abrazar a su amada Ginebra. En lugar de eso, camin ms deprisa y aceler
tanto que al final casi corra.
Cuando acababa de traspasar la puerta, sta se abri desde dentro y apareci una
figura delgada. En un primer instante, Lancelot slo pudo vislumbrar una silueta
negra, absolutamente convencido de que no poda ser de nadie ms que de Ginebra,
se qued a medio paso y sus manos empezaron a temblar. Pudo sentir cmo la sangre
abandonaba su rostro. Su corazn era como un caballo desbocado.
La figura sali del todo al corredor y cerr la puerta tras de s. En el momento en
que la deslumbrante luz de la maana dej de enmarcarla, la sombra se transform en
un cuerpo con una cara que Lancelot conoca muy bien, pero que no tena nada que
ver con la de Ginebra.
Evan! murmur sorprendido.
El chico rubio, de pelo grasiento y rostro de hurn, se qued tan sorprendido
como Lancelot. Dio un paso hacia atrs, asustado, y abri unos ojos como platos.
Sir Lancelot? pregunt tartamudeando. Sabis? Sabis mi
nombre?
Realmente resultaba extrao, y Lancelot comprendi que haba cometido una
nueva falta. Era un caballero, un hidalgo, de paso en Camelot y por poco tiempo.
Lancelot haba sido muchos aos mozo de cocina como para ignorar que un caballero
y ms an visitante no suele recordar el nombre de un chiquillo que se limita a
servirle el vino y la comida.
De pronto, los ojos de Evan se entrecerraron y en ellos brill una mezcla de
confusin y desconfianza.
Du Dulac? murmur.
Lancelot du Lac es mi nombre correcto respondi Lancelot. Y s, s tu
nombre, eres el muchacho que salv de los pictos, aquella vez en el lago, o no?
Evan asinti, dubitativo, y Lancelot continu: Me alegro de ver que superaste
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indemne aquella aventura. No saba que trabajaras en la corte.


No hace mucho que lo hago, seor contest Evan. La desconfianza iba
desapareciendo de su rostro. Antes de m haba otro chico, por eso me he asustado
tanto. Perdonad, seor.
No entiendo a qu te refieres dijo Lancelot. Cmo no iba a entenderlo! Ms
valdra que no siguiera indagando en aquel tema, pero por otro lado quera tener la
certeza
Es slo que vacil Evan mientras traspasaba el peso de su cuerpo de una
pierna a otra. Nada ms salir con tan poca luz crea, crea que Al primer
momento, me ha parecido que erais Dulac. Realmente, hay alguna semejanza entre
vosotros.
Un mozo de cocina que se pone una armadura y se hace pasar por caballero?
Lancelot frunci el ceo. Resultara muy osado. Una somanta sera lo mnimo
que se ganara, si no ms.
Ha sido muy estpido por mi parte, seor dijo Evan con rapidez. Os ruego
que me perdonis. Tendra que haber sabido que no podais ser Dulac.
Porque l no es tan osado?
Porque est muerto, seor respondi Evan. Mordred lo mat.
Mordred? A un mozo de cocina?
Evan encogi los hombros.
Yo no estaba all dijo. Dicen que se interpuso cuando Mordred le arroj un
pual a Arturo. Cay herido y muri esa misma noche.
Pues fue muy valiente opin Lancelot.
Pudo leer en los ojos de Evan que a l ms bien le pareca que haba cometido una
verdadera tontera, pero, naturalmente, el muchacho slo asinti mientras deca:
Por supuesto, seor.
Lancelot continu andando y, a su espalda, pudo or cmo Evan respiraba
aliviado. Un poco antes de haber alcanzado su cuarto y, sin girarse hacia el joven,
dijo:
S bueno y treme una jarra de vino, chico. Se call y, luego, aadi: Del
tinto de Franconia, se que le gusta tanto a Arturo. El rey tiene buen paladar.
Evan se guard de contestar, pero Lancelot no pudo evitar una sonrisa. Saba que
a Arturo slo le quedaba un tonel de aquel vino que le haba regalado un prncipe del
pas al otro lado del mar. Estaba al fondo de la bodega, en un rincn al que se acceda
despus de muchas revueltas, y el regreso, teniendo en cuenta que, adems, haba que
ir cargado con la jarra llena, todava era ms intrincado, ms de una vez haba echado
chispas cuando Arturo lo mandaba hasta all.
Su sonrisa desapareci en cuanto hubo traspasado el umbral de su habitacin y
cerrado la puerta tras de s. Se senta muy cansado. Fue hacia la cama, tir yelmo y
escudo sobre ella, e iba a sentarse cuando se le ocurri otra cosa: fue despacio hacia
la ventana. Entraba un viento fro y tambin era fro el tacto de la piedra cuando
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apoy los brazos sobre la balaustrada y se asom; sin embargo, era un hermoso y
reluciente da de sol. En el cielo no haba ni una sola nube y tendra que haber hecho
una temperatura agradable; por no decir, calor. La fortaleza, la ciudad y el paisaje se
extendan como una maqueta de juguete bajo l. El ambiente era increblemente
claro, incluso para un brillante da de verano, y la vista alcanzaba hasta el horizonte.
Era una visin hermosa, porque la ciudad estaba engalanada y la msica y la risa de
los celebrantes llegaban hasta all arriba. Sin embargo, Lancelot notaba una angustia
que casi le cortaba la respiracin. Algo parecido a una nube invisible, amenazante,
pareca posarse sobre la regin, la premonicin de una desgracia venidera, que se
aproximaba despacio, pero inexorable.
Llamaron a la puerta. Lancelot se rehizo y se dio la vuelta mientras gritaba en
tono alto: Adelante!.
Se abri la puerta y el caballero Perceval entr en la habitacin, seguido a corta
distancia por un hombre que Lancelot haba visto antes pero al que no reconoci
hasta el segundo vistazo. Era el obispo de York. Ahora no vesta la lujosa alba de la
primera vez, sino una sencilla sotana marrn que recordaba al hbito de un monje, y
nada en la cabeza.
Perceval!
Lancelot! en el rostro de Perceval apareci una sonrisa franca, cuando
Lancelot se le aproxim y le dio un abrazo corto pero intenso. Perceval era el ms
joven de los caballeros de la Tabla, pues tan slo tena unos aos ms que Lancelot.
Siendo todava Dulac, era por Perceval por quien haba sentido ms simpata, uno de
los pocos que alguna que otra vez le ofreca una sonrisa o una palabra amable, en
lugar de reirle o lanzarle encima un vaso de vino cuando se encontraba borracho. Y
una parte de esa simpata se haba traspasado a la nueva identidad de Lancelot.
Excluyendo a Arturo, Perceval era el nico quiz que no trataba al misterioso
Caballero de Plata con desconfianza, sino con autntica amistad.
Lancelot le devolvi el abrazo y acept que Perceval le golpeara la espalda tan
fuerte que le dej apenas sin respiracin; luego se desasi y dio un paso hacia atrs.
Acto seguido, se dirigi al prncipe de la Iglesia con una reverencia:
Excelencia.
Sir Lancelot el obispo correspondi a su saludo y extendi la mano derecha
con el dorso hacia arriba. Estaba cubierta de anillos, lo que no encajaba con su
cambio de atuendo. Lancelot observ la mano durante un momento largo sin
comprender, hasta que por fin se dio cuenta de lo que demandaba el obispo. La agarr
y la roz con los labios. El obispo baj el brazo, a todas luces satisfecho.
He venido a agradeceros vuestra ayuda, Sir Lancelot dijo. Tengo que
pediros perdn por no haberlo hecho antes. En honor a la verdad, ya me estaba
preparando para presentarme ante el Creador.
Lancelot mir los ojos del hombre calvo con atencin. Sonrea y sus palabras
sonaban muy sinceras y, sin embargo Al igual que por la maana, cuando lo haba
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visto por primera vez, sinti que algo no iba bien en l. No podra explicarlo con
palabras tampoco ahora, pero la sensacin se haba hecho todava ms perceptible.
Pronto se dio cuenta de que lo estaba mirando con descaro. Se oblig a sonrer y
dijo:
Lo entiendo, excelencia. Yo tambin he pasado miedo.
Vos? el obispo pareci sorprendido. Un caballero de vuestra fama? Es
difcil de creer.
Un caballero que no conoce el miedo no suele alcanzar la edad necesaria para
labrarse una fama dijo Perceval antes de que Lancelot pudiera responder. Le ech
una mirada de aviso y carraspe. No quisiera apremiaros, excelencia, pero
S, s, lo s el obispo suspir en voz baja. Nuestro tiempo est casi
medido. Qu hermosa sera la vida si Dios le hubiera dado al da una hora ms, no es
cierto? sonri. Pero, en ese caso, estaramos sobrecargados de trabajo.
La mirada de Lancelot fue interrogante del obispo a Perceval, y viceversa.
El rey Arturo me ha informado de que maana, durante el casamiento, vos
acompaaris a la novia dijo el obispo. Me gustara que pudiramos ensayar
antes la ceremonia, para que no se presentaran problemas. Al fin y al cabo, se esperan
muchos invitados de alto rango.
Por qu no?, pens Lancelot. De todos modos, ya se haba preguntado antes
qu hacer durante todo el da. No estaba en disposicin de encontrarse con los otros
caballeros y gozarla escuchando aventuras en las que l no haba participado.
Podramos ir a la capilla donde tendr lugar la ceremonia propuso Perceval
. El obispo quiere conocerla.

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Captulo 07
La capilla estaba fuera del castillo, y tambin de la ciudad. Lancelot poda imaginarse
perfectamente lo que habran dicho Sir Mandrake y los otros caballeros al enterarse
de la eleccin de Arturo. Pero, l s poda entenderle. Haba numerosas iglesias en
Camelot, mucho ms grandes y lujosas que la sencilla capilla, pero sta era la que
Arturo siempre escoga cuando quera estar solo o senta necesidad de aliviar sus
penas. Y junto a ella se encontraba el discreto cementerio donde descansaban los
caballeros de la Tabla que haban muerto en el campo de batalla peleando por Arturo
y por su patria. Merln le haba explicado una vez que se trataba de la construccin
ms antigua de aquellos contornos. Mucho antes de que fueran fundadas la fortaleza
y la ciudad ya exista la capilla, un lugar sagrado en suelo sagrado. Pero, la capilla y
el cementerio no eran nicamente unos lugares plagados de recuerdos, tambin eran
muy accesibles, demasiado. Si los pictos estaban al tanto de la inminente boda y
con toda seguridad lo estaban y preparaban un ataque por sorpresa, el sitio
resultaba idneo. Evidentemente, Arturo iba a tomar las medidas necesarias, pero
dentro de los muros de la ciudad habran estado mucho ms protegidos. Sin embargo,
Lancelot entenda la eleccin del rey. l, en su lugar, no habra decidido otra cosa.
No, por favor, Sir Lancelot dijo el obispo. Su voz denotaba algo parecido a
la desesperacin. No tanto a la derecha! All estar maana el duque de
Canterbury. Ahora mismo le estis pisando.
Perceval, detrs de l, se ri por lo bajo y el obispo le ech una mala mirada.
Llevaban all ms de una hora. El religioso les haba relatado cmo transcurrira toda
la ceremonia y, despus, haba decidido que la ensayaran por lo menos una vez. La
propuesta le haba parecido a Lancelot a todas luces innecesaria, pero finalmente
haba aceptado y, pronto, se dio cuenta de que era de mucha utilidad. Una cosa era
escuchar el relato de los acontecimientos y otra muy distinta realizar los distintos
pasos con la marcha y el orden adecuados. Y ms para alguien que no estaba
habituado. Por ms que lo intentaba, no estaba atinando mucho.
La primera parte ha ido bien dijo el obispo. Recibiris a Lady Ginebra en
el atrio y la acompaaris a travs del prtico, pero os ruego que lo hagis con
dignidad. Estis en una iglesia, no en el campo de batalla, y conducs a una novia al
altar, no bueyes en el campo.
Lancelot le dirigi una mirada casi implorante a Perceval.
Tan mal?
Perceval sacudi la cabeza.
Peor dijo divertido.
No es fcil llevar a alguien del brazo si no est refunfu Lancelot. No
soy un juglar acostumbrado a representar teatro.
Eso lo podemos subsanar. Dijo el obispo y, ofrecindole una sonrisa algo
maliciosa a Perceval, aadi: Posiblemente sea ms fcil si alguien representa el
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papel de Lady Ginebra. Si fuerais tan amable


Yo? Perceval puso cara de espanto y, ahora, fue Lancelot quien sonri
malicioso.
No veo a nadie ms aqu. Dijo el obispo con paciencia, luego, frunci el
ceo: No os echis las manos a la cabeza. No nos ve nadie.
Perceval levant las cejas, pero se dirigi obediente hacia la puerta y Lancelot lo
sigui, se puso a su izquierda y levant el brazo derecho.
Mylady dijo burlesco.
Perceval lo taladr con la mirada, pero puso la mano en su brazo, con resignacin,
y emprendi con pasos afectados el pasillo camino del altar. El obispo suspir, pero
no dijo nada y dio muestras de estar contando los pasos de Lancelot. Cuando llevaban
ms o menos la mitad del trayecto, sacudi la cabeza y mene la mano, disgustado.
Vais demasiado rpidos dijo. Y vos, Perceval, si hicierais caso a mi
advertencia No sois un pavo real. Por lo menos, intentad parecer una dama
Tras ellos estall una risa clara, y una voz, que provoc un sudor fro en la
espalda de Lancelot, dijo:
Me temo que eso es lo peor que podis pedirle al bueno de Perceval. Por qu
no me dejis que me ocupe yo de ese papel? Tengo cierta experiencia.
Perceval apart rpidamente la mano del brazo de Lancelot y ste sinti que la
sangre acuda a su rostro. Su corazn comenz a latir tan deprisa que le doli.
Ginebra llevaba una sencilla tnica azul marino que envolva su figura por
completo. Haba cubierto su semblante con un tupido velo blanco, pero Lancelot la
habra reconocido aunque se hubiera metido en un saco y se hubiera tapado la cara
con una mscara negra. Notaba la garganta agarrotada y no saba qu decir, y en el
caso de que lo hubiera sabido, no habra podido emitir ni un slo tono.
Entonces? pregunt Ginebra. Necesitis a alguien que represente el
papel de la novia?
Perceval trat de camuflarse contra la pared y tambin el obispo disimul todo lo
que pudo, aunque al fin se atrevi a decir:
No s si es oportuno
Ginebra lo interrumpi con un rpido movimiento de la mano.
Tonteras dijo. Al fin y al cabo yo soy la novia, no? Y me interesa tanto
quedar bien ante todos esos egregios invitados como al propio Sir Lancelot. Tampoco
tengo tanta experiencia en esto de casarme.
Con todo dijo el obispo, indeciso. Sois la prometida del rey.
Ah, eso Ginebra volvi a hacer el mismo movimiento con la mano. No os
preocupis, Excelencia. Sir Lancelot y yo somos viejos amigos. Y l es el partidario
ms leal que Arturo podra desear. El rey no encomendara a su futura esposa ms
que a Lancelot dobl la cabeza y mir al caballero de tal manera que le produjo un
escalofro. No es as?
Lancelot asinti concisamente. Por qu le mortificaba as? No se daba cuenta
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de lo que l senta en aquel instante?


Bueno dijo Ginebra sealando con la cabeza hacia la puerta, venid.
Lancelot la sigui de mala gana. Obediente, abandon la iglesia tras Ginebra, se
dio la vuelta un paso ms all de la puerta y levant el brazo de nuevo. Ginebra tom
el lugar que antes haba adoptado Perceval y puso su fina mano en el brazo de
Lancelot. Su roce le quem como si se tratara de fuego. Tuvo que apretar los dientes
para no gemir y sinti que Ginebra se estremeca por unos instantes.
Por qu hacis esto? susurr, sin mover los labios, y en voz tan baja que
slo Ginebra pudo orlo.
Por qu habis regresado? pregunt a su vez ella. No deberais haberlo
hecho. Sabis lo que me estis haciendo vos a m?
Saba lo que se estaba haciendo a s mismo, y si ella experimentaba tan slo una
fraccin de su dolor, no le quedara otra que morir por dentro miles de veces. Pero le
haba dado su palabra a Arturo. Y, sobre todo, se la haba dado a s mismo de que
permanecera vivo y all hasta que terminara la guerra contra los pictos y Morgana
resultara inofensiva, para que Arturo y la nueva reina de Camelot pudieran disfrutar
de su vida en paz. Lo que sucediera despus no lo saba. Tampoco importaba.
Se aproximaron despacio hacia el altar. En contra de lo que aseguraba, Ginebra se
mostr muy habilidosa, de tal manera que el obispo slo la hizo retroceder dos o tres
veces para corregir ligeramente aspectos de su equilibrio o de su direccin; por fin,
alcanzaron el punto en el que l entregaba la novia al novio cuyo papel
desempeaba en ese momento Perceval y se apartaba discretamente hacia atrs.
Maravilloso! alab el obispo. Si maana funciona tan bien como hoy,
Arturo se sentir muy orgulloso de vos, Sir Lancelot. Y, por descontado, tambin de
vos, Lady Ginebra aadi deprisa disculpndose con un movimiento de la cabeza
. Tal vez deberamos ensayarlo una ltima vez
No dijo Lancelot.
Tanto el obispo como Perceval lo observaron desconcertados, y tambin Ginebra
volvi la cabeza hacia l.
Ya es muy tarde se justific en voz ms baja. Tengo que hacer algunos
preparativos ms para maana. Y quedan muchas cosas por hablar con Arturo. Debo
disculparme, pero
Sin esperar respuesta, se dio la vuelta y abandon la capilla. Sali corriendo una
docena de pasos, luego se par antes de cruzar la puerta excavada en el muro bajo
que rodeaba la capilla y el cementerio, y mir a la izquierda. Sus manos temblaban.
Su corazn segua palpitando salvajemente y tena claro que no habra podido
aguantar la compostura mucho tiempo ms, pero tampoco poda regresar a Camelot.
Si se encontraba con Arturo, no tena ni idea de lo que podra ocurrir. Tom una
decisin mientras permaneca all con los ojos abiertos mirando a la nada. Mantendra
su palabra y servira a Arturo como padrino y testigo, pero despus, aun antes de que
comenzaran las celebraciones de la boda, abandonara Camelot, con cualquier
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pretexto, o sin decir esta boca es ma, y seguira haciendo lo que haba hecho las
semanas anteriores: quedarse por aquellos contornos y, oculto en algn lugar seguro,
velar por la seguridad de la ciudad. Nada ms.
Est all atrs dijo una voz a su espalda.
Lancelot se volvi y vio que Ginebra le haba seguido. No haba rastro de
Perceval o del obispo.
Qu est all detrs?
Ginebra hizo un gesto con la mano.
Lo que estis buscando.
Se gir y empez a andar; Lancelot la sigui, titubeando. l no estaba buscando
nada.
Caminaron por la estrecha senda de guijarros que bordeaba la iglesia hasta llegar
al cementerio, mientras la confusin de Lancelot aumentaba al percatarse de que
Ginebra lo conduca a una tumba. Una sencilla losa, sin inscripcin, como toda las
dems, y era nueva. La tierra todava no se haba asentado y tan slo algunas briznas
de hierba haban arraigado ya. Lancelot calcul que no tendra ms de dos semanas.
Permanecieron all. Lancelot aguardaba a que Ginebra dijera algo, que diera una
explicacin, pero ella nicamente miraba la tumba. Un rato despus, l le pregunt:
Quin est aqu enterrado?
Un buen amigo respondi ella. Creo que no lo conocais, pero despus de
vos era la persona que seguramente he tenido ms cerca, aunque posiblemente
nunca lo supo.
Lancelot se encontraba absolutamente desconcertado. No tena ni la ms remota
idea de que Ginebra hubiera tenido en Camelot algn amigo, por lo menos uno tan
cercano.
No entiendo dijo.
Ginebra se volvi hacia l. Entonces, hizo algo sorprendente: levant las manos y
se apart el velo que haba cubierto su cara hasta aquel momento. Lancelot se asust.
Estaba muy plida. Su rostro era tan hermoso como siempre, pero sus ojos rezumaban
una tristeza infinita.
No le conocais dio ella nuevamente. Pero, se os pareca mucho. No
fsicamente. No era un caballero. No era un noble. Creo que ni siquiera era muy
valiente, pero tenais el mismo corazn.
No era la primera vez aquel da que Lancelot tuvo la sensacin de no lograr
respirar.
De quin, de quin estis hablando? pregunt tartamudeando.
Su nombre era Dulac contest Ginebra. Se dio la vuelta, sin subirse el velo, y
observ la tumba desnuda.
Dulac? musit Lancelot.
Era un simple mozo de cocina dijo Ginebra. Lo ms probable es que os
hubiera servido la comida y el vino unas cuantas veces, pero no creo que lo recordis.
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Lo echo de menos.
Aunque Lancelot hubiera querido responder, no habra podido. Senta la garganta
atenazada, no le sala la voz y le pareci una suerte que Ginebra no mirara en su
direccin. Le produca una sensacin inquietante estar ante su propia tumba y qu
absurdo: senta celos de s mismo. Lo que perciba en la voz de Ginebra no era
solamente el dolor a causa de la prdida de un buen amigo, era mucho ms que eso.
Mucho ms.
Y, adems Aquella tumba no habra tenido que estar all. Arturo lo haba dado
por muerto, claro; l mismo, al abandonar Camelot, tambin haba estado muy
convencido de que no iba a vivir ms. Como un animal herido, moribundo, se haba
escondido para morir solo. Y tampoco haba un cadver que hubieran podido enterrar
all.
Estabais vos, estabais vos con l cuando muri? pregunt balbuciendo.
Ginebra neg con la cabeza.
No. Muri prcticamente en los brazos de Arturo. El pual que se le clav en el
corazn iba dirigido a l, pero no lo mat de inmediato. Rec mucho para que Dios
fuera magnnimo y le concediera la vida, pero mis splicas no fueron escuchadas.
Arturo le vel toda la noche, pero al final se muri.
El rey os explic eso? pregunt titubeando.
Ginebra asinti.
Quera mucho a ese chico dijo. Nunca me lo dijo, pero de algn modo le
tena un gran cario.
S pens Lancelot con amargura, tanto que hasta lo mand enterrar sin que
hubiera un cadver. No lo entenda. Por qu? Deseaba tanto Arturo que Ginebra lo
creyera muerto que ni siquiera esper a encontrar su cadver, sino que mand colocar
la losa sin enterrar el cuerpo? Era una idea tan absurda que se oblig a apartarla de su
mente.
Aunque fuera la nica que tena cierto sentido.
Lo siento mucho murmur. Me habra gustado conocerle tal como lo
describs, Mylady.
Mylady? Ginebra clav sus ojos en l. La tristeza haba aumentado,
Mylady? repiti. Ya no soy nada ms para ti, Lancelot?
Vos sois la prometida de mi rey, contest el caballero sintiendo que iba a
asfixiarse con cada nueva palabra, con cada slaba. A pesar de ello, aadi: dara
mi vida por vos, as como por Arturo.
Ginebra asinti.
Entonces dijo, slo soy vuestra reina, me equivoco? el tono de su voz
se ti de amargura.
Tenemos otra posibilidad? pregunt Lancelot.
Esa vez Ginebra no respondi. Lo observ, un momento ms, con aquella
peculiar mirada, infinitamente triste; luego, levant las manos despacio, se cubri de
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nuevo con el velo y dio la vuelta para irse. Lancelot no la sigui.


Aquel da ya no vio a Perceval, ni a Mandrake, Hardland, Leodegranz o a
cualquier otro caballero de la Tabla, tampoco a Arturo. Permaneci el resto de la
tarde y la noche solo en su cuarto y fue la primera vez, desde mucho tiempo atrs,
que llor en sueos.

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Captulo 08
Los tambores sonaban tan fuerte que tuvo la sensacin de que le iban a estallar los
tmpanos. Lancelot puso cara de desagrado. As que haba llegado el gran da. Se
haba levantado temprano, con el recuerdo borroso de una pesadilla tras la frente; a
pesar del fresco de la maana que se haba apoderado de su habitacin, estaba
empapado en sudor y con un mal sabor de boca, que no guardaba relacin con la cena
del da anterior, sino que era el reflejo de su estado de nimo. En menos de media
hora iba a conducir hasta el altar a la persona que ms quera en el mundo y por la
que dara su vida sin dudar, con el fin de que se casara con la persona a la que le
haba conferido toda su lealtad y toda su amistad. Para todos los habitantes de
Camelot aqul era un da de fiesta, de gran alegra y esperanzas renovadas de cara al
maana; pero, para l supona todo lo contrario.
El peor da de su vida.
Lancelot traspas, con pasos comedidos, la puerta de la muralla, que aquel da se
encontraba abierta de par en par, y torci a la izquierda. Era imposible vislumbrar la
capilla y el cementerio, escondidos tras la muchedumbre que haba llegado para
festejar a Arturo y a su prometida. Mirara donde mirara no vea ms que caras alegres
y sonrientes, a sus odos no llegaban ms que gritos de jbilo y deseos de felicidad, le
saludaban con banderines de colores o le ofrecan un vaso de buen vino para que
brindara por los novios. Era como si todos los habitantes de la ciudad se hubieran
echado a las calles para participar de la boda de Arturo y Ginebra, y no importaba que
fueran jvenes o viejos, sanos o enfermos.
Qu os ocurre, amigo mo? No parecis muy alegre.
Lancelot levant la cabeza con brusquedad. No haba comprendido del todo lo
que haba dicho aquel hombre junto a l; no lo reconoci, aunque estaba a menos de
un paso. Por fin, volvi a la realidad y movi la cabeza de derecha a izquierda con
presteza mientras se apresurara a responder con una sonrisa a la pregunta de Braiden.
No he dormido muy bien contest. Eso es todo.
El anciano caballero sonri con comprensin.
Entonces os encontris en buena compaa respondi con una mueca
divertida. Creo que ninguno de nosotros ha dormido ms de una hora esta noche, y
la mayora ni siquiera eso su sonrisa se ensanch. Ya sabis lo que pasa con las
almas jvenes. La ltima noche de solteros tienen que demostrar a todos sus amigos
que aguantan bebiendo ms que nadie.
Os lo ha demostrado Arturo? pregunt Lancelot.
Sir Braiden asinti.
Y de qu manera! A veces, tena la impresin de que iba a beberse la bodega
entera inclin la cabeza. No lleg a tanto, pero estuvo en camino.
Lancelot se ri por obligacin y mir de nuevo hacia delante. Braiden haba sido
lo bastante diplomtico como para no preguntar dnde se haba escondido la noche
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anterior, pero otros caballeros s le haban comentado que se haba sentido su


ausencia y que, adems, sta no le haba sentado demasiado bien al rey. Le daba
igual. Arturo iba a tener demasiadas cosas que hacer aquel da, como para encontrar
el momento de reclamarle nada, y cuando cayera el sol ya estara muy lejos.
Braiden debi de notar que el tema, a pesar de toda su jocosidad, le resultaba
incmodo, porque no sigui hablando. Despacio, ambos se colocaron a la cabeza de
una columna que, compuesta por unos treinta caballeros ataviados ricamente, tom el
camino de la capilla. Los tamborileros seguan tocando con todas sus fuerzas,
ensordeciendo a la poblacin, y Lancelot vio que al final del camino los esperaba un
grupo de caballeros enfundados en relucientes armaduras de plata y oro. En medio de
aquel boato, el obispo de York, a pesar de su muceta color rojo sangre, pareca
perdido y fuera de lugar. Lancelot vio algo que le encogi el corazn. Apenas unos
metros ms all del rey, ataviado de blanco impoluto, destacaba la esbelta figura de
Ginebra. Vesta un traje del mismo color y llevaba el rostro velado, como el da
anterior. Por todo ornamento, exhiba una diadema de oro, formada por diversas
serpientes entrelazadas y coronada con diamantes y otras piedras preciosas. Sus
manos, cubiertas por unos guantes blancos, delicadamente recamados, asan el
tradicional ramo de novia, y por mucho que Lancelot intentara ignorarlo, percibi, sin
embargo, que, tras el velo blanco, la mirada de sus tristes ojos iba destinada
exclusivamente a l.
Torci la cabeza y mir a la derecha. Hasta donde poda divisar, haba personas a
las orillas del camino; pero ms all de los alegres y gesticulantes ciudadanos de
Camelot, descubri algo que enturbiaba el da de fiesta. Lanzas en alto que brillaban
por encima de cascos plateados. Tal vez para quitarle algo de hierro a aquella visin,
los soldados haban adornado sus lanzas con gallardetes, que ondeaban juguetones al
viento, pero aquello no disimulaba el hecho de que no eran invitados a la fiesta sino
un batalln de los mejores guerreros de Arturo, que haban formado un semicrculo
protector en torno a la multitud, la capilla y la puerta de la ciudad. A pesar de la
felicidad que inundaba su corazn, el soberano no haba olvidado el peligro que se
cerna sobre Camelot. Cuando Lancelot mir ms all de la muralla, descubri
numerosos hombres con las armaduras reluciendo al sol y poderosamente armados. Si
realmente los pictos haban planeado un ataque para ese da, por lo menos no se
encontraran con unos contrincantes desprevenidos.
El pensamiento podra haberle consolado, pero no fue as. Al contrario, aliment
su dolor. Qu enlace era aqul que deba celebrarse bajo el reinado de las espadas y
cuya felicidad se enraizaba en la infelicidad de otro?
Intent apartar aquellas ideas, pero con cada nuevo paso que daba estaba menos
seguro de poseer la fuerza necesaria para superar lo que se avecinaba.
Cuando Lancelot ya casi haba alcanzado la pequea casa de Dios, Arturo y la
mayora de los que esperaban desaparecieron silenciosos por la puerta de entrada. Su
deber era ahora aguardar lo que fuera preciso hasta que los pocos invitados que tenan
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el privilegio de asistir a la celebracin en la iglesia se situaran en sus puestos; slo


entonces podra conducir a la novia hasta el rey.
Sin ni siquiera mirar a Ginebra, se coloc en su sitio y aguard, con los ojos
cerrados, hasta que oy unos pasos junto a l y sinti el peso, similar al de una pluma,
de la mano de ella sobre su brazo.
Hubiera gritado.
Mylady dijo.
Ginebra se estremeci. Los asistentes no apreciaron el movimiento de su cuerpo,
pero l lo percibi al sentir el roce de sus dedos temblorosos.
Sir Lancelot. Respondi ella con un temblor tambin en la voz y, en un tono
tan bajo que slo pudo orlo Lancelot, aadi: No, no puedo hacerlo; no quiero
hacerlo. Te lo suplico, Lancelot aunque susurraba, l supo que haba lgrimas en su
cara tapada por el velo. No lo hagas! Vaymonos de aqu! Escapa conmigo! Me
da lo mismo dnde. No tengo por qu ser una reina. No necesito riquezas.
No tenemos eleccin, Ginebra murmur Lancelot.
Cmo hubiera deseado cumplir sus deseos! Todo cuanto ella haba dicho era lo
que l ms ansiaba. Y, tambin, un imposible. No podra hacerlo, aunque tuviera una
oportunidad. Senta que no poda traicionar a Arturo, igual como no abandonara
jams a Ginebra.
Cuando penetraron en la iglesia, las miradas de todos se volvieron hacia ellos.
Desfilaron por el pasillo despacio, aproximndose al altar. Arturo estaba ya en su
puesto, erguido, dndoles la espalda; una figura impresionante envuelta en su capa
blanca como la nieve y con el brillante casco plateado bajo el brazo, la imagen de un
verdadero rey y, por encima de todo, la de un dirigente carismtico. Excalibur, la
espada y emblema de su poder, colgaba de su cincho en una vaina de piel blanca
tambin; en aquel momento no era un arma sino un smbolo de todo lo que el
monarca supona y de las esperanzas que los hombres de aquellas tierras depositaban
en l. Tal vez fuera aquella visin la que confirm a Lancelot lo desesperada que era
su situacin. Habra ofrecido, sin dudarlo, su vida por lograr hacer feliz a Ginebra, al
menos por unos instantes; s, tal vez incluso habra traicionado a Arturo; pero no era
nicamente Arturo. A pesar de las innumerables batallas y guerras en las que el rey y
sus caballeros haban participado a lo largo de los ltimos veinte aos, l, haba
regalado al pas una poca de paz y bienestar que nunca antes haba experimentado.
El reino que Arturo haba levantado ya no era un reino del terror donde las gentes
sencillas tenan la nica funcin de proporcionarle a su soberano una vida ms
cmoda. Era, a todas luces, un mundo mejor. No el mejor de todos los imaginables,
pero s el mejor de los que haban existido hasta el momento. Traicionar a Arturo
supondra traicionar el sueo de un pueblo entero, y l se senta incapaz de hacer eso.
Siguieron andando, llegaron al lugar, que el obispo les haba asignado la tarde
anterior, y se quedaron all de pie. Arturo se volvi despacio hacia ellos y sonri
primero a Lancelot y luego a su prometida. El caballero alarg el brazo para entregar
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la novia a su amigo y rey, pero, en ese instante, el obispo le hizo una indicacin con
los ojos de que se situara un poquito ms hacia la izquierda. Lancelot estaba seguro
de encontrarse en la posicin exacta del da anterior. Sin embargo, obedeci y dio un
paso ms.
En la puerta, tras ellos, se form cierto alboroto. El obispo levant la vista,
molesto, y tambin Arturo demostr su enfado con un gesto abrupto.
Inmediatamente, su rostro adopt una expresin asustada que hizo que Lancelot se
volviera para mirar en la misma direccin.
Los guardianes haban cerrado la puerta tras ellos. Ahora, sin embargo, estaba un
palmo abierta y dos de los soldados intentaban sujetar a un hombre vestido con
harapos que pretenda introducirse en la capilla a toda costa.
Qu ocurre? pregunt Arturo con tono airado.
Uno de los guardias fue a contestar, pero el hombre se le adelant.
Seor! grit. Traicin! No confiis en l! Traicin!
Lancelot solt el brazo de Ginebra y extendi la mano hacia la cadera izquierda,
donde llevaba normalmente la espada. Pero sus dedos cayeron en vaco. Arturo haba
decidido que aquel da nadie poda llevar un arma, salvo l mismo.
Qu significa esto? pregunt el rey, haciendo un gesto autoritario a los
guardianes de la puerta. Dejad entrar a ese hombre! aguard a que sus hombres
se apartaran a un lado y dejaran pasar al extranjero, y luego, aadi en tono ms duro
todava: Y ahora habla! Si esto no es ms que una broma, amigo mo, te costar la
vida, est claro?
En realidad, aquella advertencia no era necesaria, pens Lancelot. El hombre
estaba ya ms muerto que vivo y no pareca en disposicin de gastar bromas. Su traje
colgaba hecho jirones y l sangraba por diversas heridas. En el hombro derecho
llevaba clavada la varilla rota de una flecha. Se acerc con pasos vacilantes y cay,
de rodillas, antes de haber llegado a la mitad del pasillo. Arturo intercambi una
mirada rpida con Lancelot, luego corri hacia el hombre y se agach frente a l.
Qu ha sucedido? pregunt. Quin sois? Hablad!
El hombre jade unas cuantas veces para recuperar la respiracin antes de poder
hablar.
Os han traicionado dijo despacio, con voz rota. Ese hombre de ah y
seal con su mano ensangrentada y temblorosa al obispo de York, que estaba ante el
altar y segua la escena con el rostro impenetrable. No es quien vosotros creis
murmur.
Qu ests diciendo? pregunt Arturo y, en ese instante, Lancelot cometi
posiblemente el error ms grande de su vida, ya que solt el brazo de Ginebra y se
aproxim con pasos decididos hacia el rey.
Pertenezco a la escolta personal, a la escolta personal del obispo.
Murmur el herido, sin fuerzas ya para permanecer derecho. Se le dobl el brazo en
el que se apoyaba y cay sobre las duras baldosas. Con una voz que apenas resultaba
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audible, aadi: Nos atacaron, seor. Ya hace dos das.


Un ataque? pregunt Arturo con incredulidad. Dnde? Quines?
Los pictos respondi el moribundo. Mataron a casi todos, tambin al
obispo. A m me dieron por muerto y me dejaron tendido en el suelo. He venido lo
ms rpido que he podido, pero las fuerzas no me alcanzaban.
El obispo? Muerto? Arturo sacudi la cabeza. Pero, eso no puede
Se interrumpi. Se irgui despacio, se dio la vuelta hacia Lancelot y despus
hacia el hombre que portaba la muceta roja del obispo, mirndole con ojos
desconfiados. Reinaba un silencio sepulcral. Aunque el extranjero haba dicho sus
ltimas palabras casi en un susurro, todos en la iglesia haban podido escucharlas.
Es cierto? pregunt Arturo.
El hombre que se haba hecho pasar por el obispo de York se encogi de hombros
y sonri levemente.
Me temo que s, su majestad dijo.
Arturo palideci.
A qu viene todo esto?
El supuesto obispo mantuvo la sonrisa.
Lo que este estpido valiente os ha contado es exacto dijo con las manos
abiertas. Ha venido un poco pronto. Pero eso no cambia nada.
Slo que vos desearis no haber nacido dijo Arturo. Trabajis para los
brbaros? Pensis realmente que podis llegar aqu, sustituir al obispo, tomarnos el
pelo a todos y no pagar con vuestra vida? neg con la cabeza. No podis ser tan
ingenuo.
Disculpad, majestad respondi el supuesto obispo con aire burln. Pero, si
aqu hay alguien ingenuo, se sois vos. No tendrais que haber desafiado a mi reina.
Con aquellas ltimas palabras, su voz adopt un tono extrao. Abri las manos
como para rezar o, tal vez, slo para pedir perdn, pero, de pronto, de sus dedos
surgi algo parecido a humo negro. La luz se transform en oscuridad y sombras, y
fue como si el da se escabullera delante de aquella figura de rojo. Una ola de
negritud, silenciosa y trepidante, se esparci por el recinto sagrado; cristaliz el aire
en hielo y llen el corazn de Lancelot de un terror contra el que se saba impotente.
El caballero se tambale hacia atrs, Arturo cay de rodillas con un grito anhelante, y
los invitados, sentados en los bancos de madera a derecha e izquierda del pasillo
central, se taparon la cara con las manos, horrorizados, o se acurrucaron, mientras
Ginebra chillaba despavorida e intentaba huir corriendo.
Demasiado tarde.
Lancelot nunca encontrara las palabras para describir realmente lo ocurrido. Tal
vez, la causa fuera aquello que, de repente, surgi en el aire que rodeaba a Ginebra y
al altar, algo que al principio poda parecer una telaraa, pero una telaraa formada
exclusivamente por tupida oscuridad, como si la negrura hubiera adquirido cuerpo.
Ginebra se debata sin consuelo en medio de aquello, mientras era arrastrada
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implacablemente lejos del altar. Tambin ste desapareci por completo y donde
deban estar el crucifijo de tamao natural y la pared de detrs, apareci de pronto
una sala de muros de piedra negra, cuyo techo descansaba sobre macizos arcos
apuntados y en la que haba algo similar a un trono gigantesco: una horrenda
formacin de lava solidificada, que recordaba a un conjunto de monstruos
estrafalarios mezclado con una serie de cabezas de demonios babeantes. Y, sentada en
aquel trono, cubierta por un traje de un rojo tan oscuro que pareca negro tambin, se
encontraba el hada Morgana!
Morgana! grit Arturo. Ech mano a la espada y la arranc con rabia de su
vaina de piel blanca. Tambin Lancelot fue a desenvainar, pero sus dedos nuevamente
se toparon con la nada.
El arma tampoco le habra servido de mucho. La figura sentada en el trono de
lava negro hizo un gesto con la mano e, inmediatamente, un vendaval invisible y fro
se apoder de la capilla. Levant a Arturo y Lancelot en volandas y arrambl tambin
con los reclinatorios de madera maciza, hacindolos crujir. Varios de los invitados
perdieron pie, saliendo despedidos, y los dos guardianes a izquierda y derecha de la
puerta, los nicos armados adems de Arturo, fueron presa de una mano invisible y
arrojados contra la pared con tanta energa que se sintieron incapaces de mover un
solo dedo. Lo ms misterioso fue que todo se produjo en el silencio ms absoluto.
Lancelot slo oa el latir de su corazn desbocado.
Me alegro de que por lo menos an me reconozcas dijo la figura del trono.
Se inclin ligeramente hacia delante y emiti una carcajada sorda. De todas
formas, ha pasado mucho tiempo desde que nos vimos por ltima vez, no?, pero
creo que la cosa va a cambiar. Ha llegado el momento de que estrechemos de nuevo
los lazos familiares.
Intentando volver a su posicin inicial, el rey trataba de agarrar la espada que
haba dejado caer, pero Morgana repiti el movimiento de la mano y la espada sali
despedida y choc contra la puerta cerrada de la capilla.
Qu quieres? pregunt Arturo. Detente de una vez! Desaparece, bruja!
Morgana sacudi la cabeza.
Me duele que hables as de tus propios familiares, querido hermano dijo.
Lo que quiero? Creo que lo sabes perfectamente. Tienes algo que me pertenece. Mi
hijo Mordred! Djalo libre y recuperars a tu hermosa y joven novia!
Jams! respondi Arturo. No tocars ni un cabello de Ginebra si no
Si no? pregunt Morgana en tono burlesco, mientras se inclinaba algo
ms hacia delante. Esperar hasta que luzca el nuevo da para que liberes a
Mordred. Si no haces lo que te digo, no volvers a ver a Ginebra y te prometo que
ella maldecir el da en que escuch tu nombre por primera vez.
No! grit Arturo. No te atrevers!
Pero, probablemente el hada Morgana ya no oyese aquellas palabras. Igual de
rpido y silencioso como haba comenzado, el fenmeno acab sbitamente. La
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inquietante oscuridad del otro lado del altar llame como una explosin de luz negra,
se repleg veloz y callada y desapareci.
Y, con ella, la sala del trono, Morgana, el hombre que se haba hecho pasar por el
obispo de York y Ginebra.

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Captulo 09
No! Nunca! el puo de Arturo golpe la mesa con tanto mpetu que los vasos y
platos que haba sobre ella rebotaron y Lancelot no se habra sorprendido si la
superficie de roble se hubiera partido en dos. Con la otra mano el rey agarraba la copa
de vino de la que acaba de beber, luego la arroj contra la pared donde se hizo aicos
. No aceptar jams esa extorsin!
Nadie dijo nada. La mayor parte de los caballeros que estaban sentados alrededor
de la mesa en la sala del trono, bajaron la vista cuando Arturo los mir, como si
tuvieran miedo de que descargara su ira sobre ellos. Y, los que la mantuvieron,
mostraban el aspecto de nios asustadizos. Finalmente, fue Sir Mandrake, con sus
carraspeos, el que rompi aquel opresivo silencio.
Disculpad dijo, pero, tal vez, deberamos estudiar por lo menos las
exigencias de Morgana
No! le quit Arturo la palabra. Sus ojos relampagueaban. El rey de
Camelot no puede dejarse avasallar!
Tampoco cuando est en juego la vida de la reina? pregunt Lancelot en
voz muy baja. Arturo se volvi hacia l y lo mir por un breve instante con los ojos
llenos de clera, luego su rostro se ensombreci todava ms, pero no dijo nada.
En su lugar habl Mandrake.
La reina? sacudi la cabeza. Siendo exactos, no lo es todava. Despus de
todo, el destino ha sido benvolo con nosotros. Si el mensaje nos hubiera llegado un
cuarto de hora ms tarde
Sin lugar a dudas, el presunto obispo tena orden de esperar hasta el final del
enlace coment otro de los caballeros para secuestrar a Ginebra, una vez que ya
se hubiera convertido en nuestra reina.
Un enlace que no hubiera valido para nada objet Mandrake inclinando la
cabeza. Ni a los ojos de Dios ni de los hombres. No, el ataque iba dirigido tambin
a vos, Arturo. Estoy seguro de que la bruja tena el propsito de secuestraros a los
dos, tal vez slo a vos. Hemos tenido mucha suerte.
Suerte? Lancelot lo taladr con la mirada.
Suerte asegur Mandrake. Si el cobarde plan de Morgana hubiera logrado
su objetivo, a estas alturas tendra a Lady Ginebra y a Arturo en su poder y nosotros
deberamos cumplir lo exigido.
Y, sin embargo, ahora slo se trata de Ginebra, no es cierto? comprendi
Lancelot.
Lo que ya es bastante malo de por s dijo Mandrake con tranquilidad. Pero
podra haber sido mucho peor. Aadi con la voz algo alterada y, antes de que
Lancelot tuviera tiempo de opinar, se dirigi de nuevo a Arturo: En todo caso,
deberamos reflexionar antes de decidirnos. Aunque, Lady Ginebra todava no sea
nuestra reina, ya hace mucho que la llevamos en nuestros corazones y sabemos lo que
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vos sents por ella, Arturo. Ech una mirada rpida a Lancelot antes de continuar:
Por lo que parece, no podemos sacar mucho partido de Mordred como prisionero.
Ms bien, al contrario. Acabamos de experimentar el peligro que supone para
nosotros que permanezca tras los muros de Camelot, aun encadenado.
No pretenderis que lo dejemos en libertad? pregunt Arturo.
Lancelot lo mir incrdulo. No poda creer lo que estaba oyendo. Cmo poda
dudar Arturo, aunque fuera por breves instantes, sobre la idoneidad de dejar libre a
Mordred para salvar la vida de Ginebra?
Slo que lo simulemos dijo Mandrake. Podramos dejarlo libre y seguirlo
sin que se percatara. En cuanto nos haya conducido al escondite de Morgana,
atacamos y liberamos a Lady Ginebra.
Se oy un murmullo de complacencia por parte de algunos de los caballeros. Sin
embargo, Arturo escrut sus ojos, baj la mirada y sacudi la cabeza con tristeza.
Ojal fuera tan fcil, amigo mo dijo.
Qu hay de malo en ese plan? quiso saber Leodegranz.
Todos habis comprobado de lo que es capaz el hada Morgana respondi
Arturo, adusto. No ha sido la casualidad la que ha hecho que se la conociera por
ambos sobrenombres, aunque tenga ms de bruja que de hada. Dispone de
impresionantes fuerzas mgicas; enseguida se dara cuenta de que pretendemos
engaarla volvi a sacudir la cabeza, apoy ambos codos en la superficie de la
mesa y, por breves instantes, escondi la cara entre las manos. Cuando volvi a
levantar el rostro, pareca extenuado. No, la puesta en libertad de Mordred no
puede ser tomada en consideracin; ya he mandado llamar al verdugo. Su ejecucin
est fijada para maana.
Arturo! grit Lancelot. No puede ser verdad lo que estoy oyendo!
Significara la muerte inmediata de Ginebra!
Lo s dijo Arturo en tono bajo, pero no me queda otra eleccin.
Claro que tenis eleccin replic Lancelot encolerizado. Dejadlo libre!
Mandrake lo ha dicho, y tiene toda la razn: no nos sirve para nada. Permitidle
marchar o sacrificaris la vida de Ginebra!
Aun as, ella no la soltara murmur el rey. Y, aunque, no puedo
permitir que me chantajeen.
Ni siquiera por la mujer a la que amis?
Lancelot vio por el rabillo del ojo cmo no slo Sir Mandrake, sino otros
caballeros, lo miraban con expresin incrdula y prxima al enfado. Era cierto que
gozaba de una posicin especial en la corte, pero ni siquiera l tena la potestad de
utilizar un tono as con el monarca. Tampoco all, alrededor de la Tabla. Sin embargo,
Arturo no se enfad ni sinti la necesidad de ponerlo en su lugar; tan slo movi la
cabeza de derecha a izquierda y dijo despacio:
Ni siquiera por ella. Creis que no lo hara? Dara mi vida por ella, sin
dudarlo, si nicamente se tratara de m. Le dara el reino, el trono y todo lo que
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quisiera para salvar la vida de Ginebra.


Y entonces? pregunt Lancelot. No lo comprendo.
Se trata de las personas que estn ah afuera Arturo seal hacia la ventana
. Todos los hombres y mujeres que viven bajo nuestra proteccin; aquellos que nos
confan su seguridad, y la de sus hijos y los hijos de sus hijos. Si el rey de Camelot
comienza a dejarse avasallar, el reino se vendr abajo. Aunque Morgana cumpliera su
palabra, qu hacer cuando llegase el prximo con unas exigencias que yo no pudiera
rechazar? La fuerza, Lancelot, es lo nico que separa Camelot de la barbarie. Si
dejamos de demostrar nuestra fuerza, firmaremos nuestra propia perdicin.
Lancelot quera rebatirle, pero lo pens mejor, frunci el ceo y call. Senta que
era intil continuar discutiendo con Arturo. El rey haba tomado su decisin, ya haca
rato, antes incluso de que se reunieran todos all, y no habra nada en el mundo que lo
hiciera cambiar de opinin. Y, lo peor, era que tena razn. Las personas normales y
corrientes podan dejarse extorsionar; los reyes, no.
Arturo suspir, se cubri de nuevo la cara con las manos y se dispona a decir
algo ms cuando llamaron a la puerta. A pesar de que haba dado orden de que nadie
los molestara, independientemente del motivo, el monarca movi la cabeza en seal
de asentimiento. De inmediato, Leodegranz se levant y se dirigi a la puerta con
paso ligero. Lancelot vio que hablaba brevemente con un soldado, que desde el
corredor no dejaba de echar miradas llenas de inquietud hacia el interior de la sala;
luego, el caballero hizo un gesto de afirmacin, cerr y se dio la vuelta.
Me temo que han ocurrido ms desgracias dijo con seriedad.
Y bien? pregunt Arturo con cansancio. Hablad! No s qu podra ser
peor.
La expresin de Leodegranz se endureci y el caballero vacil antes de decidirse
a hablar.
El hombre que nos advirti con respecto a la falsa identidad del obispo acaba
de despertar de su desmayo dijo. Y ha aadido que, en el camino hacia aqu, vio
varios pelotones de guerreros pictos que, por lo que parece, se estn agrupando en el
oeste.
En los bosques que se encuentran al oeste de Carringham, me imagino dijo
Mandrake asintiendo. Justo ah reunira yo a mis tropas si quisiera asaltar Camelot.
Varios pelotones? Arturo suspir nuevamente. Cuntos hombres
integran varios pelotones para vos?
Leodegranz permaneci un momento en silencio.
Por lo menos quinientos, si no ms dijo despus.
Arturo no dio signos de ninguna reaccin, pero en la frente de Mandrake se form
de pronto una arruga pronunciada.
Eso es ms del doble de los que podemos movilizar nosotros, incluso si
facilitamos una espada a todos aquellos que no tengan ms conocimiento que la parte
por dnde empuarla.
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Desde cundo nos ha asustado el nmero de nuestros contrincantes?


pregunt Sir Galahad.
Mandrake no respondi, pero le dirigi a Arturo una mirada peculiar, que ste
devolvi a su vez y que transform la sospecha de Lancelot en certeza absoluta. Y,
an, haba otra cosa ms, algo que l y seguramente la mayora de los caballeros
todava no saba, pero que era, por lo menos, tan malo como el acontecimiento del
que acababan de ser testigos. O, tal vez, peor.
Un rato despus, Arturo dijo:
Sir Galahad tiene razn. El tamao de un ejrcito no significa nada sus
rasgos se tensaron. Enviad espas. Que vigilen a los soldados pictos y tengan los
ojos muy abiertos. Y, movilizad a nuestro ejrcito. Esta misma tarde quiero tener
conocimiento de cuntos hombres armados tenemos y en la disposicin en la que se
encuentran se levant. No podemos olvidar que ahora mismo, entre estas
paredes, se alojan una gran cantidad de invitados, tenemos que velar por su
seguridad. Sir Galahad, elegid a cincuenta de vuestros mejores hombres para que
custodien a nuestros huspedes hasta la frontera.
Cincuenta? se asombr Mandrake, observando a Arturo como si dudara de
su cordura. Pero, eso es
S que son ms de los que podemos permitirnos le interrumpi Arturo,
pero en estos instantes la seguridad de nuestros invitados tiene prioridad sobre la
nuestra. Qu creis que ocurrira si los reyes de los pases vecinos encontrasen la
muerte o fueran hechos prisioneros estando alojados en Camelot?
Estallara una guerra con el resto de Inglaterra dijo Braiden, lentamente.
Arturo asinti.
S, y ahora marchaos. Todava hay mucho que hacer y no nos queda casi
tiempo.
Los caballeros se pusieron de pie y fueron abandonando la sala, uno detrs de
otro; pero, cuando Lancelot iba a salir, Arturo le hizo una sea para que permaneciera
all. El joven se levant igualmente, pero se movi muy despacio y dando un gran
rodeo para llegar el ltimo a la puerta. Cuando el caballero anterior a l sali, se gir
hacia Arturo otra vez. Ahora ambos estaban solos.
Os agradezco que os hayis quedado, Lancelot dijo el rey. Vuestro
comentario de antes
Lo lamento, Arturo le interrumpi Lancelot, pero el monarca sacudi la
cabeza.
Tenais razn dijo. No he tomado esa decisin a gusto, creedme. He dicho
muy en serio que dara mi vida por Ginebra. Igual que vos, no es cierto?
Lancelot asinti, pero no contest enseguida, sino que se limit a mirarle
penetrantemente. No le haba hecho la pregunta como se la habra hecho a los dems
caballeros y tampoco valorara su respuesta como habra valorado la de los otros.
Finalmente dijo:
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S.
Porque tambin la amis.
Majestad, yo
Os ruego, Lancelot, que no me mintis dijo Arturo, y el caballero trat de
hallar algn atisbo de hostilidad o amenaza en el timbre de su voz, pero slo percibi
cansancio y opt por continuar callado.
As que es cierto susurr Arturo.
Os aseguro que jams
El rey lo interrumpi de nuevo.
Lo s dijo. Estamos solos, Lancelot. Nadie nos oye. Nadie sabr nada de
esta conversacin. Seamos sinceros entre nosotros, como deben serlo los hombres.
Perceval me cont que Ginebra y vos estuvisteis juntos en el cementerio.
Lancelot afirm con la cabeza.
Qu hicisteis all? Lancelot no dijo nada, pero Arturo tampoco lo esperaba,
porque sonri escuetamente y baj la vista antes de aadir: Os ense la tumba del
muchacho, no es cierto? La tumba del muchacho que sacrific su vida por m.
Dulac respondi Lancelot. S.
Hasta recuerda su nombre dijo Arturo con amargura. Pobre chico, nunca
sabr lo mucho que signific para ella.
Cmo muri? pregunt Lancelot. Su voz temblaba y esperaba que Arturo
no lo notara.
Se sacrific para salvarme respondi el rey. El pual que se clav en su
corazn iba dirigido a m. Si hubiera sido por Mordred, ahora yo yacera en esa
sencilla tumba.
Estoy seguro de que lo hizo de buen grado dijo Lancelot.
Tonteras! le llev la contraria Arturo. Nadie muere de buen grado, ni
siquiera por su rey. Pero lo hizo, y eso es lo que cuenta. No pude hacer nada por l.
Habra intentado cualquier cosa para salvar su vida, pero muri en mis brazos.
Mir a Lancelot como si aguardara una reaccin determinada de l, pero el
caballero tan slo mantuvo su mirada en silencio, preguntndose por qu le contaba
Arturo todo aquello. l no le haba preguntado.
No soportara cargar con otra muerte sobre mi conciencia sin haber explicado
antes mis motivos. Tengo que haceros una peticin, amigo mo. S lo que os pido y s
que es casi imposible, pero si alguien lo puede hacer se sois vos.
Har lo que sea prometi Lancelot.
Lo s respondi Arturo. Pero antes quiero que sepis una cosa: sea lo que
sea lo que sents por Lady Ginebra y sea lo que sea lo que ella siente vos, eso no
puede separarnos como hombres que somos. No hagis nada que obligue a vuestro
rey a hacer algo que el hombre que es no quiere hacer.
Lancelot no supo si haba comprendido del todo lo que Arturo trataba de decirle,
pero se limit a seguir mirndolo con ojos interrogantes.
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Conozco el lugar en el que mora Morgana aadi Arturo, un rato despus.


Es un lugar maldito, tomado por la magia negra y los espritus, al que no puede
acudir ni el ms valiente de mis caballeros.
Malagon intuy Lancelot.
Arturo asinti.
Mandara un ejrcito, si tuviera algn sentido, pero ni todos los ejrcitos del
mundo pueden contrarrestar los poderes que protegen la guarida de Morgana. Un solo
hombre quiz lo consiga. Tal vez. Lo ms probable es que deba pagar ese intento con
su vida.
Ir dijo Lancelot impulsivo. Traer a Lady Ginebra de regreso.
Si pudiera, os acompaara dijo Arturo con aspecto agotado. Pero mi sitio
est aqu. No puedo abandonar a mi pueblo para salvar una sola vida; ni siquiera la de
la persona que ms quiero en este mundo.
Los pictos supuso Lancelot.
Los atacaremos antes de que caiga el sol asegur Arturo. Es nuestra nica
oportunidad. Tenemos que hacerlo cuando no cuenten con ello y antes de que hayan
concentrado a todas sus fuerzas. Y, tal vez, os sirva como maniobra de distraccin
para llegar a Malagon y a la entrada de la Tir Nan Og sin problemas.
Era la primera vez que Arturo le hablaba tan abiertamente de la Isla de los
Inmortales. Lancelot se guard mucho de preguntar o de hacer algn comentario al
respecto. Ya haca tiempo que haba comprendido que un gran secreto rodeaba al
monarca y que algo tena que ver con la Isla de los Inmortales, con los elfos y, de
algn modo, tambin con l. Sin embargo, hasta aquel momento nunca haban
conversado sobre ello, como si se tratara de un secreto entre ambos, del que no
podan hablar para no despojarlo de su magia. Pero, a estas alturas, a Arturo ya le
haban despojado de todo lo que se le poda despojar.
Sin ms palabras, ni siquiera de despedida, Lancelot se dio la vuelta y se march.

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Captulo 10
Sali de la ciudad de Camelot antes de que transcurriera una hora. Tras la
conversacin con Arturo, haba regresado a su estancia sin demora, para recoger
escudo, yelmo y cincho y, sin intercambiar ni una palabra con nadie, bajado al establo
donde el unicornio lo aguardaba impaciente. Al dejarlo all el da anterior, le haba
quitado la gualdrapa y la barda plateada y, aquella misma maana, antes de ir a la
capilla, lo haba cepillado y alimentado personalmente. Ahora, sin embargo, el animal
estaba embridado, ensillado y con la armadura puesta. Lancelot no se asombr por
ello. se era quiz el misterio ms pequeo en relacin a l y, desde que haba tenido
la oportunidad de contemplar a una manada de aquellas criaturas en su ambiente
natural y comportndose de la manera habitual entre ellos, tampoco estaba demasiado
seguro de querer descubrir todos sus misterios. Se comportaba con el unicornio igual
que con la armadura y la espada mgica, que ahora llevaba de nuevo en la cadera
izquierda: la magia tena siempre dos aspectos y no era tan fcil, como crea la
mayora, separar el positivo del negativo. En ms de una ocasin haba
experimentado miedo ante el animal y ni siquiera ahora estaba demasiado seguro de
si aquel ser mgico era su amigo o su enemigo.
Cuando aquella maana se mont sobre la silla, no pens en ello. Simplemente
cabalg todo lo deprisa que pudo para salir del establo y del patio del castillo, y
emprendi el camino de la Puerta Norte. Camelot se haba transformado, ya no
quedaba nada de aquella atmsfera de alegra. Las calles estaban prcticamente
vacas, como si lo ocurrido por la maana hubiera atemorizado tanto a sus habitantes
que, como animales asustados, se hubieran agazapado en sus guaridas. En cuanto a
los gallardetes y banderas de colores, que seguan ondeando sobre los tejados y
colgaban de ventanas y puertas, ahora semejaban signos de burla. Las pocas personas
con las que se cruz retrocedan a su paso, bajando la vista huidizas.
Cuando alcanz la posada de Tander, se baj del unicornio y at al animal a uno
de los postes nuevos que haba junto a la entrada. Subi con prisa los tres peldaos y
empuj la puerta con tanto mpetu que sta golpe la pared. El ruido debi de orse en
toda la casa, pero pas un rato hasta que la puerta de comunicacin con la cocina se
abri y una voz airada grit:
Qu demonios?
Tander se par en medio de la frase cuando vio que el visitante era un caballero.
Perdonad, seor dijo acercndose a pasitos cortos y nerviosos mientras se
frotaba las manos. No saba que erais vos. Crea que se trataba de los chicos de los
vecinos, que
No pasa nada le interrumpi Lancelot. Dio un paso ms y cerr la puerta tras
de s, de tal modo que Tander pudo verlo mejor. El posadero intercambi el peso de
su cuerpo de una pierna a otra y lo mir con ms atencin. Sin embargo, la magia de
la armadura cumpli de nuevo su cometido: aunque Lancelot no llevaba el casco
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puesto y no estaba a ms de tres pasos del hombre, ste no lo reconoci. Se limit a


fruncir la frente, seguramente sorprendido ante la juventud del caballero. El atuendo
de un guerrero y las armas que portaba podan darle un aspecto un poco mayor, pero
un poco mayor en su caso equivala a todava muy joven. Lo ms probable era
que Tander estuviera pensando, en aquel momento, cmo un caballero que pareca no
mayor de dieciocho aos poda haber alcanzado ya tanto reconocimiento.
Perdonad, seor dijo de nuevo. Realmente no os haba reconocido.
Lancelot sacudi la cabeza.
No importa mir en todas direcciones como para asegurarse de que estaban
solos y dej caer la mano izquierda sobre la empuadura de la espada en un gesto
pretendidamente casual. Tander sigui el movimiento con mirada nerviosa y
tocndose la barbilla con inseguridad.
Cmo podra serviros, seor? pregunt.
Lancelot fue hacia la mesa grande, sac una de las sillas con el pie y se dej caer
en ella antes de responder:
Treme un vaso de vino y preprame unas viandas para el camino. Para dos o
tres das. Pan, jamn, lo que haya en tu cocina.
Por supuesto dijo Tander deprisa, y se alej andando de espaldas. A mitad
camino, se dio la vuelta y corri a la cocina. Inmediatamente, Lancelot pudo or los
gritos que el posadero comenz a dar a diestro y siniestro. Con toda probabilidad sus
dos desgraciados hijos eran quienes en ese instante estaban sufriendo el enojo de su
padre. Lancelot sinti lstima por ellos.
Era extrao: desde que poda recordar, haba sufrido los malos modos de Tander;
el posadero le haba vapuleado, se haba aprovechado de l o, incluso, muy a
menudo, le haba pegado a conciencia, y l se haba imaginado en incontables
ocasiones justo la situacin en la que ahora se encontraba: llegara un da en que
entrara en la posada y podra ordenarle cosas a Tander, le devolvera cien veces cada
humillacin, cada golpe, cada mala palabra. Ahora, haba llegado el momento y no
experimentaba nada; al contrario, tena claro que le haba dado a Tander un susto
de muerte y casi senta remordimientos por ello. Imaginar la venganza le haba
resultado maravilloso y le haba dado las fuerzas necesarias para soportar una
situacin de otro modo inaguantable, aunque slo fuera con el pensamiento. Pero,
ahora que tena la oportunidad real, sta no comportaba ninguna sensacin de triunfo,
o tan slo un triunfo, tan insignificante, que perjudicaba ms que beneficiaba.
Unos ladridos estridentes rompieron sus pensamientos y, antes de que Lancelot
descubriera de dnde provenan, una sombra peluda se abalanz sobre l, cay sobre
su regazo y comenz a lamerle la cara con su spera lengua. Lobo agitaba la cola de
alegra con tanto mpetu que sta se borraba en el aire. Lancelot le permiti aquellos
testimonios de cario durante un largo espacio de tiempo; luego agarr al perro con
cuidado y lo dej en el suelo con una carcajada. Evidentemente, Lobo no se dejaba
engaar por la magia de la armadura.
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Se abri la puerta y entr Tander con una jarra de vino en la mano derecha y una
bandeja de madera con pan y queso en la izquierda. Cuando vio a Lobo, arrug la
frente y dijo inmediatamente:
Quitaos de encima a ese chucho, seor. No debera estar aqu. Si os molesta,
yo
No pasa nada dijo Lancelot. Slo es un cachorro. No me molesta.
Tander esboz una mueca y dej la jarra y la bandeja frente a l.
No entiendo por qu este bicho todava sigue aqu. Esperaba que se largara,
ahora que ya no tiene dueo, pero no hay manera de que me lo quite de encima.
A quin perteneca? pregunt Lancelot mientras colocaba, cuidadosamente,
a Lobo sobre sus piernas, le acariciaba con la mano izquierda y con la derecha le
sujetaba por el lomo, de tal manera que el animal no pudiera saltar hacia l
lamindole el rostro de nuevo.
A un muchacho que viva aqu respondi Tander.
Y qu ha sido de l? se interes Lancelot.
Est muerto contest Tander, y mir a Lancelot algo desconcertado. No
habis odo nada de l? Era el chico que salv a Arturo de la muerte.
Dulac, el mozo de cocina?
Tander asinti.
Viva aqu y slo iba a trabajar a Camelot.
O que era hijo tuyo.
Esta vez Tander sacudi la cabeza con energa.
No, slo era un chiquillo que Arturo encontr un da en el bosque y trajo hasta
aqu, para que yo lo criara. Pero yo lo trat como a mis propios hijos. Era un buen
chico, podis creerme. No me sorprendi saber lo que haba hecho. Es una lstima,
no le olvidaremos nunca.
Puedes estar seguro de que no lo hars, pens Lancelot, pero hizo como si el
tema no le interesara demasiado, dej de acariciar a Lobo y cogi un trozo de queso
de la bandeja.
Entonces, seguro que Arturo te avis cuando ocurri la desgracia.
Tander sacudi la cabeza de nuevo.
No, todo fue demasiado rpido. Yo no estaba all, pero Arturo me lo cont
despus. El pual se clav en su propio cuerpo y se muri antes de que nadie pudiera
ayudarle. Recibi una digna sepultura. Arturo se la deba.
Claro murmur Lancelot y mordisque el queso; luego, cogi un segundo
trozo, algo mayor, y se lo tendi a Lobo, que lo trag con avidez. Si este perro
perteneci a un joven tan valiente, deberas conservarlo dijo.
Es un intil incapaz de cazar a las ratas, incluso replic Tander, pero
Lancelot neg con la cabeza, persistente:
Lo conservars y lo cuidars como es debido. Proporcinale un lugar caliente
junto al hogar y la mejor comida. Cuando regrese, tal vez me lo lleve conmigo.
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Seor? pregunt Tander confundido.


Es gracioso dijo Lancelot. Y me recordar a su amo, y el hecho de que no
es preciso ser de noble cuna, o un caballero o un rey, para convertirse en un hroe.
Tander se guard de contradecirle de nuevo, pero parpade y mir al caballero de
una forma que dejaba muy a las claras que no haba comprendido nada de nada.
Lancelot alarg la mano para asir otro trozo de queso, pero record el mal gusto del
primero y retir el brazo. Dej a Lobo en el suelo, se levant e hizo un movimiento
con la mano.
Me has preparado el hatillo?
En lugar de contestar, Tander torci la cabeza y llam en voz tan alta a su hijo que
con toda seguridad el grito se oy en Camelot. Un segundo despus, apareci Sander,
uno de sus dos desgraciados hijos, llevando un hatillo de tela roja que alarg a su
padre. Tander se lo arranc de la mano y le peg un tremendo pisotn a Sander
cuando ste no se retir a tiempo. Lancelot no dijo nada, pero en silencio le dio la
razn a Tander cuando antes haba asegurado que le haba tratado igual de mal que a
sus propios hijos. Cuando todo haya pasado pens, volver y hablar con
Tander. No era porque deseara vengarse. Ya no senta necesidad de vengarse, pero
haba un par de cosas que quera comentarle.
De repente, su mala conciencia se apoder de l. Estaba all hablando del destino
de un perro, cuando era la vida de Ginebra la que estaba en juego! Agarr el hatillo
rpidamente con nimo de marcharse, pero el posadero le hizo una seal de alto con
la mano y, con una sonrisa falsa, dijo:
Perdonad, seor.
S?
Es por Tander titube un momento. No me habis pagado.
Pagado? Lancelot frunci la frente como si no tuviera muy claro el
significado de aquella palabra. Luego asinti, diciendo tan agradablemente como
pudo: Ah, s, por supuesto, ya entiendo. Descuntalo del monto de todo lo que
todava debes a Camelot.
Deber? pregunt Tander desconcertado.
Me refiero a lo que robaste de la cocina y de la despensa respondi Lancelot
con tono amable.
Tander vacil:
Quin, quiero decir, cmo? Cmo se os ocurre, seor?
Eso no importa ahora contest Lancelot. Ya hablaremos cuando regrese,
igual que del perro. Si te puedo dar un buen consejo, cuida de que todava est aqu
cuando vuelva.
Por un instante la expresin de Taruder indicaba que se le iba a echar encima, sin
tener en cuenta su condicin, para hacerse con el dinero que crea pertenecerle, pero
luego debi de recordar que en Camelot ms de un hombre haba terminado en la
horca por menos, y se trag lo que tena en la punta de la lengua. Aunque casi se
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asfixi.
Por supuesto, seor dijo. Como ordenis.
Lancelot abandon la posada, sujet el hatillo a la cincha del unicornio y se
mont. Poco tiempo despus, sala por la puerta de la ciudad y se diriga hacia el
norte. Malagon estaba a mucho ms de un da de marcha y Arturo haba dicho que
atacaran al ejrcito picto antes de la cada del sol. Pero, de algn modo, intua que
llegara a tiempo. Al fin y al cabo, montaba sobre un animal que conoca caminos
distintos a los que normalmente transitaban las personas. Asa las riendas, pero no
guiaba al unicornio, sino que dej trazar a aquella criatura fabulosa su propia ruta.
Como esperaba, el animal sigui por el camino tan slo durante unos pocos pasos,
luego se dirigi hacia la espesura del bosque que rodeaba Camelot. Antes de que
penetrara en el bosque y de que alrededor de l se cerniera la luz, cada vez ms
crepuscular, de una tierra cuyo suelo, tal vez, no haba visto los rayos del sol desde
antes de que existiera la humanidad, Lancelot se gir de nuevo en la silla y desliz la
mirada por la silueta de la ciudad. Gran parte de las banderas y gallardetes ya haban
sido descolgados. Y los feriantes, artesanos y buhoneros estaban ocupados
desmontados los puestos y recogiendo sus productos para cargarlos en los carros.
Tras las almenas se vea patrullar a un gran nmero de guardias y, algo ms all,
comenzaban a concentrarse las tropas de Arturo. No haba muchos hombres todava;
la mayora, sencillos campesinos y ciudadanos a los que se les haba pertrechado de
arma y escudo, algunos a caballo. Pero pronto seran ms. Mandrake empezaba a
movilizar el ejrcito que Arturo le haba demandado. Un regusto amargo se extendi
por la boca de Lancelot. Aqul pretenda ser un da de alegra en la ciudad y, sin
embargo, se haba transformado en todo lo contrario. La guerra haba desplegado su
sombra por Camelot y se aproximaba; tal vez ms deprisa de lo que podan imaginar.

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Captulo 11
Lancelot perdi pronto el sentido del tiempo y la orientacin. El bosque era mucho
ms tupido que cualquier otro que hubiera atravesado nunca a excepcin quizs del
bosque marfileo en la misteriosa Tierra de los Inmortales, y sobre un animal
normal, o a pie mismo, jams habra logrado cruzarlo.
Los troncos estaban tan pegados que, a veces, tena la impresin de que ni
siquiera podra meter la mano entre ellos, y adems los arbustos y la maleza se haban
hecho los dueos de aquellos pequeos intersticios. Lo que ya le sucedi otras veces
volvi a ocurrirle aqu: siempre que crea que no le iba a quedar otra que dar marcha
atrs, o quedarse all apresado sin esperanza, el unicornio encontraba un agujero que
se abra ante l, un pasillo entre barreras que parecan inexpugnables. Senta que, a
medida que se iba distanciando de Camelot y de los contornos en los que haba
crecido y de los que crea conocer cada palmo de suelo, se sumerga en otro mundo
misterioso, un mundo que de algn modo estaba al otro lado de la realidad y que
seguira eternamente oculto para la mayora de las personas.
Era incapaz de decir cunto dur aquel viaje. Ya haba estado dos veces en
Malagon, el Castillo del Mal, que se encontraba tan al norte del pas y en un territorio
tan agreste que la mayora de las personas no saban de su existencia; a pesar de que
se contaran innumerables leyendas y espantosas historias de aquel lugar, vestigio de
un mundo ancestral, olvidado, en el que espritus malignos y brujas hacan de las
suyas. Las dos veces anteriores el viaje haba durado das, y cuando por fin sali del
bosque y apareci ante l el empinado peasco con las extraas torres y almenas de
Malagon, volvi a tener la sensacin de llevar muchas horas, jornadas incluso, sobre
la silla de montar. Pero, al mismo tiempo, senta que slo haban podido ser unas
pocas horas, o tal vez minutos. El unicornio, que conoca la urgencia de su misin,
haba elegido un itinerario a travs de las sombras que escapaba a su alcance y con el
que el clculo del tiempo que hacan las personas nada tena que ver. El sol ya no
brillaba alto en el cielo, sino que rozaba las copas de los rboles que se encontraban
al oeste y, poco tiempo despus, se diluira en el horizonte tras el bosque. A esas
alturas el ejrcito de Arturo estara ya en camino. Aunque Lancelot no hubiera
participado todava en demasiadas batallas, saba que las huestes de Arturo atacaran
al enemigo dos o tres horas despus de la cada del sol, cuando los hombres ya
hubieran establecido el campamento, hubieran cenado y su atencin estuviera ms
centrada en el vino y en la noche venidera, que en la preocupacin por un enemigo
que se aproximase. Y, para ratificar sus sombros pensamientos, la luz del sol
poniente inund las copas de los rboles de un rojo inquietante, como si por aquella
parte el bosque estuviera teido de sangre.
Mientras el unicornio continuaba su marcha lenta, Lancelot desat el casco y el
escudo de la cincha, se los puso y apoy la mano en el pomo de la espada. Le pareci
que la empuadura palpitaba, levemente, bajo sus dedos, como si la hoja sintiera que
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haba terminado el tiempo del reposo y pronto volvera a saciar su sed de sangre.
Pero, tal vez, se tratara nicamente del latido de su propio corazn. Estaba nervioso y
tena miedo, miedo por Ginebra, y a l haba que aadirle el temor ante lo que se
avecinaba. Del xito de su misin dependan muchas cosas; no slo su propio destino,
y el de Ginebra, sino tambin quizs el de toda Britania, y, con toda seguridad, el de
Arturo y sus seguidores.
Apart aquellos pensamientos de su mente y busc con la mirada la silueta de
Malagon. Las almenas y torreones de la fortaleza estaban tan derrumbados que
recordaban los dientes de un dragn y era imposible distinguir si haba alguien detrs
de ellos vigilndole. De todas formas, su corazn le dijo que aquel lugar no se
encontraba tan abandonado como las dos veces anteriores. Alguien o algo le
estaba esperando.
Se aproxim tanto como pudo a la montaa, antes de parar al unicornio y
desmontar. Renunci a atar al animal. Si el unicornio quera esperarle, lo hara, sin
importarle lo que ocurriera y, si no, no habra suficientes cadenas en el mundo para
impedirle escapar. Recorri lentamente el empinado camino cubierto de piedrecillas
que llevaba a la puerta de entrada, abierta de par en par. A medio trecho oy un ruido,
tal vez se tratara tan slo de un guijarro que l mismo hubiera golpeado al pasar, o del
aleteo de un pjaro en el bosque lejano. Sin embargo, se qued quieto, agarr de
nuevo la empuadura y comenz a desenvainar la espada, pero no consum el
movimiento, se limit a escudriar con la mirada los muros del castillo y la puerta
que tena frente a s. No vio ni oy nada, pero ahora estaba completamente seguro de
no encontrarse solo. Ante l, haba alguien que le aguardaba, y no presentaba una
actitud amistosa.
Lancelot sac la espada mientras cruzaba la vieja bveda de entrada. El rea del
patio que tena a la vista estaba vaca, pero, le sucedi como por la maana en el
bosque: sus sentidos parecan trabajar con fuerzas inusitadas. No supo por qu, pero
tuvo claro que en los ngulos muertos, a derecha e izquierda de la puerta, haba
hombres esperndolo, por lo menos uno a cada lado, tal vez ms. Lancelot se baj la
visera del yelmo, agarr el escudo con ms mpetu y march ms deprisa, pisando
fuerte para que sus pasos se hicieran ms sonoros. En el ltimo momento comenz a
correr.
Su intuicin no le haba engaado. Desde la derecha y la izquierda de la puerta
saltaron varios hombres hacia l y, tambin, aparecieron otros tantos tras los restos de
muros que plagaban el patio. Una flecha vol en su direccin y se parti en dos al
chocar contra el escudo que Lancelot haba levantado. El caballero not por el rabillo
del ojo que algo se mova, se retir a un lado y oy que la lanza que iba dirigida a l
se rompa al chocar contra la pared. Luego, llegaron los atacantes y la pelea estall
con toda dureza.
No fue una batalla limpia. En esta ocasin Lancelot se encontraba preparado y
saba lo que estaba en juego. Por eso, no intent aquietar el empuje de la espada, sino
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que permiti que el arma mgica cumpliera su cometido sangriento.


Y ella lo hizo. Apenas un minuto despus, ya todo haba pasado. En total,
Lancelot haba matado a siete soldados y el octavo, y ltimo, tensaba el arco ante la
puerta del otro lado del patio, tras la que se encontraba la entrada a las mazmorras de
Morgana. La flecha de su arco iba dirigida justamente a la cabeza de Lancelot, pero la
mano que la guiaba no paraba de temblar y el Caballero de Plata no vio esperanza en
la cara del hombre, slo miedo.
Ocurra igual que con los otros: en sus rostros estaba escrito que conocan su
destino, tenan claro que iban a una muerte segura, sin la mnima posibilidad de
superar a su contrincante, o tan slo de lograr herirlo. Era intil preguntarse por qu
lo hacan. Eran guerreros pictos, andrajosos, sucios, pero tambin muy fuertes, que le
haban esperado sin poner en tela de juicio el mandato de Morgana y sabiendo,
perfectamente, con quin se enfrentaban. Qu podra ser tan horrible que les llevara
a preferir la muerte segura por medio de su espada a cualquier otro destino?
Lancelot envain la espada lentamente, se dio la vuelta hacia el picto y le mir a
la cara. El soldado le devolvi una mirada en la que se poda leer una absoluta
desesperacin, pero tambin algo parecido a la tozudez. No dispar, pero Lancelot
estaba seguro de que tampoco iba a echarse atrs.
Comprendes mi lengua? pregunt, mientras comenzaba a caminar.
El picto asinti. La flecha de su arco segua todos sus movimientos.
Y has visto lo que acaba de ocurrir? continu Lancelot.
Esta vez el guerrero no reaccion, pero para qu? Ya le haba tirado tres flechas
que se haban estrellado contra su armadura sin producirle ni un araazo. Y eso que
portaba un arco casi del tamao de un hombre que no habra dejado indiferentes ni a
los propios soldados de Arturo. Lancelot saba que las flechas tiradas con arcos como
aqul podan llegar a traspasar un escudo macizo.
Si es as y si entiendes lo que digo sigui, no existe razn para que
mueras. Vete. Te regalo la vida.
No haba contado con una reaccin y, efectivamente, sta no lleg. Mientras
sigui caminando, el hombre comenz a moverse nervioso en su sitio y la flecha
tembl todava ms. Pero no se retir del lugar, y Lancelot empuj el arma con un
suspiro de pesadumbre.
Dentro de la fortaleza estaba tan oscuro y haca tanto fro como siempre.
Comenz a bajar por la escalera, con la espada ensangrentada todava en la mano y
un sentimiento muy distinto al que deba tener un vencedor. En total su espada haba
segado ocho vidas y saba que aquellos ocho rostros como los de todos los
hombres que haba matado desde la primera vez que se haba puesto aquella maldita
armadura de plata apareceran en sus sueos durante el resto de sus das, y no haba
ninguna disculpa para ello; no importaba que fueran pictos y, por consiguiente,
enemigos incondicionales de Camelot. Eran los reinos los que luchaban entre ellos,
por motivos que la mayora de los hombres no alcanzaban a comprender, y por los
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que tampoco sentan demasiado inters, y alguien haba sacrificado a aquellos ocho
hombres tan slo porque supona una jugada ingeniosa dentro del juego que llevaba a
cabo. Su pensamiento le llev de nuevo a la palabra que Mordred haba empleado
para definir a los pictos: carne. No eran nada ms que eso para l y, posiblemente,
tambin Lancelot no constituyera nada ms que una figura en el tablero de las
poderosas fuerzas ancestrales. Pero, eso les haca mejores?
Lleg a la sala subterrnea, que ya conoca de sus dos anteriores visitas, y no se
sorprendi al darse de bruces con media docena ms de pictos embutidos en trajes de
cuero negro y corazas oxidadas. No trataron de comprimirle contra la puerta, sino que
formaron una cerrada lnea defensora frente a la gruesa puerta de hierro del otro lado
del recinto. Tenan las armas levantadas hacia l en actitud vigilante y dos de ellos
dispararon describiendo una gran trayectoria con sus lanzas. La distancia les impidi
acertar, pero, como en el caso de su compaero de arriba, tambin ellos dudaron si
volver a disparar. Deban de saber tambin que no haba duda en el desenlace de
aquella batalla.
Lancelot no los atac enseguida. nicamente levant escudo y espada y examin
a los hombres a travs de la ranura cerrada de su visera. Por qu no se marchaban?
Portaba un arma que cortaba el metal como una espada normal rasga una hoja de
papel, y aquellos hombres no tenan ms motivo para estar all que el de morir. Pero,
con qu sentido? Aunque no fueran ms que carne para aquel que los guiaba, por
qu se los quitaba de encima de aquella manera tan absurda?
En lugar de comenzar la pelea, baj la espada y el escudo, y abri la visera.
Sois libres dijo. Ninguno de los hombres reaccion. Lancelot levant la
espada y repiti con tono amenazador: Apartaos! No quiero nada de vosotros.
Podis permanecer con vida.
Por toda respuesta, una flecha vol en su direccin y Lancelot tuvo que desviar la
cabeza a un lado, pues el tiro era tan atinado que hubiera dado en la ranura de su
yelmo. La cerr entre maldiciones y la batalla del patio tuvo una segunda parte
todava ms atroz.
En un lugar tan estrecho, los hombres tenan mayores dificultades para eludirlo o
para oponer cierta resistencia. De los seis guerreros, cinco cayeron en pocos segundos
y el sexto tir el arma e intent encontrar la salvacin en la huida.
Con desesperacin, Lancelot se vio a s mismo persiguindole, alcanzndole y
abatindole antes, incluso, de que lograra acceder a las escaleras.
Jadeando, envain la espada nuevamente y se dirigi hacia la puerta de hierro,
decorada con misteriosas runas ancestrales, que estaba al otro lado. Se prohibi
pensar en lo que acababa de hacer. Tras todo lo ocurrido en los ltimos das y, aunque
l lo hubiera tachado de imposible, las cotas de horror todava se haba elevado ms
si cabe. Por un breve espacio de tiempo haba sido la espada la que haba tomado las
riendas de su proceder, de tal modo que l no haba dudado en perseguir a un hombre
que hua y matarlo por la espalda. Pero, deba pensar en la vida de Ginebra. Con un
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gesto decidido empuj la puerta y penetr en la cmara aneja. Contaba con un nuevo
ataque, con ms soldados que le esperasen para morir, pero la caverna de las
estalactitas estaba vaca.
Con el corazn desbocado, mir a su alrededor. A pesar de que no era la primera
vez que se encontraba all, sinti el mismo miedo y el mismo fro de entonces. La
caverna era tan grande que era difcil asumir sus exactas dimensiones; el ambiente era
fro, hmedo y estaba impregnado de un olor increblemente extrao. La nica luz
provena del pequeo lago casi redondo que se encontraba a unos doce pasos de la
puerta, y en cuyo centro se levantaba una frgil figura de cristales, que reluca en
tonos rojos, verdes y azules. Si se la observaba atentamente, pareca un castillo de
cuento, con sus almenas, resaltes, torreones y salidizos, y si se la examinaba con
mayor precisin, todava se poda apreciar la zona que l haba golpeado con su
espada. Un escalofro recorri la espalda de Lancelot. Aquella vez desconoca lo que
realmente era esa hermossima, y al mismo tiempo aterradora, formacin. A punto
estuvo de provocar una tragedia en Camelot, que podra haber causado la muerte de
todos sus habitantes. Cuntas desgracias ms podra ocasionar por ignorancia?
Sigui caminando despacio. La puerta se cerr a su espalda, sin necesidad de que
l la tocara, y Lancelot, instintivamente, llev la mano al pomo de la espada para
desenvainarla al menor movimiento; pero no haba motivo para usarla.
Por primera vez, estando a la orilla del lago frente al cristal mgico, se dio cuenta
de lo poco que realmente saba. Mucho de lo que los hombres y mujeres tomaban por
leyendas y mitos era real. Exista la Tir Nan Ong y exista la antigua raza de los
elbos, las hadas y los goblin, los pixies y pukas, pero ah se quedaban todos sus
conocimientos. Por cada pregunta que poda responder, haba mil nuevas de las que
desconoca la respuesta Por ejemplo, qu camino tomar para encontrar al hada
Morgana y, por tanto, a Ginebra?
Lancelot se dio la vuelta indeciso. No haba ms salidas en aquella caverna,
ninguna puerta, ningn paso oculto hacia otra cueva Con qu fin, adems? Por
muy inquietante que resultara aquel lugar, perteneca al mundo de las personas, al
universo del aqu y el ahora, no al de los inmortales, cuyo centro era la Tir Nan Ong.
Si haba all un camino para acceder a aquel otro mundo fantstico, con toda
seguridad no se tratara de una puerta. De alguna manera todo estaba relacionado con
el agua. Arturo le haba encontrado, siendo un beb, en la orilla de un lago. Tambin
l se haba topado con la armadura en el fondo de un lago probablemente el mismo
en el que Arturo le haba hallado a l y en lo concerniente a Excalibur: no decan
que la Dama del Lago haba regalado esa espada a los humanos, interviniendo para
que el legtimo rey de Britania la sacara de la piedra y la utilizara?
Poco a poco, Lancelot se fue aproximando a las aguas. Cuando penetr en ellas,
sinti escalofros, estaban congeladas. Se qued quieto y, cuando logr sobreponerse,
sigui avanzando hasta que el agua le lleg a las caderas. El suelo bajo sus pies se
haca cada vez ms abrupto y tuvo que hacer verdaderos esfuerzos para no caerse,
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porque ataviado con aquella pesada armadura una cada habra supuesto con toda
probabilidad la muerte. Lancelot no estaba seguro de poder volver a levantarse con el
peso que le supona escudo, coraza, espinilleras, brazaletes, espada y yelmo; y de
nadar, mejor no hablar. Se par, palp, cuidadosamente, el suelo con el pie y
perdi el equilibrio. Antes de que pudiera emitir un grito de horror, volc de lado y,
justo como haba temido, la armadura lo tir hacia abajo como si se tratara de una
piedra. Slo que no se ahog. A pesar de llevar la visera levantada y aunque la
armadura no tena nada de impermeable, poda respirar. No trag ni un sorbo de agua.
En un primer momento, Lancelot se sinti tan estupefacto, que permaneci
agachado y sin moverse en el fondo del lago, esperando que ocurriera algo. Pero
enseguida se pregunt cmo era posible que continuara vivo y respirando. Aquello ya
le haba sucedido antes, aquella vez en el lago cuando encontr la armadura. Se puso
el casco y, de repente, empez a respirar bajo el agua. Entonces, pens que se trataba
de algo tan sencillo como que se haba formado una burbuja de aire dentro del casco.
Pero ahora comprendi que la magia de aquella armadura alcanzaba mayores cotas de
las que l crea. Por lo visto, protega a su portador de cualquier peligro.
Se fue levantando con cuidado, pero su cabeza sigui bajo el agua; la cada lo
haba llevado muy al fondo, de tal manera que se habra ahogado aunque hubiera
logrado levantarse rpidamente a pesar de la carga que supona la armadura.
Realmente extrao, pens. El lago no le pareca tan grande, de la orilla a la
formacin de cristales del centro haba como mucho cinco pasos. Y, entonces, se dio
cuenta de algo en lo que no haba reparado antes: delante de l haba una luz. No era
el brillo de colores del cristal, sino algo similar al resplandor de la luz del da que se
abra paso a travs de la superficie del agua, pero muy plido, tembloroso y lejano.
Poco a poco Lancelot fue apreciando una segunda mancha de luz, bastante mayor
que la primera, sobre l, en este caso a tan slo dos o tres pasos a su espalda. Levant
los brazos, perplejo, y en lugar de palpar la superficie del agua, choc contra una roca
dura, que deba de estar ms all. Pasaron unos segundos antes de que fuera capaz de
entender lo que haba descubierto: nada menos que una galera llena de agua que
conduca desde el lago a otra salida lejana. Resultaba difcil evaluar la distancia, pero
Lancelot imagin que un buen nadador, manteniendo la respiracin, podra superarla
antes de ahogarse.
l no tena ese problema. Camin todo lo deprisa que le permita el suelo de
piedras, en pos de la pequea mancha de luz.
Le result difcil calcular el tiempo que necesit para aproximarse a la salida,
pero, por fin la claridad sobre su cabeza se fue haciendo mayor y el suelo comenz a
empinarse.
Antes de atravesar la superficie del agua, descubri lo mucho que se haba
equivocado. Haba decidido automticamente que, de ese lado, el final de la galera
ira a parar a un lago de proporciones iguales al otro, pero se no era el caso. Lancelot
volva a hallarse en una especie de caverna cubierta de estalactitas, s, pero mucho
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mayor que la cueva de la que provena. En lo que respecta al lago, tampoco era una
charca sino un verdadero largo con un dimetro de unos veinte pasos, como poco.
Adems, la caverna no estaba vaca.
Lancelot se tir al agua de nuevo cuando oy voces y, enseguida, un ruido de
botas golpeando el suelo. Un poco ms y lo habran descubierto. Una vez que estuvo
lo suficientemente sumergido en el lago como para poder espiar lo que suceda en la
orilla sin peligro de ser visto, vio a dos hombres con relucientes armaduras negras
rodear una de las gruesas columnas de piedra que sostenan el techo de la caverna. A
pesar de sus corazas negras, se apreciaba que ambos eran muy altos e inusitadamente
delgados. Y, los dos llevaban el pelo negro, largo hasta los hombros, recogido en
sendas colas de caballo, con lo cual, Lancelot pudo ver perfectamente sus orejas
puntiagudas.
Elbos! No eran humanos, se trataba de elbos oscuros, aquellos misteriosos jinetes
negros de los que haba logrado huir a duras penas. Los hombres se aproximaban
despacio pero con paso resuelto y hablando en una lengua que Lancelot nunca haba
escuchado. Pero, por el tono, comprendi que no le haban descubierto, pues uno de
ellos rea de cuando en cuando y toda la conversacin pareca de lo ms alegre. A
pesar de ello, se hundi en el agua sin hacer ruido y permaneci bajo la superficie,
escuchando el latido de su corazn, hasta que estuvo seguro de que se haban
marchado. Slo entonces, cont hasta diez a ritmo pausado y, cuando se levant, lo
hizo con la mano en la empuadura del arma. No es que pensara que tena alguna
posibilidad frente a aquellos hombres. Ya se haba enfrentado una vez a uno,
pertrechado con aquella armadura negra, y saba que era pareja a la suya, si no
superior. Si le hubieran descubierto, lo habra tenido ciertamente difcil.
No parecieron darse cuenta de su presencia, pues ya estaban, a ms de veinte
pasos, a punto de desaparecer entre las sombras del final de la gruta. El ruido de sus
pasos se fue atenuando y apenas se oan ya sus risas. A pesar de ello, Lancelot esper
un rato hasta que se atrevi a salir del agua. Tena mucho fro. Todo su cuerpo
temblaba cuando se alej un trecho de la orilla y se gir para orientarse. Estaba solo.
No vio a ms elbos oscuros ni tampoco oy pasos, voces u otros ruidos que indicaran
lo contrario. Eso no significaba que estuviera a salvo, y fue consciente de que deba
permanecer alerta.
Durante un breve espacio de tiempo, Lancelot reflexion sobre el camino que
deba tomar. La caverna era tan grande que no poda abarcarla en toda su extensin,
en ella no haba cristales luminosos, tan slo una luz irreal, velada, que no tena
ningn origen concreto. Todo lo que haba aproximadamente veinte pasos ms all se
dilua como en la niebla, y las columnas de piedra que le rodeaban le daban la
impresin de encontrarse en una poca remota en medio de un bosque muerto,
fosilizado, en lugar de en una cueva bajo la tierra.
Tal vez era as. Lancelot tuvo que admitir de mala gana que no tena ni la ms
remota idea de dnde se hallaba ni de qu deba hacer a partir de aquel momento.
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Estaba en el buen camino, eso lo demostraban los dos guerreros elbos, pero deba ir
en la direccin de la que haban venido o seguirlos?
Tom la arbitraria decisin de seguirlos. Y, tal y como pudo comprobar despus,
acert. Llevaba cosa de treinta o cuarenta pasos cuando aquella luz mortecina se fue
intensificando y, pronto, entrevi una galera, estrecha pero muy alta, con el techo
abovedado, de la que parta una vieja escalera de piedra con los escalones muy
desgastados por el uso. Arriba, al final, brillaba la luz del da. Sin titubear, Lancelot
empez a subir, pero, muy poco antes de alcanzar la puerta, que remataba la
empinada escalera, se par y escuch.
Oy voces a lo lejos hablaban en la misma lengua incomprensible para l y
el canto de los pjaros y el murmullo del viento, que meca las copas de los rboles,
pero tambin otros sonidos extraos que no supo identificar. Y la luz que le
deslumbraba le pareca diferente.
Cuando reuni la valenta necesaria para cruzar la puerta, supo por qu.
Ya no estaba en los bosques del norte de Camelot. Ni siquiera estaba en Britania.
Vertical sobre l e inslitamente claro, el sol iluminaba la Tir Nan Og, la Isla de los
Inmortales.
Estaba de nuevo en el mundo de los elbos y las criaturas mgicas. El mundo en el
que haba nacido.
Por lo menos, eso es lo que le pareca aquel sitio: un lugar en el que slo podan
morar los elbos oscuros y otros prodigios. No haba salido de una cueva, como
esperaba. La puerta estaba encastrada en una pared de sillares negros, cada uno de
ellos con una altura mayor a la de un hombre, que pertenecan a una gigantesca
fortaleza medio derruida. El patio interior, que se extenda ante l, podra haber
cobijado Camelot entero sin problemas, y la docena larga de torreones que divis al
dejar vagar la vista por todo el permetro eran tan grandes que transformaban la
grandiosa torre del homenaje de Camelot en el simple juguete de un nio. La
fortaleza se haba venido abajo en distintos puntos, pero sus muros, incluso
semiderruidos, eran tan altos que, si se suba a sus almenas, uno se podra sentir en
disposicin de alcanzar el cielo con las manos. Y aunque, probablemente, se trataba
de la visin ms inquietante que Lancelot haba tenido hasta entonces, al mismo
tiempo le resultaba profundamente familiar
Apenas transcurrieron unos segundos antes de darse cuenta por qu. De la misma
absurda manera que la ciudad que haba visto en su primera visita a aquel lugar se
asemejaba a Camelot, aquel monstruoso castillo en ruinas se pareca a Malagon,
como si ambos hubieran sido los modelos para sus contrarios en el mundo de los
humanos, pero stos ltimos hubieran sido realizados a una escala mucho menor.
Pero, haba una diferencia ms: ese Malagon no estaba abandonado y en l no se
alojaban los pictos, sino un gran nmero de elbos oscuros. Varios de ellos se movan
por los adarves, pero la mayora se encontraba al otro lado del patio, justo en la zona
donde haba atadas diversas monturas: enormes unicornios negros, que parecan el
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negativo del que l mismo montaba. Tambin haba otras criaturas que Lancelot no
haba visto nunca. La mayor parte eran tan extraas que le faltaban las palabras para
describirlas, pero le parecan repulsivas y peligrosas. Una de ellas, que estaba sujeta
por una larga cadena de hierro a una gruesa argolla de la pared, podra haber sido un
perro de no tener gigantescas dimensiones tal vez se trataba de un perro de
pesadilla. Lancelot habra logrado apaciguarse un poco si en aquel momento no
hubiera aparecido un dragn de carne y hueso sobre los muros de la fortaleza. De
pronto, el caballero cay en la cuenta de que estaba completamente a descubierto
bajo la puerta y que cualquiera podra verle con aquella reluciente armadura de plata.
Se puso a correr hacia la derecha y se ocult tras uno de los enormes restos de piedra
labrada diseminados por el patio de una manera tan catica como si el cielo
solidificado se hubiera desplomado sobre la fortaleza. Su corazn lata
desaforadamente por la tensin y su mano volva a asir el pomo de la espada. La
retir un momento para soltar el escudo de su brazo izquierdo y sujetrselo a la
espalda. La armadura mgica ya no supona una proteccin. No all y no para
aquellos hombres. Al contrario, le pona en peligro porque le haca visible, dejaba
bien a las claras que era un intruso, que no perteneca a aquel lugar. Lancelot pens
un momento, luego se quit el yelmo, las manoplas y, rpidamente y con el mayor
sigilo del que fue capaz, fue desembarazndose de las dems piezas. Con cada pieza
que se quitaba iba sintindose ms desnudo y desvalido, pero continu hacindolo
hasta que se qued nicamente con la desgastada tnica de algodn con la que haba
abandonado Camelot para morir mucho tiempo atrs. La mancha de sangre seca, que
haba justo debajo de su corazn, le record dolorosamente lo vulnerable que ahora
era. Pero, si quera liberar a Ginebra de aquel castillo, en ningn caso deba hacerlo
por la fuerza. Y, de algn modo, tambin se senta aliviado. No haba olvidado la
batalla en el patio del otro Malagon. Ya haba vertido demasiada sangre, no para un
da, sino quiz para toda una vida.
Ocult la armadura bajo las piedras y la rocalla lo mejor que pudo, se irgui tras
la proteccin de su escondite y recorri con la mirada el gigantesco patio. Por lo que
le pareci, tena suerte despus de todo. El edificio central de ese Malagon se
encontraba, prcticamente, en el mismo lugar del otro y, con toda probabilidad,
tendra una escalera paralela que conducira al stano; lo que significaba que no deba
de hallarse muy lejos de la entrada a las cmaras privadas. Saba que no tena ninguna
oportunidad de cruzar el patio sin ser visto, con o sin armadura de plata. Pero as,
bastaran veinte o treinta pasos para alcanzar la gran escalera que le proporcionara un
cobijo adecuado. Lancelot volvi a examinar todo el permetro, enton una plegaria
al cielo, para que le amparara en su desgracia, y corri agazapado hasta los restos del
siguiente sillar derruido. Una vez que llevaba recorrido la mitad del camino, se par y
mir a su alrededor respirando profundamente. Nadie pareca haber reparado en l,
slo el perro gigante haba dejado de dar tirones a su cadena y miraba hacia l
desconfiadamente y con los ojos inyectados en sangre. A los elbos oscuros aquello no
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pareca interesarles, pues no le echaron al animal ni una sola mirada. Lancelot


continu corriendo, par tras la ltima piedra labrada, que haba antes de llegar a la
escalera, e intent reponerse lo ms posible. Se puso en pie lo ms tranquilo que
pudo, se dio la vuelta y emprendi la subida de la escalera a buen paso, pero sin
correr. Habra podido superarla en mucho menos tiempo, pero trataba de hacerse
pasar por alguien con derecho a subir por all si uno de los elbos oscuros lo vea de
refiln o slo de espaldas; su vestimenta estaba lo suficientemente sucia para parecer
negra. Si se pona a correr se traicionara a s mismo.
A medida que se aproximaba a la puerta abierta, el miedo iba aduendose de su
corazn. A pesar de tratarse nicamente de la entrada a los aposentos privados,
aquella puerta era mayor, incluso, que la del mismo castillo de Camelot y Lancelot no
hubiera necesitado su primera visita a la Tir Nan Og para darse cuenta de que no
haba sido tallada por la mano de un hombre. Los dos pilares que soportaban el
grandioso dintel tenan la forma de dos dragones similares a serpientes erguidas,
cuyas bocas abiertas fueran a apresar a cualquiera que se atreviese a acercarse
demasiado, y el negro sillar sobre la puerta, mayor y con toda seguridad ms pesado
que los menhires del cromlech, estaba labrado con las mismas runas y misteriosos
smbolos que ya haba visto otras veces. Una frialdad fantasmagrica, proveniente del
otro lado, se apoder de l. La sala contigua se encontraba iluminada por multitud de
antorchas humeantes y, sin embargo, l la percibi como un refugio de la noche, en el
que no poda tener cabida ni la luz ni la vida.
Lancelot penetr en la estancia, mir a su alrededor y comprob aliviado que
estaba solo. La sala era mayor que la ms grande de todas las que haba en Camelot, y
estaba completamente vaca. Una escalera que comunicaba con un piso superior y
varias puertas, que llevaban a otras zonas del edificio, eran los nicos elementos que
se divisaban. No haba ningn guardin que custodiase la entrada.
El caballero se retir a la zona en penumbra que haba junto a la puerta y pens
intensamente hacia dnde dirigir sus pasos. Nunca haba inspeccionado Malagon y
slo conoca su patio interior y el stano por el que haba llegado hasta all, pero se
imagin que su estructura se parecera a la de Camelot, como suceda con la mayor
parte de los castillos. Eso significara que la sala del trono se abrira al final de
aquella escalera, con una vista general del patio y de las tierras ms all de los muros.
Rehuy preguntarse qu deba hacer en el caso de que all arriba se encontrase con el
hada Morgana y con Ginebra. Lo ms seguro es que la respuesta no le gustara.
Atraves la sala corriendo y emprendi la subida de las escaleras, saltando los
escalones de dos en dos y de tres en tres. Era tan alta que, cuando lleg arriba, tuvo
que hacer un alto para recuperar la respiracin. Le temblaban las rodillas, as que se
apoy en la barandilla negra para reunir nuevas fuerzas y, entonces, se percat de que
s haba algunas diferencias con Camelot. Ante l apareci un oscuro corredor
bordeado de columnas, que se extenda tanto a izquierda como a derecha hasta donde
alcanzaba su vista, y del que nacan varios pasillos y puertas. Por fin, se decidi por
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la puerta de mayor tamao, al final del corredor a la izquierda: se trataba de una gran
puerta de dos hojas, de hierro negro, que estaba decorada con los acostumbrados
smbolos mgicos y runas. No haba llegado ni a la mitad del trayecto cuando oy
pasos. De un salto, se escondi asustado tras una de las gruesas columnas de piedra
que soportaban el techo arqueado. Desde all, espi lo que ocurra. Una formacin de
guerreros elbos, ataviados con sus negras armaduras, se aproximaba hacia all.
Caminaban deprisa, con precisin militar, y ninguno de ellos rea o haca comentarios
graciosos. Cuando cruzaron la puerta del final del pasillo, se pusieron sus cascos y
adoptaron una actitud todava ms severa. La suposicin de Lancelot haba sido
correcta: detrs de aquella puerta tena que estar la sala del trono.
Y aquella deduccin le conduca a una pregunta todava ms incmoda: cmo
demonios iba a introducirse all?
Lancelot continu en su escondite, sin dejar de observar atentamente.
Interiormente la fortaleza se encontraba tan destrozada como en su parte externa.
Hasta aquel momento no se haba dado cuenta, pero muchos de los arcos del techo
estaban daados, rotos incluso, y el suelo apareca tambin cubierto de rocalla. Sin
embargo, los daos no eran tan importantes como para impedirle abrirse paso hasta la
sala a la que se acceda por la puerta de hierro negro. Pero, era inimaginable que
pudiera abrirla y penetrar en ella sin ser visto.
Tras l sinti el crujido de los viejos goznes de una puerta al abrirse. El
resplandor rojizo de una antorcha cay sobre su silueta y perfil su remarcada sombra
transversalmente sobre el suelo del corredor, luego, oy una voz que pareca
preguntar algo y se dio la vuelta asustado.
Bajo la puerta, tan sorpresivamente abierta, estaba un elbo. Pertrechado de
armadura y armas, el yelmo, por el contrario, lo llevaba bajo el brazo izquierdo. La
expresin de su cara indicaba que se senta tan impresionado de haberse topado con
Lancelot como ste mismo lo estaba de haberse encontrado con l. De inmediato, su
rostro se ensombreci y repiti la pregunta. Tampoco esta vez comprendi Lancelot
sus palabras, pero no se precisaba mucha fantasa para descifrarlas. El elbo le estaba
preguntando quin era y qu buscaba en aquel lugar.
Lancelot andaba todava buscando una respuesta cuando el hombre dio un paso
hacia l, se inclin como el rayo y lo agarr del cuello con la mano libre. El Caballero
de Plata gimi de dolor y pnico al ver que el soldado lo izaba sin esfuerzo, luego lo
sacudi unas cuantas veces y repiti la pregunta por tercera vez. Esta vez, a voz en
grito. Y, aunque Lancelot hubiera sabido, no le habra dado ninguna oportunidad de
responder porque, de pronto, todava le subi ms arriba y lo arroj al suelo con tanto
mpetu que se qued sin respiracin y vio las estrellas por unos segundos. Cuando se
le aclar la vista, el elbo oscuro estaba inclinado sobre l, sacudindole puetazos en
el rostro. Lancelot trat de incorporarse, pero, con ese gesto, slo se gan una nueva
bofetada del elbo. Sus manos resbalaron sobre el suelo y palp algo grande, duro, que
agarr instintivamente.
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La siguiente vez que el elbo oscuro se agach hacia l y le grit su pregunta a la


cara, le golpe la sien con la piedra. El hombre se dobl de rodillas, cay hacia
delante y habra sepultado a Lancelot con su cuerpo, si ste no se hubiera hecho a un
lado con rapidez.
Lancelot permaneci un momento de rodillas, con la cabeza inclinada, hasta que
el zumbido que senta tras la frente se apag; luego, se levant, se inclin de nuevo
hacia el soldado elbo y se asegur de que estaba inconsciente. Cruz con presteza la
puerta por la que haba venido el hombre, comprob que tampoco all haba nadie, y
reuni casi sus ltimas fuerzas para arrastrar el cuerpo inerte por los pies y conducirlo
a aquel aposento sin pararse a pensar en su actuacin. Aunque no llevaba la armadura
de Lancelot, tampoco volva a ser Dulac, el mozo de cocina. Entonces, se percat de
que el yelmo del elbo se haba quedado en el corredor y volvi rpidamente a
buscarlo. Luego, arrastr el cuerpo hasta el centro del cuarto y comenz a quitarle la
armadura. El guerrero gimi unas cuantas veces, pero no se despert; el golpe en su
sien comenzaba a hincharse. Cuando el elbo no llevaba ms que el sayo, Lancelot
rasg dos tiras del borde y las utiliz para atarle de manos y pies, luego, arranc otra
ms para amordazarle. Despus, se puso las distintas piezas de la armadura con
movimientos apresurados. El guerrero era bastante ms alto que l y, aunque delgado
de constitucin como el comn de los elbos, tambin ms ancho de hombros; as que,
una vez que Lancelot se hubo calado el casco negro y abrochado el cincho a la
cintura, fue consciente de que aquel atuendo tan solo resistira una mirada muy
somera. En todo caso, era mejor que la sucia tnica de algodn que haba vestido
hasta entonces.
Abandon la habitacin y se ocult de nuevo tras la misma columna de antes,
luego esper.
Su paciencia tuvo que superar una dura prueba. Bastante tiempo despus, la
puerta se abri nuevamente y los soldados que ya haba visto antes abandonaron la
sala del trono, pero transcurri por lo menos media hora ms hasta que por fin oy
nuevos pasos en la escalera y apareci una segunda formacin de espigados elbos
oscuros en sus negras armaduras. Eran quince hombres, la mayor parte de los cuales
llevaba ya el casco puesto e, incluso, la visera bajada. Venan a ritmo ligero. Lancelot
aguard hasta que superaran su escondite y, entonces, se lo jug todo a una sola carta:
sali tras la columna y se aadi al grupo. Estaba convencido de que, por lo menos, la
mitad de los hombres iba a darse la vuelta y abalanzarse sobre l, pero ocurri algo
increble: nadie pareci haberse dado cuenta. La formacin sigui su marcha, alcanz
la puerta y, sin el menor ruido, las dos hojas metlicas se abrieron hacia dentro para
dejarla pasar.
Lancelot pas el ltimo y se percat de que estaba en lo cierto. Se hallaba en el
saln del trono del Castillo Negro, que era por lo menos cinco veces ms grande que
el de Camelot; en l, adems de mltiples mesas y sillas labradas en piedra, se
encontraba el extrao trono de lava que vieron cuando el hada Morgana secuestr a
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Ginebra.
Estaba sentada en l. Segua llevando el vestido rojo oscuro, pero sobre su pelo
negro refulga una diadema de piedras preciosas, tambin negras, con la forma de dos
serpientes entrelazadas que parecan moverse segn cayera la luz sobre ellas.
Y, a su lado, rodeada su cintura por una cadena negra sujeta a una argolla de
hierro asida a la pared, igual que el pavoroso perro del patio, se hallaba Ginebra.
A punto estuvo de delatarse cuando la vio. La joven tena muy mal aspecto. Su
blanco vestido nupcial estaba sucio y desgarrado, lo que indicaba que se haba
resistido al ser conducida hasta all, y los rasgos de su rostro mostraban una palidez
enfermiza. Unas profundas y oscuras ojeras delataban que haba llorado. Qu le
haban hecho aquellos monstruos? La mano de Lancelot quiso obrar por s misma y
empuar la espada negra que colgaba de su cincho, pero l logr retenerla en el
ltimo momento y permanecer al final de la formacin de elbos oscuros que
avanzaban hacia el trono.
En su interior naci un sentimiento de impotencia y rabia que, de haber podido, le
habra llevado a gritar. Estaba tan cerca de Ginebra y, sin embargo, no haba nada que
pudiera hacer por ella. De pronto, comprendi la sinrazn de haber ido hasta all.
Cmo haba podido olvidar que el hada Morgana siempre senta su proximidad? Le
reconocera, a pesar del yelmo negro y la visera cerrada. Y, aunque no fuera as, la
ridcula figura que le ofreca la armadura robada dara al traste con todo. Le iba varias
tallas grande, las distintas piezas de metal entrechocaban a cada paso que daba. Su
mano volvi al pomo de la espada y, en esta ocasin, lo agarr con fuerza. Aunque
lograra sobrevivir tan slo unos segundos, si era descubierto estaba decidido a
llevarse con l a la muerte a la seora del Castillo Negro que tantas desgracias haba
causado a Arturo y a toda Britania. La formacin par ante el trono de lava y, con un
gesto de impaciencia al hombre que se encontraba delante, Morgana orden:
Cuntame lo ocurrido!
Cmo es que hablaba ingls de pronto? Hasta aquel momento los elbos se
haban comunicado en su propia lengua, aquella que l no comprenda. Seria posible
pens Lancelot con perplejidad que Morgana no dominara el idioma de su
propio pueblo? Resultaba irrisible.
Los batidores han regresado, mi seora respondi el elbo. De pronto, l
tambin hablaba la lengua de Britania, no la de los elbos. Ha ocurrido lo que vos
predijisteis: las tropas de Camelot estn atacando, en este mismo momento, al ejrcito
picto.
Una sonrisa despectiva aflor en los labios de Morgana.
Vaya sorpresa dijo en tono de burla. Mi estimado hermano es un
dechado en el arte de la estrategia sacudi la cabeza. Esperaba un poco ms de
ingenio por su parte.
Debemos comenz el soldado elbo, pero Morgana le interrumpi de
inmediato.
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Haremos justamente lo que yo orden; es decir, nada durante un instante


levant la mirada del yelmo del hombre y, pensativamente, fue posndola en las
viseras cerradas de los dems. El corazn de Lancelot empez a latir, algo ms
deprisa, cuando le lleg el turno, pero los ojos de Morgana se dirigieron de nuevo al
guerrero con el que estaba hablando.
Pero, mi seora, las prdidas de los pictos son considerables! dijo el
soldado.
Eso es lo que queremos, no es cierto? contest Morgana sonriente. Al fin
y al cabo, mi estimado hermano no puede perder su fama de gran estratega y
batallador imbatible. No queremos que traiga la deshonra al buen nombre de la
familia.
El hombre se guard mucho de contradecir sus palabras y slo hizo un leve
asentimiento de cabeza. Con un rudo gesto de la mano, Morgana le indic que se
retirara a un lado, luego, se volvi al soldado que estaba junto a l y le habl, esta vez
s, en la lengua de los elbos. Entonces, deba de ser su interlocutor el que no conoca
bien el idioma, pens Lancelot. Como no poda ver su rostro, no saba con exactitud
si se trataba realmente de un elbo oscuro, y tal vez en aquel mundo, como en el suyo,
se hablaban varias lenguas.
El hada Morgana habl un rato con el segundo soldado, luego, acab la
conversacin y comenz con el tercero, y Lancelot tuvo un mal presentimiento. Qu
sucedera si exiga un informe de cada hombre y llegaba tambin al ltimo de la fila?
Se sinti incapaz de encontrar una respuesta a esa pregunta, pero, entonces,
ocurri algo todava peor. De pronto, en el pasillo se oy un chillido agudo y, tan slo
un segundo despus, se abri la puerta con fuerza y entr trastabillando el elbo oscuro
que haba recibido los golpes de Lancelot. Su inconsciencia haba durado tan poco
como las ataduras con las que el Caballero de Plata le haba amarrado.
Entre los guerreros se produjo cierto desasosiego. Hubo gritos, se desenfundaron
las armas y Lancelot aprovech la oportunidad para mezclarse entre ellos y retirarse
unos pasos, de tal modo que en el primer momento el soldado no descubriera su
propia armadura. Por fin, con una escueta orden, Morgana logr que se recuperara la
calma, salt de su trono de lava y se dirigi al herido con un alto tono de voz. El
hombre contest enseguida, pero a media voz y con la cabeza gacha, y la cara de
Morgana se fue ensombreciendo con cada nueva palabra que escuchaba. No le dej
acabar, comenz a caminar mientras daba una serie de rdenes tajantes a sus soldados
y, luego, se dirigi deprisa hacia la puerta. Todos los guerreros la siguieron y
Lancelot desenvain la espada y se uni al grupo. Pudo colocarse en la ltima
posicin y, una vez que el hombre que le preceda alcanz el corredor, dio un paso a
un lado, se peg al hierro negro de la puerta y se qued all quieto manteniendo la
respiracin.
Y ocurri un nuevo milagro. Pudo or cmo los soldados corran por el pasillo
mientras se transmitan rdenes y preguntas, pero nadie not que l se haba quedado
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rezagado.
Lancelot permaneci unos instantes ms en aquel lugar, hasta que estuvo seguro
de que ni Morgana ni ninguno de sus guerreros regresaran. Luego, abandon su
posicin y corri a grandes zancadas junto a Ginebra. La joven levant la cabeza, lo
encontr frente a ella y al desaliento y el dolor de sus ojos se uni el puro miedo.
Ginebra! grit l. Soy yo! No temas!
Ella abri la boca para chillar, pero el pnico le atenaz la garganta y no pudo
articular palabra. Se ech hacia atrs, se apret contra la pared y, por fin, se atrevi a
mirar a Lancelot. No poda saber quin era. Tan slo vio que uno de los guerreros
negros de Morgana se abalanzaba sobre ella con la espada en alto y lo ms seguro es
que estuviera convencida de que la bruja haba ordenado matarla.
Por favor, no grites dijo l con presteza. Soy yo, Lancelot! se levant la
visera con la mano derecha mientras que, con la izquierda, daba un golpe enrgico
con la espada negra sobre la cadena a la que Ginebra estaba atada. Saltaron chispas y
la cadena de un dedo de grosor se quebr como una rama seca. Ginebra jade del
susto y se balance hacia un lado. Por su parte, Lancelot envain la espada y agarr
el yelmo con las dos manos para quitrselo.
Ginebra estaba petrificada de espanto. Tena los ojos muy abiertos y sus labios
comenzaron a temblar. Quera decir algo, pero su garganta no le responda.
Soy yo repiti Lancelot. Puedes caminar? Tenemos que irnos de aqu!
Ginebra segua sin reaccionar. Lo miraba sobrecogida, con una expresin que no
tena nada que ver con el alivio, pues estaba marcada por el horror y la confusin.
Pero pero logr balbucear.
Soy yo, creme dijo Lancelot mientras miraba a su espalda temiendo que
apareciera alguien. La puerta se mantena cerrada. Pero, cunto tiempo ms
permanecera as? En cualquier momento regresara Morgana o uno de sus soldados,
y, para entonces, deban de haber abandonado ya la sala y tambin el castillo. No
hay tiempo para las explicaciones continu Lancelot. Cree simplemente lo que
ves. Puedes caminar o te llevo?
Puedo puedo andar murmur Ginebra. Pero, cmo puede ser? T?
Despus la interrumpi Lancelot. Se peg a ella y le quit la cadena de la
cintura. Ginebra se ech hacia atrs con un suspiro de alivio, como si la cadena
hubiera pesado varios quintales; se escurri hacia la pared y todo su cuerpo comenz
a temblar.
Ven dijo Lancelot. No ms palabras. Qudate detrs de m.
Atravesaron la sala del trono. Cuando llegaron a la puerta, Lancelot sac la
espada de nuevo y le hizo un gesto a Ginebra para que se mantuviera all. Examin el
corredor con atencin. Estaba vaco. A lo lejos se oan voces airadas, gritos, cascos de
caballos y ladridos de perros, pero all arriba estaban solos. Abandonaron el saln y
corrieron escaleras abajo. Ginebra se senta tan dbil que no poda adaptarse a la
marcha de Lancelot y tuvo que parar unas cuantas veces para coger fuerzas. Cuando
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llegaron a la base de la escalera, se tambale y, de no ser porque Lancelot la cogi a


tiempo, se habra cado sin ms. El joven la ayud a incorporarse y le pregunt:
Puedes continuar?
Ella asinti:
S, pero cmo?
Ahora no le interrumpi Lancelot mirando hacia atrs. El mismo no poda
creerlo, pero all abajo tampoco haba nadie. Las voces nerviosas y los ruidos
procedan sin duda del patio.
Continuaron caminando con precaucin y Lancelot peg la espalda contra la
pared y se aproxim centmetro a centmetro hacia la puerta medio abierta para
observar el exterior.
Lo que vio atenu su audacia. El hada Morgana estaba de espaldas a l, a tan slo
una docena de pasos y gritando llena de ira. En el patio deba de haber, por lo menos,
diez veces ms hombres que en el momento de su llegada. Algunos de ellos ya
estaban montados a lomos de sus unicornios y galopaban hacia la puerta de entrada,
pero, la mayora corran como gallinas espantadas y daban muestras de no saber muy
bien lo que su ama demandaba de ellos. Sin embargo, aquel desconcierto no durara
mucho ms. En unos minutos comenzaran a rastrear Malagon palmo a palmo y sera
tan slo cuestin de tiempo el que los encontraran.
Tenan que salir de la fortaleza. Pero, cmo?
La desesperacin se adue de Lancelot. El nico camino que conoca para
marcharse de all pasaba por aquella puerta gigantesca, y tambin entre Morgana y el
ejrcito de los elbos oscuros. Necesitaban un milagro, urgentemente.
Y ocurri tan de repente que pareca que aquel pensamiento hubiera ayudado a
realizarlo.
Morgana levant el brazo, grit algo ms y se dio la vuelta tan inesperadamente
que casi sorprendi a Lancelot antes de que ste pudiera retroceder en el ltimo
segundo y sumergirse en la penumbra. Recogindose la falda y a grandes zancadas,
pas a su lado sin verle, y tampoco a Ginebra, que se haba pegado lo ms posible a
la pared del otro lado de la puerta. Corri hacia la escalera y ascendi por ella en un
visto y no visto. Unos instantes despus, haba desaparecido sin ms.
Lancelot volvi deprisa junto a Ginebra, se quit la capa de la armadura y se la
puso a ella por los hombros. Luego cogi su mano y tir de la joven hacia fuera.
Esta vez bajaron sin temor. En el patio reinaba un caos infernal. Todos los
soldados corran y se gritaban entre s, as que nadie repar en ellos. La capa negra
ocultaba slo una parte del vestido de Ginebra, pero alcanzaron sin problemas el final
de la escalera y se dirigieron a la izquierda hacia donde se encontraba la escalera que
conduca al stano. Se iban poniendo a cubierto tras cada sillar cado, igual que lo
haba hecho Lancelot a su llegada, y, finalmente, alcanzaron el trozo de muro tras el
que haba escondido la armadura. Retir con rapidez las piedras y cascotes con los
que la haba cubierto, indic a Ginebra que se agachara y le quit la capa de nuevo.
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Luego le alarg la coraza lujosamente decorada.


Qu?
Pntela! orden Lancelot. Rpido!
Pero, por qu? se asombr Ginebra.
La necesitars respondi Lancelot con impaciencia. Y yo tal vez tambin,
aadi en su cabeza. La armadura protegera a Ginebra de ahogarse en el agua glida,
pero no tena ni idea de si la armadura negra que l portaba le hara el mismo
servicio.
Aguard con nerviosismo a que ella se colocara todas las piezas, aunque no pudo
dejar de observar lo experimentada que pareca en aquellas labores. Estaba claro que
no era la primera vez que haca algo as. Cuando termin, le sujet el escudo a la
espalda e iba a hacer lo mismo con la espada cuando ella sacudi asustada la cabeza.
No! dijo. La espada, no!
No haba tiempo de discusiones y Lancelot casi se sinti aliviado de que Ginebra
se negara a llevar la espada mgica. Pero, al mismo tiempo, se pregunt si sabra que
estaba maldita y, si era s, por qu? La respuesta a aquella pregunta tambin debera
esperar.
Se quit el cincho de la espada negra, se puso en su lugar la suya enfundada en su
vaina de cuero blanco y volvi a cubrir los hombros de Ginebra con la capa. sta
haba logrado tapar el vestido de novia casi por completo; sin embargo, apenas
atenuaba el fulgor de plata de la Armadura del Grial. Pero slo quedaban unos
cuantos pasos por ganar.
Lancelot esper el momento que le pareci oportuno, agarr a Ginebra de la
mano y ech a correr. Alcanzaron la puerta de acceso a la escalera que llevaba al
stano, pero, cuando la iban a cruzar, empezaron a or aullidos y ladridos rabiosos
desde el otro lado del patio y, al mirar Lancelot por encima del hombro lo que
ocurra, vio que el inmenso perro negro se haba soltado de la cadena y se
aproximaba a grandes saltos hacia ellos.
Rpido! grit.
No haca falta la exhortacin, porque, soltndose de su mano, Ginebra pareci
haber superado el miedo definitivamente y se lanz escaleras abajo, y l se las vio y
se las dese para seguirla. Mientras bajaban, Lancelot iba volviendo la cabeza cada
poco rato, convencido de que se iba a encontrar con algn soldado o con el
monstruoso perro pisndole los talones, pero slo cuando Ginebra lleg al ltimo
escaln y penetr en la gruta, apareci la silueta del gigantesco can en la puerta.
Aquella visin aceler todava ms a Lancelot. Desde donde se encontraba no poda
ver el lago, porque por aquella parte la vista tambin se perda veinte pasos ms all
entre los troncos del bosque de piedra encantado. Esperaba que fueran en la direccin
correcta. Tras l segua escuchando los ladridos enojados del perro y el ruido que sus
musculosas patas hacan al chocar contra la roca. El corazn de Lancelot dio un
vuelco de alegra cuando apareci el lago subterrneo ante l, pero su esperanza se
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diluy cuando se dio la vuelta y descubri una enorme y pavorosa sombra que se
abra paso hacia ellos. Ahora los ladridos sonaban ms atenuados, pero al mismo
tiempo, inquietantemente distorsionados al reverberar en las paredes y el techo de a
caverna.
Al lago! grit. Salta dentro!
Llegaron al agua prcticamente a la vez. Ginebra dud si meterse con la pesada
armadura; senta los mismos temores que l haba sentido en la cueva al otro lado del
canal, as que Lancelot le dio un pequeo empujn que la hizo caer hacia delante y
sumergirse en el agua. l salt detrs, introducindose completamente bajo el agua, y
comprob con alivio que era capaz de respirar. La armadura negra protega a aquel
que la llevaba con tanta eficacia como la de plata.
Se puso de pie con dificultad, mir a su alrededor y descubri a su lado una
mancha difuminada, de tonos negros y plateados. Todava no estaban a salvo.
Lancelot vea a aquel engendro de la naturaleza capaz de seguirlos hasta all.
Tendran que penetrar algo ms en la galera con el fin de que se ahogara si era lo
suficientemente estpido para continuar tras ellos. El caballero cogi a Ginebra de la
mano y la llev consigo en la direccin en la que intua que estaba el enlace con la
gruta de las estalactitas. No poda verlo con precisin porque, a pesar de la luz que
llegaba hasta ellos a travs de la temblorosa superficie del agua, la oscuridad era casi
completa all.
En realidad, hallaron la entrada a la cueva al primer intento. A Lancelot la galera
le pareci ms baja y estrecha que la primera vez y la minscula mancha de luz que
haba al otro lado, interminablemente lejana. El agua tambin estaba mucho ms fra
que antes. La baja temperatura minaba sus fuerzas y su respiracin se haca cada vez
ms agitada, a pesar del aire que le proporcionaba la magia protectora. Todo aquello
eran razones ms que suficientes para darse prisa. Entr en el tnel sin titubear y
continu hacia delante. El esfuerzo todava se acentuaba ms porque tena que tirar
de Ginebra, a la que volva a llevar de la mano. Lancelot no se haba tomado a mal su
temeroso comportamiento; al contrario, le daba mucha lstima y poda ponerse en la
piel de una persona a la que toda aquella magia todava le resultara mucho ms
amedrentadora que a l.
El camino pareca no tener fin. Regresaba mucho ms despacio que a la ida y su
cuerpo estaba prximo a la congelacin cuando, por fin, dejaron la galera atrs y
alcanzaron el segundo lago en la otra parte. Antes de empezar a subir, Lancelot gir
la cabeza de nuevo para ver a Ginebra y se peg un susto de muerte.
El perro los haba seguido, y no le haba dado el gusto de ahogarse o, por lo
menos, de sufrir un ataque al corazn en medio del agua helada, sino que avanzaba
como una flecha a travs del tnel. Ni siquiera nadaba como un perro normal; con las
patas pegadas al cuerpo y el morro hacia delante, cortaba el agua como un pez
enorme y grotesco. Lancelot volvi la cabeza hacia delante e intento caminar a mayor
velocidad, pero slo consigui resbalarse en la roca y estuvo a punto de caerse.
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Mientras intentaba recuperar la posicin, mir hacia arriba y se sobresalt de nuevo.


La superficie del agua todava estaba a dos palmos de su cara. Vea reflejos de luces
que se bamboleaban, pero, tambin, una silueta que se quebraba en pequeos trozos
con forma de hoces y que, con toda seguridad, perteneca a una persona. Lancelot
agarr la espada, la desenvain y la levant atravesando la superficie del agua. All se
encontr con una resistencia clara. Mientras su cabeza y sus hombros rompan el
nivel del lago, el picto que le haba acechado en la orilla cay a un lado, muerto por
su certera estocada. La espada de Lancelot sigui movindose con ligereza y fren el
ataque de un segundo brbaro. El hombre no result herido, pero el arma de Lancelot
haba actuado con tanta energa que su espada sali volando de su mano y l cay
hacia atrs con un grito de dolor. Con dos veloces pasos, Lancelot sali del agua,
arrastrando a Ginebra tras de s. Cayeron de rodillas, uno al lado del otro, y la capa
negra de Ginebra se desliz a sus pies mostrando la armadura de plata que llevaba
debajo. A su lado todo era agitacin, gritos que resonaban por la gruta, metales que
entrechocaban pero Lancelot no prest atencin a todo aquello sino que tir de
Ginebra hacia la cueva y, al mismo tiempo, hizo retroceder a los pictos con un nuevo
envite de la espada mgica. Deban de ser ms de media docena los que los
hostigaban, pero estaban desconcertados y no parecan saber qu hacer. Esperaban al
Caballero de Plata, pero en su lugar haba emergido del lago un hombre vestido con
las ropas de sus aliados que haba matado a uno de ellos y abatido a otro. Y, a mayor
abundamiento, deban de estar convencidos de que la figura enfundada en la
armadura de plata perteneca al caballero que queran eliminar y que, con toda
seguridad, tramaba en unin a su supuesto compinche, mil supercheras contra ellos.
Lancelot tena claro que su desconcierto no poda durar mucho ms. La sangre de sus
compaeros les iba a obligar a actuar. Pero Ginebra y l posean una ventaja, y,
aunque minscula, tal vez funcionara.
Lancelot se procur una nueva bocanada de aire, empuj a Ginebra hacia delante
con rudeza y comenz a correr hacia la pesada puerta de hierro del otro lado. Slo un
picto intent cortarle el camino, pero se lo pens mejor cuando la espada lbica fue a
por l. Tras ellos, el coro de voces airadas subi de volumen y fue acompaado por
un sonoro taconeo de botas. Y otro espantoso ruido ms: un bramido, como si el
propio lago hubiera estallado, seguido de mltiples rugidos y chillidos de ira, que le
congelaron la sangre en las venas. Sin parar de caminar, ech una mirada por encima
del hombro y vio cumplidos sus peores recelos. En medio del lago encrespado
emerga la figura de la criatura que vea por primera vez de cerca. Era mucho ms
grande de lo que haba credo y se pareca ms que nunca a la caricatura
endiabladamente deformada de un perro. Cuando lo vieron, los pictos salieron en
desbandada, y la bestia escamosa brinc de un salto a la orilla y corri en pos de
Lancelot.
Con desesperacin, empuj a Ginebra a travs de la puerta, se precipit tras ella y
se gir a toda velocidad para apoyar todo el peso de su cuerpo sobre las hojas
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metlicas. Por un breve, pero endiablado espacio de tiempo, stas no parecieron


moverse. Sin embargo, luego, la puerta se cerr con estruendo y la mano de Lancelot
corri el cerrojo, literalmente, en el ltimo instante.
La puerta tembl igual que si la hubiera golpeado el puo de un gigante enfadado.
Las dos grandes hojas de hierro macizo crujieron como si fueran a romperse, y el
cerrojo rechin amenazador. El suelo se estremeci bajo los pies de Lancelot y del
muro de encima de la puerta se desprendieron fragmentos de piedra y polvo que
cayeron sobre ambos.
Lancelot se separ de la puerta con paso decidido. Estaba convencido de que no
aguantara otra embestida como aqulla y, si la bestia se abalanzaba sobre ellos, las
armaduras tampoco los protegeran, ya que su magia funcionaba nicamente con
criaturas de este mundo, no con las que procedan del mismo mundo que ellas.
Pero no hubo ms acometidas. La puerta no volvi a bambolearse. Sin embargo,
unos instantes despus, oyeron un conjunto de pavorosos gritos provenientes del otro
lado, entre los que podan distinguirse ruidos de desgarros y masticaciones
Lancelot se volvi con un escalofro, ayud a Ginebra a caminar y la alej unos
pasos de la puerta para que no pudiera or el sonido de aquella masacre; pero, unos
segundos despus, ella se separ y su mirada se detuvo en la puerta cerrada para,
luego, regresar a l.
Qu ha sido eso? pregunt con la voz entrecortada.
Lancelot sacudi los hombros.
No lo s dijo. Me imagino que algn monstruo que Morgana ha mandado
tras nosotros.
Ginebra volvi a observar la puerta y su rostro se contrajo.
Esos hombres murmur. Los matar.
El primer impulso de Lancelot fue hacer algn comentario para obviar esas
palabras y conminar a Ginebra a seguir caminando, pero sinti que ella no se
conformara y, por eso, dijo en voz baja:
Me temo que ya lo ha hecho. Y tambin nos matar a nosotros si
permanecemos aqu. No creo que la puerta aguante su empuje si de veras quiere
entrar.
Ginebra trag saliva. Tena la cara mojada y el fro le haca salir vaho de la boca,
pero Lancelot estaba seguro de que no slo tiritaba de fro. Finalmente, la joven dama
asinti con la cabeza y le sigui hasta la escalera. Afuera ya no les esperaban ms
pictos, pero no por ello dej Lancelot de andarse con cuidado. Aquella inmensa
fortaleza no era nada ms que una trampa y actuara como tal sin necesidad de la
intervencin de los innumerables soldados que Morgana haba aportado para
convertirse en su seora. Se preguntaba cuntos criminales ms les aguardaban o
quiz otras sorpresas todava peores.
Slo haba un camino, averiguarlo.
El cielo se haba teido del mismo color que los viejos muros del castillo y, una
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vez que salieron al patio cubierto de ruinas, comprobaron que un silencio inquietante
se haba adueado del lugar.
No haba nadie esperndolos.
Ginebra le sigui sin pronunciar una palabra mientras cruzaban el patio interior
hacia la puerta, y tampoco dijo nada cuando llegaron al pie de la colina y vio al
unicornio. Pero, cuando Lancelot alarg la mano para ayudarla a montar, sacudi la
cabeza, asustada, y se ech hacia atrs.
Qu tienes? pregunt el joven. Conoces al unicornio. Ya lo has visto
antes.
No me toques! dijo Ginebra con voz temblorosa. No te acerques a m!
Perplejo, Lancelot dio un paso hacia ella, pero se qued sbitamente parado
cuando Ginebra volvi a retirarse, soltando un grito agudo, y estuvo a punto de caer.
Pero, qu te ocurre?
La armadura balbuce Ginebra. La armadura. No la soporto.
En un primer instante, Lancelot crey que se refera a la coraza de hierro que l
llevaba y, aunque el momento no le pareciera el ms adecuado, pudo entenderla. Con
todo lo que haban pasado, tal vez la visin de la armadura negra era ms de lo que
podra resistir. Se quit el yelmo y llev la mano hacia las correas de cuero negro que
unan el peto y el espaldar, pero, entonces, Ginebra se arranc la capa negra de los
hombros y la arroj con un grito de desesperacin. De la misma manera procedi con
el casco y, luego, con manos temblorosas que apenas atinaban, trat de desatar las
correas de su propia coraza. Lancelot observ su actuacin sin comprender, pero se
acerc a ella y la ayud. Esta vez Ginebra no se apart, pero continu igual que una
posesa arrancndose las distintas piezas, como si no estuvieran fabricadas con fro
hierro sino con acero incandescente que lacerara su piel. Su nerviosismo contribuy a
dificultar el proceso, ms que a facilitarlo; a pesar de ello, Lancelot no tard mucho
ms de un minuto en volver a contemplar a Ginebra en su ajado vestido de novia,
temblorosa y llorando en silencio.
El joven la observ esperando una explicacin, pero ella rehuy su mirada, y l
opt por sacudirse de hombros y recoger las piezas que se haban quedado
diseminadas en un amplio cerco. Luego, se alej un poco; lo suficiente para diluirse
en las sombras de la noche, de tal manera que Ginebra no pudiera ver su rostro
mientras se quitaba la armadura negra. A pesar de que ahora notaba el fro de la
noche en toda su crudeza, se senta aliviado de no llevarla ms. Aquel desgastado
hierro negro era mucho ms que simple hierro, igual que la reluciente plata de su
armadura, mucho ms que un mero metal bruido. Tir las diversas piezas hacia la
oscuridad, lo ms lejos que pudo, y luego paso un rato mirando la Armadura del Grial
que tena frente a s. Ginebra estaba sin apenas proteccin en medio del fro de la
noche, temblando de los pies a la cabeza, y l casi se senta mal al pensar en
colocarse la armadura. Pero si no lo haca, ella lo reconocera y no poda permitirse
ese riesgo. As que se la puso con rapidez, sujet el escudo y el casco a la cincha del
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unicornio, que segua esperando con paciencia mientras miraba intermitentemente a


uno y a otro con sus desasosegantes ojos, como si le divirtiera aquello que estaban
haciendo. Por fin, Lancelot se volvi hacia Ginebra.
Por lo menos ponte la capa le ofreci. La noche es muy fra. Te pondrs
enferma.
Ginebra neg con la cabeza y Lancelot se ahorr repetir la propuesta. Por un
momento pens en regresar a la fortaleza y coger la manta de uno de los pictos
muertos, pero inmediatamente supo que Ginebra tampoco querra ponrsela.
Se encogi de hombros.
Bueno dijo. Cabalguemos.
Sin esperar respuesta, se mont y alarg la mano. Tambin ahora volvi a titubear
Ginebra, pero finalmente acept su ayuda y dej que la izara y la sentara a lomos del
unicornio. Lancelot se adelant en la silla tanto como pudo para dejarle sitio y, sin
ninguna orden por parte de su dueo, el animal empez a galopar con cuidado, no tan
fuerte como para que corrieran peligro de romperse el cuello o caerse de la montura.
Cabalgaron muy pegados uno al otro y en completo silencio durante toda la noche. El
cielo estaba encapotado, de tal manera que a Lancelot le resultaba difcil calcular el
tiempo, pero intua que ya haca mucho que haban dejado la medianoche atrs.
Tardaran toda la noche, y aun mucho ms en llegar a Camelot, pues el unicornio
segua cabalgando muy deprisa pero lo haca ya por caminos normales abiertos a todo
el mundo. Esa circunstancia produca en Lancelot una honda preocupacin. El
unicornio, con su loriga metlica y dos jinetes, dejaba un rastro clarsimo a su paso.
Si haba pictos en los alrededores y resultaba hasta osado esperar que no fuera as
, los descubriran, como muy tarde, a la puesta del sol y, entonces, no les costara
nada alcanzarlos. De nuevo bajo la proteccin de su armadura, que le guardaba de
cualquier arma forjada por mano humana, Lancelot no senta temor ante la
posibilidad de encontrarse con los guerreros brbaros. Pero no estaba solo. Ginebra
era vulnerable y no tena forma de defenderse. Mientras estuviera con l, no poda
arriesgarse a pelear.
Las primeras leguas las cabalgaron casi ininterrumpidamente a travs del denso
bosque, pero Lancelot se percat de que el unicornio no corra tan ligero entre los
arbustos y la maleza como lo haba hecho a la ida, sino que pareca buscar en cada
momento el camino ms accesible y, cuando por fin arribaron a un sendero trillado,
no tuvo ni que tocar las riendas para dirigir al animal por l. Tal vez est al lmite de
sus fuerzas, como Ginebra y yo, pens. Haba estado media noche esperndole
delante de la fortaleza, pero lo ms probable fuera que el trayecto por aquel
misterioso mundo intermedio hacia Malagon le hubiera pasado ms factura de lo que
crea al principio. Que el unicornio fuera una criatura dotada de poderes mgicos no
aseguraba que esos poderes duraran eternamente.
Poco a poco el bosque iba clareando y, en la misma medida en que el camino se
iba ensanchando y liberando de obstculos, el unicornio aceleraba el ritmo, hasta que
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se puso a galopar tan deprisa como el viento, igual que si hubiese podido leer sus
pensamientos y quisiera mostrarle lo ridculos que le resultaban. Sin embargo, aunque
las fuerzas del unicornio pudieran resistir mucho ms, no suceda lo mismo con las de
sus jinetes. A Lancelot le costaba cada vez ms mantenerse erguido en su montura y
ni siquiera se atreva a imaginar lo que sucedera con Ginebra.
En todo caso, finalmente llegaron a la linde del bosque y, ante ellos, apareci un
terreno de suaves colinas que, bajo el cielo sin apenas estrellas, semejaba un esttico
ocano negro. Pero no era completamente negro. Haba dos o tres minsculas
estrellas que parecan cadas del cielo; casas o fincas todava a mucha distancia, pero
no inalcanzables. All vivan personas y la ayuda de personas era lo que en aquellos
momentos ms urgentemente necesitaban.
Hizo parar al unicornio y se gir en la silla para mirar con detenimiento el rostro
de Ginebra. Se mostraba infinitamente cansada, agotada, y Lancelot sinti una
profunda punzada en el pecho cuando adivin en su expresin el mismo temor de
antes. No hizo hincapi en ello, sino que seal las luces del horizonte con la mano
derecha y dijo:
All hay personas, pero necesitaremos por lo menos dos horas para alcanzarlas,
o ms. Si lo deseas, podemos descansar aqu un rato.
Ginebra asinti brevemente y Lancelot dio la vuelta al unicornio, lo hizo penetrar
en el bosque y se desmont con dificultad. Cuando ayud a bajar a Ginebra,
estuvieron ambos a punto de caerse de lo dbil que l se senta. Ginebra fue tan
discreta que hizo ver que no lo notaba, solt su mano y se aproxim con pasos
inseguros hacia un rbol ante el que se dej caer al suelo apoyando la nuca y los
hombros contra el spero tronco. Cerr los ojos. Sus manos temblaban a causa de la
extenuacin y su respiracin era tan agitada que pareca que hubiera corrido durante
todo el tiempo en lugar de ir a lomos del animal.
Lancelot tampoco se senta mucho mejor. Durante mucho rato permaneci
observando a Ginebra, all sentada con los ojos cerrados. Luego se alej una decena
de pasos y se sent tambin contra otro rbol. De pronto, los prpados le pesaban
como si fueran de plomo y tuvo que luchar con todas sus fuerzas contra el sueo que
intentaba cubrir sus pensamientos con un velo oscuro.
No hace falta que te escondas de m la voz de Ginebra penetr en sus
pensamientos. S quin eres.
Sorprendido, Lancelot abri los ojos de golpe y la mir. Ginebra no dorma. Se
haba incorporado un poco y lo observaba.
A qu te refieres? pregunt.
Ginebra sacudi la cabeza con cansancio.
Por qu no me lo dijiste?
Qu?
S quin eres dijo Ginebra otra vez. Cuando sigui hablando, una sonrisa
amarga acompa a sus palabras: Cmo podra no haberlo notado? El escudo de
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runas nos enga a todos, incluso a Arturo y a m. Precisamente a m!


Realmente, no comprendo de lo que ests hablando murmur Lancelot,
sintindose ridculo. Claro que lo saba.
As que Arturo me minti murmur Ginebra con rudeza. Nos minti a
todos. Pero yo tendra que haberme dado cuenta. Me di cuenta. Lo supe todo el
tiempo, pero simplemente no quera creerlo. Dulac. Dulac, el mozo de cocina.
No tena sentido continuar mintiendo. Ginebra le haba reconocido en el saln del
trono de Malagon. De ah, el horror en sus ojos y el enfado, pens amargamente.
Y? pregunt. Me desprecias ahora? Y si es as, por qu? Porque no te
dije la verdad o porque slo soy un mozo de cocina que ha osado enamorarse de una
reina?
Ginebra lo mir con tristeza, luego pregunt en voz muy baja:
Qu te he hecho para que me hieras de esta manera?
Lancelot permaneci en silencio. Estaba avergonzado de sus palabras porque en
el mismo momento en que las haba pronunciado ya saba lo alejadas que estaban de
la verdad. Sin embargo, no saba qu ms decir. Nunca antes se haba sentido tan
desamparado y solo como en aquel instante.
Lo sabe Arturo? pregunt Ginebra un rato despus.
Que soy Dulac? Lancelot neg con la cabeza. Inmediatamente despus,
levant la mano derecha y se roz la cicatriz, casi invisible, que tena en su oreja.
Que soy diferente? S.
Y, sin embargo, me acompa a tu tumba? dijo Ginebra. A m y a todos
los dems. Por qu nos minti?
Porque me mat, pens Lancelot. Porque sinti en lo ms recndito de s
mismo el peligro que un da significara el joven mozo de cocina para l. En voz alta
dijo:
Seguramente me tom por muerto en realidad. Yo mismo estaba convencido de
que morira al abandonar Camelot. Tal vez quera que se me recordara, aunque fuera
en una tumba vaca y sin inscripcin.
Sigues defendindole dijo Ginebra. Por qu?
Porque es mi rey, pens Lancelot, pero tampoco lo dijo. Ginebra no lo habra
comprendido.
Esa tumba quiz est vaca, pero no carece de sentido dijo. T antes me
has llamado por mi nombre, pero es errneo. Dulac est muerto. Y tal vez no haya
existido nunca.
Ginebra se levant, se acerc con pasos cortos y se dej caer junto a Lancelot en
el suelo. Durante un rato permaneci algo apartada de l mientras su cuerpo temblaba
de fro como el follaje. El joven extendi el brazo y le rode los hombros. Por un
momento Ginebra se tens como si tuviera miedo de su contacto, luego se desliz
hacia l apoyndose sobre su pecho. Tiritaba tanto que l poda sentirlo incluso a
travs de la armadura.
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Por qu no me lo dijiste? pregunt ella.


Lancelot reuni todas sus fuerzas.
Qu? dijo. Que te amo? Yo? Un sencillo mozo de cocina que recibe
ms golpes que comida y al que apenas soportan en la corte? sacudi la cabeza con
energa. Te habras burlado de m. Y eso hubiera sido lo mejor que me podra haber
pasado.
Lo crees de verdad? pregunt Ginebra. Oh, qu tonto. No notaste que yo
senta lo mismo por ti?
Por quin? quiso saber Lancelot. La siguiente pregunta le iba a hacer tanto
dao como la anterior y le resultaba muy difcil pronunciarla. Pero tena que hacerla.
Si no la haca, pesara siempre entre los dos: por Dulac, el mozo de cocina, o por
Lancelot du Lac, el caballero y hroe que nadie consigue vencer?
Y Ginebra tambin pareci comprenderlo, porque vio reflejado en sus ojos el
dolor que provocaron sus palabras, pero se sobrepuso y respondi con la voz rota por
las lgrimas:
Pero, no acabas de decirlo t mismo? Dulac ya no existe. Y creo que sabes
que nunca ha existido. No te ense nada Merln?
Merln? Lancelot abri los ojos con asombro. T sabes?
Por supuesto que lo s respondi Ginebra con una sonrisa. Mi marido no
tena secretos para conmigo. Me lo cont todo, todo lo que saba de m y de mi
procedencia, y tambin de la de Arturo y, sobre todo, de la de Dagda, seguramente el
peor cocinero de toda Britania. Me sorprende que no te dijera nada si est claro que te
tom bajo su proteccin.
No le dio tiempo dijo Lancelot. Creo que quera hacerlo. Los ltimos das,
antes de que sucediera la desgracia, me mostr cosas muy extraas y las que me dijo
todava lo eran ms. Pero Morgana lo asesin antes de que pudiera enterarme de todo.
Porque saba que tendras el poder necesario para vencerla si hubiera alguien
junto a ti que te lo enseara dijo Ginebra. Le habra gustado mucho creerla. Pero
muy poco tiempo antes y de una forma muy dolorosa se haba visto abocado a
comprender lo infinitamente dbil y desvalido que l era en comparacin con
Morgana.
Por qu no me lo dices t? pregunt. De dnde vengo? Por qu estoy
aqu? Qu somos nosotros? Quin soy yo?
No puedo hacerlo respondi Ginebra con tristeza.
No puedes o no quieres?
Aunque quisiera, no me est permitido dijo Ginebra en un tono que le dej
claro lo intil que era seguir preguntando sobre ese tema. Es cometido de Arturo
hacerlo. Y l lo sabe.
Pero
Qudate tranquilo le interrumpi Ginebra. Y abrzame, estoy congelada.
Lancelot comprendi que su cuerpo no le daba calor sino que se lo quitaba. El
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metal de su armadura estaba helado. Si la abrazaba, ella tendra la sensacin de que


tocaba hielo puro. Quit el brazo de su hombro con rapidez y se despoj de la
armadura. Luego volvi a sentarse junto a ella y pas de nuevo el brazo por sus
hombros. El calor de su cuerpo era lo nico que poda ofrecerle.
Tal vez deberamos continuar cabalgando propuso inseguro. La noche es
muy fra. Podramos enfriarnos si nos dormimos.
Ginebra apoy la cabeza en el hueco de su cuello y asinti.
Seguramente tienes razn dijo con voz cansada. Slo un momento para
reponernos. Ests tan caliente.
Te traer la manta de montar dijo Lancelot. No huele bien y est gastada,
pero no sigui hablando al darse cuenta de que Ginebra se haba dormido.
Durante mucho tiempo permaneci quieto, all, mirando su rostro delgado, plido.
Luego se inclin sobre ella, la bes suavemente en la frente y con la mano que tena
libre acarici su pelo. Tena el tacto de la seda y el escalofro que aquel roce produjo
en l no era atribuible exclusivamente al fro que senta.
Despus, la naturaleza obr su parte y Lancelot se durmi tambin, antes incluso
de que aquel ltimo pensamiento llegara a su fin.

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Captulo 12
Un ruido de cascos de caballo y la sensacin de ser observado despertaron a Lancelot.
Abri los prpados y mir a su alrededor moviendo los ojos, no la cabeza. Su mano
derecha quiso agarrar el pomo de la espada, pero no pudo hacerlo porque haba algo
muy pesado, grande, sobre su brazo. Desconcertado, mir a la derecha y descubri a
Ginebra, que durante el sueo se haba recostado ms en l. La mano de ella
descansaba sobre su pecho y senta el eco de su respiracin clida y suave en el
cuello.
Tan cuidadosamente como pudo, apart el brazo de la espalda de Ginebra
mientras buscaba el arma con la mirada. Estaba junto a la armadura, no muy lejos, a
la izquierda, sobre la hierba, pero si realmente haba alguien que le estaba acechando,
no iba a tener tiempo de empuarla. Como le resultaba imposible ver nada ms all
de la mortecina claridad del amanecer que se haba apoderado del paisaje, cerr los
ojos de nuevo y trat de concentrarse para averiguar lo que le indicaba el sentido del
odo. El sonido de los cascos se hizo ms prximo: eran muchos caballos, pero
todava estaban por lo menos a una legua de distancia, o ms. Aparte de eso, no oa
ms que su propia respiracin y la de Ginebra, y el ligersimo murmullo del roce de
las hojas agitadas por la apacible brisa de la maana.
No tena eleccin. Con un brusco movimiento se tir a un lado, con la mano
izquierda agarr el escudo y con la derecha la espada, y mantuvo ambos objetos en
posicin de ataque mientras se pona en pie de un salto. Sus ojos escudriaron con
desconfianza el bosque y los grises jirones de niebla que haban anidado entre los
troncos y podan ocultar cualquier amenaza que existiera.
Quin anda ah? pregunt. Mustrate!
Al principio no obtuvo respuesta, luego cruji una rama y una de las sombras que
haba delante de l se hizo ms evidente sin llegar a tomar la forma de un cuerpo o
una cara. Se oy una risa sorda y luego una voz familiar, pero muy inoportuna, dijo:
Reaccionis muy deprisa, Sir Lancelot. Sin embargo, si hubiera querido, me
habra resultado muy fcil rebanaros la garganta.
Asustado, Lancelot levant el escudo un poco ms, de tal manera que su rostro
quedara casi completamente oculto pero l pudiera ver por el borde de arriba. En ese
momento, Sir Mandrake se abri camino entre los rboles sacudiendo la cabeza.
Pero, teniendo en cuenta que hubiera estado en juego la vida de nuestra futura
reina, no me habra podido dar ese capricho acab.
Mandrake! grit Lancelot y, en el acto, un miedo glido se apoder de l
cuando se dio cuenta de que no llevaba la armadura mgica y Mandrake slo deba
ganar un paso ms para reconocer delante de quin se hallaba.
Esperabais a otra persona, caballero Lancelot? pregunt Mandrake
despectivamente.
Yo
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Quiz a los pictos que vienen por ah? aadi Mandrake, sin dar muestras
de haber percibido su reparo y sealando la direccin por la que se escuchaban los
cascos de caballo.
Pictos?
En gran nmero afirm Mandrake. No me he tomado la molestia de
contarlos, pero calculo que son unos treinta. Sin embargo, eso no puede asustar a un
caballero invencible como vos, me equivoco?
No, si me dais tiempo de ponerme la armadura. Murmur Lancelot. Se gir;
clav la punta del escudo en el suelo boscoso, de tal forma que ste se qued algo
torcido, pero firme en la tierra, y se inclin deprisa para coger el yelmo. A
continuacin, vinieron la cota de malla, el peto y el espaldar, y todo el resto de piezas
de la armadura. Minutos ms tarde, Lancelot, embutido ya en la Armadura del Grial,
agarr el escudo y la espada. Slo despus se dirigi de nuevo al caballero de la
Tabla: Confo en que no hayis venido solo, Mandrake.
Los ojos del caballero se cerraron casi en una lnea.
Y si fuera as? pregunt. Es un buen momento para aclarar las cosas entre
nosotros. Nadie se enterara fuera como fuera.
Lancelot entendi demasiado bien la posibilidad que le estaba brindando el
caballero, pero rehus con la cabeza.
No es el momento de solucionar nuestras diferencias personales. Siento lo que
ocurri. No pretenda heriros. Si lo exigs, os presentar excusas en pblico, pero
tambin estoy dispuesto a ofreceros la oportunidad de una reparacin. Sin embargo,
no ahora. La vida de nuestra reina est en juego.
Mandrake asinti pensativo y mir por espacio de unos segundos a Ginebra, pero
no como se mira a una reina. El corazn de Lancelot comenz a latir ms deprisa y la
ira se adue de l. Cunto tiempo habra pasado el caballero en la niebla,
observndolos? Y qu deba pensar de ellos?
Entonces, Mandrake repiti el gesto de su cabeza y dijo en un tono de voz distinto
y ms alto:
Tenis razn. Lo aclararemos todo cuando estemos de nuevo en Camelot.
Despertad a Lady Ginebra. Luego, seguidme.
Sin tomarse la molestia de explicarle a dnde deba seguirle, se dio la vuelta y
desapareci con pasos rpidos entre la niebla. Lancelot se agach junto a Ginebra y
sacudi sus hombros ligeramente. La dama tard unos instantes en despertarse. Sus
prpados se levantaron y mostraron una mirada turbia, pero de pronto sus ojos se
iluminaron y, por primera vez en mucho tiempo, una sonrisa dulcific sus rasgos.
Lancelot!
Ahora no dijo l deprisa. Mandrake est aqu.
Ginebra se sent tan de golpe que, en un primer momento, se le fue la cabeza y
tuvo que apretarse la frente con la mano.
Mandrake?
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Y desgraciadamente no slo l aadi Lancelot. Hay pictos en las


cercanas. Tenemos que irnos.
Ginebra parpade y, asindola por el brazo, Lancelot la ayud a ponerse en pie.
Fue un movimiento tan natural que l ni siquiera lo pens dos veces, y tampoco
Ginebra. Pero, luego, se dio cuenta de que podra dar a entender la familiaridad que
haba entre ellos, as que dio un paso hacia un lado para separarse de ella. Qu
ocurrira si Mandrake lo hubiera visto?
Ven dijo.
Ginebra iba a hacerle una pregunta, pero l no le dej tiempo, sino que se gir
bruscamente y puso la mano en su espalda para conducirla hacia el lugar por el que
haba desaparecido Mandrake. Pero enseguida dej caer la mano de nuevo. El da
anterior, cuando era cosa de vida o muerte, tal vez hubiera tenido el derecho de tocar
a su futura reina. Ahora ya no.
Haban dado slo unos cuantos pasos en la direccin por la que se haba ido
Mandrake cuando oyeron voces y ruido de cascos de caballo. Lancelot aceler el
ritmo y, ni un minuto despus, estaban en el mismo sendero que haban tomado el da
anterior.
Ahora no estaba vaco. Adems de Sir Mandrake, les esperaban casi una docena
de hombres con los uniformes blancos y azules de Camelot. Algunos de ellos estaban
enfrascados en la ardua tarea de calmar al unicornio que daba coces enojado,
intentando atacar una y otra vez a los caballos de los guerreros de Camelot. Cuando
Mandrake oy sus pasos, dijo:
Qu bien que vengis. Embridad a ese bicho o juro por Dios que lo apeo y
permito que se desangre sin ms!
Lancelot no sinti ningunas ganas de dejar que Mandrake cumpliera su amenaza.
Saba muy bien cmo poda acabar el asunto. Por eso, pas por su lado sin dirigirle la
palabra, apart a los hombres, que andaban ocupados tratando de esquivar las coces
del animal, y le puso la mano abierta sobre el cuello. l se tranquiliz enseguida.
No debemos hacer ruido dijo Mandrake enojado. Los pictos no vienen
justo en esta direccin, pero tampoco estn muy lejos. Y tendrn los odos muy
atentos.
Justo en ese instante, por encima del estrpito que haca la docena de hombres
preparando sus monturas, pudieron distinguir el retumbar de los cascos que se
acercaban.
Guerreros y caballos se introdujeron en el bosque a ambos lados del camino, pues
amaneca con gran rapidez y la niebla, que hasta entonces era su mejor aliada, se
estaba disipando por momentos. El fragor creci y creci hasta darles la sensacin de
que naca del mismo centro del bosque y se expanda hacia ellos. Por unos instantes,
Lancelot crey ver numerosas siluetas negras cobijadas entre los rboles, pero de
pronto el ruido fue diluyndose con tanta presteza como haba llegado, y el caballero
respir tranquilo.
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Nos hemos salvado por los pelos dijo Mandrake cuando el sonido de los
cascos ces por completo. Esos malditos brbaros cada vez se vuelven ms
atrevidos.
Lancelot advirti a Ginebra con la mirada antes de volverse hacia el caballero de
la Tabla.
Os agradezco que nos avisarais, Sir Mandrake dijo con voz potente para
asegurarse de que todos a su alrededor pudieran escucharlo. Quin sabe lo que
hubiera acaecido si no hubierais aparecido tan a tiempo. Los caminos del Seor son
realmente muy extraos.
Mandrake hizo una mueca.
Ms tiene que ver con las rdenes de Arturo que con los caminos del Seor
dijo.
Las rdenes de Arturo?
Mandrake afirm con la cabeza.
Desde hace una semana todos los hombres de Camelot andan buscndoos, a
vos y a Lady Ginebra. No tiene nada que ver con la casualidad que estemos aqu.
Estamos registrando cada palmo del bosque.
Lancelot se sinti desconcertado.
Desde hace una semana? quiso cerciorarse.
Mandrake asinti con cara de sorpresa.
Llevis dos semanas desaparecido dijo. No lo sabis?

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Captulo 13
Las palabras no bastan para expresar lo agradecido que os est todo Camelot, Sir
Lancelot. Tanto el pueblo como su rey estarn en deuda con vos para siempre dijo
Arturo. Se os conceder cualquier cosa que demandis como recompensa por el
salvamento de Lady Ginebra.
Llevaban un buen rato en el saln del trono y a Lancelot le estaba resultando muy
penoso ser constantemente felicitado. No aguantaba ms que le golpearan la espalda,
le dieran puetazos amistosos en las costillas o le preguntaran con una sonrisa de
oreja a oreja por sus aventuras. Durante mucho tiempo haba deseado ser un hroe,
pero ahora conoca tambin la parte negativa de ese papel. Aquello era nuevo para l.
Y no le gustaba nada.
Haber salvado a la futura reina de mi pas es suficiente recompensa
respondi.
Arturo sonri.
Tan humilde como siempre dijo. Pero incluso la mayor humildad tiene
lmites. Por eso, pensaris detenidamente si de verdad no queris nada ms que mi
agradecimiento, Sir Lancelot. No siempre suelo sentirme tan esplndido como hoy.
Lancelot se pregunt si en esa frase no habra una amenaza oculta, pero cuando
mir a Arturo a la cara no vio ms que un alivio infinito, y, tambin, la sombra de
graves preocupaciones. Eso sin contar la huella del vino que llevaba trasegado desde
que estaban all. Desde sus tiempos de mozo de cocina saba que el rey no haca ascos
a las bebidas alcohlicas y, ocupando ya como caballero un puesto en la mesa, haba
participado en juergas que no terminaban hasta altas horas de la madrugada. Todo el
mundo coincida en que el monarca era mucho ms que un simple conocedor del
buen vino, lo que en la corte se tomaba como propio de una persona distinguida y de
alcurnia. Y, por supuesto, l no era quien para criticar al rey, ni antes ni ahora.
Adems, poda comprenderle. Si realmente haban estado casi dos semanas
desparecidos, deba haberse vuelto loco de miedo y, por consiguiente, en esos
instantes la alegra que senta de volver a ver a Lancelot y, sobre todo, a Ginebra tena
que ser inmensa. No habra mejor ocasin para festejar.
Haban cabalgado durante todo el da. Si hubieran podido ir a galope tendido,
seguramente habran alcanzado Camelot a primera hora de la tarde, pero el grupo no
haba tenido nicamente que adaptarse al ritmo de Ginebra, que ciertamente haba
hecho todo lo que estaba en su mano para mantenerse erguida en la silla a pesar de
encontrarse prxima a la extenuacin, sino que adems, en dos ocasiones, haban
tenido que ocultarse de las patrullas enemigas. Aunque Lancelot le haba dejado muy
claro a Sir Mandrake que estaba deseando baar su espada con la sangre de los
invasores, el caballero no se haba decidido a embarcarse en una batalla mientras
Lady Ginebra estuviera con ellos y se fue el motivo de que en Camelot y en el
castillo ya estuvieran encendidas las primeras luces cuando los otearon desde la
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distancia.
Mandrake haba enviado un emisario y, media hora antes de alcanzar la ciudad,
unos cincuenta hombres reciamente armados acudieron a su encuentro para
escoltarlos. Por descontado, Arturo iba con ellos y abraz a su prometida lleno
democin. Los soldados traan una carroza en la que Ginebra realiz el resto del
trayecto, y Lancelot se sinti contento de que la penosa cabalgada hubiera terminado,
por lo menos para ella.
Ahora todo aquello le pareca tan lejano que tuvo que hacer un gran esfuerzo para
recordar que llevaban ya ms de una hora en el castillo. Arturo haba dejado a
Ginebra custodiada por su criada y luego fueron al saln del trono donde les esperaba
un banquete para celebrar su regreso. Todava no haban empezado a comer, pues una
vez que Arturo le dio las gracias efusivamente, los dems caballeros no pararon de
hacerle preguntas.
En la descripcin de lo acontecido, Lancelot se haba ceido a la realidad lo ms
posible. Uno de los consejos que le haba dado Merln, largo tiempo antes, era que
dijera siempre la verdad y que; si en alguna ocasin se vea obligado a mentir, lo
hiciera slo lo estrictamente necesario. Era ms sencillo enmascarar la verdad
ligeramente a inventarse una historia completamente nueva y no caer en
contradicciones. As que lo cont prcticamente, dando de los elbos oscuros y del
tenebroso castillo de la Tir Nan Og en el ruinoso Malagon una versin con la que
todos los presentes parecieron satisfechos, tal vez con la nica excepcin de
Mandrake, pero aquello tampoco sorprendi a Lancelot. En lo que se refera a l, no
haba nada que contentara al caballero.
Pensar sobre ello. Respondi Lancelot al rey, evitando dar una respuesta
ms clara y, con una sonrisa cansada, aadi: Tal vez haya algo que desee. Un
pequeo reino, la mitad de Britania o un ejrcito lo suficientemente grande para
conquistar el resto del mundo.
Arturo parpade y comenz a rer a grandes carcajadas. Poco a poco, los otros
caballeros se unieron a sus risas. Slo Mandrake se mantuvo al margen, mirando a
Lancelot como si pensara que esas exigencias podan tener algo de verdad.
Vayamos a comer propuso Arturo, una vez que se hubo tranquilizado.
Nuestro nuevo maestro de cocina se ha esforzado en preparar una comida digna de un
hroe como vos.
Por favor, no me interpretis mal, majestad dijo Lancelot, pero estoy muy
cansado. Las ltimas jornadas han sido agotadoras y preferira
Arturo le interrumpi con un movimiento de la mano.
Palabrera dijo. No os desharis de m tan fcilmente, amigo mo. Primero
comeremos y luego tomaremos una copa de vino juntos, para que vos podis
referirnos vuestra aventura con todo lujo de detalles.
Lancelot se resign. Le habra gustado insistir en su deseo de retirarse a sus
aposentos, pero saba que con ello no conseguira ms que enfadar a Arturo. Adems,
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se senta inseguro. Cuando el da anterior Ginebra le haba confesado sus verdaderos


sentimientos, para l haba sido el instante ms hermoso de su vida, pero estar frente
al hombre a quien Ginebra iba a pertenecer resultaba espantoso. Y la circunstancia de
que aquel hombre fuera, adems, su rey y su amigo, lo haca todava ms difcil.
As que fueron a la mesa. Los caballeros esperaron a que Arturo tomara su puesto
para despus sentarse ellos; pero el monarca levant de nuevo la mano sealando el
sitio libre que tena a la derecha y con voz grave dijo:
Escuchad lo que he decidido. Independientemente de aquello que Sir Lancelot
desee solicitar en recompensa por su coraje y gallarda, ste es el regalo que yo le
hago: desde hoy, y para siempre, el sitio a mi derecha no pertenecer a nadie ms que
a Lancelot du Lac.
Lancelot habra suspirado muy a gusto. En otra ocasin ya haba vivido una
controversia relacionada con el orden de colocacin en la mesa cuando
supuestamente no haba tal, y ahora tena claro que la decisin de Arturo, a todas
luces bien intencionada, no iba a traer ms que disgustos.
Lo que ciertamente ocurri. Lancelot se qued de pie y tambin otros de los
caballeros dudaron en la conveniencia de sentarse. En algunos rostros se dibuj una
arruga en la frente o una expresin de ligero disgusto, pero hubo uno entre todos ellos
que replic con voz firme.
Disculpad, Arturo dijo Mandrake. Pero, no fuisteis vos mismo quien
asegurasteis en una ocasin que en esta mesa no haba sitios asignados ni ninguna
silla que valiera ms que otra?
No me habis comprendido, amigo mo? pregunt Arturo con una sonrisa
. Es mi deseo que en el futuro Lancelot ocupe el sitio de honor a mi derecha.
El rostro de Mandrake se ensombreci todava ms. Ech una mirada airada hacia
Lancelot y luego se dirigi de nuevo al rey:
Son vuestras propias reglas.
Arturo asinti. Su sonrisa se hizo algo ms fra.
Lo s dijo. Yo las he establecido y yo puedo cambiarlas.
De pronto, se hizo el silencio. Por un largo espacio de tiempo nadie dijo una
palabra y la tensin que se haba creado entre Arturo y Mandrake casi se poda cortar
con un cuchillo.
No podis, Arturo dijo Mandrake. El poder de Camelot reside en lo que
significa esta mesa golpe con la palma de la mano la superficie de roble y lo hizo
de tal manera que Lancelot no fue el nico que percibi que habra preferido
abofetear con ella el rostro de Arturo. Echad por tierra el frreo principio de
igualdad y daris al traste con la corona de Camelot!
Cmo osis hablar as conmigo? pregunt Arturo. Habis olvidado
quin soy?
En esta sala y alrededor de esta mesa no sois ms que ninguno de nosotros
respondi Mandrake. No hay nadie aqu que ordene y nadie que obedezca.
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Puede ser acept Arturo. Pero no olvidis, Sir Mandrake, que en cuanto
abandonemos esta sala, ser de nuevo vuestro rey.
Aquello resultaba patente. Lancelot no fue el nico que mir a Arturo con signos
de mostrarse afectado. Muchos de los caballeros circundantes parecan sobresaltados
y la expresin del propio Arturo indicaba que era consciente de haber ido un paso
demasiado lejos, ya que Mandrake haba tenido razn en cada una de las palabras que
haba pronunciado. El principio de igualdad en esa mesa era Camelot; el valedor de
que el reino tuviera ya veinte aos y que, en todo ese tiempo, le haba deparado a sus
habitantes y, sbditos de Arturo, una paz y un bienestar que nunca antes haban
conocido. Si tiraba por tierra el principio, tiraba por tierra Camelot.
Transcurrieron unos segundos en un incmodo silencio, luego Arturo sacudi la
cabeza y se forz a dibujar una sonrisa no demasiado feliz.
No peleemos, mis queridos amigos dijo. No es el da adecuado para ello.
En absoluto, hoy es un da de celebracin.
En un primer momento pareci que aquellas palabras no iban a lograr su
propsito, pero uno de los caballeros asinti, acompaando al rey en su risa, y la
tensin se fue atenuando. Solamente Sir Mandrake continu observando a Arturo
lleno de odio, le dio la espalda y abandon el saln.
El soberano hizo un leve movimiento de cabeza cuando Mandrake cerr la puerta
con una sacudida tras de s. Mir a Lancelot y esper a que ste finalmente se sentara
a su lado.
No se lo tomis a mal, Sir Lancelot dijo. Mandrake es uno de mis
caballeros ms fieles. Pero se enoja con facilidad.
Lancelot crey conveniente no responder y Arturo debi pensar lo mismo, pues
inmediatamente le dirigi a otro caballero una pregunta absolutamente trivial cuya
respuesta, con toda seguridad, no le interesaba nada.
Tendra que haberme marchado reflexion Lancelot. El riesgo de molestar a
Arturo no era nada comparado con evitar esta pelea que con toda probabilidad traer
consecuencias. Ni Arturo ni Mandrake eran hombres que olvidaran una humillacin
tan rpidamente.
La comida result tan oppara como haba anunciado Arturo. A pesar de que
Lancelot le deseaba a Tander todo tipo de penalidades, tena que reconocer que era un
cocinero sensiblemente mejor que Merln, al que en realidad le interesaban mucho
ms otros preparados.
Tras la marcha de Mandrake en el ambiente rein todava un cierto descontento,
pero a medida que Arturo y sus hombres le dieron al vino, ste fue desapareciendo y,
pronto, el saln del trono se llen de las habituales carcajadas y del cristalino tintineo
de copas y jarras. Lancelot tuvo la sensacin de que el tiempo se haba detenido.
Esperaba que la fiesta no durara hasta la maana siguiente, y no slo porque estuviese
realmente agotado y porque le costase un verdadero esfuerzo mantener los ojos
abiertos. Hasta entonces haba evitado a toda costa pensar en lo que hara cuando
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Ginebra y l estuvieran de vuelta en Camelot, pero ya no haba marcha atrs, ya no


poda cerrar los ojos ante aquella pregunta.
Y lo peor era que slo haba una respuesta posible
Sus ruegos fueron odos, pues la fiesta no se alarg hasta la salida del sol, como
tantas y tantas veces, sino slo hasta media noche. Los caballeros fueron
marchndose y, finalmente, slo quedaron catorce, contando a Arturo y a Lancelot.
Fue el propio Arturo el que dio por terminada la cena. Levant su vaso esperando la
atencin de todos los presentes y dijo:
Por mucho que disfrute, amigos mos, compartiendo comida y bebida con
vosotros, esta celebracin debe terminar. Maana nos espera a todos un da muy
fatigoso y necesitamos tener las ideas claras. Brindad conmigo una vez ms y
vaymonos a la cama!
Aquello era inusual, sobre todo para Arturo, que slo dejaba de beber cuando
prcticamente se caa de la silla, lo que realmente suceda con casi todos los
caballeros. Sin embargo, nadie lo contradijo. Los hombres tomaron un ltimo trago
de vino y se despidieron uno tras otro, pero cuando tambin Lancelot iba a levantarse,
Arturo se lo impidi.
Unas palabras ms, Sir Lancelot.
Lancelot se volvi a sentar, obediente, mientras miraba a Arturo con expresin
interrogativa. Se senta de nuevo muy incmodo.
El rey aguard a que el ltimo caballero abandonara la sala y cerrara la puerta tras
de s, luego llen su vaso de nuevo, se levant de su silla y, con pasos lentos, se
aproxim al ventanal. Se tambaleaba ligeramente, pero Lancelot tuvo la impresin de
que no era a causa del vino. A pesar de que Arturo haba hecho bromas y se haba
mostrado distendido, tras esa mscara de fingida alegra Lancelot lo vea avejentado y
profundamente cansado. El caballero se pregunt qu deba de haber ocurrido en
aquellas dos semanas que no haba pasado en Camelot.
Esper que Arturo dijera algo, pero an transcurri un buen rato hasta que el rey
se volvi hacia l y le mir. Su sonrisa haba desaparecido. La expresin seria de sus
ojos provoc un escalofro en la espalda de Lancelot.
Quera hablar con vos a solas, Lancelot dijo finalmente, midiendo el tono de
su voz como si tuviera miedo de que pudieran orlo desde el pasillo. No slo habis
salvado a la futura reina de Britania, sino tambin a la mujer que amo, y eso es algo
que nunca podr agradeceros bastante. Y, sin embargo, tengo que haceros una
pregunta.
Mylord?
Arturo cerr los ojos como si esa palabra le hubiera herido. Y, sin levantar los
prpados, susurr:
Queris a Ginebra, me equivoco?
Lancelot se estremeci de tal manera en su silla que Arturo se habra dado cuenta
con toda seguridad si lo hubiera mirado. Tanto se notaba?
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Por supuesto, Mylord contest titubeando. Todos aqu la quieren.


No me mintis, os lo ruego dijo el monarca con tono cansado. Abri los
ojos, bebi un sorbo de vino y, con una mueca de asco, dej el vaso junto al fajn de
la ventana, como si hubiera sido vinagre y no vino lo que haba rozado sus labios.
Sabis a lo que me refiero.
Lancelot permaneci callado. Podra haber mentido, pero saba el poco sentido
que tena hacerlo y tampoco lo deseaba ya.
Arturo hizo un movimiento de asentimiento.
Os agradezco que seis sincero murmur.
Arturo, os aseguro que dijo Lancelot, pero el rey le cort con un gesto de
la cabeza.
Habis estado mucho tiempo fuera dijo. Casi dos semanas. El camino
hasta Malagon es largo, pero no tan largo.
Por qu no se lo deca? En aquel mismo momento. Ya. Por qu no se levantaba,
se enfrentaba a Arturo y admita lo que haba entre Ginebra y l? Tal vez fuera la
nica oportunidad que se le brindase, ahora y en el futuro, de reunir el arrojo
suficiente para confesarle la verdad. En lugar de eso, se oy a s mismo contestar:
No han sido dos semanas, Arturo. Para m ha pasado slo un da desde que
ambos estuvimos la ltima vez en este saln y mantuvimos una conversacin similar.
Tena claro lo ridculo que sonara aquello a los odos de Arturo y lo ms posible
es que con aquella mentira se vinieran abajo los restos de buena voluntad que todava
quedaban en el monarca. Pero ste no le llev la contraria ni se ri de l; simplemente
se volvi hacia Lancelot y lo observ con una extraa expresin, sin hablar.
Lancelot continu:
Tampoco he estado en Malagon. Por lo menos, no realmente. He estado en
S dnde habis estado le interrumpi Arturo. Reconoc el saln del trono
de mi amada hermana cuando ella se materializ, por encima de la sima entre los
mundos, para secuestrar a Ginebra.
Vuestra hermana? lo haba odo, pero no poda creerlo.
Arturo apret los labios dolorosamente.
Os pido que no os burlis de m, Lancelot. Todos en Camelot saben que el
bastardo que el hada Morgana trajo al mundo es hijo mo. Slo que nadie se atreve a
decirlo en alto.
Nuevamente Lancelot sinti un escalofro al or cmo hablaba Arturo de su
propio hijo. De dnde provena aquel odio abismal?
Lo tomaba por un rumor. La gente habla mucho.
Pues es la verdad dijo Arturo. Lo que ignoran casi todos es que entonces
Morgana se present ante m bajo otra apariencia.
Otra apariencia?
No le apodan hada en vano asegur Arturo. Estuvisteis en su maldito
castillo negro. Visteis y vivisteis en vuestras propias carnes los poderes de los que
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dispone. Desde el principio intent derrotarme y hacerme dao. Tendra que haber
ordenado matarla cuando an tena la posibilidad de hacerlo.
Es vuestra hermana, Mylord dijo Lancelot con precaucin. Los lazos de
sangre no cuentan en el lugar del que vens?
Es una bruja replic Arturo. Mat a la mujer que era todo para m, adopt
su apariencia y, una vez que estuvo segura de haber engendrado un hijo mo, me lo
revel para humillarme. Mordred no naci nada ms que para eso. Es todo lo que yo
detesto, pero tambin todo lo que temo. El da de su nacimiento Morgana vino de
nuevo y me profetiz que sera Mordred, mi propio hijo, quien me matara.
Lo odiis por eso? pregunt Lancelot a bocajarro.
Odiar? Arturo sacudi la cabeza con fuerza. Lo desprecio. Puede que sea
sangre de mi sangre, pero est a favor de todo aquello que llevo toda la vida
combatiendo. No temo a la muerte, si es a eso a lo que os refers con vuestra
pregunta, amigo mo. No es que la ansie, pero tampoco le tengo miedo. Algn da
morir, como todos, y lo de menos es la persona que me mate. Pero si vence
Mordred, y con l Morgana, la oscuridad se aduear de nuevo de estas tierras. S
que no soy perfecto. S que los habitantes de mi reino maldicen a menudo a su rey y
gran parte de las veces lo hacen con razn porque exijo ms de ellos de lo que
realmente me corresponde. Pero, si bien no les he podido regalar el paraso que una
vez les promet, s les he ofrecido la esperanza de un mundo mejor. Tal vez, no para
ellos, pero s para sus hijos o para los hijos de sus hijos. Si vence Morgana, quiz no
sea slo Britania la que caiga en una noche milenaria. Y, por eso, es preciso que
Ginebra y yo contraigamos matrimonio.
Pensaba que lo nico importante para que dos personas se casaran era el amor
entre ellas oy decirse a s mismo, lleno de espanto.
Y para su gran asombro, Arturo tampoco se tom a mal aquella frase, sino que lo
continu observando con una tristeza que le produjo un nuevo estremecimiento.
No he dicho que no la ame dijo seriamente. No soy un estpido. Y
tampoco estoy ciego. S que Ginebra podra ser mi hija, incluso mi nieta, y que su
corazn pertenece a otro. Crea saber de quin se trataba, pero ya no estoy tan seguro.
Pero eso ahora no importa. Tanto si muero a manos de Mordred como anciano en mi
cama, en algn momento dejar de estar aqu y Camelot necesita un heredero. Y debe
ser de nuestra sangre. La sangre de mi raza.
Lancelot se levant. De pronto se senta presa de un gran desasosiego cuya causa
l mismo no saba explicar, pero que le impeda continuar sentado y en silencio.
Comenz a caminar nervioso por la sala. No dirigi la vista hacia Arturo, pero senta
su mirada como el roce que produce una mano caliente y spera en la espalda. Por fin
se qued quieto y se volvi hacia el soberano.
La sangre de un elbo? Arturo no respondi y Lancelot sigui en tono bajo y
vacilante: Me pregunto qu diran los habitantes de vuestro pas si supieran que su
rey no es humano.
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Arturo hizo una mueca.


La mayora ya me toma por una especie de dios e imagino que habr bastantes
que vean en m al mismo diablo. En lo que respecta a vuestra pregunta, amigo mo, la
diferencia no es tan grande como creis. Estuvisteis en la fortaleza de mi hermana,
pero creedme, no toda nuestra raza es as. Los habitantes de la Tir Nan Og son
S cmo son le interrumpi Lancelot. No estuve slo en Malagon.
Ahora Arturo se mostraba realmente sorprendido. Pero no dijo nada, asi de
nuevo su vaso y bebi un trago. Sin mirar directamente a Lancelot, empez en tono
bajo:
Nuestra raza es antigua, Lancelot. Mucho ms de lo que podis imaginar. Ya
existamos cuando en esta isla todava no haban crecido los rboles y seguramente
seguiremos estando cuando ya no haya ni un solo hombre sobre la Tierra. No somos
dioses. Somos diferentes. Podemos realizar muchas de esas cosas que los humanos
tildan como mgicas, pero creedme, otras que son elementales para ellos nos estn
vedadas a nosotros.
Entonces, por qu no os mostris a ellos tal cual sois? pregunt Lancelot.
Porque es imposible dijo Arturo. Lo intentamos y casi estuvo a punto de
acabar con la desaparicin de ambos pueblos. Tal vez llegue el da en que humanos y
elbos puedan vivir juntos y en paz, pero me temo que ninguno de nosotros lo ver.
Y vos? pregunt Lancelot. En ese caso, por qu estis aqu?
Arturo medit unos instantes, antes de responder:
Porque quiero a los humanos. Me parece una raza magnfica. Muy fuerte y
orgullosa. Vine para ayudarlos, no haba otro motivo. No para ser rey, o para
gobernarlos. All donde nac pude hacer eso de una manera mucho ms cmoda. Pero
creo que los humanos se merecen ser conducidos a un futuro mejor.
Por qu me explicis todo esto? se extra Lancelot.
Porque me lo ha pedido Ginebra contest Arturo sinceramente. Y porque
os lo debo. S lo que sents por ella y s tambin que Ginebra corresponde a ese
sentimiento. No os odio por ello tom un nuevo trago de vino. No os estoy
hablando como vuestro rey, Lancelot. Y tampoco como el hombre que maana se
unir a la mujer a la que pertenece vuestro corazn. Os pido que me comprendis,
como vuestro amigo que soy.
Comprender? pregunt Lancelot e, involuntariamente, su voz cobr un
timbre amargo.
Britania tiene que sobrevivir dijo Arturo. Necesito un hijo de mi sangre.
Inglaterra lo necesita. S lo que demando de vos y, sobre todo, de Ginebra.
Seguramente es el mayor sacrificio que un hombre puede hacer, pero tengo que
rogaros que lo hagis, a vos, a Ginebra y a m mismo. La vida de alguien no cuenta
en relacin al destino de un pas entero.
Cmo iba a contradecir aquellas palabras si, adems, senta que Arturo las estaba
expresando con una profunda conviccin? Y complicaba todava ms las cosas el
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hecho de que tuviera razn. De pronto Lancelot se senta mezquino, ms culpable y


egosta que nunca. Era minsculo, un cero a la izquierda, comparado con ese hombre
que se haba ganado el ttulo de rey como ningn otro. Arturo tena razn, mil
razones. Qu importaba el destino de una persona frente al de infinitamente tantas?
Pero, qu valor tena el futuro de un pueblo entero si se alcanzaba con la desgracia
de unos pocos?
Cuento con vuestra palabra? pregunt Arturo.
Lady Ginebra y yo pasamos una noche en el bosque respondi Lancelot, sin
mirar a Arturo a los ojos. Os aseguro que no me acerqu a ella. Y no pasar de ah
jams.
Arturo respir aliviado.
No habra tolerado que fuera de otra manera dijo despacio. La expresin de
su cara cambi visiblemente. Pero, desgraciadamente, esto no es todo de lo que
quiero hablaros. Deseara tener mejores noticias para vos, Lancelot, pero el destino ha
decidido de otra manera.
Los pictos intuy Lancelot, obviando hacer una pregunta que no tena ya
mucho sentido. Lo que haban visto en el camino hacia all la contestaba
sobradamente.
La guerra es inevitable confirm Arturo. Me temo que ese primer ejrcito
que agruparon el da de nuestra boda era tan slo una avanzadilla. Hemos enviado
emisarios y no han trado buenas noticias. Esperaba que sus ansias de combate
mermaran en ausencia de su lder, pero no ha sido as.
Mordred?
Sigue estando en nuestro poder dijo Arturo. Cumpl vuestros deseos y lo
hemos tratado con mayor condescendencia. Por supuesto, tenais razn. Me dej
llevar por mis sentimientos y no deba de haberlo hecho. A pesar de que todava se
niega a hablar conmigo, puede ser una prenda valiosa si las cosas se ponen peor.
Peor? Lancelot mir a Arturo interrogante. Vos derrotasteis a los pictos
A qu precio! respondi Arturo, sacudiendo la cabeza con rabia.
Estuvisteis fuera mucho tiempo, Sir Lancelot. No visteis el estado del ejrcito que
Mandrake trajo de vuelta.
Pero escuch el reporte del batidor de Morgana replic Lancelot. Los
pictos fueron destrozados.
La mayora de nuestros hombres estn muertos le espet Arturo. Matamos
a quinientos de los suyos, es cierto, pero pagamos con la vida de cien de nuestros
hombres sacudi varias veces la cabeza y su mano agarr tan fuerte el vaso que
pareca querer hacerlo aicos. Son simplemente demasiados. Incluso si hubiramos
matado veinte y slo hubiramos perdido a uno de los nuestros, no venceramos al
final. No sabis lo peor. Nadie lo sabe, salvo yo.
Lo peor? pregunt Lancelot titubeante. Por qu tena de pronto miedo a
la respuesta?
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Arturo solt una carcajada que son casi como un sollozo. Bebi un nuevo trago
de vino, esta vez abundante.
Por qu vinisteis aqu, Sir Lancelot? pregunt luego.
Mylord? el caballero lo mir desconcertado.
Os lo dir afirm Arturo. Un hilillo de vino se derram por la comisura de
sus labios y se escurri por su barbilla. Pareca sangre. Sois un caballero. Tal vez el
mejor espadachn que haya existido nunca. Y buscabais desafos. Una gran aventura.
Osteis hablar del rey Arturo y de Camelot, de la Tabla y de nuestra imbatibilidad,
pero eso ha terminado.
Mylord? pregunt Lancelot otra vez.
Era la magia de Merln la que nos haca imbatibles dijo Arturo. Su magia.
l nos dio la fuerza para vencer en cualquier batalla, para batir al enemigo por muy
diestro y valeroso que fuera. Pero ahora que l ya no est, tambin se ha extinguido
su magia.
Pero eso no puede ser as murmur Lancelot. Quiero decir qu?
Jams me dijo con qu llenaba el cliz mgico que nos imbua el poder y las
fuerzas dijo Arturo. Y yo nunca le pregunt. Daba por sentado que siempre sera
as. Estpido de m!
Lancelot se le qued mirando. Sbitamente comprendi por qu Arturo se haba
horrorizado tanto cuando Merln sucumbi al ataque de Morgana. No haba sido
nicamente la tristeza por la prdida de un viejo amigo, no slo el dolor por la
desaparicin de un hombre al que haba querido como un padre toda su vida. Aquel
estupor vena provocado por el convencimiento de que con la marcha del anciano
druida desapareca tambin el mayor escudo de proteccin de Camelot.
Una una pcima mgica? pregunt inseguro.
Con aquel sabor nauseabundo no poda tratarse ms que de una pcima mgica.
Respondi Arturo, y aadi con una sonrisa pesarosa: Una de esas tristemente
clebres sopas de Dagda
Pero tuvo que deciros
No! le interrumpi Arturo. Nunca me lo dijo. Para qu? Yo no soy un
mago. Aunque supiera todos sus ingredientes, tampoco estara en disposicin de
mezclarlos adecuadamente.
Entonces, volved a la Tir Nan Og y buscad a otro druida propuso Lancelot,
pero Arturo reaccion con un nuevo movimiento de cabeza.
No puedo volver dijo. Nunca ms. Y tampoco es as como
enmudeci en medio de la frase y frunci la frente al ver la expresin del rostro de
Lancelot. Qu os ocurre? pregunt.
Lancelot no contest. Miraba a Arturo con los ojos muy abiertos, mientras en su
cabeza se mezclaban retazos de un recuerdo que de repente se unieron formando una
imagen ordenada.
Lancelot! dijo Arturo.
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El joven sigui observndole por espacio de unos segundos, luego se gir y con
grandes zancadas corri hacia la puerta.
Esperadme aqu, Arturo! grit. Creo que s de lo que estabais hablando!

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Captulo 14
Era noche profunda y nadie en Camelot tena ganas de fiesta. Por consiguiente, las
calles de la ciudad estaban desiertas y tambin en la posada de Tander haca tiempo
que se haban apagado las luces. As que los golpes con los que los puos de Lancelot
aporrearon la puerta se debieron de or en toda la manzana. En un edificio del otro
lado de la calle parpade la luz de una vela tras las cortinas y, desde otra ventana, una
voz desagradable y muy potente, a pesar de conservar rastros todava de sueo, se
quej del molesto ruido. Sin embargo, se interrumpi bruscamente al darse cuenta su
propietario de quin era el causante del escndalo. Lancelot no se dej amedrentar
por todo aquello, sino que sigui golpeando la puerta con ms energa, sin intimidarse
ni cuando la madera y el cerrojo echado comenzaron a crujir. Hasta ese momento sas
haban sido las nicas reacciones ante sus llamadas, unidas a los agudos ladridos de
Lobo, que salan del granero de detrs de la posada. Pero, por fin, oy fuertes pasos
dentro de la casa y la voz malhumorada de Tander anunciando, a semejante
perturbador, una andanada de bofetadas sin importar quin fuera o el motivo por el
que estuviera all.
Lancelot se ech medio paso hacia atrs con impaciencia y oy cmo descorran
el cerrojo. La puerta se abri un palmo y apareci la adormecida cara de Tander bajo
un penacho de pelos erizados en todas direcciones.
Quin demonios? comenz, se par en medio de la frase y abri los ojos
aturdido al reconocer al caballero que tena enfrente. Lancelot no le dio tiempo de
acabar la pregunta. Peg tal empujn a la puerta que Tander tuvo que retroceder dos
pasos para que sta no le embistiera y, con las prisas, tropez contra una mesa y dej
caer la vela que llevaba en la mano. De milagro, no se apag. Lancelot penetr en la
habitacin sin contemplaciones, cerr la puerta de un puntapi, se agach a recoger la
vela y la puso sobre la mesa.
Cuando se volvi hacia Tander, el posadero ya se haba recobrado lo suficiente
para recuperar el habla.
Sir Lancelot? balbuci. Vos? Qu hacis a estas horas? Quiero decir,
perdonad, pero es realmente tarde y
Tengo que hablarte le interrumpi Lancelot.
Tander trag saliva. A la oscilante luz de la vela, su rostro apareca blanco como
el de un muerto y, a tal efecto, contribuan todava ms las sombras de la armadura
plateada que se reflejaban sobre l.
Seor? murmur. Entonces pareci tener una iluminacin, porque profiri
rpidamente: Si es a causa del perro, seor, os aseguro que est bien. Le he
alimentado de la mejor manera Ya lo os. Est
Trelo! le interrumpi Lancelot.
Por supuesto, seor respondi Tander. Veris que le va de maravilla.
Recibe mejor comida que mis propios hijos.
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Y se march. Lancelot crey su ltima afirmacin a pies juntillas. Sin embargo,


esper inquieto, sin poner apenas dominar su impaciencia, durante los pocos minutos
que Tander tard en regresar. Llevaba a Lobo en brazos, pero cuando el chucho vio a
Lancelot, se solt, se tir de un salto al suelo y comenz a correr en zigzag entre las
patas de las mesas, como un ovillo de lana que hubiera cobrado vida; luego, en medio
de constantes ladridos histricos y sin parar de mover la cola, trat de trepar por las
piernas de su antiguo amo. Lancelot lo cogi, lo examin con atencin y comenz a
acariciarlo con la mano izquierda, mientras trataba de salvaguardar la cabeza para
zafarse de la obstinada lengua de Lobo.
Ya veis, seor, que he cumplido mi palabra dijo Tander. Se oyeron pasos en
la escalera. El parpadeante resplandor de una vela recorri los escalones de madera y
aparecieron Wander y Sander, los dos hijos del posadero. Ataviados con unos
ridculos camisones, bastante sucios por cierto, ambos parecan tan dormidos y
agotados como su padre. Cuando vieron de dnde proceda el ruido, se quedaron
quietos sin saber muy bien a qu atenerse. Lancelot tampoco les dio tiempo a
aclararse mucho, pues simplemente les grit un Desapareced! que ellos no se
hicieron repetir dos veces. Salieron volando hacia arriba y Lancelot se volvi a
Tander de nuevo. Ahora que vea que Lobo estaba perfectamente, se permiti el
pequeo lujo de regocijarse por espacio de unos segundos ante la mirada angustiada
del posadero.
Saba que poda fiarme de tu palabra dijo en son de burla. Seguro que
podrs ayudarme en otra cuestin, me equivoco?
Tander asinti con presteza.
Claro, seor asegur. Todo lo que est en mi
Tiene que ver con el chico.
Dulac? El chico al que perteneca el perro? pregunt Tander algo
intranquilo otra vez.
No Lancelot neg con la cabeza. Vuestro nuevo ayudante.
Evan dijo Tander. Su nombre es Evan.
Lo s Lancelot se esforz en imprimir a su voz un ligero tono de disgusto.
Dnde est? Vive contigo en esta casa?
Tander hizo que no con la cabeza.
Vive con sus padres y viene cada maana para acompaarme al castillo. Pero
ya
Entonces, ve a buscarlo le cort Lancelot. Ahora mismo!
Por espacio de un momento, Tander lo mir muy alterado, pero luego comenz a
gritar el nombre de sus hijos. Cuando los dos aparecieron nuevamente en la escalera,
sin tenerlas todas consigo, exigi a uno de ellos que fuera inmediatamente a buscar a
Evan y, al otro, que trajera sin demora a tan honorable husped una jarra de vino y
algo de comer.
Lancelot no tena ganas ni de vino ni de comida, pero se divirti viendo cmo
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Sander estaba a punto de tropezar al abalanzarse hacia la cocina para cumplir el


encargo de su padre y cmo Wander se daba prisa en salir a la calle cubierto
nicamente por el camisn y con los pies descalzos.
Una vez que estuvieron solos de nuevo, Tander se dirigi a l entre titubeos:
Podra preguntar por qu tenis tanta urgencia de hablar con el muchacho,
seor?
Lancelot asinti.
Por supuesto que puedes dijo mientras se volva y comenzaba a caminar
despacio por la habitacin sin dejar de acariciar a Lobo. El can haba dejado por fin
de ladrar, pero segua intentando alcanzar su cara con la lengua y agitaba la cola con
tanta energa que pareca que alguien estuviera golpeando con un pequeo martillo la
armadura de Lancelot. El caballero aguardaba impaciente a que el hijo de Tander
trajera a Evan.
Al fin la puerta se abri y entr Wander con Evan a su espalda. Se vea que haba
sido arrancando de un sueo profundo y que se haba vestido muy deprisa y sin
muchos miramientos. A Lancelot le dio un poco de pena. Conociendo a Tander, saba
que el chico trabajara todos los das desde el amanecer hasta mucho ms all del
anochecer.
Bien le dijo a Wander. Puedes marcharte.
El hijo del posadero desapareci en la cocina y Lancelot esper a estar de nuevo a
solas para aproximarse a Evan con un lento movimiento. Incluso le sonri con
amabilidad, pero por la expresin del chico, la sonrisa no alcanz sus propsitos.
Volvemos a vernos en poco tiempo, Evan dijo. se era tu nombre, no es
cierto? el mozo asinti. Tengo que hacerte una pregunta, chico continu
Lancelot. Y piensa con calma la respuesta. Conoces a este perro?
Los ojos de Evan se clavaron nerviosos sobre Lobo. Asinti y se lami los labios,
pero permaneci callado.
Me han contado una historia curiosa dijo Lancelot. T y tus amigos tenis
perros tambin, tengo razn? Mucho mayores, perros salvajes. Animales
verdaderamente sanguinarios, dicen.
Evan asinti otra vez. Sigui sin hablar, pero su mirada vacil. Estaba muerto de
miedo. Intua dnde quera Lancelot ir a parar?
Y he odo que este pequeo perro casi hace pedazos a los vuestros. Me resulta
difcil de creer acarici a Lobo, que haba levantado la cabeza y lo observaba como
si estuviera molesto de que dudara de sus capacidades, y ech a Evan una mirada
inquisitiva que invitaba a una respuesta. Y bien? pregunt Lancelot finalmente.
Es es la verdad, seor. Tartamude Evan, reuniendo el valor para mirar a
Lancelot. Por un instante, sus ojos refulgieron de una manera que no gust al
caballero. Luego, continu: Yo tampoco lo habra credo si no lo hubiera visto con
mis propios ojos. Habra matado a nuestros perros si Tander no se hubiera
inmiscuido. Deba de estar posedo por el demonio. De otra forma, no me lo explico.
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Interesante dijo Lancelot con serenidad. Dej pasar unos instantes mientras
hacia ver que posaba la vista en el suelo, pensativo, pero al mismo tiempo
aprovechaba para evaluar la reaccin de Evan por el rabillo del ojo. El chico se
mostraba amedrentado, temeroso, pero tambin meditabundo, y Lancelot se dio
cuenta de lo peligroso que era el juego al que estaba jugando. Ya haba tenido una vez
la sensacin de que Evan le haba descubierto o, por lo menos, de que estaba punto de
hacerlo. Por supuesto, nadie le creera si aseguraba haber reconocido en el
encumbrado caballero Lancelot du Lac a Dulac, un simple mozo de cocina al que,
adems, todos crean muerto, pero los rumores se extienden fcilmente y, a veces,
cuanto ms inverosmiles son antes arraigan. Sin embargo, tena que tener la absoluta
certeza.
Recuerdas exactamente cundo fue? pregunt un rato despus.
Evan neg con la cabeza.
Hace tiempo dijo. Cuatro semanas como poco. Pero el da exacto no lo
recuerdo, seor, sa es la verdad. Yo no me fijo mucho en el da que es.
Si es as dijo Lancelot mirando pensativo a Tander, tal vez puedas
ayudarnos t.
Seor? murmur el posadero. Lancelot vio que realmente no saba a qu se
estaba refiriendo con su pregunta.
Quiero decir aadi que tal vez podra haber sido la misma noche que
robaste los utensilios de cocina de Dagda
Tander jade.
Robado? grazn con exagerada indignacin. Yo? Pero, seor, cmo se
os ocurre llegar a esa conclusin?
Lancelot iba a responder, pero en ese momento oy que se abra la puerta que
tena a su espalda y una voz muy conocida deca:
Tambin a m me interesa la respuesta.
Tander grit asustado y Evan dio un paso hacia atrs, perdiendo el poco color que
tena en su cara. Tambin Lancelot se sorprendi cuando dio media vuelta y
descubri que el dueo de la voz era nada menos que el propio Arturo. El rey no
haba venido solo. Tras l entraron en la habitacin los caballeros Perceval y
Galahad, y en la calle pudo ver varias sombras ms.
Mylord? pregunt extraado. Disculpad, no he notado que me siguierais.
No tenais por qu, amigo mo. Dijo Arturo y, sin ms explicaciones, se
dirigi a Tander: Vamos a ver, buen hombre, a qu se refera Lancelot? No puede
tratarse ms que de una confusin o de un error.
Tander asinti con tanta vehemencia que el pelo se le cay sobre la frente.
Por descontado, majestad. Yo jams
te aprovecharas de que el rey de Camelot no sabe los objetos que hay en su
cocina para robarlos y cambiarlos por insignificantes bagatelas, no es cierto? le
cort Arturo con una media sonrisa. Tander empalideci ms todava y no dijo nada.
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Arturo continu observndolo durante unos segundos con ojos amenazadores y luego
se dirigi a Lancelot: En todo caso, todava no comprendo qu tiene que ver esto
con el perro.
Por espacio de unos segundos, Lancelot pens qu respuesta sera la adecuada
tanto para Tander como para Evan, as como para los otros caballeros de la Tabla, que
no revelara demasiado sobre las confidencias que Arturo le haba hecho aquella
misma noche. El rey pareci leer sus pensamientos, pues le hizo una sea con la
mano y se apart hacia el otro lado del gran comedor. Lancelot le sigui y baj la
voz, de tal manera que ninguno de los presentes entendi lo que deca.
S tiene que ver con el perro, seor dijo. Es una historia que he escuchado.
Dicen que este chucho estuvo a punto de hacer pedazos a tres perros enormes.
Arturo examin a Lobo con ms atencin y arrug el ceo. Una sonrisa burlona
se dibuj en sus labios.
Os parece que podra vrselas con un gazapo recin nacido?
Seguro que no dijo Lancelot muy serio. Yo no lo cre tampoco. Pero antes,
cuando me contasteis que la magia de Merln se haba extinguido Trabaj con vos
como maestro de cocina, no es cierto?
Arturo asinti. Sus ojos seguan fijos en Lobo, pero ahora se mostraba pensativo.
S, para nuestra desgracia. No quera retirarse a pesar de los aos que tena y
tuvimos que aguantar lo que l llamaba sus artes culinarias. Por qu me lo
preguntis?
Ahora vena la parte que le produca a Lancelot ms quebraderos de cabeza. Tena
que distanciarse algo de la verdad y esperaba que, en caso de duda, su palabra tuviera
mayor credibilidad que la de Evan. Seal con la cabeza al nuevo ayudante de
Tander, que a cada momento se mostraba ms inquieto y no dejaba de cargar su peso
de una pierna a otra mientras los observaba con ojos de cordero degollado, y dijo en
voz an ms baja:
Debera quedar entre nosotros, pero s que ese muchacho vio al perro bebiendo
agua de una vieja copa que se haba cado del carro de Tander.
Una copa?
Una copa grande, vieja y abollada. Formaba parte del botn que Tander
escondi en su granero.
Arturo permaneci en silencio unos segundos. Luego, dijo despacio:
Claro. Cmo pude olvidarlo? El Grial.
El Grial?
Arturo lo acall con un rpido gesto de la mano.
Lo llambamos as para burlarnos de Merln. A l le gustaban ese tipo de cosas.
Hablbamos como si fuera el Santo Grial y, por eso, l decidi que bebiramos en l
el vino de la misa previa a las batallas mir a Lancelot directamente a los ojos.
Y estis seguro de que era esa copa?
Seguro? Ms seguro no poda estarlo. l mismo haba llenado la copa con el
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agua que bebi Lobo. Y ahora que vea pasar la escena de nuevo ante l, recordaba
haber visto ya una vez anterior aquella vieja copa abollada: antes de la batalla contra
los pictos, Arturo y sus caballeros haban celebrado una eucarista y bebido el vino en
aquel cliz.
Tan seguro como se puede estar cuando se tiene slo la palabra de un chico y
de un ladrn dijo con precaucin.
El rostro de Arturo se ensombreci.
Voy a
Sera un error castigar al muchacho dijo Lancelot con rapidez. Sin l
jams habramos llegado a la pista del Grial. Debemos estarle agradecidos.
Posiblemente tengis razn acept Arturo con signos de cierto desagrado.
Y en lo que se refiere a ese posadero ladrn dej la frase sin acabar, se irgui y
se aproxim a Tander. Permaneci un rato frente a l, mirndole, y aunque no le dijo
nada y su cara no expresaba ninguna emocin, Tander se sinti empequeecer cada
vez ms. No era ms que un simple gusano y no quedaba ni un pice de color en su
rostro. As que invit a un ladrn a mi casa dijo Arturo finalmente.
Pero, seor, os prometo que no! protest Tander. Jams podra
Qu hiciste con las cosas que robaste del stano? le interrumpi Arturo.
Te aconsejo que digas la verdad. Tu vida puede depender de las prximas palabras
que pronuncies.
Tander comenz a gimotear. Se puso de rodillas ante Arturo y levant las manos
en actitud implorante.
Seor, os lo ruego, tan slo eran unas cuantas ollas y sartenes viejas, que
desech porque me parecan demasiado roosas para preparar en ellas vuestra
comida.
Te he preguntado que qu hiciste con ellas! dijo Arturo con severidad.
Yo yo se las vend a un chamarilero tartamude Tander. El dinero que
me dio lo sum al presupuesto mensual, os lo prometo! Podis comprobar los libros,
est anotada cada moneda.
No lo dudo dijo Arturo. Un ladrn tan avispado seguro que es tambin un
estupendo falsificador. A un chamarilero, dices? Cmo se llama? Dnde vive?
No lo s, seor asegur Tander. Vino con su carro a la ciudad, estaba
interesado en los objetos de metal y me pareci una feliz casualidad y le vend toda
la carga por unas cuantas monedas.
Arturo se le qued mirando como si creyera su historia. Luego, dio un paso a un
lado, suspirando, e hizo un gesto para reclamar la atencin de Perceval y Galahad.
Sir Galahad, agarradle orden. Y vos, Perceval, cortadle el dedo meique
de la mano derecha. Pero antes id a buscar vendas para que no nos deje todo esto
perdido de sangre.
Tander grit e intent desasirse, pero Galahad, que lo tena fuertemente agarrado,
lo tir sin contemplaciones sobre una mesa, bloque su brazo derecho con la rodilla,
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tir de su mano y separ los dedos. Sir Perceval se aproxim con pasos ligeros hacia
la mesa y sac el pual.
No! chill Tander. Os lo suplico, seor, no lo hagis!
Perceval se inclin sobre la mesa. En su mano el cuchillo relampagueaba. Pero en
el ltimo momento, Arturo levant la mano y se lo quit.
Quiero darte una ltima oportunidad de reflexionar sobre tus palabras dijo.
Pero antes de responder, piensa: tienes cinco dedos en cada mano y dos manos, y
cinco dedos en cada pie y dos pies. Entonces?
Lo conozco gimi el posadero. Su nombre es Marcus. Va con su carro de
ciudad en ciudad, comprando ollas, sartenes y armas estropeadas.
Marcus?
Marcus, el Tuerto dijo Galahad apretando los labios con furia. Pero ms
bien debera llamarse Marcus, el Truhn. Compra todo lo que se le ofrece si el precio
es bueno. Por justicia debera ya haber muerto cientos de veces colgado de la horca,
pero siempre encuentra la manera de salvarse.
Y dnde podemos encontrar al tal Marcus, el Tuerto? pregunt Arturo a
Tander.
Eso no lo s solloz el posadero. Es la verdad, seor, tenis que creerme.
No vive en ninguna parte. De aqu se iba a Stanton, es todo lo que puedo deciros.
Arturo dej un momento ms aquel fardo miserable temblequeando sobre la
mesa, pero luego hizo un signo a Galahad para que lo soltara. Crea sus palabras.
Tambin Lancelot estaba seguro de que haba dicho la verdad. Muy pocas personas
tienen la capacidad de mentir cuando sienten miedo de morir o son torturados, y
Tander no era de ellos.
Bien dijo Arturo. Entonces le preguntaremos a ese Marcus, el Tuerto si tu
historia es verdadera o falsa. Pero, mientras tanto, te convertirs en husped de mi
castillo hizo un gesto a Galahad. Mete a este tipo en el calabozo!
Esa misma noche, Arturo envi una formacin de caballeros a buscar al truhn,
exigindoles que lo trajeran de vuelta sin un solo rasguo y con toda su mercanca.
Lancelot habra hecho lo mismo, pero no tena mucha confianza en el xito de la
misin. Haba transcurrido demasiado tiempo. Si era cierto lo que haba dicho
Galahad de Marcus, el Tuerto, no se trataba de un tipo que permaneciera muchos das
en el mismo lugar y, con toda probabilidad, se le dara muy bien borrar cualquier
rastro. Stanton era un pueblo pequeo a un da de caballo hacia el norte. Incluso con
un cargamento de objetos robados se poda llegar all en dos das sin problemas y, en
las cuatro semanas que haban transcurrido desde entonces, aquel intrigante podra
estar ya en cualquier lado y, lo ms seguro, es que hubiera vendido su mercanca en
una docena de sitios a lo largo del camino y a diez docenas de clientes distintos. Pero
de alguna manera tenan que empezar a buscar.
Esa noche Lancelot slo durmi un par de horas y cuando se despert por la
maana, habra preferido no haberse acostado. Haba tenido una pesadilla terrible de
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la que no recordaba todos los detalles, pero haba sido tan estremecedora que se haba
despertado baado en sudor y con el corazn latindole a mil por hora. Estaba
convencido de haber gritado en sueos. Senta en la boca el sabor de la sangre. Lo
ms seguro es que se hubiera mordido la lengua durante el sueo. Adems, tena un
intenso dolor de cabeza.
Lobo estaba sentado sobre su pecho intentando lamer la piel de su rostro.
Lancelot se incorpor amodorrado, puso al perrillo en el suelo y se levant de la
cama. Al moverse, le crujieron todos los huesos. La espalda y las articulaciones le
dolan como si hubiera intentado dormir sobre una cama de clavos. La comparacin
no era del todo inexacta. Haba dormido con la armadura puesta por miedo a que
entrara alguien y descubriera su identidad. Pero no podra guardar mucho ms tiempo
aquel secreto. Quitando lo incmodo que resultaba dormir en un camisn de metal, le
pareca asombroso que todava nadie en Camelot hubiera empezado a murmurar
sobre la extraa circunstancia de que jams se le viera sin la armadura puesta.
Lancelot lanz una mirada cansada a la puerta, dej la respuesta a esa pregunta
para ms tarde y se arrastr hacia la mesilla junto a la ventana, sobre la que reposaba
un cubo con agua. Cuando meti las manos dentro, se dio cuenta de que estaba vaco.
Bueno, entonces hoy no se lavara. Aquello era tpico de Evan. Cuando Dulac an
viva all, los invitados siempre encontraban agua fresca en sus aposentos.
El pensamiento le devolvi a la noche anterior. Arturo haba cumplido su deseo y
le haba dado la palabra de que al chico no le pasara nada, pero los caballeros se lo
haban llevado y lo haban encerrado en un calabozo vecino al de Tander. Lancelot no
le deba nada a Evan, al contrario, pero no crea que se mereciera un destino como
aqul. Adems, tena que evitar que Evan se confiara a Arturo. El rey prefera creer
que Dulac estaba muerto, pero si el otro hablaba de ms tendra que asumir la verdad.
Fue hacia la puerta, descorri el cerrojo y dud un momento antes de salir al
pasillo. Segua en el cuarto que estaba a tan solo unos pasos del de Ginebra y su
criada, y tena verdadero miedo de encontrrsela. La conversacin con Arturo, la
noche anterior, le haba confirmado definitivamente que no haba posibilidad de
alcanzar un futuro compartido. Si hubiera podido, habra abandonado Camelot
inmediatamente, para no regresar jams. Tal vez, pens, poda hacerlo todava.
Ayudara a Arturo a recuperar el Grial y, luego, se marchara con algn pretexto para
buscar suerte en otra parte del mundo lo ms lejos posible de aquel lugar.
El ligero mareo que senta despareci tras dar los primeros pasos, pero aquel
sordo martilleo continu en su cabeza y, mientras se aproximaba a las escaleras,
comprendi que no era exclusivamente algo interno a l. Desde el patio le llegaba el
ruido de unos rpidos y acompasados golpes de martillo, lo suficientemente fuertes
para despertar a todo el castillo. Arturo haba mandado construir algo. Quiz el
cadalso para Tander.
Sin encontrarse con nadie, Lancelot baj las escaleras hacia el patio. Era muy
temprano. Acababa de amanecer, pero el sol todava no despeda calor y sinti un fro
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espantoso en su armadura metlica. La claridad le hizo dao a los ojos cuando se par
bajo el dintel y observ el patio. La imagen que se present ante su vista era distinta
de la esperada. Haba hombres por todas partes y, frente a la escalera que comunicaba
con los salones privados, haba un carro de bueyes cargado con listones de madera y
otros materiales de construccin. Por lo menos una docena de artesanos se
encargaban de descargar el material y llevarlo en una larga procesin hasta el edificio
central. Lancelot dedic apenas un pensamiento huidizo a preguntarse qu estaran
construyendo aquellos hombres, pero, enseguida, descubri a Arturo, Galahad y tres
o cuatro caballeros ms que debatan apasionadamente no lejos de la puerta.
Por lo menos hay una cosa pens de malhumor que es habitual en la vida
diaria de Camelot: todas las maanas suelen empezar con una mala noticia.
Oy unos ladridos a su lado. Slo entonces se dio cuenta de que Lobo le haba
seguido y saltaba nervioso entre sus pies. En el ltimo momento fue capaz de
sobreponerse al impulso de agacharse y acariciar al perro. Por mucho que le
ilusionara tenerlo, representaba un problema para l. No poda conservarlo de
ninguna de las maneras. Un caballero de la Tabla poseedor de un perro faldero
resultaba realmente ridculo. La gente se reira de l.
Mientras se aproximaba hacia Arturo y los otros, se dio cuenta de que haba ms
movimiento. En las cuadras reinaba una febril actividad. Numerosos criados y
escuderos estaban embridando a unos diez caballos por lo menos, mientras otros
traan escudos y gualdrapas.
Arturo y Galahad interrumpieron la conversacin cuando l lleg y el rey le
recibi con una sonrisa cansada. Tena ojeras y estaba plido. Lancelot comprendi
que el monarca todava haba dormido menos que l durante la noche pasada.
Sir Lancelot, ya os habis levantado le salud el rey. Eso est bien. Yo os
habra permitido una hora ms de sueo porque la necesitis tanto como todos
nosotros, pero tengo malas noticias.
Qu ha ocurrido?
Nuestro emisario ha regresado dijo Arturo. Hace cuatro das que envi un
hombre para que llevara un mensaje a los pictos: que dejaramos en libertad a
Mordred a cambio de una tregua durante la que pudiramos negociar.
Lancelot tuvo la sensacin de que conoca la respuesta que Arturo acababa de
recibir, y no se equivocaba.
Lo han atado a su caballo y mandado de vuelta inform el rey.
Y qu ha dicho? pregunt Lancelot.
En su lugar, respondi Galahad:
Nada. No poda. Se han olvidado de devolverle la cabeza.
Y hay algo peor coment spero Arturo. Los batidores han descubierto un
nuevo ejrcito picto en direccin hacia Camelot.
Un ejrcito? De qu tamao?
Arturo sacudi la cabeza.
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No son muchos. Tal vez, doscientos o trescientos. Nada con lo que no podamos
acabar incluso sin la pcima mgica y el Grial de Merln, aadi con la mirada
. Pero es evidente que no estn interesados en negociar la paz.
Entonces debemos hacerles entender lo caro que es entrar en guerra con
Camelot dijo Lancelot.
No tengo otra cosa en la cabeza respondi Arturo decidido. Saldremos
hoy mismo. Galahad y Mandrake estn deseosos de demostrar a los cabecillas de los
pictos a cuntos de sus hombres pueden devolver atados a lomos de sus caballos.
Los acompaar dijo Lancelot, pero Arturo neg con la cabeza.
S lo ansioso que os sents de luchar contra los brbaros, amigo mo dijo,
pero tengo una tarea ms importante para vos.
Y de qu se trata? pregunt Lancelot con desconfianza.
Arturo mir a Perceval y luego a l.
Quiero que vayis a buscar al chamarilero. Sir Braiden os acompaar. Conoce
bien el este, donde creemos que se encuentra el tal Marcus.
Tena que dedicarse a atrapar a un ladrn? A pesar de que Lancelot con la
excepcin de Arturo era el nico all que saba que el asunto trascenda el mero
hecho de recuperar unos simples cacharros de cocina y escarmentar a un picaro, en un
primer momento no pudo evitar indignarse ante el encargo. Pero se top con la
mirada de Arturo y tuvo que tragarse las palabras que pugnaban por salir de su boca.
Arturo no lo mandaba a aquella misin para humillarlo, sino porque era el nico en el
que realmente confiaba. El nico que conoca su secreto.
Como ordenis, Mylord dijo. Ensillar mi caballo y me pondr en camino.
Cuando iba a darse la vuelta y poner en prctica lo dicho, Arturo levant la mano
con presteza.
No tan rpido, Sir Lancelot dijo con una sonrisa clida. Hay que hacer
unos cuantos preparativos. El camino hacia Stanton no es muy largo, pero puede ser
que os lleve varios das el viaje. Acabo de dar rdenes de que os preparen suficientes
provisiones. Hay algo ms que deseis llevar?
En ese caso contest Lancelot en un tono que hizo que Galahad se
interesara por lo que iba a decir. El Caballero de Plata tena muy claro que estaba
pisando arenas movedizas, pero Arturo acababa de brindarle en bandeja de plata la
solucin a su problema ms acuciante me gustara llevarme al chico.
Al chico? Arturo arrug la frente.
Su nombre es Evan, creo dijo Lancelot.
S, es cierto contest Arturo. Pero qu queris de l? Tan slo supondr
una carga para vos.
Y se escapar a la primera oportunidad que tenga aadi Galahad.
Puede ser acept Lancelot. Pero es el nico que conoce a Marcus el
Tuerto.
Reconocer a un truhn tuerto no debe de ser muy difcil dijo Galahad con
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irona, pero Arturo lo hizo callar con un gesto de la mano y aadi:


Y a sus compinches. Galahad tiene razn. Yo tambin creo que el chico tratar
de escapar a la primera oportunidad, entre otras cosas porque est muerto de miedo.
Pero, si queris cargaros con ese trabajo ms, no ser yo quien os lo impida se
encogi de hombros. Por m, de acuerdo.
Entonces vayamos a buscarlo ahora mismo dijo Lancelot antes de que Arturo
pudiera cambiar de opinin. En el rostro de Perceval no haba signos de resistencia,
pero que Galahad no estaba conforme con esa decisin era ms que evidente y
Lancelot quera abandonar Camelot antes de que el caballero lograra persuadir al rey.
Por qu no? opin Arturo con un nueva sacudida de hombros. Quera
intentar hablar una vez ms con Mordred en algn momento del da. Podemos
hacerlo ahora mismo, en cuanto bajemos a las mazmorras.
En el camino de vuelta a la torre, Lancelot estuvo a punto de tropezar con Lobo.
El animal no le haba seguido al patio, sino que permaneci esperndolo en la puerta,
con las orejas aguzadas, observando el ir y venir de los trabajadores.
Cuando lo vio regresar, se tir sobre l ladrando de alegra. Perceval sonri
fugazmente y de una manera algo maliciosa cuando vio que el caballero daba un
gracioso salto para no perder el equilibrio y, al mismo tiempo, no pisar al perro, lo
que le habra supuesto a todas luces la muerte. En cuanto a Sir Galahad, pregunt
sardnico:
Os habis agenciado un nuevo animal de compaa, Sir Lancelot?
El joven no respondi enseguida, primero se concentr en recuperar el equilibrio
y, luego, dijo con la ms seria de las expresiones:
El mundo est lleno de enemigos y peligros, Galahad. Es necesario un buen
perro del que te puedas fiar.
Galahad se ri, pero su risa no son sincera, y tampoco Arturo pareca divertido
con los comentarios. Sin embargo, hizo una propuesta que cogi de sorpresa a
Lancelot.
Tal vez debamos preguntarle a Lady Ginebra si quiere quedarse con el chucho.
Esta maana he visto cmo jugaba con l. Parecen llevarse bien.
De algn modo, sus destinos son similares, no es cierto? coment Lancelot
. Me refiero a que los dos son hurfanos.
Ya lament aquellas palabras antes de haberlas completado. Galahad y Perceval
sonrieron ligeramente, pero Arturo lo mir casi con enojo, aunque luego se esforz en
soltar algo parecido a una carcajada. Pero todava son ms falsa que la primera de
Galahad.
Para cambiar de tema y no echar ms lea al fuego, Lancelot seal el lugar
donde estaban trabajando y pregunt:
Estis construyendo algo, Arturo? Se puede preguntar qu?
El soberano neg con la cabeza.
No. Se trata de una sorpresa. Cuando regresis, estar acabada.
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Entraron en la torre y tomaron las escaleras hacia el stano donde se encontraban


los calabozos. La entrada estaba cubierta por una maciza puerta de roble, que por
primera vez tras muchos aos permaneca custodiada por un guardia. Los escalones
estrechos y empinados se vean iluminados por el oscilante resplandor rojo de una
antorcha encendida al final de la escalera, que no slo proporcionaba luz y calor sino
tambin un humo blanco que, al subir como si lo hiciera por una chimenea, les
impeda ver y pronto provoc en todos una tos seca. A diez metros bajo tierra, el aire
deba de estar muy viciado. Slo por eso, estar all encerrado supona una tortura
mucho mayor de lo que la mayora de la gente podra soportar.
Cuando ya iban a mitad de la escalera, Arturo se qued parado de pronto. Los
dems lo secundaron y Perceval pregunt:
Qu?
El rey levant la mano en seal de silencio.
Nadie pregunt nada ni hizo ningn comentario. El gesto alarmado de Arturo les
haba hecho comprender. Galahad y Perceval desenvainaron sus espadas mientras
Lancelot apoyaba la mano en el pomo de su arma y escuchaba con atencin. Pero, por
mucho que se esforz, no oy nada ms que el chisporroteo de la antorcha.
Qu os sucede? susurr Perceval, al que tampoco haba nada que le llamara
la atencin. Y por la expresin de su rostro, a Galahad le ocurra lo mismo.
No lo notis? murmur Arturo, parando en seco de nuevo, y todos
volvieron a escuchar atentamente. Entonces, Lancelot se dio cuenta con un sobresalto
de que el rey no haba hablado de ningn ruido.
Y tena razn. All haba algo. El Caballero de Plata no supo si Galahad y
Perceval lo intuiran tambin, pues sus sentidos se haban acentuado gracias al poder
de la armadura y seguramente tambin a causa de su procedencia, pero de pronto
senta algo que le resultaba familiar y temible a un tiempo. Junto al calor seco de la
antorcha suba por la escalera una frialdad incorprea unida a una oscuridad que se
poda sentir pero no ver y tras la que se ocultaba algo extrao. All abajo no slo
haba un pasillo vaco que comunicaba con varios calabozos y estaba vigilado por un
nico soldado aburrido, cuyo trabajo ms difcil consista en terminar la guardia sin
dormirse; Lancelot senta la cercana de algo que ya haba notado otras veces. Tan
silenciosamente como pudo desenfund la espada.
Arturo le ech una mirada mientras sacuda la cabeza atemorizado. Tambin l
haba situado la mano sobre Excalibur, que colgaba de su cincho, pero volvi a
apartarla y, aunque Lancelot no lo comprenda por ms que se lo propuso, acat sus
rdenes y, tambin, devolvi a su vaina a la hermana oscura de la espada real.
Entonces, Arturo hizo algo todava ms extrao: dio medio paso hacia un lado, con
un gesto le indic a Lancelot que hiciera lo mismo, y con otra seal ms contundente
orden a los otros dos caballeros que pasaran delante. Y aquello s que era inusual en
Arturo. Desde que Lancelot lo conoca, el rey jams haba obviado una dificultad y
nunca haba enviado a sus caballeros a explorar lo desconocido sin participar l
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tambin en la misin. Siempre estaba dispuesto a enfrentarse al peligro en primera


lnea y eso le llevaba incluso a afrontar riesgos que un monarca deba evitar.
Si los dos caballeros cayeron en la cuenta, no dejaron que se trasluciera. Uno al
lado del otro y tres escalones por delante, continuaron bajando por la escalera.
Mientras los seguan, Lancelot trat de intercambiar una mirada con Arturo, pero el
rey lo evit. Su mano haba vuelto a la empuadura, pero Lancelot tuvo la impresin
de que era porque necesitaba un apoyo, no porque fuera a desenvainar el arma para
pelear. Qu estaba ocurriendo?
Galahad lleg el primero al ltimo escaln, par un momento e intercambi una
mirada con Perceval, antes de saltar abajo y quedarse quieto de nuevo. Perceval lo
sigui, y unos segundos despus, llegaron Lancelot y Arturo. El pasillo que se abra
ante ellos estaba iluminado por una nueva antorcha, cuya luz oscilante permita
alcanzar con la vista hasta veinte pasos ms all, luego torca a la derecha. Y no
estaba vaco. Ms o menos en su centro, con los brazos extendidos hacia delante,
como si la muerte le hubiera sobrevenido en pleno movimiento mientras trataba de
acceder a la escalera para pedir ayuda, se encontraba el cadver de un vigilante. En el
recodo del pasillo podan apreciarse las piernas de un segundo hombre, y el
inquietante silencio que all reinaba les hizo comprender que no quedaba ningn
soldado con vida.
Sir Perceval, id arriba y traed refuerzos! susurr Arturo. Rpido! Pero,
que los hombres no hagan ruido cuando bajen.
En contra de lo acostumbrado, Sir Perceval no reaccion inmediatamente al
mandato de su rey, sino que lo mir como si fuera a contradecirle. Dio la impresin
de que le disgustaba dejar a Arturo con la nica compaa de Galahad y Lancelot.
Pero el monarca hizo un gesto de cabeza claramente autoritario y Perceval corri
escaleras arriba haciendo el menor ruido posible.
An con Galahad a la cabeza, continuaron adelante. Lancelot pretenda
sobrepasarlo, pero de nuevo Arturo le hizo seal de que permaneciera en la misma
posicin, y la confusin de Lancelot se hizo todava ms patente. Si no lo hubiera
conocido, en ese momento habra apostado que Arturo senta temor ante lo que
pudieran encontrarse en el prximo recodo.
Y tal vez haba razn para ello. Lancelot senta cada vez ms claramente una
presencia. Aqulla era una sensacin que ya haba tenido en Malagon, antes incluso,
y siempre en momentos de peligro. La ltima vez que la haba vivido con tanta
intensidad haba sido durante la brutal interrupcin del enlace matrimonial.
Tal vez deberamos esperar a que vengan los dems susurr. Esas palabras
iban dirigidas nica y exclusivamente a Galahad, y el joven vio de soslayo que Arturo
le diriga una mirada sorprendida, pero llena de gratitud, por haber hecho una
propuesta que Arturo, como rey que era, nunca se habra permitido realizar. Sin
embargo, Galahad tal vez habra aceptado la propuesta del rey, pero no tendra en
cuenta la de ningn otro caballero. No se par; al contrario: aliger el paso, y antes de
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que Lancelot intentara que se diera media vuelta, lleg a la esquina del pasillo y grit
a todo pulmn Traicin! mientras levantaba la espada en alto. A los otros dos no
les qued otra que seguirlo.
Aunque llegaron a la esquina tan slo unos segundos despus, ya era demasiado
tarde. Se toparon con los cuerpos de dos vigilantes ms, baados en sangre, y con Sir
Galahad blandiendo su espada contra el asesino: un hombre con una mirada aviesa
que provoc un sudor fro en Lancelot. Era un guerrero alto, delgado, cubierto con
una coraza negra de cuero y metal, y que portaba una espada tambin negra y de gran
tamao. A pesar de que su rostro estaba igualmente oculto por un yelmo de metal
negro, Lancelot intuy que era muy plido y posea orejas picudas. Era un soldado
elbo, uno de los elbos oscuros que haba visto en Malagon! En ese instante, un
nuevo elbo apareci por la parte de atrs del pasillo y desenvain la espada para
proteger a su compaero, aunque el otro no precisaba de esa ayuda en absoluto. Tras
Mandrake y Arturo, Sir Galahad era seguramente el mejor espadachn que haba en
Camelot y, sin embargo, estaba muy por debajo de las habilidades del guerrero elbo.
Su primer golpe haba hecho retroceder al soldado, pero slo porque le haba pillado
totalmente desprevenido. Ahora, sin embargo, haba cambiado el rumbo de los
hechos. Galahad trataba de atinar de nuevo, pero el elbo se permita incluso jugar con
l. De pronto, con la mano libre le propin un golpe en el pecho que le hizo
bambolearse y a Galahad no le qued ya otra que procurar que no le alcanzara en el
costado. Cuando el segundo guerrero interviniera, la suerte estara echada para
Galahad.
Lancelot sac el arma y se abalanz contra el segundo, sin desperdiciar un
instante pensando en que tanto la espada como la armadura mgica poco tendran que
hacer contra aquel feroz enemigo. Tras l, Arturo grit un No! estridente, pero
Lancelot no lo tuvo en cuenta y se precipit con la hoja levantada sobre el hombre de
la coraza negra.
Y ocurri algo realmente extraordinario: en vez de responder a su ataque o tratar
de defenderse, el elbo se ech hacia atrs con un gesto de horror, perdi casi el
equilibrio y se empotr contra la pared. Lancelot se qued tan asombrado que err el
lance, pero utiliz el empuje de su propio movimiento para propinarle a su
contrincante un segundo golpe mucho ms atinado.
El gigante negro no hizo ni el amago de evitar el envite o, por lo menos,
desviarlo. La espada de Lancelot choc con fuerza desatada contra su coraza y
rebot de nuevo!
Toda la potencia del golpe, que debera haber traspasado la armadura del
enemigo, repercuti en su mueca provocndole un dolor inaudito. Lancelot no pudo
evitar chillar, trastabill dos, tres pasos hacia atrs, y se venci contra el muro. Slo
con mucho esfuerzo logr mantener el arma en su mano y, en ese instante,
comprendi el error que haba cometido y que, sin duda, le llevara a la muerte.
Aquellos soldados llevaban armaduras que deban haber sido forjadas por el mismo
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herrero que haba hecho la suya. El hombre que tena en frente iba tan bien protegido
como l y, sin duda, posea una espada que era de igual condicin a la suya, y eso
significaba que Lancelot no tena ninguna posibilidad de vencerle.
Y, sin embargo, el guerrero elbo no le mat.
Se escor ligeramente hacia un lado, pero pronto recuper pie y escudri a
Lancelot a travs de la visera de su mscara negra con una mezcla de consternacin y
horror que pocas veces haba visto en los ojos de un hombre. Entonces, iz la espada,
dio un paso dubitativo en su direccin y bajo el arma de nuevo. Lancelot decidi
echarlo todo a una nica carta. A pesar de que la articulacin de su mano segua
dolindole desmesuradamente, igual que si la llevara envuelta con alambre
incandescente, decidi impulsarse desde el muro y embestirle con un poderoso
mandoble.
El elbo apart el arma hacia un lado con una finta, agarr a Lancelot por los
hombros y lo tir con tanta energa contra la pared que l perdi prcticamente el
conocimiento. Sus rodillas se doblaron, se escurri por la pared, finalmente dej caer
la espada y, por ms que lo intent, no consigui levantarse. Vea a travs de una
bruma y todo daba vueltas a su alrededor. Y, sin embargo, el guerrero elbo segua
evitando emplear su clara ventaja para acabar con el contrario. Se limitaba a
permanecer delante de l, mirndolo, y cuando ste consigui rehacerse lo suficiente
para tratar de levantar la espada del suelo
Dio la vuelta y se march corriendo!
Lancelot le sigui con la vista sin creer lo que vea. Tampoco poda comprender
que estuviera con vida todava. Haba sentido que aquel hombre delgado tena una
fuerza descomunal. El elbo no habra precisado ninguna espada para matarlo. Y, sin
embargo, sala huyendo como si se hubiera encontrado con el mismo diablo!
Lancelot se puso de rodillas y logr levantarse trabajosamente, luego se gir hacia
los otros con dificultad y la imagen que se ofreci ante sus ojos result an ms
increble.
A igual que l, Galahad tambin haba perdido la batalla. Su espada se haba
quebrado bajo el enrgico golpe del arma negra y reposaba dividida en dos en el
suelo. El caballero sangraba abundantemente a travs de una profunda herida en su
hombro. Por aquella zona la espada enemiga haba agujereado su armadura como si
sta estuviera fabricada con una sutil capa de pergamino. Justo en el momento en que
Lancelot se dio la vuelta, el guerrero elbo se dispona a asestarle una estocada mortal.
Excalibur salt de la vaina de piel blanca que colgaba del cincho de Arturo con tal
velocidad que pareci haberse transformado en un rayo de luz. Con un tintineo de
plata, choc contra el arma del atacante, la apart hacia un lado y volvi a levantarse
con tanta rapidez que los ojos de los hombres apenas pudieron seguir sus
movimientos.
Lancelot no poda creer lo que estaba viendo. Poda ser que las espadas de ambos
contrincantes fueran parejas, pero los hombres no lo eran. Incluso sin la magia de
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Excalibur, Arturo era seguramente el mejor espadachn que haba visto el mundo
conocido y habra podido atacar al elbo con tanta presteza que ste ni se hubiera
percatado de qu era lo que le mataba. Pero no lo hizo. La punta de Excalibur
encontr con precisin absoluta la estrecha ranura que haba entre el casco y la coraza
del elbo, pero la estocada que Lancelot esperaba no se produjo. Arturo se limit a
mirar el rostro del hombre tras la mscara de metal negro y a Lancelot le result
imposible desentraar el significado de la expresin de sus ojos. Por espacio de unos
segundos, los dos hombres permanecieron frente a frente, luego Arturo retir la
espada. El guerrero elbo perdi otro segundo hasta que se atrevi a moverse y salir
corriendo tan deprisa como su camarada.
Qu? murmur Lancelot muy alterado.
Arturo le interrumpi con un movimiento de la cabeza, enfund la espada y se
agach junto a Galahad.
Ahora no dijo. Venid, ayudadme.
Lancelot envain su espada, recorri los pocos pasos que lo separaban de los
otros dos y cay de rodillas ante el caballero herido.
Galahad viva an, pero estaba gravemente herido. La espada negra del elbo haba
atravesado su armadura provocndole una profunda herida en el hombro que llegaba
hasta el hueso. El caballero sangraba tanto que Lancelot estuvo prcticamente seguro
de que no iba a superar los prximos minutos.
Maldita sea! No os quedis ah, mirndome! Ayudadme! le orden Arturo
mientras desabrochaba con rapidez las sujeciones de la armadura de Galahad. Con un
gesto de disgusto, apart hacia un lado el peto del caballero y, con una fuerza
inusitada que Lancelot no haba visto nunca antes y sin ms instrumento que sus
propias manos, desgarr la cota de mallas que llevaba debajo. Mientras Lancelot
segua sin hacer nada, mirando horrorizado al caballero herido de muerte, Arturo
rasg un trozo del borde de su tnica, lo estruj en su puo y apret el improvisado
aposito con todas sus fuerzas contra el hombro de Galahad. El caballero gimi, pero
no abri los ojos. Entonces, el rey agarr la mano de Lancelot y la oprimi contra la
tela con la que intentaba cortar la hemorragia; imprimi tanta furia al gesto que el
dolor que provoc en Lancelot hizo que las lgrimas saltaran a sus ojos. Queris
que piense que actuis como una mujer? Apretad! le dijo. Vais a permitid que
se desangre?
Antes de que Lancelot pudiera responder, se oyeron pasos y gritos en el pasillo, y
con infinito alivio pudo ver que llegaba Perceval flanqueado por una docena de
hombres. Cuando ste vio lo que haba ocurrido, emiti un grito de coraje y, con la
espada en alto, se dispuso a correr tras los causantes de la tragedia. Pero Arturo le
detuvo con un movimiento de la mano.
Quedaos aqu! dijo. Se han marchado ya.
Perceval dio dos pasos ms antes de pararse a regaadientes. Mir con
desconfianza la oscuridad que se cerna al fondo del pasillo y luego se volvi de mala
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gana hacia Arturo. No se atrevi a llevarle la contraria, pero en sus ojos poda leerse
que no crea que ya estuvieran fuera, como haba asegurado el rey. En su fuero
interno tambin Lancelot se planteaba esa posibilidad. Apenas haba bajado a aquel
lugar, pero s saba que, aunque el corredor iba hasta bastante ms all, no haba
ninguna segunda salida por all.
Arturo se levant decidido y con un gesto le pidi a Lancelot que se acercara.
Ocupaos de Galahad les dijo a los dems. Llevoslo arriba lo antes
posible. Pero tened cuidado al trasladarlo, ha perdido mucha sangre luego se
dirigi a Lancelot: Venid conmigo!
Lancelot examin un momento su mano, manchada por la sangre del caballero.
Le dola todo el cuerpo, a causa del terrible encontronazo contra la pared que le haba
propinado el elbo oscuro, y cada vez comprenda menos lo que haba ocurrido.
Cmo era posible que siguiera con vida? Por qu no haba matado Arturo a su
atacante?
Con un movimiento autoritario de la cabeza, Arturo le dio a entender que no
admita rplica y que le siguiera de una vez, y luego volvi a indicar a los otros que
se volvieran atrs. A continuacin desenvain la espada, no con la intencin de
utilizarla, sino porque saba que eso era lo que sus caballeros esperaban de l, y se
adentr con pasos lentos pero decididos en el pasillo. Lancelot lo acompa, pero
evit desenfundar el arma. No se atreva ni a imaginar lo que podra suceder si rozaba
la espada con la mano manchada de sangre de un compaero. Tras una docena de
pasos volvieron a pararse. Ante ellos yaca un nuevo soldado, que no haba cometido
ms falta que hacer guardia en el momento equivocado. En la pared a su izquierda, se
abran tres puertas de roble macizo, tan bajas que incluso un hombre de poca estatura
debera inclinarse para traspasarlas. Los pesados cerrojos estaban destrozados.
Lancelot iba a empujar la puerta de la primera, pero Arturo se lo impidi, dio un
paso hacia atrs y roz la madera con la punta de Excalibur. Una diminuta chispa azul
recorri el metal plateado y se apag antes de alcanzar la barra de remaches dorados,
y Lancelot se dio cuenta del esfuerzo que tena que hacer Arturo para abrir la puerta
con el nico empuje de la espada.
Enseguida comprendi por qu. No era por el peso de la puerta, a pesar de que
estaba reforzada con barrotes de hierro de ms de un metro de largo. El problema
eran los goznes.
Estaban helados.
De la celda provena una corriente de aire tan glida que a Lancelot le costaba
incluso respirar. Dentro no haba luz, pero el reflejo rojo de la antorcha del corredor
era suficiente para desvelar el interior.
Suelo, paredes y techo estaban cubiertos con una gruesa capa de hielo. Incluso el
aire pareci resquebrajarse cuando Arturo dio un paso hacia delante e introdujo la
punta de la espada en el recinto. Daba la impresin de que esperara algo muy preciso
y se mostr aliviado cuando lo nico que sucedi fue que el metal plateado de
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Excalibur se revisti de una fina capa de escarcha. Sin embargo, no se atrevi a


penetrar en la celda. En lugar de eso, empuj la puerta del todo con el fin de que la
luz de fuera bastara para escudriar cada rincn. Estaba vaca. Si haba alguien all
dentro, ahora haba huido.
Mordred dijo Arturo en voz baja.
Pas un rato hasta que Lancelot entendi. l haba bajado para recoger a Evan y
saba que Arturo haba trasladado a Mordred a una celda normal, pero hasta entonces
no haba tomado conciencia de que abajo tambin se encontraran con ese prisionero.
Mordred? quiso cerciorarse. Este era el calabozo de Mordred?
Arturo asinti con rabia.
S. Se lo han llevado.
De nuevo, tard un rato Lancelot en asimilar el sentido de aquellas palabras. Por
fin, el caballero cogi aire y pregunt:
Morgana? Vos creis que
No tan fuerte. Le llam la atencin el rey y con voz ms baja aadi: Es
su magia. No lo habis notado al bajar?
Por supuesto. Por fin tuvo claro qu era aquello que haba sentido todo el tiempo.
Lo mismo que siempre senta en las proximidades del hada Morgana. Iba a hacer una
pregunta, pero el rey dej caer el arma, se dio la vuelta enrgicamente y fue hacia la
puerta de la celda vecina. La abri de la misma manera que antes y, al principio, les
pareci que todo estaba igual que en la otra; pero, de pronto, Lancelot vio que haba
una diferencia. Aquella celda no estaba vaca. Al fondo, sobre el montn de paja,
endurecida y blanca a causa del hielo, haba una figura humana. Tena la cabeza
inclinada hacia delante, de tal forma que Lancelot no pudo reconocer sus facciones,
pero tampoco era necesario. Tander. Tambin l estaba cubierto con una capa de hielo
de un dedo de espesor y Lancelot no tuvo la menor duda de que se rompera como el
cristal si lo tocaban. Por espacio de unos segundos permaneci quieto observando
aquella imagen espantosa, luego se dio la vuelta con presteza, se dirigi hacia la
tercera puerta, que se encontraba al final del pasillo, y la derrib de una patada.
La figura encogida, transformada en escultura blanca, que estaba junto a la pared
del fondo era ms pequea que la de Tander y Lancelot comprendi, de pronto, la
diferencia que haba entre desearle a una persona la muerte y que sta la alcanzara
realmente. En su vida anterior como Dulac, Evan le haba martirizado innumerables
veces y l le haba deseado la muerte, no sin pensar, porque s, sino absolutamente en
serio. Sin embargo, ahora senta horror y le herva la sangre, presa de un profundo
coraje que casi le llev a gritar.
Por qu han hecho esto? murmur consternado.
Tal vez porque no queran testigos respondi Arturo despacio. Encogi los
hombros y el tono de su voz se hizo ms bajo mientras se revesta de amargura.
Quiz no haya motivo siquiera. Morgana no necesita pretextos para acabar con una
vida humana solt un gemido casi de dolor, cerr los ojos por un momento y
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sacudi la cabeza con tristeza. Vamos, Sir Lancelot dijo con lentitud. Aqu ya
no hay nada que podamos hacer.
Ms de dos horas estuvieron luchando por la vida de Sir Galahad el mdico que
Arturo haba mandado llamar y una desesperada Ginebra, y en esas dos horas no pas
ni un solo minuto en que no se encontraran en el filo de la navaja. Mientras, Lancelot,
Arturo, Perceval y otros caballeros aguardaban ante la puerta del aposento de
Ginebra, pues all era donde haban llevado al herido; primero, por ser el cuarto que
ms cerca se hallaba del calabozo, y segundo, porque, a excepcin de la estancia de
Arturo, que se encontraba en otra zona del castillo, se trataba del dormitorio con la
cama ms confortable y dispona tambin de otras comodidades que no tenan los
sobrios cuartos en los que normalmente dorman los caballeros de la Tabla. El
periodo de tiempo que transcurri hasta que el mdico abri la puerta pareci no
terminar nunca. Bastante ms tarde Lancelot comprendi que slo haba durado algo
ms de dos horas, pero se le hizo eterno.
Ninguno de los hombres habl. Todos los rostros traslucan una honda
preocupacin, pues Galahad no era nicamente uno ms del grupo: se trataba de un
caballero muy querido por todos. Uno de los que ms sufra era Perceval, al que le
ligaba una amistad de aos. Iba, como un lobo enjaulado, aqu y all por el pasillo,
observando una y otra vez la puerta cerrada, como si con la fuerza de su mirada
pudiera traspasarla e imbuirle a su amigo la energa necesaria para combatir la
muerte. Nadie haba preguntado qu haba ocurrido exactamente en el corredor de la
mazmorra, quines eran aquellos misteriosos intrusos y cmo haban logrado penetrar
en los calabozos. Ya habra tiempo para aquellas preguntas. Lo que verdaderamente
les interesaba en aquel instante era la vida de Galahad.
Y por ms que Lancelot penara por la agona del caballero, lo que ms le
asombraba era la reaccin de los otros. Conoca a aquellos hombres desde haca
mucho ms de lo que cualquiera de ellos pudiera suponer y, sin embargo, nunca
los haba visto as. Eran guerreros, acostumbrados a partir hacia la batalla, a poner su
vida en juego. Aunque fuera con la proteccin de la magia de Merln, arriesgaban la
vida realmente, ya que no eran ni invulnerables ni inmortales. Como muestra ms
palpable, en el pequeo cementerio extra muros estaban las tumbas de todos aquellos
que haban pagado con la muerte la lealtad a Camelot y a su corona. Por eso, siempre
le haba parecido de lo ms normal que la muerte formara parte de sus vidas y que
hubieran aprendido a aceptar la prdida de uno de sus compaeros, lo que por lo
general haba sido as. En anteriores ocasiones, al venir de la batalla, trayendo
consigo el cuerpo inerte de alguno de los suyos, haban reaccionado con un dolor
resignado o con intiles promesas de venganza, pero nunca haba ledo en sus caras
un terror tan manifiesto por la posible prdida de otro caballero. En realidad, nunca
los haba visto en una situacin igual a aqulla. Tal vez, se dijo Lancelot, se haba
hecho una opinin equivocada de algunos de los caballeros.
Por fin, se abri la puerta y sali el mdico. Era un hombre de pequea estatura,
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con el rostro delgado, pelo ralo y unas manos tan finas como las de un esqueleto.
Llevaba el jubn lleno de sangre y, aunque la pulcritud de sus manos confirmaba que
se las haba lavado a conciencia antes de abandonar la estancia, conservaba bajo las
uas ligeras marcas rojas all donde la sangre de Galahad se haba secado ya. Tena
aspecto cansado al llegar y ahora daba la impresin de sentirse extenuado. Cuando
Arturo se aproxim a l y en tono impaciente le pregunt por el estado de Galahad,
incluso pareci que en un primer momento no reconociera al rey. Luego suspir, baj
la vista y dijo despacio:
He hecho lo que he podido por l. Ahora todo est en manos de Dios.
sa no es la respuesta que quiero or replic Arturo. De pronto se dio cuenta
de que no obraba justamente con l y pregunt en un tono algo ms suave, pero
todava impaciente: Qu posibilidades tiene?
Ha perdido mucha sangre, Mylord. Pero es un hombre fuerte. Si sobrevive al
da de hoy, saldr de sta.
Arturo cerr los ojos unos segundos y emiti un suspiro de alivio. Entonces, el
mdico aadi sin mirarle:
Pero me temo que perder el brazo. O, por lo menos, no podr volver a
utilizarlo.
Arturo se sobrecogi. Durante un instante se le qued mirando con los ojos
abiertos de par en par, luego susurr:
Sir Galahad, manco?
Vivir, majestad respondi el mdico. Debemos darle gracias a Dios.
No creo que Galahad sea de vuestra misma opinin contest Arturo airado
. No querr vivir as se qued en silencio, luego apart al mdico con la mano y
entr en el aposento. Antes de que los dems pudieran reaccionar, le sigui Lancelot.
Perceval y Sir Gawain se reunieron a ellos.
Aunque haba mucha claridad en la estancia, haca un fro que no se corresponda
con la poca del ao y la temperatura de fuera. El cuarto era grande, pero lo ocupaba
casi por entero una gigantesca cama cuyo dosel, apoyado en columnas de madera
tallada, posea cortinas de seda semitransparente. El lecho estaba situado de tal
manera que la luz que entraba por los dos grandes ventanales caa directa sobre el que
yaca durmiendo en l. El rostro de Sir Galahad tena la misma tonalidad blanca de la
almohada sobre la que reposaba su cabeza y en su frente y sus mejillas brillaba una
red de gotas de sudor. La visin le record a Lancelot de forma espeluznante las caras
de los dos muertos que haban hallado en las mazmorras. Su respiracin era desigual
y muy agitada, y tena el hombro aparatosamente vendado por lo menos con cuatro o
cinco capas de gasas que, sin embargo, ya estaban manchadas de sangre otra vez.
Sentada en una banqueta al lado de la cama, Ginebra agarraba con ambas manos la
mano derecha de Galahad. Se la vea infinitamente desvalida y era fcil descubrir que
haba llorado.
Arturo se aproxim con tres pasos rpidos a la cama del enfermo, lo examin
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durante unos instantes de manera casi inexpresiva y se volvi de pronto.


Marchaos! dijo. Todos! Salvo Lancelot y Lady Ginebra.
Perceval y Gawain intercambiaron una mirada desconcertada, pero obedecieron a
su rey, y las criadas de Ginebra se alejaron veloces porque su ama haba hecho un
leve asentimiento mostrando conformidad con la orden de Arturo. Una vez que la
puerta se cerr tras ellos, Arturo corri el pestillo antes de regresar junto a la cama de
Galahad. Durante un rato lo contempl sin ms, luego se volvi hacia Lancelot con
un suspiro.
Os agradezco que no hayis dicho nada, Sir Lancelot dijo.
Ginebra le mir interrogante y tambin Lancelot, pensativo, pos los ojos en el
rey, pero no dijo nada.
Ya habis visto de lo que es capaz mi hermana.
Morgana? se sorprendi Ginebra. Esto es obra suya?
Arturo asinti.
Sus soldados han liberado a Mordred explic.
Pero, cmo? murmur Ginebra. Quiero decir, cmo han podido entrar
aqu? El castillo est vigilado da y noche!
De la misma manera que os secuestraron a vos contest Arturo, mirndola
con una expresin impenetrable, luego se gir hacia Lancelot. En estas
circunstancias tengo que rogaros que guardis silencio sobre todo lo que acabis de
ver, Sir Lancelot dijo. Si mis caballeros supieran que tiene el poder de
aparecerse en cualquier parte y en todo momento, perderan el nimo de luchar.
Lancelot estuvo de acuerdo con el argumento, pero no poda dejar de preguntarse
cmo demonios iba a explicarles Arturo lo que haba sucedido all abajo. Y, adems,
haba otra cosa
Ya lo vieron respondi. Morgana secuestr a Lady Ginebra ante los ojos
de todos.
Aquello fue distinto dijo Arturo sacudiendo la cabeza. Uno de sus druidas
estuvo presente y abri la puerta para ella. Por lo menos, eso es lo que piensan.
Pero no es la verdad dud Lancelot.
Pasaron unos segundos antes de que Arturo respondiera con un movimiento
negativo de la cabeza.
Tenemos alguna posibilidad de ganar esta guerra? murmur Lancelot.
Me refiero a que cmo podemos defendernos de un enemigo que puede ir y venir sin
que ningn muro ni ninguna valla se le resista?
Precisamente os he pedido silencio para que nadie se haga esa pregunta dijo
Arturo sin responderle. Y no es tan horrible como os parece ahora mismo, mi
querido amigo. El hada Morgana es una maga poderosa, pero mucho me equivoco o
abrir un camino a travs de las sombras le ha supuesto agotar todas sus fuerzas.
Pasar tiempo antes de que se reponga lo bastante para volver a hacerlo y jams ser
lo suficientemente fuerte para enviar hasta aqu a un ejrcito entero.
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Y para qu?, pens Lancelot sintiendo un escalofro. Volvi a traer a su mente


la pelea en el calabozo, la facilidad con la que el guerrero negro haba vencido a
Galahad, y le invadi un sudor fro. Una docena de hombres como aqul seran
suficientes para tomar Camelot.
Arturo se golpe en el pecho y aadi:
Lo ms importante ahora es recuperar el Grial. Era la fuente del poder mgico
de Merln. Si lo tuvisemos, lograramos vencer a Morgana. Es mi deseo que partis
inmediatamente. Llevaos tantos hombres como necesitis. Me da lo mismo lo que
cueste y lo que tengis que hacer, traedlo! Y rpido! esperaba que Lancelot se
diera media vuelta y fuera a cumplir su mandato, pero en lugar de eso el joven se
acerc a la cama y observ preocupado la cara del caballero inconsciente.
Tenis que hacer algo por l dijo Ginebra en voz baja. El mdico cree que
perder el brazo o que no podr moverlo ms. S que as no querr vivir.
Arturo asinti con lentitud.
Tampoco yo querra dijo. El corazn de Lancelot pareci pararse cuando el
rey se acerc a la cama con la mano derecha sobre la empuadura de la espada. Qu
pensaba hacer? No poda
Como si hubiera ledo sus pensamientos, Arturo le mir asustado, apart la mano
de la espada y se inclin hacia el herido.
Le ayudar prometi. Esperad afuera.
Ayudar? contra su voluntad, los ojos de Lancelot se posaron de nuevo sobre
la empuadura de la espada de Arturo y ste se dio cuenta. No reaccion con ira ni
alterado, slo sonri y dijo:
Har por l lo que pueda, os lo prometo; pero dejadme solo.
No acatar su orden de nuevo habra sido una afrenta, as que Lancelot se gir
obediente, fue hacia la puerta y abandon el aposento en unin a Ginebra, que le
sigui a poca distancia pero se alej en cuanto llegaron al pasillo. Los caballeros all
reunidos se apartaron a su paso con respeto y despus rodearon a Lancelot llenos de
intranquilidad.
Qu tal est? pregunt Perceval.
Lancelot no pudo ms que encogerse de hombros.
Quera hablar con Arturo minti. Nos ha echado a todos. Pero est muy
dbil.
Lograr sobrevivir? quiso saber Perceval.
Si es la voluntad de Dios respondi Lancelot. No fue casualidad que
empleara similares palabras a las usadas por el mdico momentos antes, y Perceval
pareci comprender por qu. Trat de no atosigar a Lancelot con ms preguntas, pero
mir muy aturdido hacia la habitacin.
Qu sucedi all abajo? pregunt Sir Hardland. Qu les pas a los
prisioneros? Y dnde est Mordred?
No lo s contest Lancelot.
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No lo sabis? se sorprendi Hardland.


Todo fue demasiado deprisa improvis Lancelot. Nos encontramos con un
montn de soldados con armaduras negras. No puedo decir ms. No s de dnde
procedan y por dnde desaparecieron, y tampoco s dnde ha ido Mordred a parar.
Todo fue muy rpido y eran muchos ms que nosotros. Si Arturo no me hubiera
auxiliado, yo habra corrido la misma suerte de Galahad.
Pero all abajo ya no haba nadie cuando nosotros llegamos hizo notar
Hardland.
Salieron huyendo cuando os oyeron respondi Lancelot. Y esa respuesta
son tan pobre incluso a sus odos que se habra disculpado en el acto por ella, pero
qu poda decir? Haba desperdiciado la ocasin de ponerse de acuerdo con Arturo
sobre la historia que deban contar y ahora intentaba sujetarse a la verdad sin llegar a
desvelar lo que haba sucedido plenamente. Perd el conocimiento y cuando volv
en m, habais llegado y los otros ya no estaban. No s ms. Antes de que alguno
hiciera una nueva pregunta, Lancelot respir hondo y se volvi hacia Perceval.
Vayamos a comprobar si los caballos estn ensillados y pertrechados. Arturo me ha
ordenado que partiramos inmediatamente.
Ahora? Perceval dio muestras de sentirse muy sobresaltado y Lancelot
poda entenderlo. No en balde el hombre que, al otro lado de la puerta, se debata
entre la vida y la muerte era su mejor amigo.
Ahora confirm. Habis mandado llamar a Sir Braiden?
Perceval neg con la cabeza y Lancelot tuvo por fin una razn para alejarse y
eludir cualquier otra pregunta.
Entonces lo har yo dijo. Id abajo y esperadnos en las cuadras se dio la
vuelta y se march.

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Captulo 15
El martilleo de las estancias privadas no haba parado y todava haba ms trajn en el
patio de armas, lo que en un primer instante llen de ira a Lancelot cuando sali al
exterior, pero enseguida se arrepinti. Era horrible que arriba hubiera un hombre al
borde de la muerte, pero no por ello deba detenerse la vida cotidiana. Para la mayora
Galahad era un desconocido; ms an, un caballero de la Tabla, al que se miraba con
temor, aunque ellos trataran de engaarse y hablaran de respeto. Lancelot haba
convivido lo suficiente con los habitantes de Camelot como para saber que no haba
nadie que no admirara y acatara las rdenes de los caballeros, pero eso no supona
que fueran realmente amados. Los gobernantes nunca lo eran, a pesar de todo lo que
hicieran por su pueblo o por muy bondadosos que quisieran ser.
Sumido en sus pensamientos, no se dio cuenta de sus pasos y se llev por delante
a un hombre, cargado con un montn de tablones de madera, que se cruz en su
camino. El desgraciado artesano se cay al suelo y su carga se desparram por tierra
con un ruido infernal. La culpa era de Lancelot y ste, instintivamente, alarg el
brazo para ayudarlo a incorporarse, pero entonces se encontr con la mirada del
hombre. No haba resultado herido, lo ms seguro era que ni siquiera se hubiera
hecho dao, pero sus ojos mostraban miedo, casi pnico. En un primer instante,
aquella mirada confundi a Lancelot, pero enseguida comprendi que el hombre
contaba con ser castigado o, por lo menos, reprendido. Y lo peor era que, por unos
segundos, ciertamente, haba tenido que morderse la lengua para no soltarle que
pusiera ms atencin en mirar por dnde iba. Lancelot se trag aquellas palabras y
continu su camino sintiendo un nuevo escalofro. Era espantoso lo rpido que
cambiaban las personas y, sobre todo, lo fcil que uno poda asumir otra forma de
pensar, y ms an cuando se refera a cosas que antes haba detestado.
Cuando lleg a las puertas de las cuadras, no slo encontr dispuestos al
unicornio y a los caballos de los otros dos caballeros, sino tambin a tres animales de
carga, cuya visin le provoc cierto malestar. A pesar de ser cabalgaduras fuertes y
rpidas, Arturo no le haba ocultado lo imperiosa que era su misin y con tres
animales tan cargados en la caravana no podran avanzar muy deprisa. Los hombres
que Arturo haba mandado para buscar a aquel truhn deban de haber llegado ya a
Stanton. Con un poco de suerte lo habran encontrado o, por lo menos, habran dado
con su rastro.
Dio la vuelta al unicornio e iba a montar cuando oy unos ladridos familiares a su
espalda. Lobo sali como un rayo de la puerta abierta de las cuadras y salt sobre l,
y cuando Lancelot se agach para acariciarlo, una esbelta figura de mujer emergi de
las sombras y volvi a ocultarse rpidamente. Lancelot cogi al perro en sus brazos,
se irgui de nuevo y mir en todas direcciones. El patio estaba lleno de gente, pero
nadie pareca reparar en l. Penetr en las cuadras tan rpido como pudo y le
recibieron unas sombras oscuras y un olor a heno entremezclado con el sudor de los
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cuerpos de los animales. Pudo apreciar tambin una claridad junto a la puerta, justo
donde la oscuridad era mayor. Volvi a girarse para comprobar que, efectivamente,
no haba nadie ms que l por la zona y con dos pasos presurosos se aproxim a
Ginebra.
No tendras que estar aqu dijo.
Ginebra seal con la cabeza el perro que Lancelot llevaba en sus brazos.
No poda impedir que se despidiera de ti.
Lancelot permaneci serio y pregunt:
T a l o l a ti?
Ginebra dibuj una sonrisa en su rostro.
Adnde vas? pregunt mientras se aproximaba medio paso hacia l, pero se
qued quieta al ver que l se retiraba asustado. Pareci contrariada.
Ya has odo a Arturo respondi Lancelot. Debemos hallar el cliz mgico
de Merln.
Te manda fuera coment Ginebra.
S, pero creo que es realmente importante.
Para Camelot? O para Arturo?
Lancelot sacudi la cabeza.
Eres injusta con l dijo. Sabes con quin tenemos que vrnoslas. Y de lo
que es capaz. Sin la magia de Merln
La magia de Merln? Ginebra se ri con amargura. Es una copa vieja,
nada ms. El cliz no importa. El poder de Arturo se apoya en la fuerza de los
druidas. Nada cambiar, lo tenga o no.
La amargura y hostilidad de su voz desconcert a Lancelot. No poda
comprenderla. No haca mucho que Ginebra le haba dicho, baada en lgrimas, que
no deba haber regresado. Pero eso haba sido antes de la noche en el bosque, antes de
que supiera quin era realmente.
Regresar tan pronto como pueda prometi. Ese pillo no puede haber ido
muy lejos. No sabe que le andamos buscando. Y t ests segura aqu, no te
preocupes. Arturo y todos sus caballeros sacrificaran la vida por protegerte.
Y quin dice que yo lo deseo? pregunt Ginebra.
Lancelot vio que slo con mucho esfuerzo lograba contener las lgrimas. Tena la
sensacin de que saba algo que a l todava se le ocultaba. Y que casi la asfixiaba no
poder revelrselo.
Qu te ocurre? pregunt.
Tard un buen rato en contestar. Cuando lo hizo, su voz son perfectamente
controlada.
He estado pensando dijo. T tenas razn, sabes? Yo no puedo casarme
con Arturo.
Lancelot se sinti como si alguien le hubiera clavado un pual por la espalda.
Qu?
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No puedo repiti Ginebra. Te pertenezco a ti, Dulac.


Tal vez fue eso lo que ms le afect: que ella le llamara Dulac y no Lancelot. No
estaba hablando con el hroe ya legendario, no con el brillante caballero, el
espadachn invencible y contrincante equiparable a Morgana y a sus guerreros
demonacos. Conversaba con aquel chico sencillo que haba conocido tiempo atrs en
la posada de Tander, y eso fue lo que hizo que sus palabras sonaran tan terribles.
Por qu ahora? pens Lancelot. Por qu precisamente ahora? Por qu
no haban mantenido aquella conversacin el da anterior, antes de que l hubiera
hablado con Arturo? Antes de que Arturo le hubiera convencido de que tena razn
en lo que se refera a Camelot y sus habitantes, y tambin, quiz, al destino de toda
Britania.
Por qu precisamente ahora?
Ginebra, t t no sabes lo que dices murmur. Su voz se negaba a
obedecerle. De pronto, le ardan los ojos y, sin darse cuenta, apret tanto las manos
que Lobo comenz a aullar asustado y tuvo que dejarlo en el suelo de inmediato. El
perro corri unos pasos ms all, y luego se qued parado mirndolo desconcertado y
al mismo tiempo lleno de reproche.
Ginebra, t
Ella tom su mano y la llev hacia su mejilla. A pesar de que los dedos de
Lancelot estaban cubiertos por los gruesos guanteletes, crey sentir la suavidad de su
piel y el ritmo desbocado de su corazn.
No puedo susurr la joven. Yo hablar con Arturo. Estoy segura de que
me entender. Comprender mis sentimientos. No puede ser tan cruel.
Ya hace tiempo que los comprendi, pens Lancelot con tristeza. Arturo lo
supo desde el primer instante; tal vez, incluso antes de que l, Dulac, lo hubiera
intuido. Le produjo un infinito dolor, pero se desasi con inusitada fuerza de la mano
de Ginebra mientras sacuda la cabeza.
Por favor, no hagas eso dijo. Le romperas el corazn.
Los ojos de Ginebra refulgieron.
Y a m nadie me pregunta si se me rompe el corazn? replic casi con
hostilidad. Sus ojos se llenaron de lgrimas, pero Lancelot no supo apreciar si eran de
dolor o de ira. Quiz las dos cosas. No es justo dijo. Sencillamente no est
bien mostrarme cmo habra podido ser todo para quitrmelo de inmediato otra vez!
Lancelot sinti que iba a aproximarse de nuevo a l y, por si acaso, dio un paso
hacia atrs, de tal modo que se qued fuera de las sombras y cualquiera que estuviera
en el patio podra ver que estaba hablando con alguien aunque sin descubrir con
quin. La luz del da era su escudo, no para protegerle de Ginebra, sino sobre todo de
s mismo.
Yo hablar con Arturo prometi. En cuanto regrese. Tal vez encontremos
una solucin. Tienes razn. Arturo es un hombre juicioso, y no es cruel. Pero, no le
digas nada mientras yo no regrese.
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Ginebra permaneci en silencio. Las lgrimas resbalaban por sus mejillas y


Lancelot se sinti ruin por haber pronunciado aquellas palabras que ambos saban no
eran ms que una gran mentira. La decisin de Arturo era firme y l tena que aceptar
que, de ser cierto todo lo que le haba contado la noche pasada, al rey no le quedaba
otra opcin que unirse a alguien como Ginebra. Ni siquiera a alguien como ella, sino
realmente a ella. Lo ms probable era que las cosas fueran todava ms complicadas
de lo que Lancelot haba credo hasta entonces. Si el rey Uther haba sido el padre
adoptivo de Arturo, tena que haber sabido quin era su hijo adoptivo en realidad y,
con toda seguridad, quin era Ginebra. Tal vez llevaban comprometidos desde haca
aos, incluso desde mucho antes que el mozo de cocina Dulac supiera de la existencia
de Ginebra.
Esper intilmente una respuesta durante unos segundos ms, luego se gir y fue
hacia el unicornio. Sin mirarla de nuevo, se mont y sali de all. nicamente,
cuando se encontraba ya a la puerta del castillo, se detuvo y se dio la vuelta. Sin
completar todava el movimiento, dese sin embargo no haberlo llevado a cabo.
Los otros caballos, tambin los de carga, se haban arremolinado asustados hacia
un lado al salir l tan abruptamente, de tal manera que ahora poda ver la puerta
abierta de las cuadras sin ningn impedimento. Ginebra haba salido y miraba
impertrrita en su direccin. Unos instantes despus, levant la mano y se frot los
ojos, como para limpiarse las lgrimas.
Un nudo espeso, amargo, que casi le hizo atragantarse, atenaz la garganta de
Lancelot. Con un esfuerzo perceptible de su cuerpo logr arrancarse de la mirada de
Ginebra y, entonces, su vista recay sobre el torren y la ventana donde se encontraba
el aposento de la dama.
No estaba vaca. Se trataba de una sombra tan slo, pero los ojos de Lancelot
reconocieron con nitidez que era Arturo el que se hallaba all arriba, observando el
patio.

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Captulo 16
A pesar de que haban salido ms de medio da despus de lo planeado, alcanzaron
Stanton a la ltima luz del atardecer. Lancelot haba galopado como si le persiguiera
el demonio, sin tener en cuenta ni a sus acompaantes ni a los animales de carga, y
sin embargo, tanto Perceval como Sir Braiden aguantaron su ritmo sin quejarse. Los
caballos que portaban la carga tampoco dejaron de sorprenderle pues no slo se
mostraron voluntariosos y resistentes, y no tuvieron ningn problema en mantener su
paso, sino que ni siquiera necesitaron la direccin de nadie. As, siguieron a Lancelot
y a los otros dos caballeros como perros amaestrados, adiestrados para permanecer
siempre prximos a sus amos.
Desgraciadamente, tanto esfuerzo no obtuvo recompensa. Lo nico que hallaron
en Stanton fue a un puado de habitantes miedosos y a los integrantes de la cuadrilla
de bsqueda que Arturo haba enviado all la noche anterior y que, por lo visto, no
haban sido demasiado duchos en la eleccin de sus procedimientos. Ninguno de los
amedrentados hombres y mujeres de la pequea localidad se atrevi a personarse
oficialmente ante alguno de los tres caballeros y no era necesario tener mucha
fantasa para imaginar las maneras que haban empleado los soldados de Camelot
para tratar de sonsacarles alguna informacin.
Pero no dieron con Marcus el Tuerto.
Lancelot tampoco contaba con ello. Haba transcurrido demasiado tiempo.
Hombres como el chamarilero truhanes, ladrones y todo lo que se les pasara por la
cabeza no solan echar races en ningn sitio y tampoco dejaban un rastro claro tras
ellos. En todo caso, los soldados haban averiguado que s haba estado all, donde,
adems, haba vendido parte de sus mercancas. Por supuesto, no tuvieron ningn
apuro en confiscar cualquier objeto que sospechaban formara parte de la carga de su
carro, con el fin de transportarlo de nuevo a Camelot. Fue el propio Lancelot quien
decidi supervisar aquel botn.
Tard casi una hora en la tarea. El carro estaba tan lleno que, con toda
probabilidad, no habra quedado ni una sola olla, sartn o cuchillo en Stanton.
Lancelot reconoci muy pocos de aquellos objetos. La mayor parte de las cosas
deban de pertenecer realmente a los habitantes del lugar, de tal manera que el
caballero comenz a preguntarse cul era la diferencia entre Marcus el Tuerto y los
soldados de Camelot, dado que nadie se iba a tomar la molestia de devolver los
enseres a sus dueos una vez que hubiera seleccionado lo que perteneca al robo. El
pensamiento le oblig a hacer un sarcstico comentario que, sin embargo, no cal lo
ms mnimo en los hombres a los que iba dirigido. Nadie le respondi, pero pudo
darse cuenta por la cara de los soldados que ninguno de ellos saba de qu estaba
hablando.
El Grial no se encontraba en el carro. Tambin con eso haba contado Lancelot.
Con todas las desagradables sorpresas que hasta ahora le haba deparado el destino,
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no iba a ser de pronto tan considerado como para conducirlo inmediatamente a la


meta. Tal vez no la alcanzara nunca. El rastro del truhn se perda prcticamente en
Stanton. Cierto que les haba confiado por lo menos a una docena de sus clientes cul
era su prximo destino, el problema era que a cada uno de ellos le haba hablado de
un sitio distinto, incluso haba nombrado al mismo Camelot.
Esto significa que debemos cejar en nuestra bsqueda Sir Braiden expres
con palabras lo que tanto Lancelot como Perceval sentan en su fuero interno, cuando
ya de noche estaban todava sentados en la posada, cenando unos sencillos alimentos
que les acababa de servir el posadero.
Perceval y Sir Braiden se haban sentado al otro lado de la mesa. Era muy larga,
pero tambin la nica de la que dispona la posada, y Lancelot se dio cuenta
enseguida de que los caballeros no guardaban esa distancia slo por casualidad. Pero,
de qu iba a quejarse? Llevaba todo el da sin darles la ms mnima oportunidad de
intercambiar una sola palabra con l. Uno de los motivos que le haban llevado a
galopar todo el tiempo haba sido se precisamente: no quera hablar con ellos. Ni
con Perceval ni con Braiden ni con nadie, a pesar de que ambos pertenecan al
limitado grupo de Camelot que gozaba de su confianza.
No podemos regresar con las manos vacas dijo finalmente.
Perceval asinti, pero Sir Braiden sacudi la cabeza con violencia y bebi un
trago del vino rebajado con agua que les haba trado el posadero.
El chamarilero dio una docena de destinos distintos record. Algunos
estn a una semana de camino. Aunque furamos los suficientes para ir a todos esos
lugares, ni siquiera sabemos si realmente est en uno de ellos. Tom un nuevo
sorbo, mir pensativo a Lancelot y pregunt: Qu es tan importante en ese
montn de cacharros viejos para que Arturo mueva cielo y tierra con el fin de
encontrarlos?
sa era precisamente la frase que tema Lancelot. Se encogi de hombros y
mordisque un poco de pan para ganar tiempo.
Al rey de Camelot no le gusta que le roben.
Tonteras! espet Braiden. Y aunque fuera as se ri con amargura y
levant el brazo derecho, aquel que terminaba en un mun. Haba transcurrido
mucho tiempo desde la batalla del cromlech donde haba perdido la mano. Lancelot y
los dems caballeros se haban acostumbrado a aquella visin, ni siquiera caan ya en
la cuenta de su minusvala; adems, Braiden la sola disimular con mucha soltura. Sin
embargo, Lancelot saba que en su interior le dola profundamente, pues se vea a s
mismo como un lisiado que no vala para nada, entendera que hubiera mandado a
alguien como yo o a unos cuantos soldados jvenes, pero a los dos caballeros ms
valientes de Camelot? sacudi de nuevo la cabeza. No!
Lancelot le mantuvo la mirada y se encogi de hombros con impasibilidad.
Lo siento, Sir Braiden, pero no s lo que pasa por la mente de Arturo afirm.
Braiden puso una expresin de lo ms irnica.
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Si alguien lo sabe, sois vos.


En este caso, no respondi Lancelot, imprimiendo a la frase un punto de
impaciencia para dejar claro a Braiden que no quera seguir hablando de ese tema.
Por descontado, el anciano caballero no se habra dejado disuadir si hubiera deseado
continuar, pero tanto l como Perceval estaban demasiado agotados para seguir
conversando.
Braiden suspir con fuerza.
Qu proponis entonces? dijo.
Dividiremos a los hombres decidi Lancelot respondiendo automticamente,
antes incluso de comprender lo absurdo de la situacin: Sir Braiden, uno de los
hombres ms ancianos y cualificados de Arturo, le peda opinin justamente a l, que
tan solo unos aos antes haba sido un simple mozo de cocina? Sin embargo,
continu: Tenemos a diez hombres. Cada uno de ellos puede viajar a un lugar y
tratar all de seguir el rastro del ladrn. La poblacin que quede ser cosa nuestra. A
Camelot vamos a ir de todas maneras
Un buen plan estim Perceval. Y tiene la ventaja de que un nico soldado
no se atrever a comportarse cmo el grupo completo hizo una pausa y mand una
mirada de aprobacin a Lancelot. No quiero que los hombres sean castigados.
Seguramente pronto los necesitaremos a todos. Pero s, hablar con el capitn de la
guardia. No hara ningn bien al buen nombre de Arturo que el comportamiento que
los soldados han tenido aqu trascendiese al resto de la poblacin.
Lancelot se qued algo sorprendido. Conociendo a Perceval, tendra que haber
esperado aquella reaccin de l; sin embargo, no lo haba hecho, y ahora se
preguntaba si no juzgaban a los soldados con excesiva rectitud. Asinti con premura
para dejar clara su conformidad.
Como digis dijo Braiden y se levant bostezando aparatosamente. Y
adonde habis tenido a bien decidir que vayamos nosotros, Sir Lancelot?
El Caballero de Plata se irrit ante el suave tono de burla que el otro haba
empleado. De todos modos, opt por responder, sin dar importancia al hecho, tan slo
unos segundos despus.
A Blackmanor Castle dijo. Est a un da de caballo hacia el este.
No es nada ms que un montn de ruinas, pues su propietario no tiene ni el
dinero suficiente para alimentar a los suyos inform Braiden. No creo que le
compre nada a un hombre tan malcarado como ese Marcus.
Porque los pobres son honrados por principio? pregunt Perceval
bromeando.
Porque no se lo puede permitir replico Sir Braiden, serio. Y porque es un
cobarde. Lo conozco. No hara nada con lo que tan slo corriera el peligro de
provocar la ira de Arturo se encogi de hombros. Pero por m vayamos. Desde
Blackmanor slo hay medio da de camino hasta Camelot.
Y se era el motivo justamente de que Lancelot hubiera elegido aquel lugar. Al
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contrario que Braiden, l no conoca al dueo de Blackmanor Castle, pero tambin


estaba firmemente convencido de que era intil rastrear los tres juntos una huella que
vena de cuatro semanas atrs y, adems, existiendo slo una probabilidad entre doce
de que fuera falsa. Sin embargo, ansiaba regresar a Camelot lo antes posible.
Y a Ginebra.
Maana tenemos por delante una larga jornada dijo Braiden, echndole una
mirada hosca a Lancelot que claramente significaba que se guardara mucho de
galopar al ritmo desenfrenado de aquel da. Me retiro y ambos deberais hacer lo
mismo. Buenas noches, caballeros y se fue, pero se gir apenas unos pasos ms
tarde y regres para recoger el guantelete que haba dejado sobre la mesa. Fuera de
Camelot rara vez se le vea sin la manopla derecha que esconda su mun y que
haba aprendido a manejar tan bien que haba que observar muy de cerca para lograr
descubrir que no era ms que paja lo que mantena rgidas las fundas de los dedos.
Lancelot se haba sorprendido de que se la hubiera quitado para comer, pero tal vez
era una seal de lo cansado que se encontraba.
Braiden subi las escaleras que conducan a la buhardilla donde se hallaba la
nica habitacin de que dispona la posada, pero Perceval no hizo ningn signo de
seguirle. Observ a Lancelot y ste supo que estaba esperando or el ruido de la
puerta del cuarto al cerrarse. Perceval quera algo de l. Algo determinado que no
deseaba que Braiden supiera.
Cuando por fin se oy el portazo, Perceval se irgui ligeramente y mir a
Lancelot con una expresin diametralmente distinta.
Qu ocurre? pregunt el Caballero de Plata.
Lo mismo quera preguntaros yo respondi Perceval con una sonrisa cansada
. En todo el da no me habis dado oportunidad para hacerlo.
Lancelot hizo como si no entendiera.
De qu estis hablando?
Qu ha ocurrido esta maana en el calabozo? pregunt Perceval con
sinceridad y levant la mano antes de que Lancelot pudiera contestar. Os ruego que
me digis la verdad. Qu ha ocurrido realmente?
Con desconcierto ficticio Lancelot rehuy la mirada de Perceval mientras
intentaba que su voz sonara tambin asombrada.
Pero ya lo sabis. Los pictos han liberado a Mordred. Hemos llegado a tiempo
de descubrirlos; sin embargo, no hemos podido evitarlo. Y eran muchos. Si vos y los
dems no hubierais venido, entonces
Pictos! Perceval ri sin un atisbo de humor. Ya entiendo. Habrn
excavado un tnel y luego lo habrn tapado de nuevo! Y deben de haber sido muchos
porque los hombres que vigilaban abajo, ante la celda de Mordred, no eran ningunos
principiantes. Adems, ni siquiera cincuenta pictos seran capaces de vencer a
espadachines tan expertos como Arturo, Galahad y vos mismo.
Lancelot permaneci callado durante bastante rato. Logr mantener la mirada de
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Perceval, pero saba que el joven caballero tan slo estaba diciendo en voz alta lo que
todos pensaban en Camelot. Es decir, que la historia que Arturo y l haban relatado
no poda ser cierta. Sin embargo, era del todo imposible que l relatara lo que haba
sucedido en realidad. Finalmente, se refugi en un movimiento de los hombros.
No puedo dictaros lo que debis creer y lo que no dijo. Slo puedo
deciros
lo que Arturo os permite concluy la frase Perceval. Comprendo.
No creo dijo Lancelot.
No me entendis mal dijo Perceval en un tono algo ms conciliador. No
deseo poneros en un compromiso. Slo me habra gustado
S? pregunt Lancelot al ver que Perceval no segua hablando y su mirada
iba ms all de l, hacia la sucia pared a su espalda.
Me habra gustado saber con quin tenemos que vrnoslas realmente
murmur Perceval. No tengo miedo de un enemigo de carne y hueso. S que un da
acabar atravesado por una espada, pero ese pensamiento no me altera. Sin embargo,
la magia negra y la hechicera, s.
Si supieras lo cerca que ests de la verdad, pens Lancelot. Por qu no se lo
contaba? Aunque comprenda las razones y argumentos de Arturo, en lo ms hondo
de su corazn no poda aceptar que precisamente el rey mintiera a aquellos hombres
que no haban dudado innumerables veces en poner su vida en juego por l y sus
ideales. Pero no, no deba hacerlo.
Sir Braiden tena razn se levant. Vayamos a dormir. Maana tenemos
una larga jornada por delante.
Perceval le envi una mirada llena de reproche, que le cost mucho esfuerzo
mantener. Por fin el otro se levant y fue hacia la escalera esperando que Lancelot le
siguiera. Pero ste sacudi la cabeza y seal hacia afuera:
Dormir con los caballos dijo. Slo hay una habitacin.
Y Sir Braiden ronca como si estuviera talando toda Inglaterra asegur
Perceval con una sonrisa fatigada. Seguro que habis hecho la mejor eleccin.
Correspondi a la sonrisa de Perceval, aguard a que el joven se fuera arriba y
abandon el edificio. La noche era calurosa y oscura, y haba tanto silencio que no
tena la sensacin de hallarse en una ciudad. Permaneci un momento quieto y se dio
la vuelta. La posada le recordaba de una manera casi abrumadora a la de Tander en
Camelot, slo que sta era sensiblemente ms pequea y se encontraba en muchas
peores condiciones que la del grueso posadero, incluso antes de que le hubiera
alcanzado la fortuna. Pero la miseria de ese lugar era resultado de la pobreza, no de la
avaricia, y esa diferencia era fcilmente identificable. Si en su vida anterior Lancelot
hubiera tenido la posibilidad de elegir entre una u otra, se habra decantado por sta
sin ni siquiera dudarlo.
Fue hacia la parte trasera del edificio y entr en el sencillo establo de madera
donde haban llevado a sus caballos. El unicornio le salud con un bufido sordo,
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como si supiera que iba a venir y lo esperase. Lancelot se aproxim al animal que se
encontraba en una cuadra aislada al final del establo, para tumbarse a dormir junto a
l.
En cuanto lo hizo, not que no estaba solo.
Su primer impulso fue levantarse de un salto y darse la vuelta, pero se contuvo y
se movi ligeramente, como una persona ya adormilada que busca una posicin ms
cmoda, para echar mano de la espada. La empuadura vibr bajo sus dedos. Si
precisaba una prueba de que algo malo iba a ocurrir y no se trataba exclusivamente de
que sus nervios le estaban jugando una mala pasada, ya la tena. La espada de los
elbos senta el peligro tan claramente como l. Lancelot escuch con atencin. Sinti
los latidos de su propio corazn, los ronquidos acompasados de los caballos, incluso
el correteo de los ratones entre la paja; pero nada ms. Si haba alguien, no era en el
establo.
Se puso en pie con cuidado, desenvain la espada y con la otra mano agarr el
cuello del unicornio para que no hiciera ningn movimiento extrao que pudiera
ponerle en evidencia. Tan despacio como pudo se desliz hacia la puerta y escrut
por el hueco que quedaba entre los listones de la pared. Afuera todo pareca tranquilo
y ninguna sombra se mova. Y, sin embargo, a cada momento tena ms claro que le
estaban vigilando.
Empuj la puerta lo suficiente para poder deslizarse por ella y las viejas bisagras,
que con toda seguridad nunca haban sido engrasadas, produjeron un chirrido que ni
siquiera haba distinguido al entrar. Enfadado por su descuido, escudri hasta donde
alcanzaba su vista y corri hasta el prximo edificio, ocultndose en la penumbra lo
ms rpido que pudo. La sensacin de ser espiado era ahora muy intensa. En su mano
la espada ya no se limitaba a vibrar, sino que palpitaba como si se tratara de un
pequeo corazn de acero latiendo de frentica alegra. Senta su anhelo y saba con
absoluta precisin que la pelea iba a comenzar para que la sed de sangre de la espada
mgica pudiera apaciguarse.
Pero con quin se iba a enzarzar all? Se hallaban a un da de viaje de Camelot,
pero bajo la proteccin del reino. Incluso las patrullas que los pictos se atrevan a
diseminar por el pas cada vez ms alegremente se lo pensaran dos veces antes de
atacar en aquel lugar y, adems, era una tarea que no mereca el esfuerzo. Los
habitantes de aquella localidad eran tan pobres que no haba nada que robarles.
Sir Lancelot!
Sobrecogido, el caballero mir en todas direcciones. All no haba nadie. El lugar
dormitaba, solo haba una coleccin de sombras. Pero haba odo la voz con toda
claridad.
Y volvi a escucharla.
Sir Lancelot! Estoy aqu!
Lancelot se gir de nuevo y esa vez supo no slo la direccin de la que provena
el susurro sino que tambin vio algo. En un primer momento, slo una mancha;
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luego, la silueta negra de un hombre. Haba algo conocido en l, y aquello le irrit


todava ms porque se senta incapaz de organizar su pensamiento para descubrir de
qu se trataba. Pero no era una sensacin agradable.
Sin embargo, un segundo despus supo por qu aquella misteriosa sombra le
resultaba tan conocida. Ya la haba visto una vez la maana tras la batalla con los
pictos, aquella que l haba perdido. Igual que ahora, haba entrevisto slo una
silueta, una persona que llevaba algo parecido al hbito de un monje con una capucha
que le tapaba todo el rostro. El inquietante sentimiento que aquella visin le haba
provocado haba sido el mismo de entonces: la certidumbre de ser observado por
unos ojos exentos de piedad, los que un depredador clava en su presa.
Ven aqu! susurr la voz. Tena un tonillo incitante que haca imposible
distinguir si perteneca a un hombre o a una mujer. Y, aunque Lancelot saba de sobra
que era un error, se levant, sali de su escondite y dio dos pasos hacia el espectro,
luego se qued parado de nuevo.
Quin sois? pregunt. Qu queris de m y de qu me conocis?
Aqu hay alguien que quiere veros respondi el espectro. La figura hizo un
movimiento difuso y, como de la nada, surgieron otras dos espesas sombras a su lado.
Lancelot vio el brillo del metal y oy el ruido caracterstico de los hombres ataviados
con armaduras de acero y cuero.
Y antes de que pudiera deducir qu significaba todo aquello, los dos hombres se
tiraron sobre l.
El caballero estaba tan impresionado que esta vez fue la espada de los elbos la
que le salv claramente, no su propia reaccin. En su mano, el arma se levant y tir
de l, en lugar de ser empujada por su amo, y a travs de la luminosidad que provoc
al chocar contra el arma de su oponente, pudo divisar por espacio de un segundo un
rostro desconocido, oscuro y anguloso, con el pelo y los ojos negros, cuya expresin
de desesperanza y fatalismo conoca ya demasiado bien.
Pictos! Aquel hombre era un guerrero picto!
No haca ni un minuto que haba tratado de engaarse a s mismo arguyendo la
imposibilidad de que los pictos anduvieran por all, as que ahora no iba a perder ms
tiempo asombrndose ante la presencia de aquellos dos soldados. Y sus dos
contrincantes comprendieron su proceder. Mientras el primero todava se tambaleaba
hacia atrs a causa del terrible envite de la espada lbica y estaba a punto de dejar
caer su espada, el segundo se abalanz sobre el lateral de Lancelot y alcanz su
antebrazo con un golpe descomunal. Si hubiera llevado una armadura normal, la
pelea habra finalizado en ese mismo momento. Lancelot aull de dolor y trastabill
hacia un lado y de nuevo fue su espada la que tom la iniciativa. La hoja seg el aire
sibilante, seccion la coraza metlica de su enemigo, lo empuj hacia un lado y atin
en su pierna. El hombre se desplom sangrando abundantemente por ambas heridas.
Entonces Lancelot rode su cuerpo y clav la espada en el otro picto, que justo en ese
instante acababa de recobrar el equilibrio a base de mucho esfuerzo.
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Jadeando, se dio la vuelta y no le sorprendi lo ms mnimo descubrir a otros dos


soldados junto al espectro que todava segua mirndole en silencio. Se echaron sobre
l tan veloces como sus anteriores compaeros, pero estaba claro que haban
aprendido de sus faltas, pues sus movimientos estaban tan perfectamente coordinados
que a Lancelot le dio la impresin de pelear contra un solo oponente con cuatro
brazos, dos espadas y dos escudos. Logr golpear el arma de uno con tanta furia que
sta sali despedida y su propio dueo cay de espaldas al suelo. En ese momento el
otro le atin con el escudo, hacindole perder pie. Inmediatamente, la espada del
brbaro apunt hacia la ranura de su yelmo. En un acto de desesperacin, extendi la
mano izquierda y agarr la hoja, y el intenssimo dolor que estall en su mano le
oblig a recordar que haba dejado las manoplas y el escudo en el establo.
Pero por muy caro que le resultara aquel desesperado acto de defensa, lo cierto es
que le salv la vida. Senta la mano como dividida en dos, pero la punta de la espada
picta err el blanco y resbal chirriante por el bruido metal del yelmo. Lancelot
aprovech aquellos segundos para levantar el arma y propinar un golpe al enemigo.
El soldado lo retuvo con el escudo; sin embargo, no pudo contener la patada con la
que en el mismo momento Lancelot arremeti contra su rodilla. Con un gruido de
ira, el picto se tambale hacia atrs y perdi un tiempo precioso tratando de mantener
el equilibrio. Lancelot se benefici del mismo: se iz hacia arriba, apret las
mandbulas y gimi de dolor al agarrar la espada con ambas manos y atizarle un
mandoble con todas sus fuerzas.
La espada mgica hizo trizas el escudo del picto, el brazo que lo agarraba y la
coraza de metal. El guerrero cay al suelo sin emitir ni un sonido y Lancelot salt
sobre l y se volvi a su camarada.
ste haba sacado del cinturn un mangual de mango corto, cuyas bolas se
aproximaban hacia la cabeza de Lancelot con tino mortal. Logr retirarse a tiempo y
se permiti la revancha con un nuevo golpe de la espada, que err el blanco pero que
hizo bambolearse al soldado ofrecindole as el tiempo necesario para un
contraataque mejor planeado. Pero cuando Lancelot fue a acometerlo, el otro hizo
algo realmente increble: dej caer su escudo e impuls el mangual para sacudirlo
sobre l con toda su energa. Y aquello fue su suicidio. Porque, si bien el mangual era
un arma traicionera que de un golpe poda herir de gravedad o incluso matar a un
hombre, aunque fuera protegido con la armadura ms segura que imaginarse pueda,
tena un alcance limitado y, adems, el ingenio no era ni de lejos tan rpido como una
espada. Las tres esferas de hierro cubiertas de pinchos sobrevolaron los hombros y el
yelmo de Lancelot y le hicieron perder la estabilidad, pero aun antes de que
desarrollaran toda su potencia, la espada de los elbos logr encontrar tambin su
objetivo. El acero pareci gritar triunfante entre las manos de Lancelot cuando
decapit al picto con un corte limpio. El guerrero se desplom de inmediato.
Tambin Lancelot estuvo a punto de caer, pero se recuper en el ltimo momento
y solt la mano izquierda, que cada vez sangraba con ms abundancia, de la
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empuadura. No se senta el hombro y la cabeza le retumbaba como si alguien


hubiera sustituido su casco por una campana cuyo badajo fuera del tamao de la torre
del homenaje de Camelot. La boca le saba a sangre y, por unos segundos, crey que
iba a desmayarse.
Y todava no haba terminado todo. Lancelot se dio cuenta de que dos nuevos
pictos aparecan junto a la figura en penumbra, y comprendi que iba a seguir siendo
as hasta que perdiera la batalla. Fuera quien fuera aquella sombra, enviaba a sus
hombres a la muerte, como hace un jugador de ajedrez al sacrificar algunas de sus
figuras para conseguir una ventaja estratgica.
Aquella idea le enfureci. Cuando los dos guerreros atacaron, no esper, sino que
sali a su encuentro y ensart a uno de ellos con la espada aun antes de que ste
pudiera levantar el arma. El rugido del segundo dur algo ms hasta que tambin
cay al suelo moribundo. Entonces, Lancelot se gir respirando entrecortadamente
hacia la sombra y la observ con profundidad.
Qu pretendis? pregunt. Si queris jugar conmigo, venid!
Haba sido realmente l, el que haba pronunciado aquellas palabras?
Lancelot senta horror de s mismo. No quera nada ms que acabar con aquella
espantosa matanza, pero era como si ya no fuera dueo de sus actos. La espada en su
mano se haba convertido en la duea y seora de la situacin, y exiga sangre como
si, de pronto, hubiera despertado en ella un hambre ancestral que alguien le hubiera
otorgado en el momento de su nacimiento sin ser consciente de ello. Se abalanz
sobre los dos nuevos pictos y los venci en segundos. No haban cado todava al
suelo cuando, a la derecha y a la izquierda del espectro, surgieron de la noche dos
nuevos atacantes.
De repente, son tras l un grito de angustia y oy pisadas que se aproximaban
rpidas. Los dos pictos que haban comenzado a atacar pararon en medio del
movimiento con actitud indecisa. Por un instante pareci que iban a continuar, pero la
misteriosa sombra levant la mano y se refugiaron de nuevo en la noche, tan
silenciosamente como haban llegado. Al momento, tambin el espectro haba
desaparecido.
Lancelot! Qu est ocurriendo aqu?
El caballero se volvi agotado y descubri a Perceval y a Sir Braiden que venan
corriendo a su encuentro con las espadas desenvainadas. Perceval no esper a su
respuesta, sino que le super a grandes zancadas e inmediatamente desapareci en la
misma oscuridad que se haba tragado a sus atacantes. Braiden, sin embargo, se
qued parado junto a l, resollando, mientras miraba con horror creciente los
cadveres de los pictos.
Qu qu significa esto? murmur atnito.
Lancelot no pudo responder. El corazn le bata en el pecho y, en su mano, la
espada continuaba temblando. Haba algo en ella que lata al mismo ritmo y senta el
mismo afn de antes: haba probado la sangre y todava no se haba saciado.
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Tuvo que emplear toda la fuerza de la que era capaz para enfundar la espada en
lugar de arremeter contra la nica persona que estaba en las proximidades: Sir
Braiden.
El caballero manco nunca supo el peligro por el que acababa de atravesar, pues en
el momento en que Lancelot logr despegar la mano de la empuadura de la espada,
la extenuacin y el dolor se aduearon de l, cay rendido de rodillas y se venci a un
lado.

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Captulo 17
Quiz la mayor suerte que tuvo en la vida es que no volvi en s hasta que Sir
Braiden lo puso sobre la gran mesa de la posada, tras haber apartado con gran
precipitacin todos los cacharros que haba en su superficie. En un primer momento
no supo dnde se hallaba, qu haba ocurrido ni cul era el motivo del gran dolor que
senta en la mano izquierda, pero de pronto tuvo aquella sensacin de peligro que ya
haba experimentado en anteriores ocasiones y abri los ojos desmesuradamente.
Un segundo despus, habra sido tarde.
Braiden ya le haba quitado el casco y manipulaba con dificultad las ligaduras de
su coraza. Si hubiera tenido diez dedos en vez de cinco, hara rato que se la habra
desabrochado y lo ms seguro es que hubiera reconocido quin se ocultaba tras la
armadura de plata.
El pensamiento otorg a Lancelot la fuerza definitiva para sentarse y empujar con
un gesto de enojo la mano de Sir Braiden hacia un lado.
Dejadlo dijo.
Braiden dio un paso hacia atrs y frunci el ceo contrariado.
Os habis vuelto loco? pregunt. Slo quiero ayudaros!
No tengo nada en contra Lancelot levant la mano izquierda, que segua
sangrando tan abundantemente que haba dejado un charco sobre la mesa. Pero
como veis, lo que tengo herido es la mano, no mi ombligo.
Aquella salida de tono enfad a Braiden de verdad.
No sois vos quien debe empez, pero Lancelot lo interrumpi
inmediatamente.
Yo creo que s dijo. Id a buscar agua y vendas, os lo ruego. Me duele
mucho.
Por unos segundos Braiden lo fulmin con la mirada, como si estuviera pensando
en la conveniencia de dejar al terco caballero a solas con su destino; sin embargo, se
dio media vuelta y le dijo a alguien que estaba fuera del ngulo de visin de Lancelot:
Ya lo habis odo! Rpido!
Lancelot tuvo que hacer de tripas corazn para mirarse la mano herida. La lesin
no era tan grave como tema: en la palma se abra un profundo corte, pero el hueso
estaba intacto y el caballero pudo cerrar los dedos formando un puo, a pesar de que
el dolor se acrecent con el movimiento. La herida sanara. Podra mover la mano.
Aquello era lo nico que le importaba en ese momento.
Sir Braiden lo observaba con mirada sombra, pero se mantuvo callado,
claramente ofendido, hasta que regres el posadero con una jofaina de agua y unos
paos limpios. El hombre fue a agarrar la mano de Lancelot, pero Braiden lo apart
con rudeza hacia un lado y se ocup l mismo de la herida. Lancelot no tena la
menor duda de que el caballero de la Tabla sabra muy bien lo que hacer, pues tena
gran experiencia en la materia. Pero no iba a poner especial atencin en hacerle ms o
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menos dao. A pesar de ello, dej que se pusiera manos a la obra sin quejarse.
Cuando Braiden prcticamente estaba terminando de transformar la mano del
herido en un informe envoltorio de vendas ensangrentadas, se abri la puerta de golpe
y Perceval entr en el comedor como una exhalacin. Continuaba con la espada
desenvainada, pero pareca ms desconcertado que asustado, e intercambi con
Braiden una mirada interrogante antes de aproximarse a la mesa para examinar a
Lancelot.
Cmo os sents? pregunt finalmente.
Maravillosamente gru Lancelot. Slo que en los prximos das no podr
hacer mucho con la mano izquierda. Pero no importa mir a Sir Braiden
encorajinado y aadi: Podemos hacer un buen equipo. Vos usis la izquierda y yo
la derecha.
Braiden ri, pero son ms obligado por las circunstancias que realmente
divertido, y Perceval pregunt:
Qu ha sucedido?
Ojal lo supiera contest Lancelot cabizbajo. O un ruido, sal y de pronto
estaban all.
Pictos dijo Perceval pensativo. Es evidente que eran pictos.
Por supuesto que eran pictos rezong Braiden mientras anudaba la venda en
torno a la mano de Lancelot con tanta fuerza que ste apret los labios del dolor.
Quin ms iba a ser tan estpido como para hacer algo as?
Pero carece de toda lgica opin Perceval.
Seguramente nos estaban espiando y tan slo esperaban que nos furamos a
dormir para rebanarnos la garganta sospech Braiden, pero Perceval neg con la
cabeza.
Eso todava tiene menos lgica dijo. Atacar a un hombre y correr el
peligro de despertar a todos los dems Tendran que haber intentado penetrar en la
posada y sorprendernos en pleno sueo.
Tal vez lo habran hecho argument Braiden. No tenan por qu saber que
se iban a topar con Sir Lancelot, que justamente haba decidido ir a dormir al establo
mir a Lancelot de una manera que a l no le gust. Desconfianza? Lancelot
apart rpidamente la idea de su mente. Tena que dejar de ver en cada comentario
inocente una insinuacin o un reproche.
Si se ha tratado de una equivocacin, les ha salido cara dijo Perceval
sacudiendo la cabeza. Su voz baj de tono y son ms afectada cuando aadi:
ocho.
Ocho, qu?
Ocho muertos les inform Perceval. Ha luchado contra ocho y los ha
vencido a todos.
Braiden parpade y Lancelot comprendi que el anciano caballero slo se haba
fijado en que haba peleado con unos soldados en el patio, pero no contra cuntos.
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Es increble murmur Perceval. Si no lo hubiera visto con mis propios


ojos, no lo creera mir directamente a Lancelot. Habis peleado contra ocho
enemigos y los habis matado a todos. Dios mo, algo as no podra hacerlo ni el
propio Arturo.
He tenido suerte contest Lancelot evasivo. Ellos no saban a quin tenan
en frente y estaban por lo menos tan sorprendidos como yo. As que pude quitarme de
en medio a algunos antes de comenzar verdaderamente la batalla.
Bobadas! replic Perceval. He visto a los muertos, no lo olvidis. Sois
demasiado modesto, Sir Lancelot. Tiene que haber sido una pelea espantosa.
S y no entiendo cmo he sobrevivido, pens Lancelot. No deba haber ganado
aquella batalla. Con o sin espada mgica, ya haba vivido una vez en sus propias
carnes que una armadura indestructible o una espada invencible solas no eran
garanta suficiente para la invulnerabilidad o la victoria. Habra estado en inferioridad
de condiciones si los enemigos se hubieran presentado todos a la vez o de cuatro en
cuatro en lugar de a pares. Casi era como si hubieran deseado que los venciera. Pero
aquello s que no tena sentido.
No lo s murmur. Los pinchazos de su mano hacan que su voz temblara lo
suficiente para dotar de credibilidad a sus palabras. Tal vez yo haya tenido suerte,
sencillamente. Tal vez ellos no tuvieran ningn plan preestablecido. Me ha parecido
que estaban tan asustados como yo.
Perceval arrug la frente, dubitativo, pero Braiden se limit a decir:
Podra ser. Tenis razn, Perceval. Un ataque aqu y ahora no tena ninguna
lgica, y de esta manera, mucho menos. Quiz se haya tratado simplemente de una
patrulla que vena de camino y buscaba un lugar donde pasar la noche.
S, quiz. Murmur Perceval sin ninguna conviccin. Luego, se dio un golpe
en la frente y habl en tono ms alto: Har guardia. Hemos sido demasiado
atolondrados. La prxima vez no podemos confiar en salir tan bien parados.

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Captulo 18
Con toda probabilidad Blackmanor Castle no se haba ganado ese nombre en sus
tiempos de apogeo si es que los haba tenido alguna vez. Era lo ms alejado de una
fortaleza, tan slo una torre de mediana altura con un descuidado edificio de piedra
anexionado a ella, que ya sala perdiendo si se le comparaba con los establos de
Camelot. Y haba que ponerle mucha fantasa para imaginar el aspecto de aquella
ruina en sus primeros aos. Adems, tampoco era de color negro, sino de un gris
polvoriento que al primer vistazo ya pareca provocar dificultades para respirar.
Antiguamente, Blackmanor Castle deba reposar sobre la cima de la suave colina
sobre la que haba sido construido, pero el bosque haba ido conquistando terreno
hasta alcanzar la parte trasera de la edificacin. Matorrales y maleza de ms de un
metro de alto haban cubierto la construccin y, desde el punto de vista de Lancelot,
era ms adecuada como guarida de alimaas y animales salvajes que como
alojamiento de personas. Comprendi a la perfeccin lo que la noche anterior haba
dicho Sir Braiden de su dueo. Quien se vea obligado a vivir en una ruina as no
podra disponer de los medios adecuados para comprarle a un chamarilero un objeto
por tentador o barato que fuera.
Realmente dudaba de que Blackmanor Castle tuviera habitantes. De hecho, no se
divisaba ni el humo de una chimenea ni luces o cualquier otro signo de presencia
humana.
En algn momento de las ltimas dos horas Braiden haba tomado las riendas de
la expedicin sin que Lancelot casi se hubiera dado cuenta. Ahora tir de las riendas
de su caballo y pararon al pie de la colina sobre la que se hallaban los restos de la
fortaleza. Braiden entrecerr los ojos para escudriar cada centmetro de los
polvorientos muros derruidos y, luego, se volvi en la silla para observar
detenidamente los alrededores. Se haban cruzado con la ltima persona una hora
despus del medioda. Desde entonces cabalgaban por un paisaje en el que se
sucedan bosques, praderas llanas y ridos terrenos rocosos, tan virgen como si
ningn ser humano hubiera pasado por all. Lancelot se pregunt, intilmente, qu
clase de personas podran haber elegido edificar su hogar en aquellos lares. Al fin y al
cabo, Blackmanor Castle no naci como una ruina, sino que debi de ser en algn
momento un edificio arrogante e inaccesible. Pero, de qu vala un predio del que
uno poda sentirse orgulloso cuando no haba nadie que pudiera contemplarlo? Pens
en preguntarle a Braiden por el actual propietario de Blackmanor Castle, pero le
supona demasiado esfuerzo y esper paciente a que el caballero diera orden de
continuar.
Sin embargo, Braiden no demostr tener mucha prisa; tan slo dijo en voz baja:
No parece que haya nadie en la casa.
Desde hace cuntos aos? brome Perceval.
Braiden sonri con cansancio y sacudi la cabeza.
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Conozco al dueo de Blackmanor Castle y a su familia dijo. Son muy


temerosos y no suelen realizar grandes viajes.
Tal vez se hayan escondido de nosotros opin Lancelot, pero Braiden neg
con la cabeza.
He dicho tmidos respondi. Pero los conozco. Y ellos a m. Se habran
mostrado ya hace tiempo.
Perceval suspir con fuerza.
Y qu queris decirnos exactamente con eso, Sir Braiden? pregunt.
En lugar de responder, Braiden se ape de la montura y sac la espada. Perceval
levant una ceja, alarmado, y el anciano les hizo una sea mientras deca:
Esperadme aqu. Voy yo. Tal vez tengis razn y sea miedo lo nico que
tengan. Es mejor que vaya solo.
No esper a la respuesta de los otros. Comenz a caminar a paso veloz. Perceval
intercambi una mirada interrogante con Lancelot y ste slo pudo contestar con una
sacudida de hombros. Ambos observaron en silencio cmo Braiden suba la colina,
utilizaba la espada para abrirse paso entre las hierbas salvajes, que se haban
adueado de la entrada, y desapareca entre las ruinas.
No saba que Sir Braiden conociera a gente tan extraa dijo Perceval
divertido, luego hizo ver que temblaba exageradamente. Este paisaje es de lo ms
misterioso, no os parece?
Lancelot asinti. Cuando pensaba que se encontraban al noreste de Camelot y
por consiguiente, muy prximos a Malagon el paisaje le resultaba mucho ms que
misterioso. Llevaba todo el da esperando encontrar algn rastro de los guerreros
brbaros, pero no haban descubierto nada, y eso era lo que ms le preocupaba.
Tendran que haber hallado alguna huella de los pictos. Probablemente estaban
empleando todas sus fuerzas en el avance hacia Camelot.
Braiden apareci de nuevo a la entrada e hizo una seal para llamarlos. Ellos se
pusieron en marcha. Al pasar junto al caballo de Braiden, Perceval lo cogi de las
riendas y los animales de carga los siguieron sin necesidad de que los azuzaran. Unos
segundos despus, pararon ante las ruinas y Lancelot se desmont con un suspiro de
agotamiento. No haban recorrido muchas leguas, pero estaba tan extenuado como
pocas veces en su vida. El caballero lo achacaba a la prdida de sangre y la fatiga de
la noche anterior, pero en lo ms profundo de s mismo intua que se no era el nico
motivo.
Realmente no hay nadie aqu confirmo Sir Braiden cuando fueron hacia l
. Por lo que parece, desde hace ya bastante tiempo.
Tal vez se hayan mudado a la torre murmur Perceval, pero Braiden neg
con la cabeza.
No hay motivo para ello dijo. Ni en verano puede vivir la gente en estas
ruinas, hace fro y hay constantes corrientes de aire. Hace semanas que nadie se aloja
aqu.
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Lancelot sobrepas a Braiden, parpade unas cuantas veces para acostumbrarse a


la media luz apagada y verdosa de dentro y mir a su alrededor. La imagen de
destruccin que el edificio mostraba desde lejos no era tan evidente all. Maleza y
arbustos haban conquistado una parte del interior y del techo no quedaban ms que
unas cuantas vigas carcomidas, que no aguantaran el prximo invierno, pero estaba
ms o menos limpio y haba unos cuantos muebles sencillos que, evidentemente,
provenan de tiempos mejores: una cama, una mesa baja y unos escabeles, dos o tres
arcones y un hogar con cenizas encharcadas por las ltimas lluvias. Lancelot fue
hacia la mesa, se dej caer con un suspiro sobre uno de los taburetes y con la mano
derecha se levant el brazo en cabestrillo y lo apoy con cuidado sobre la superficie
de la mesa. Todava le dola, pero no tanto como haba temido. Haca un par de horas
que el profundo dolor se haba transformado en un pinchazo bastante llevadero. La
herida estaba sanando.
Ir a atender a los caballos decidi Perceval y echar un vistazo por los
alrededores. Aqu hay demasiado silencio.
Se march mientras Braiden lo miraba cabizbajo. Luego, el caballero de ms edad
comenz a rebuscar en los bales y el armario. Tard unos minutos tan slo, despus
se uni a Lancelot en la mesa y dijo:
En el armario hay algunos alimentos. Pero estn podridos, claro.
Nosotros ya traemos bastantes vveres replic Lancelot, pero Braiden hizo
que no con la cabeza.
No me refiero a eso dijo. La gente de estos contornos vive de lo que
encuentra en el bosque, y de la caza. Jams dejaran que se les pudriera la comida.
Lancelot no tena ganas de hablar del asunto, pero sospech que Braiden no iba a
dejarle tranquilo, as que dijo con cansancio:
Queris decir que salieron con prisa de la casa. Huyendo?
O que alguien los oblig a marcharse, s aadi Braiden. Aunque no lo
creo. Si los pictos hubieran pasado por aqu, habran arrasado con todo lo que
hubieran podido cargar y lo dems lo habran quemado o destrozado. No continu
. Tienen que haber huido de algo. Con premura.
Seguramente tenis razn, Braiden murmur Lancelot, pero perdonadme,
yo
No tenis ganas de hablar de ello dijo el caballero y Lancelot not un rastro
de reproche y burla en su voz. Nunca antes os haban herido, me equivoco?
pregunt Braiden a continuacin.
Incluso mor una vez, pens Lancelot de mal humor. Sin embargo, sacudi la
cabeza y respondi:
No. No as.
As?
De esta manera tan absurda murmur Lancelot. Debera darme de
bofetadas con la mano izquierda para que me hiciera ms dao.
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Cmo ocurri? quiso saber el otro.


Retir la espada contraria hacia un lado con la mano respondi Lancelot
francamente. Olvidando que no llevaba el guantelete.
Braiden asinti y dijo con semblante serio:
Efectivamente, hacer eso es una tontera; pero, si no lo hubierais hecho, dnde
os habra herido la espada?
Lancelot permaneci en silencio y Sir Braiden dio a entender, por la expresin de
su cara, que conoca la respuesta.
Dejasteis que os dominara el instinto y ahora estis enojado con vos mismo,
porque os duele. Pero lo ms probable es que ese instinto os salvara la vida.
A veces, el instinto no es suficiente dijo Lancelot.
Braiden sonri.
Creedme, Lancelot Casi siempre es todo lo que hay entre nosotros y la
muerte. Se qued un rato callado, mientras Lancelot se mostraba muy pensativo, y
luego le pregunt: No hace mucho que sois caballero, no?
El joven levant la cabeza, irritado.
De dnde? solt antes de poder morderse los labios y tragar el resto de la
frase.
No es tan difcil darse cuenta respondi Braiden a su pregunta incompleta.
Pero no os preocupis. No creo que lo haya descubierto nadie, salvo yo.
Por qu? pregunt Lancelot. Ni siquiera intent mentir. No tena ningn
sentido y adems intua que con eso slo habra conseguido ofender al anciano
caballero.
He visto ir y venir a muchos caballeros respondi Braiden. Soy viejo. No
me preguntis cuntos aos tengo. No los he contado y tampoco me interesa, pero ya
haba dejado mis mejores aos atrs cuando llegu a Camelot. Jams sospech que
vivira tanto. Y para ser sincero, siempre haba deseado morir en el campo de batalla.
Pero ahora ya no ser as aadi, con una sonrisa amarga, mirando el mun de su
brazo derecho.
No digis ms sandeces replic Lancelot. He visto cmo manejis la
espada con la izquierda. Muy pocos hombres lo hacen as con la derecha.
Puede ser acept Braiden, sacudiendo la cabeza sin embargo. Todava soy
bueno, s. Pero en la Tabla de Arturo ser bueno no es suficiente. Nosotros somos los
mejores. Los mejores de los mejores, tenemos que serlo sonri con un rictus de
amargura que se extendi por todo su rostro. Si por mi edad no fuera algo as como
un notable de la corte y si Arturo no necesitara, en este momento ms que nunca,
todas las espadas disponibles, ya hara tiempo que me habra regalado un pequeo
castillo o una hacienda y me habra retirado de la vida activa.
Y qu habra de malo en ello?, pens Lancelot. Saba con certeza absoluta que
Braiden estaba en posesin de la verdad. En la batalla, que indudablemente tenan a
las puertas, no bastara con ser bueno. De todos los caballeros de Camelot, Braiden
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era probablemente el que menos posibilidades tena de sobrevivir a la inminente


guerra con los pictos.
Cuntos aos tenis, Lancelot? pregunt Braiden.
El Caballero de Plata se encogi de hombros.
Me ocurre como a vos, Sir Braiden dijo. No los he contado nunca.
No me lo queris decir sospech el anciano. Bueno, tampoco es
importante. Conozco vuestra historia.
Por qu? pregunt Lancelot con inseguridad mientras le inundaba una
sensacin extraa.
Porque ya la he vivido muchas veces asegur Braiden y su voz, de pronto,
adquiri un dejo de tristeza. Sois el hijo de un noble o de un caballero de un lejano
pas. No a tanta distancia como para que all no haya llegado la fama de Camelot, el
rey Arturo y sus caballeros de la Tabla, pero s lo suficientemente lejos para que aqu
nadie sepa de vos. No sois el hijo mayor. El heredero, no. Sois ese hijo al que el
destino le jug una mala pasada, el que no espera nada porque, como segundo o
tercero, creci siempre a la sombra del hermano mayor. l ser quien herede los
bienes y el reino, y vos estis enfadado por ello porque os sents el caballero ms
cualificado, y seguramente lo sois. As que os llevasteis vuestra parte y con ella os
comprasteis la armadura y la espada, o tal vez vuestro padre os regal ambas para
endulzaros la despedida y ahorrarle a su reino el destino de otros muchos: una disputa
familiar por la herencia. Os echasteis al mundo para adquirir experiencia y vivir
aventuras. Y, por supuesto, antes o despus tenais que venir a parar a Camelot.
Ahora estis aqu y queris demostrar lo diestro que sois, y por Dios que lo hacis.
Jams me he encontrado con un espadachn ms intrpido y virtuoso, a pesar de lo
joven que sois. Ni siquiera Arturo era tan valiente y ducho a vuestra edad. Y, sin
embargo, moriris. No sobreviviris a muchos de los otros caballeros de Camelot. Tal
vez ni siquiera a m.
Lancelot tuvo que contenerse para no suspirar con alivio, pues por unos
momentos haba estado convencido de que Braiden saba realmente la verdad. Sin
embargo, la historia que le haba contado el anciano caballero le haba sobrecogido
porque senta que haba mucho de cierto en ella y que, con toda probabilidad, l la
habra experimentado unas cuantas veces.
Por qu? pregunt.
Porque nunca estaris lo bastante satisfecho respondi Braiden. Ayer slo
fue una simple torpeza la que os provoc esa herida y os ha producido dolores y una
noche de fiebre, nada ms. Pero esa victoria, por muy grande que parezca, no os
resulta suficiente. Aunque sometamos a los pictos, aunque seis vos el que acabis
con el hada Morgana y con Mordred, siempre os buscaris un nuevo desafo. Si no
son los pictos, sern los normandos, los francos, y cuando ya los hayis vencido a
todos, entonces os buscaris un dragn sacudi la cabeza con cansancio. No
pararis hasta hallar un contrincante que no podis superar.
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Lancelot ri inseguro y con falsedad.


Queris meterme miedo, Sir Braiden.
Claro que quiero hacerlo respondi l con expresin seria. No me hago
ilusiones. No sois lo suficientemente mayor para comprender realmente lo que quiero
decir. Pero si Dios os ayuda y tenis un poco de suerte, tal vez lleguis a serlo. Y si
un da volvis a ganar por los pelos, tan slo a base de mucho esfuerzo, quiz
recordis mis palabras. Y quiz entonces no sea demasiado tarde.
Si pensis todo eso de veras, por qu estis todava en Camelot? quiso saber
Lancelot.
Una buena pregunta acept Braiden. Yo mismo me la hice un montn de
veces antes de convertirme en un manco intil se arranc con un gesto de enojo la
manopla de su brazo derecho y levant el mun con ademn acusador. Ahora slo
me queda morir en el campo de batalla, Lancelot. El destino me la ha jugado. Me
perdon la vida, pero no sirvo para nada. Aunque sobreviva a la guerra y me retire,
seguir siendo un manco, el caballero que tiene una mano menos y contina
conservando un sitio en la Tabla de Arturo. Y la vida de un viejo que, como un pobre
perro desdentado, busca un lugar junto a la chimenea y cuenta los das que le
quedan Eso no es para m. El futuro no puede ofrecerme nada ms, pero a vos, s.
Chico, si en medio de todas las batallas encuentras tiempo, vete a ver mundo y te
dars cuenta de lo hermoso que es. Deja de buscar un dragn y dedcate mejor a una
chica que te permita fundar una familia. Pelear contra el destino puede resultar igual
de excitante y peligroso que hacerlo contra el enemigo. E igual de complicado. Y
vencerlo provoca la misma satisfaccin.
Lancelot estuvo a punto de contestar que ya haba encontrado todo eso y lo
haba perdido de inmediato. Braiden siempre le haba cado bien y le tena un gran
afecto. Si haba alguien en Camelot a quien realmente podra confesarle su secreto,
era a Sir Braiden sin duda. Pero no se atrevi. No, por l. Su destino era aqu lo
menos importante. Sin embargo, no poda hacer algo que pusiera a Ginebra en
peligro.
Braiden se puso en pie, cogi el guantelete de la mesa y se lo pas
descuidadamente por el cinturn.
Creo que han sido demasiadas palabras significativas para una noche dijo
cambiando el tono de voz y con una sonrisa abierta. Descansad. Tratar de
encontrar un poco de lea seca para hacer un buen fuego. Las noches aqu pueden ser
muy fras.

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Captulo 19
Tras los acontecimientos de la noche anterior, estuvieron todos de acuerdo en hacer
guardia, por muy abandonado y seguro que pareciera el lugar, y Lancelot no tuvo
nada en contra cuando Sir Braiden le brind que hiciera la primera. Lo cierto es que
le supuso ms esfuerzo del que crea, permanecer despierto dos horas y media, que se
le hicieron interminables, mientras Braiden y Perceval disfrutaban bajo sus mantas de
un sueo que tenan bien merecido; pero precisamente por eso tendra el resto de la
noche para descansar.
Por lo menos, eso crea.
Todava estaba oscuro cuando una voz excitada y mucho alboroto le despertaron
de su sueo. Lancelot se sent, se frot los ojos e intent ver algo en medio de la
oscuridad. El fuego se haba apagado ya haca tiempo y los rescoldos apenas emitan
una luz rojiza, tenue, del todo insuficiente para percibir detalles concretos.
Alguien se acercaba a la entrada con pasos rpidos, y no iba solo porque se oa el
trastabillar de un segundo acompaante.
Braiden se puso en pie de un brinco y agarr la espada que tena junto a l, antes
incluso de que Perceval entrara agachado en el cuarto. Arrastraba a otra persona,
ahora Lancelot pudo reconocer una silueta que trataba de escapar.
Qu ocurre? pregunt Sir Braiden con voz aguda.
Perceval se dirigi con su pesada carga hacia la chimenea y con el pie hizo que
uno de los troncos que tenan preparados para el da siguiente cayera sobre los
rescoldos. La lea ardi y un reflejo amarillo diluy las sombras de la noche.
Lancelot parpade para acostumbrarse a la luz y descubri con asombro que
Perceval haba agarrado al chico ms sucio y harapiento que campaba por aquella
parte de Britania. Y probablemente al que ola peor, pues el caballero lo agarraba con
manos de hierro, s, pero con los brazos extendidos para separrselo lo ms posible de
la nariz.
Por todos los demonios, quin es ste? refunfu Braiden soltando la
espada. Luego se dirigi con pasos lentos hacia Perceval y su presa.
No tengo ni la ms remota idea respondi Perceval. Estaba fuera,
espindonos.
No es verdad! protest el zagal.
Por lo menos puede hablar dijo el caballero con una mueca. Lo conocis,
Sir Braiden? Forma parte de la gente que vive aqu?
Braiden se aproxim ms, torci la cabeza y examin con detenimiento al
muchacho, que segua oponiendo resistencia.
Si pudiera descubrir su cara entre tanta porquera. Coment, pero luego
sacudi la cabeza: No, no lo he visto en mi vida.
Entonces habla de una buena vez! Perceval sacudi al chico. Por qu has
venido? Quin te ha enviado a vigilarnos?
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No estaba vigilando protest el chico otra vez. He visto vuestro fuego y


quera saber quines sois.
Nuestro fuego? Braiden ech un vistazo al tronco que arda en el hogar.
Lleva apagado casi tres horas. Debe de hacer un montn de tiempo que no estabas
vigilando.
Slo quera saber quines sois repiti el zagal. Haba dejado de agitarse y
pegarle patadas a Perceval y ste ya no le sacuda como a un cachorro.
Lancelot, que tambin se haba levantado, se acerc hacia los dos caballeros y el
chiquillo mugriento. Cuando penetr en el foco de luz, el chico puso unos ojos como
platos y se qued paralizado durante unos segundos. Por fin se atrevi a murmurar:
Sois, vos sois Sir Lancelot?
Lancelot frunci el ceo.
Lo llevo tatuado en la frente? pregunt.
Sois el Caballero de Plata, no es cierto? susurr el chico. El timbre de su
voz denotaba veneracin. Tenis que ser vos.
Lancelot intercambi una mirada interrogante con Braiden y, despus, con
Perceval. Pero slo recibi una sacudida de hombros por parte de ambos.
Y si lo fuera? pregunt.
Soltadlo dijo Braiden a Perceval. No creo que este muchacho represente
un peligro para nosotros.
La burla de su voz pas inadvertida al chico, as como la sonrisa que esboz
Perceval mientras le soltaba y daba un paso hacia atrs, tapndose la nariz
exageradamente. l segua mirando a Lancelot de hito en hito.
Sois Lancelot repiti. Luego observ un momento a Braiden y Perceval, y
volvi a mirar el rostro de Lancelot. Entonces, vosotros tambin pertenecis a la
corte de Arturo?
S contest Braiden.
Yo tena razn dijo el muchacho muy aliviado, y denotando tambin un
sentimiento de triunfo. Saba que vendrais. Saba que el rey no iba a dejarnos en la
estacada.
A qu te refieres? pregunt Lancelot alarmado.
Les dije a todos que l mandara caballeros para protegernos. Arturo no es un
rey de esos que no defienden a los sencillos campesinos. Nadie me crey, pero yo lo
saba.
Lancelot iba a hacerle otra pregunta, pero Braiden le hizo callar con un rpido
gesto de la mano y se esforz por dibujar una sonrisa amistosa en la cara. Lo
consigui, pero Lancelot intuy tambin la preocupacin que haba debajo.
Quieres comer algo, chico? Tienes aspecto de estar hambriento. Por cierto,
cul es tu nombre?
Landon respondi el muchacho. Y s, estoy hambriento.
Bien dijo Braiden sealando hacia la mesa. Pues sintate y yo ver qu
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puedo encontrar para ti. Luego charlaremos.


El chico dud en aceptar la invitacin, pero finalmente se sent obediente a la
mesa y sigui con los ojos los pasos de Braiden, que se dio la vuelta y se acerc a su
petate para coger una pequea bolsa de lino. La mirada del zagal era la del animal
acosado que lleva demasiado tiempo huyendo como para ser capaz de confiar sin
reservas precisamente en aquellos a los que iba buscando. Lancelot no saba quin
era, no conoca nada de su destino y procedencia y, sin embargo, senta una profunda
compasin por l.
Cuando Braiden regres y le tendi un trozo de pan seco y una loncha de carne
salada, le arranc ambos alimentos de las manos y los engull con tal afn, que
provoc una mueca de asombro en el anciano caballero. El chico no slo estaba
muerto de miedo, sino a punto de morir de hambre.
A pesar de que los tres ansiaban escuchar la historia del zagal, se armaron de
paciencia hasta que hubo acabado las ltimas migajas del pan y la carne. Todava
masticaba cuando alarg la mano y exigi:
Ms!
Braiden puso la mano sobre la bolsa y neg con la cabeza.
Tendrs cuanto quieras le prometi, pero ms tarde. Si comes con tanta
ansia, te pondrs enfermo. Y ahora cuntanos. Quin eres? De dnde vienes y qu
ha ocurrido aqu? Dnde estn las personas que vivan en este lugar?
No lo s respondi el chico mientras echaba una mirada vida a la bolsa.
Vivimos en los bosques del Norte. Por lo menos vivamos all. No s lo que ha
pasado aqu, pero creo que han huido.
De qu?
Tal vez del monstruo, seor respondi Landon.
El monstruo? Braiden sonri, pero sus ojos se mantuvieron serios. Qu
clase de monstruo?
El monstruo que tambin arras nuestra aldea contest Landon. Se pas la
lengua por los labios y Lancelot se dio cuenta de que tena que controlarse para no
arrancarle a Braiden sin ms la apetitosa bolsa de comida de la mano. Mat a
cuatro de los nuestros. Mi padre y otros tres hombres quisieron pelear con l, pero era
demasiado fuerte.
No existen los monstruos, chico dijo Perceval pacficamente. Qu era en
realidad? Un animal salvaje? Algn ladrn?
Landon sacudi la cabeza con terquedad.
Os lo estoy diciendo, seor! se lament. Era un monstruo. Asol nuestra
aldea y tambin la vecina y el poblado carbonero. Y no s cuntas cosas ms, unos
murieron y otros huyeron.
Dnde ocurri eso exactamente? se interes Braiden.
Landon se encogi de hombros.
Al norte respondi. Llevo dos das corriendo. Saba que Arturo iba a
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enviaros aqu. Nadie me crey, pero yo siempre lo deca


Arturo no nos ha enviado hasta aqu por ese asunto del monstruo le
interrumpi Braiden con delicadeza.
El rostro de Landon mostr decepcin y Lancelot se apresur a decir:
Pero, por supuesto, iremos contigo para ver qu pretensiones tiene ese
monstruo.
Braiden pareci algo irritado, pero se guard mucho de demostrar al chico sus
verdaderos sentimientos y convino con Lancelot:
Claro. Pero para eso tenemos que saber lo que realmente sucedi.
No puedo deciros ms, seor asegur Landon. Era un monstruo! Una
bestia espeluznante como no he visto otra igual. Debe proceder del mismo infierno.
Aquellas palabras provocaron que un escalofro recorriera la espalda de Lancelot.
Saba lo crdulas y temerosas que eran las personas del campo, pero lo que lea en los
ojos del muchacho y senta en su voz era puro horror.
Ahora, tranquilzate y descansa un poco dijo. Hoy ests a salvo. Aqu no
puede ocurrirte nada malo. Y maana te acompaaremos a casa. Si realmente hay un
monstruo, lo encontraremos y acabaremos con l.
El rostro de Landon se ilumin, pero Perceval lo mir con el ceo fruncido y,
tambin, Sir Braiden pareci extraarse. Lancelot permaneci unos instantes en
silencio y luego agarr la bolsa que descansaba sobre la mesa y la empuj hacia el
chico.
Y come todo lo que quieras. Pero no engullas muy deprisa o te doler la tripa.
Luego, chate junto al fuego y duerme algo. Nosotros velaremos por ti.
Se levant y sali de la habitacin, y tal como esperaba, Braiden y Perceval le
siguieron con rapidez. ste ltimo no esper ms que a estar donde el muchacho no
pudiera orlos para preguntar en tono airado:
Os parece inteligente?
El qu? Ayudar a un pobre chico que est muerto de hambre y de miedo?
Braiden iba a decir algo, pero Perceval sacudi la cabeza con enojo y continu
con voz ms alta:
Sabis perfectamente de lo que estoy hablando, Lancelot! Hace tan slo unas
horas estbamos de acuerdo en regresar a Camelot lo antes posible. Hay ms en juego
que
la simple vida de unos cuantos campesinos y carboneros que se encuentran
bajo la proteccin de Camelot? dijo Lancelot, acabando la frase. Se dio cuenta de
que aquellas palabras haban estremecido a Perceval y se pregunt, casi asustado, por
qu haba empleado un tono tan alto.
No quera decir eso dijo Perceval enfadado. Y vos lo sabis. Tambin lo
habis mencionado: el chico est muerto de miedo. No dudo de que en su aldea haya
ocurrido algo estremecedor, pero tambin en Camelot puede que estn sucediendo
cosas espantosas en estos mismos instantes.
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No os interesa saber qu puede ser ese monstruo? pregunt Lancelot.


Perceval solt un grito de fastidio.
Qu queris que sea? murmur. Un lobo o un oso, tal vez una jaura de
perros vagabundos que el hambre ha ahuyentado de los bosques. No digo que
dejemos a esa pobre gente a la buena de Dios. Cabalguemos a Camelot y envimosles
una formacin de soldados que acabe con el fantasma.
La gente de aqu sabe el aspecto que tienen los lobos y los osos replic
Lancelot, rompindose la cabeza para tratar de encontrar la manera de convencer a
Perceval sin revelar demasiado. Tena un horrible presentimiento de lo que poda ser
el monstruo que tanto haba asustado al muchacho.
En este punto estoy de acuerdo con Lancelot dijo Braiden para sorpresa del
Caballero de Plata. La gente de estos contornos conoce perfectamente el aspecto de
los lobos y los osos. Mejor que nosotros, creo. Y tambin saben cmo acabar con
ellos.
Perceval traspas una mirada ceuda de uno a otro.
Entonces, vos tambin creis en la conveniencia de que no regresemos a
Camelot? quiso confirmar como si no pudiera creer lo que estaba oyendo.
Braiden encogi los hombros.
A m me interesa mucho ms que a vosotros regresar al calorcito de la
chimenea de Camelot dijo burln. Pero tenis razn, y no daremos tanta vuelta;
si el chico ha tardado dos das, a caballo lo haremos en medio.
Perceval iba a decir algo ms, pero se dio la vuelta con resignacin.
Como queris murmur mientras abandonaba el lugar.
Braiden lo mir con expresin seria. Una vez que Perceval hubo desaparecido tras
la puerta, suspir profundamente y examin a Lancelot con ojos escrutadores.
No desperdiciis la mnima oportunidad, eh? pregunt.
Oportunidad? Para qu?
Para encontrar vuestro dragn dijo Braiden.

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Captulo 20
Cabalgaron durante todo el da y tan slo se permitieron una pequea pausa, y tal
como haba vaticinado Braiden alcanzaron el bosque en el que viva el chico a ltima
hora de la tarde. Al primer vistazo no se diferenciaba de los dems: era tan denso que
a veces pareca imposible atravesarlo y tan oscuro que sin la direccin de Landon, al
que haban montado sobre uno de los animales de carga, a la hora ya se habran
perdido irremediablemente. Y, sin embargo, all haba algo que no marchaba bien.
Lancelot no poda expresar el sentimiento con palabras, pero se daba cuenta de que a
los otros dos les suceda lo mismo. Perceval llevaba todo el da sin hablar, pero ahora
era Braiden el que estaba cada vez ms callado, y a menudo ambos echaban miradas
nerviosas al follaje plagado de sombras que haba a izquierda y derecha del sendero.
Finalmente el Caballero de Plata descubri lo que era.
El bosque estaba excesivamente silencioso. nicamente se oa el murmullo del
viento que jugaba con las hojas, los bufidos de sus propios caballos y, de vez en
cuando, el chasquido de una rama al quebrarse. No cantaba ni un pjaro. No se
divisaban sus siluetas volando ante ellos. No se escuchaban los rpidos pasos de
animalillos que trataban de ponerse a cubierto ante la aparicin de los intrusos. Era
como si la pequea caravana fuera la nica presencia de vida en leguas a la redonda.
Est a la prxima vuelta del camino dijo Landon, de pronto.
Qu? pregunt Lancelot. La casa de tus padres?
La cabeza de Landon neg con vehemencia, de tal modo que su rubia melena,
larga hasta los hombros, cubri su cara. Tras comer hasta hartarse la noche pasada, le
haban obligado a lavarse y, por debajo de la mugre de ms de un dedo de grosor y
los rastros de lgrimas secas, haba asomado el semblante de un chico realmente
guapo, de unos doce o trece aos y rasgos muy risueos.
El poblado carbonero dijo. Os habl de l.
Lancelot asinti y dej que el unicornio cogiera algo de velocidad para ponerse al
frente. Al mismo tiempo, apoy la mano sobre el pomo de la espada, pero en esta
ocasin no sinti ms que el tacto del fro metal y la suavidad del cuero. El ansia de
sangre de la espada segua dormida. No haba hombres en los alrededores. Por lo
menos, no enemigos.
Quedaos aqu dijo innecesariamente, pues Landon acababa de tirar de las
riendas de su caballo y mirada hacia el recodo que les haba sealado, incapaz de
ocultar el miedo.
Lancelot trot algo ms deprisa, condujo al caballo hacia la curva y se encontr
inesperadamente en un gran claro de forma semiesfrica. Lo que Landon calificaba
de poblado carbonero era una reunin de construcciones que compona,
efectivamente algo, as como un pequeo poblado, aunque individualmente no
pudiera hablarse de verdaderas casas. El olor tpico a quemado de una cuenca de
carbn impregnaba el ambiente y dos de los seis o siete montones de picn del
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tamao de un hombre que haba apilados en el semicrculo humeaban todava, lo que


no tena por qu significar nada. Poda hacer una semana desde la ltima vez que una
persona hubiera pasado por all. En aquel momento, Lancelot y sus acompaantes
eran los nicos seres vivos que haba en aquel lugar. Aunque los habitantes de aquel
poblado se hubieran escondido ante la proximidad de los extraos, debera haber
sentido su presencia, y si no l, s el unicornio. Pero haba tanto silencio como en el
bosque, slo que all resultaba todava ms misterioso. Supo que la media docena de
chozas haban sido abandonadas por sus dueos sin necesidad de entrar en ellas.
Braiden y Sir Perceval llegaron junto a l y tiraron de las riendas de sus monturas.
Luego apareci el muchacho, con el mismo miedo del da anterior clavado en los
ojos. Agarraba las riendas con tanta fuerza, que la sangre pareca haberse retirado de
sus nudillos. Tena aspecto de que nada o nadie conseguira apearle del caballo y
hacerle entrar en una de aquellas chozas.
Espera aqu dijo Lancelot y con una mirada dio a entender a Perceval que le
vigilara. Luego, desmont y camin rpido, pero poniendo atencin hasta la choza
ms prxima. El viento cambi de rumbo y, por un instante, el olor que produca la
combustin fue tan fuerte que le dej casi sin respiracin y le impidi percibir
cualquier otro, de tal forma que no estaba en absoluto preparado para lo que le
esperaba en el interior de la cabaa.
En todo caso, quiso la fortuna que la luz all dentro fuera tan tenue que apenas le
permitiera ver nada ms que sombras y siluetas, y su propia fantasa tuviera que
encargarse de lo dems. Por espacio de largos segundos, Lancelot se qued
paralizado bajo el dintel de la puerta, observando con horror la espeluznante visin.
Tras la batalla del cromlech y el ltimo ataque de los pictos, crea que ya no habra
muchas cosas que pudieran estremecerle, pero no era as. El carbonero y su familia
estaban muertos; con eso haba contado. Sin embargo, era imposible deducir a
cuntas personas pertenecan los cadveres, su edad y condicin. Fuera lo que fuera
lo que haba acabado con aquellos pobres seres humanos, no se haba contentado con
matarlos sin ms, sino que los haba hecho pedazos en el sentido literal de la palabra.
Cuando Lancelot abandon la choza, se encontr con que Braiden sala de la que
estaba a su izquierda. Pero no fue preciso que le preguntara qu haba encontrado en
ella: el rostro del anciano estaba blanco como la cera.
Braiden se acerc despacio y baj la voz para que Perceval y, sobre todo, el
muchacho no pudieran escuchar sus palabras:
Es como si nos hubiera contado la verdad murmur.
Lancelot asinti.
No ha sido una persona lo que ha matado a esta pobre gente.
Ni tampoco un animal confirm Braiden y tuvo que aclararse la voz antes de
continuar: no he odo hablar de ninguna fiera que sea capaz de hacer esto.
Despus de todo, tal vez encontremos a mi dragn murmur Lancelot.
Braiden clav sus ojos en l y su mirada se torn todava ms sombra.
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No deberais bromear con eso, Lancelot dijo. Hay cosas que se cumplen si
se cree firmemente en ellas o se las nombra muchas veces.
De momento, ser mejor no continuar con la conversacin, pens Lancelot. Se
encogi de hombros, volvi hacia su caballo y evit la mirada de Perceval cuando
ste lo observ con curiosidad. El joven caballero arrug la frente, desmont de un
salto y desapareci en una de las cabaas que todava no haban examinado.
Momentos despus, regres tan plido y horrorizado como sus compaeros.
Los los habis encontrado? tartamude Landon.
Al principio, nadie respondi a su pregunta; pero, una vez que Perceval estuvo de
nuevo sobre su caballo, dijo en tono bajo y sin mirarle a la cara:
Hiciste bien en ir a buscarnos, y tambin hemos hecho lo correcto
acompandote hasta aqu.
Los ojos de Landon se abrieron todava ms y se clavaron en la choza de la que
acababa de salir el caballero, trag saliva y fue a preguntar algo, pero Lancelot se le
adelant:
An nos quedan un par de horas de luz, deberamos aprovecharlas. Mustranos
el camino hacia tu aldea.
Pero Landon hizo un gesto de perplejidad, volvi a observar la cabaa y,
por fin, pareci comprender. Oh! musit.
No es culpa tuya dijo Braiden con suavidad. Y tampoco nuestra. Hemos
llegado demasiado tarde.
Entonces entonces todos los de mi aldea estn
No lo sabemos le interrumpi Braiden tratando de imprimir confianza a su
voz, pero fracas en el intento. Tal vez los tuyos vivan an. El bosque es grande y
hay muchos escondites en l.
No para ese monstruo dijo Landon.
No tenemos tiempo que perder replic Braiden con severidad. Si
queremos salvar a tu familia y a tus amigos, debemos darnos prisa y pic espuelas
para que no hubiera dudas.
Landon se apresur a asentir con un ligero cabezazo y dej que su caballo
emprendiera la marcha. Lancelot se percat de que el animal se agitaba al bordear las
cabaas; tambin el unicornio se mostraba nervioso y no paraba de cabecear de
izquierda a derecha.
Viste t al monstruo? pregunt Braiden un rato despus, cuando ya haban
perdido el claro de vista.
Landon sacudi la cabeza con energa.
Nadie lo ha visto, seor dijo. Nadie que viva todava.
Entonces, cmo sabes que es un monstruo? trat de averiguar Perceval.
Porque las personas no hacen cosas as, pens Lancelot.
Tiene que ser un monstruo, seor insisti Landon. Y lo he odo. Bramaba
y ruga como un dragn. Y encontramos huellas.
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Huellas? Perceval se irgui en la silla. Qu tipo de huellas?


No lo s respondi Landon. Nunca he visto nada igual. Eran como las de
un lobo, pero mucho mayores y ms profundas. Y uno de los hombres de la aldea
vecina consigui arrastrarse hasta nosotros antes de morir. Dijo que era un animal
infernal. Un monstruo con dientes y garras y escamas, que escupa fuego y arrancaba
rboles.
Lo ms probable es que exagerara pens Lancelot. Por lo menos, en lo que
se refiere a escupir fuego. El resto. Puso la mano en la empuadura de la espada y
se percat de que sta continuaba muda, sin dar signos de precisar sangre, sin agitarse
ni palpitar.
Pero no estaba seguro de que sa fuera una buena seal. En absoluto.

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Captulo 21
Llegaron a la casa en la que haba vivido la familia de Landon ya al anochecer. El
camino se haba ido estrechando y complicando cada vez ms, y pronto se vieron
obligados a cabalgar uno detrs de otro y muy despacio. Si no hubieran tenido al
chico con ellos, se habran perdido irremediablemente. El bosque era tan espeso que
una hora antes de la cada del sol reinaba en l un verde crepsculo aunque lo ms
probable fuera que tampoco en las horas de plena luz alcanzara mucha mayor
claridad y el inquietante silencio, que ya haba preocupado a Lancelot a lo largo del
da, haba hecho acto de presencia una vez ms. Ahora estaba seguro de que eran
ellos y sus caballos los nicos moradores del lugar Algo haba extinguido o
ahuyentado todo signo de vida en aquella parte del bosque.
En las minsculas casas de madera rodeadas por una empalizada de ramas
espinosas no haba rastro de luz. Como el poblado carbonero, la aldea se hallaba
tambin en un claro del bosque que limitaba a un lado con un estrecho arroyo de
aguas agitadas. En medio de la oscuridad las cabaas parecan rocas cadas del cielo.
Lancelot tir de las riendas del unicornio antes de que ste penetrara por un hueco de
la empalizada de espinos, que no estaba cerrado por ninguna puerta. El cielo estaba
poblado de estrellas, pero haba luna nueva, de tal manera que slo se vislumbraba la
construccin ms prxima como una sombra de un negro profundo sobre el ya de por
s oscuro fondo del bosque, a pesar de que no haba ms que diez pasos hasta all. El
Caballero de Plata escuch con atencin, pero tampoco ahora oy nada; entonces
aspir profundamente. No ola a quemado y sinti alivio al no percibir ms que el
natural aroma a tierra hmeda del bosque. El hedor de la muerte, con el que tema
encontrarse, no haba hecho acto de presencia en aquel lugar. Se ape despacio del
caballo, desenvain la espada y le hizo una sea a Perceval.
Seguidme susurr. Sir Braiden, quedaos con el chico. Cubrid nuestras
espaldas.
Ninguno de los caballeros replic, si bien era verdad que no haban acordado en
ningn momento quin estaba al mando del grupo. Lancelot aguard a que Perceval
desmontara y desenfundara la espada y, luego, ambos se introdujeron por el hueco de
la empalizada y se acercaron a la casa con todo el sigilo del que eran capaces.
Era muy pequea. Lancelot no crea que su interior estuviera formado por ms de
una habitacin y no pareca tener ningn lujo superfluo, como podra ser una ventana.
La puerta, compuesta por troncos atados y unas bisagras de rstica soga, estaba
medio abierta y en el interior la oscuridad era completa. El corazn de Lancelot
comenz a latir enrgicamente, presa del muestrario de horrores que su fantasa le
brindaba en medio de aquella negritud. Pero no le quedaba ms eleccin que entrar.
No tenan el modo de hacer fuego y, por consiguiente, luz.
Solt el escudo de su espalda, lo sujet a su brazo izquierdo y, apretando los
dientes para contener el dolor, agarr la correa con la mano herida. El corte le dola
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profundamente y sinti que, bajo la venda, se abra de nuevo y comenzaba a sangrar,


pero aquello le sirvi tambin para volver a la realidad. Cuando tu propio cuerpo te
produce sufrimiento, toda tu atencin est puesta en l y, no queda ms para las
fantasas de tu mente.
Lancelot cruz la puerta, preparado a salir al menor indicio de peligro; dio un
paso a la derecha y permaneci quieto y con los ojos abiertos.
Nada.
La cabaa estaba vaca. No oy el menor ruido y, en un recinto tan diminuto, si
no hubiera estado solo, habra sentido cualquier presencia.
Y bien? susurr Perceval desde la entrada.
Lancelot sacudi la cabeza.
Aqu no hay nada dijo. Veamos en las otras casas.
Fueron a las otras, de las que slo la ltima era significativamente ms grande que
el resto, pero la experiencia fue similar en todos los casos. No encontraron muertos,
es verdad; pero tampoco vivos. Los habitantes de aquel pueblo minsculo haban
huido. Aquello no probaba que estuvieran an con vida, cierto; pero para los
caballeros ya era una baza importante que no hubieran hallado sus cadveres. Tras la
matanza, a cuya visin haban debido enfrentarse por la tarde, el hecho supona todo
un consuelo para Lancelot.
Habremos llegado a tiempo esta vez? murmur Perceval. El timbre de su
voz sonaba aligerado.
Lancelot se encogi de hombros.
No lo s respondi con cansancio. En todo caso, deberamos dormir aqu
esta noche. Maana, con luz de da, seguiremos cabalgando.
De acuerdo dijo Perceval. Este bosque ya es bastante misterioso de da,
incluso sin monstruos.
Id a buscar a Braiden y al chico le pidi Lancelot y seal la construccin de
la que acababan de salir, que tena tres habitaciones y un desvn. Dormiremos aqu.
Maana, al amanecer, continuaremos la bsqueda.
Intuy que Perceval deseaba responder algo, pero un instante despus el caballero
debi de pensrselo mejor porque dio la vuelta y se march. Por su parte, Lancelot
envain la espada y entr en la casa de nuevo.
No pudo dejar de preguntarse qu le habra deparado el destino a la familia que
habitaba aquel lugar. En l no haba nada tan valioso que hiciera fundamental vivir
all. Aunque era la primera vez que estaba en esos contornos, haba odo suficiente
sobre aquella parte del pas para saber que en los bosques no haba demasiados
animales y que el suelo, a pesar de la abundancia de rboles, poda considerarse
cualquier cosa menos frtil. Se necesitaba ser fuerte y muy dispuesto para sacar
adelante esas tierras y lograr sobrevivir, nada ms que sobrevivir. Y, sin embargo,
eran por lo menos cinco familias las que haban arraigado all y, si haca caso de las
palabras del muchacho, haba algunas ms en los bosques, subsistiendo lejos de
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cualquier lugar civilizado. Lancelot no consegua entender por qu. Tal vez, habran
huido de la justicia. O, quiz, pertenecieran a esa clase de gente que no quiere
someterse a ninguna autoridad.
Por fin, apart esos pensamientos de su mente y tante en medio de la oscuridad
hasta llegar a la chimenea. All se quit la manopla derecha y palp con cuidado las
cenizas. Estaban fras. El fuego deba de llevar ms de un da apagado. Por lo visto,
los habitantes de aquella casa haban abandonado la aldea casi al mismo tiempo que
Landon. Un escalofro corri por su espalda. Intua que all habran vivido por lo
menos unas veinte o treinta personas. Qu criatura podra aterrorizar a un nmero
tan alto de seres? Se respondi a s mismo: la misma que haba llevado a cabo la
matanza de la cuenca carbonfera. Y lo peor era que crea saber de quin se trataba. Si
su sospecha era cierta, l tena la culpa de lo sucedido all.
Escuch pasos en la puerta. Braiden, Perceval y Landon.
Estn, estn todos muertos? susurr el chico.
Lancelot se gir en direccin a l.
No hay nadie aqu dijo. Todas las casas estn abandonadas. No te
preocupes creo que se han limitado a huir. Seguro que siguen con vida.
No habran huido jams asegur Landon con voz entrecortada. Esto es
todo lo que tenemos! No podemos ir a ningn otro sitio.
Pero aqu no estn dijo Braiden de manera ms ruda que Lancelot. Tal vez
se era el tono que deba emplearse con el chico, pens el Caballero de Plata. Landon
no estaba en condiciones de apreciar comprensiones o ternuras. Si queran traspasar
el muro de dolor y preocupacin tras el que se haba refugiado, tendran que
mostrarse hostiles ellos tambin.
Sin embargo, Landon le produca una misericordia infinita. Antes de que Braiden
siguiera pegndole voces, le pregunt:
Puedes encender un fuego? Est comenzando a hacer fro y, la verdad, me
sentira mejor si pudiera ver algo.
Landon no respondi, pero empez a trastear en medio de la oscuridad. Oyeron
que abra y cerraba un arcn, y luego se aproximaba al hogar, tiraba un puado de
ramas sobre las cenizas fras y friccionaba dos pedernales. Pocos segundos despus,
saltaron las primeras chispas, que Landon con gran pericia aviv hasta formar una
pequea llama. Lancelot sinti algo casi parecido a la envidia. Por supuesto que saba
hacer un fuego, pero ni tan rpido ni tan fcilmente como aquel chico. Minutos ms
tarde, arda en el tosco fogn de piedra un pequeo fuego, en el que Landon fue
colocando con cuidado leos ms gruesos para no ahogar las llamas antes de que
prendieran del todo.
El calor apacigu el fro y la luz, aunque tenue, bast para iluminar la habitacin.
Las paredes tambin estaban hechas con tablones de madera sin pulir y, en el techo,
se vislumbraba alguna viga trabajada, que, en todo caso, mostraba ms voluntad que
pericia. No haba ni un slo elemento decorativo en todo el habitculo. De pronto
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Lancelot descubri algo que le tranquiliz: la casa no daba la impresin de que sus
habitantes hubieran partido de improviso. Se haban marchado, s, pero todo estaba
cuidadosamente ordenado. Sus dueos haban tenido el tiempo suficiente para
organizar la marcha, el pnico no se haba apoderado de sus vidas y los haba
obligado a huir sin ms.
Cuando ya no hubo riesgo de que el fuego se apagara, Perceval sali de nuevo
para recoger el equipaje, mientras Lancelot cerraba las contraventanas. Eran toscas y,
en caso de ataque, no aguantaran ni el golpe de un puo, pero se sinti algo ms
seguro y ms an cuando regres Perceval y atranc tambin la puerta. Lancelot no
tuvo ni que decrselo: l mismo puso la barra y se asegur de que estuviera en su
lugar. Jams lo habra confesado y a Lancelot nunca se le ocurrira insinurselo, pero
estaba claro que el joven caballero tena miedo. Mucho miedo. Al igual que Braiden
y el propio Lancelot. Por descontado que a lo largo de su vida los caballeros habran
visto cientos de muertos y habran sufrido experiencias pavorosas, pero la horrorosa
visin del poblado carbonero sobrepasaba todo lo anterior. La muerte, tambin la
violencia, formaba parte de sus vidas, pero lo que le haban hecho a aquellas personas
era mucho peor: la saa de un demonio, un odio sin sentido e insaciable que haba
acabado con cualquier signo de vida, calor y aliento.
Deberamos comenz Perceval, pero se par a media frase y mir en alto.
En su rostro haba una expresin de tormento.
Qu os ocurre? pregunt Landon asustado.
Perceval no respondi, tan slo hizo un gesto de prevencin. Braiden se puso en
pie y fue hacia la puerta desenvainando la espada, y tambin Lancelot sac su arma
mientras daba unos pasos hasta la pared del fondo, donde observ el exterior a travs
de los huecos de las contraventanas.
Aqu no hay nada murmur Braiden unos instantes despus.
Lancelot lo habra dado todo por poder decir lo mismo.
La ventana de la parte de atrs daba al arroyo. Al otro lado de la corriente de agua
se distingua una figura cuya silueta Lancelot recordaba con espanto: una persona
ataviada con algo parecido al hbito de un monje con la capucha echada hacia
delante. Lancelot saba que tampoco de da sera capaz de ver el rostro de aquel
hombre, tal vez porque no lo tena, pero perciba la mirada de sus ojos negros con una
intensidad casi corprea y era una sensacin espeluznante.
Esper a que la espada en su mano comenzara a vibrar, pero no sucedi as y
tampoco oy ninguna voz resonando en su cabeza para mofarse de l. La figura se
limitaba a estar all, observndole con sus ojos invisibles que, sin embargo, parecan
penetrar hasta lo ms profundo de su alma.
Lancelot! Todo bien por vuestra?
Braiden no pudo acabar de formular la pregunta. El Caballero de Plata sinti el
peligro que se estaba concentrando en algn lugar a su espalda, como una negra nube
de tormenta que sin el menor asomo de aviso apareciera en pleno verano en el cielo
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radiante de la tarde. Todava no haba terminado de darse la vuelta cuando la puerta


estall en mil pedazos como golpeada por un martillo invisible y algo gigantesco,
centelleante, que pareca estar compuesto nicamente de dientes, garras y escamas,
agarr a Braiden con ferocidad por los pies y lo lanz al aire. Lancelot trat de
interponer su espada entre l y aquel demonio que rotaba como un torbellino, pero
slo lo consigui en parte. Delante de su cara, las mandbulas de aquel monstruo
batan entre ellas con un ruido similar al de una trampa que se cerrara sobre las patas
de un oso; en cuanto a las garras de la bestia, apenas lo rozaron, pero aquel mnimo
contacto bast para que se empotrara con tanta fuerza contra la pared que tuvo que
soltar la espada y caer de rodillas. El monstruo se impuls con tanto mpetu contra los
tablones que tena a su lado que una contraventana se desenganch de sus goznes y
sali volando por toda la casa, provocando que sta temblara en sus cimientos. La
criatura se recuper con asombrosa rapidez y, girndose, se abalanz sobre Lancelot
con las fauces abiertas, de tal modo que al caballero no le qued la ms mnima
posibilidad de levantarse ni de tratar de alcanzar el arma de nuevo. Y las cosas se le
habran puesto muy difciles si Sir Perceval no se hubiera interpuesto entre ellos con
arrojo.
Sin embargo, aquel ataque suicida tuvo escasos resultados: Perceval fue apartado
del camino como si hubiera cado en las garras de un toro salvaje. Sobrevol la
habitacin y aterriz sobre la mesa ante la chimenea, que se rompi a causa de su
peso. Su espada se incrust en la madera de la pared.
Pero el choque tambin haba despistado al monstruo. Sus fuertes mandbulas,
que haban tratado de hincarse en la garganta de Lancelot por segunda vez, erraron de
nuevo y sus garras mortales slo lograron astillar las tablas ms cercanas a los
hombros del caballero. Lancelot se tir hacia delante pero la lacerante cola de la
criatura flagel con tanta fuerza su pierna que cay de nuevo al suelo con un
estruendo.
Esta vez fue Sir Braiden el que le salv. El caballero, que ya haba vuelto en s, se
tir en pos de la bestia con la misma osada que haba empleado antes Perceval. Su
espada seg el aire y acert en la nuca de la criatura y, aunque la haba manejado con
la mano izquierda, el ataque haba sido tan potente que habra decapitado de
inmediato a cualquier otro ser.
Pero no a aquel perro del demonio.
La hoja de la espada hizo saltar chispas de la nuca escamosa de la bestia y el
empuje que Braiden le haba conferido la llev a desasirse de su mano. El caballero
se tambale con un alarido de dolor y cay braceando hacia atrs y al segundo
siguiente el monstruo ya estaba sobre l aprisionndolo con furia con las patas
delanteras. Sus espantosas garras se abrieron peligrosamente hacia su cara. Con un
movimiento de desesperacin el caballero volvi la cabeza a un lado y las garras de
uas afiladas y curvas hicieron surcos profundos en el suelo de la entrada, all donde
medio segundo antes haba estado el rostro de Braiden.
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Mientras tanto, Perceval se haba puesto en pie y ahora se impulsaba con un grito
sobre la criatura. El engendro aull con violencia tratando de agarrar a Perceval al
mismo tiempo que levantaba la cola cubierta de pas con intencin de arremeter
contra l. Tambin esta vez las garras fracasaron en su objetivo, pero el coletazo
alcanz la pierna derecha de Perceval y le hizo perder pie.
Entonces el monstruo se volvi de nuevo hacia Braiden y todo daba a entender
que esta vez sus fauces no iban a fallar. Pero en el ltimo momento, literalmente, el
caballero levant la mano derecha y la meti de lleno en la garganta de la bestia. Sus
poderosas fauces se cerraron sobre la manopla de acero y la trituraron como si fuera
una simple hoja seca. Braiden tir del brazo hacia atrs y el aplastado guantelete se
qued colgando de la boca cerrada del demonio. El monstruo gru, tir la cabeza
hacia arriba y, por unos instantes, pareci profundamente desconcertado. Lancelot
aprovech ese tiempo precioso para, de un solo paso, apostarse al lado de la criatura,
agarrar la espada con ambas manos y clavrsela con todas sus fuerzas en la nuca.
Se oy un chirrido inquietante. La espada de los elbos, cuyo acero cortaba con la
misma facilidad que un cuchillo caliente se desliza por la nieve, pareci incapaz en
un primer momento de penetrar a travs de las escamas de su cuerpo y Lancelot pas
unos segundos de pnico en los que estuvo firmemente convencido de que sus fuerzas
no bastaran para lograr la meta que se haba trazado; pero, de pronto, la punta de la
espada encontr un hueco entre las lustrosas escamas y se introdujo despiadadamente
por l. El salvaje rugido de la bestia se transform en un alarido de dolor. Se separ
de su agresor, se tir a un lado e intent alcanzarse el cuello con las garras para
desembarazarse de aquella espada que le provocaba tanto sufrimiento. Sus salvajes
zarpazos abrieron surcos en la madera del suelo, y araaron la coraza de Braiden y la
cota de mallas que llevaba debajo. Por su parte, Lancelot recibi otro coletazo en las
piernas. Sin embargo, aunque cay al suelo, sigui agarrado a la espada. La criatura
se irgui de nuevo, solt un bramido aterrador y se desplom. La inquietante
mirada de fuego que haba en sus ojos se apag y la bestia se venci hacia un lado,
como herida por el rayo, arrastrando a Lancelot consigo. l cay de nuevo a tierra,
pero esta vez s afloj las manos del arma y se desliz hacia un lado respirando
agitadamente. La mano izquierda le dola de manera insoportable, sinti que la herida
se le abra ms y volva a sangrar todava ms abundantemente. El dolor se hizo tan
fuerte que comenz a marearse. A su alrededor todo empez a girar y perdi el
sentido.
No transcurri mucho tiempo, pues lo prximo que vislumbr fue el rostro de
Perceval flotando a un palmo de l con una mirada de honda preocupacin.
Lancelot! Qu os sucede?
l movi la cabeza con dificultad mientras trataba de incorporarse. No lo
consigui hasta el tercer intento. Quiso agarrar la espada, pero, asustado, tuvo que
encoger el brazo de nuevo. Por el rabillo del ojo pudo ver cmo Perceval suba las
cejas y la desconfianza arraigaba en l por espacio de un segundo. Luego, el joven
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caballero se volvi y salv los dos pasos que le separaban de Braiden.


Lancelot no deba de haber estado desmayado mucho tiempo porque Braiden
segua tambin en la misma posicin: tumbado de espaldas y respirando
agitadamente. En ese instante se sent con esfuerzo, levant el brazo derecho y mir
su final con ojos turbios. La tela blanca que envolva el mun estaba manchndose
de rojo en varios puntos; el monstruo le haba herido al morder el guantelete, pero
Lancelot estaba seguro de que esas pequeas heridas no eran el motivo de la
expresin consternada del anciano caballero.
Estis herido? le pregunt Perceval.
Braiden sacudi la cabeza con la vista fija en el mun.
Los caminos del Seor a veces son realmente extraos murmur. Quin
hubiera dicho que el guerrero que me cort la mano en la batalla a la larga iba a
salvarme la vida!
Despacio, apretndose contra el pecho la mano izquierda que todava le causaba
un fuerte dolor, se acerc Lancelot a Braiden; lo examin con atencin y, luego,
observ el cadver de la criatura demonaca que yaca en el suelo junto a l. Un
escalofro de hielo le recorri la espalda cuando se percat de que la espada lbica
haba penetrado por la nuca de la bestia y haba salido por su esternn. Ms de dos
dedos de la punta del arma sobresalan entre las escamas. Si el monstruo hubiera
tardado unos segundos ms en morir y l hubiera empujado una nueva vez la
empuadura, habra ensartado y, por consiguiente, matado tambin a Braiden y no
slo a aquella bestia infernal.
Los pensamientos de Perceval parecan coincidir con los suyos, pues el joven
caballero no dejaba de mirar intermitentemente la punta de la espada y, luego, a
Lancelot.
Qu extrao murmur por fin.
Yo no quera empez Lancelot, pero Perceval no prest atencin a sus
palabras y dijo:
No hay sangre.
A qu os refers? con dos pasos rpidos Lancelot rode a Braiden y se
agach junto a la criatura, dejando una gran distancia de seguridad entre l y el
cadver como si esperara que el monstruo fuera a levantarse en cualquier momento
para proseguir la matanza.
Vos mismo lo estis viendo coment Perceval.
Lancelot no dijo nada ms. Para qu? Su compaero estaba diciendo la verdad.
A pesar de la profunda herida que le haba ocasionado la espada de los elbos, en el
cuerpo del monstruo no se haba derramado ni una sola gota de sangre.
sta no es una criatura de Dios murmur Perceval horrorizado.
No lo he dudado ni un momento asinti Braiden con un tono de voz singular,
y cuando Lancelot gir la cabeza y le mir a la cara, comprendi que esas palabras
incluan tambin una pregunta, una pregunta que el caballero le estaba haciendo
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directamente a l. Sin embargo, no se dio por aludido, mir nuevamente al monstruo


y se levant para desclavar la espada del cadver. No haba nada en el mundo que le
apeteciera menos en aquel momento, pero senta los ojos de Braiden y Perceval fijos
en l y saba, a ciencia cierta, que cualquier vacilacin suya aumentara la
desconfianza de los otros dos. De todas maneras, par un instante una vez que su
mano derecha se hubo cerrado sobre el pomo de la espada. Escuch en su interior.
Pero no sinti nada. Aquella sed de sangre, aquel anhelo irrefrenable de la espada
mgica no estaban all. Le cost un trabajo mprobo sacar el acero del cuerpo de la
bestia. De pronto Lancelot comprendi que la magia de la espada lbica fracasaba
con aquella criatura. Record el esfuerzo que le haba supuesto agujerear su piel
escamosa. La espada segua siendo un arma excelente, pero su magia no actuaba con
aquel ser infernal. No haba necesitado beber su sangre.
Tampoco habra podido porque no tena sangre que beber, argument
intentando tranquilizarse, pero saba lo gratuita que resultaba aquella excusa. Y qu
falsa.
Se irgui con presteza, se alej dos pasos del cuerpo y lo mir de nuevo, casi
convencido de que en cualquier momento iba a saltar para atacarle, ahora que el acero
mortal ya no estaba alojado en su corazn. Pero la bestia infernal permaneci quieta.
Criatura de carne y hueso o demonio de los profundos abismos de la condenacin a
su manera haba vivido y la hermana oscura de Excalibur haba terminado con esa
vida. Con una inspiracin profunda Lancelot meti la espada en la vaina de piel
blanca de su cincho.
Todava tengo que daros las gracias dijo Braiden mientras se agachaba para
recoger un trozo de metal, que Lancelot tuvo que mirar tres veces antes de
comprender que se trataba de un resto del guantelete. Durante un buen rato Braiden le
estuvo dando vueltas en la mano, luego se encogi de hombros y lo tir de nuevo al
suelo de que me hayis salvado la vida acab. Unos segundos ms tarde y
Ms bien agradecdselo al herrero que forj la espada de Lancelot coment
Perceval, y al Caballero de Plata le dio un vuelco el corazn. Se volvi hacia Perceval
y vio que ste se haba ido al otro lado de la habitacin y acababa de coger su espada
del suelo, o para ser ms exactos: lo que quedaba de su espada. La hoja se haba roto
un palmo ms arriba de la empuadura. Y recordadme que yo le rompa el cuello al
mo en cuanto lleguemos a Camelot aadi.
Lancelot sonri ligeramente e iba a responder cuando oy un suave gimoteo.
Entonces cay en la cuenta de que, aparte de Perceval y Braiden, haba otra persona
en la habitacin.
Landon estaba acuclillado en el rincn ms recndito de la estancia. Tena las
piernas dobladas hacia el pecho y se las rodeaba con los brazos mientras luchaba por
controlar las lgrimas que caan por sus mejillas. Cuando Lancelot se acerc a l y
extendi la mano para ayudarle a levantarse, el chico comenz a gemir ms alto
todava y el caballero retir la mano rpidamente.
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No tengas miedo dijo tratando de serenarle. Ya ha pasado todo. Est


muerto.
Landon lo observ con los ojos muy abiertos. Lancelot estaba seguro de que no
haba escuchado sus palabras y por un momento se puso en su piel y se sinti
realmente desvalido. Si aquella criatura haba producido tal terror en Perceval,
Braiden y l mismo, cmo se sentira aquel pobre chico?
Lo mejor ser que le dejis tranquilo aconsej Braiden en voz baja. Se
calmar.
Lancelot saba que eso no era en absoluto lo mejor, pero se sinti incapaz de
consolarlo e intuy que cualquier cosa que hiciera pondra las cosas todava peor.
Con una sonrisa que trataba de contagiar ms moral de la que realmente senta,
regres junto a los otros caballeros. Al pasar junto a la ventana, dio un rpido vistazo
a la linde del bosque. La explanada a la otra orilla del ro estaba vaca. La sombra
haba desaparecido.
Qu clase de bestia es sta? dijo Perceval y sacudi la cabeza mientras se
agachaba a su lado, guardando tambin las distancias. Alarg la mano como si fuera a
tocar el cadver, pero no se decidi a hacerlo y lo dej estar con un nuevo
movimiento de la cabeza.
En todo caso, no pertenece al mundo que conocemos coment Braiden
echando una mirada interrogante hacia Lancelot.
Tambin en esta ocasin el joven hizo ver que no la notaba.
Quiz hayamos matado realmente a un dragn intent que sus palabras
sonaran divertidas, pero ni Perceval ni Braiden se rieron. Se limitaron a mirarle
desconcertados.
Me refiero a que si hay criaturas como sta en estos bosques tan intrincados
explic, ya sabemos de dnde proceden las leyendas sobre dragones y dems seres
fantsticos. Los pobres campesinos de esta zona no tienen ninguna posibilidad de
acabar con bichos as.
Tenis razn acept Perceval con expresin apesadumbrada. Mir la espada
rota que todava tena entre las manos y sacudi nuevamente la cabeza, como si no
pudiera creer lo que vea. Lancelot le comprenda perfectamente. Desde luego, nadie
en todo el mundo, salvo Arturo o l mismo, posea una espada de la calidad que
alcanzaban Excalibur y su hermana oscura. Sin embargo, tambin las espadas de los
caballeros de la Tabla eran obras maestras del arte de la fragua. Haba visto con sus
propios ojos cmo el arma de Perceval atravesaba la coraza de metal de un guerrero
picto con la misma facilidad que lo habra hecho la espada lbica.
Si no hubiera sido por vuestra espada repiti Perceval, hizo de nuevo un
gesto con la cabeza, dej caer por fin la espada rota y mir a Lancelot: Saba que
era una buena espada, pero tan buena Puedo examinarla?
De ninguna de las maneras!, pens Lancelot. Pero, qu excusa podra poner
para negarle a Perceval ese gusto? Titubeando, llev la mano a la hebilla plateada de
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su cincho, la desabroch y le pas al caballero la espada, la vaina y el cincho.


Perceval asi con la mano izquierda la vaina de suave piel blanca, agarr el pomo de
la espada con la derecha e intent desenvainarla.
Le result imposible.
En un principio Lancelot pens que Perceval tal vez haba sentido el mismo
anhelo de sangre que l experimentaba en algunas ocasiones al rozar la empuadura,
pero enseguida se dio cuenta de que el caballero no desenfundaba por un motivo
mucho ms sencillo: no poda.
Perceval arrug la frente y solt un gruido de extraeza. Lancelot percibi la
tensin de los msculos de su cuello cuando lo intent una segunda vez haciendo
toda la fuerza de la que era capaz, pero la espada de los elbos no se movi ni un
milmetro.
Qu raro murmur el joven caballero.
Dejadme probar a m pidi Braiden mirando a Lancelot, para sobresalto de
ste, y no a su interlocutor. Y antes de que el Caballero de Plata pudiera impedirlo de
alguna manera, Perceval le tendi el cincho y la mano izquierda del anciano se cerr
sobre el pomo de cuero.
Tuvo tan poco xito como el primero.
Por lo que parece, hoy es un da de signos y encantamientos dijo Lancelot
tratando de disipar la tensin con un comentario gracioso, arranc con premura el
cincho de las manos de Perceval, puso la mano derecha sobre la empuadura y con
una serie de movimientos rpidos de los dedos ndice y corazn sac el arma de su
vaina sin el mnimo esfuerzo.
Hay un truco asegur. El herrero que forj la espada me dijo que, salvo
yo, nadie podra desenvainarla. Hasta ahora no le haba credo, pero est claro que no
le hice justicia al buen hombre.
Perceval dej transcurrir un rato y luego se ri despacio y sin ganas mientras
Braiden lo miraba en silencio.

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Captulo 22
Llegaron a Camelot dos das despus, a primera hora de la tarde. Haban pasado el
resto de la noche en la aldea abandonada y emplearon buena parte de la maana en
enterrar el cadver de la bestia y llevar al muchacho hasta un lugar desde donde
podra seguir solo. Lancelot senta resquemor de abandonar a Landon a su suerte y,
aunque no lo haban hablado entre ellos, tambin a Braiden y a Perceval les suceda
lo mismo. Pero el monstruo estaba muerto y el chico haba crecido en aquellos
bosques, que conoca como la palma de su mano, as que sabra salir adelante mejor
que cualquiera de los tres. Si su familia viva todava, la encontrara y, si no era as,
all se apaara mejor que en cualquier otro lugar adonde pudieran llevarle.
A mitad de camino hacia Camelot, se encontraron con uno de los soldados que
haban enviado en busca de Marcus el Tuerto. El hombre tena mala conciencia, as
que, a pesar de todas sus explicaciones afirmando lo contrario, Lancelot no tard
mucho en darse cuenta de que no haba tenido ningn inters en seguir el rastro del
chamarilero, sino que, tras un medido tiempo de espera, iba ya de regreso a la ciudad.
No poda echrselo en cara. El pas estaba en guerra y, aunque los signos externos se
ocultaran bajo una mscara de normalidad, Lancelot ya haba comprobado haca
tiempo que, cada nuevo da, cada nueva hora, el reino se abocaba ms hacia el caos y
la violencia.
Durante el primer da de viaje, poco antes de la puesta del sol, haban visto al
oeste las luces de una granja, o tal vez de un pequeo poblado, pero ninguno de ellos
propuso pasar all la noche. Saban que ya no eran bien recibidos. Seguramente
Arturo era el rey ms caritativo y ms justo que el pas haba tenido jams; pero haba
estallado una guerra y los sencillos habitantes reclamaban la proteccin por la que,
tanto sus antepasados como ellos mismos, haban pagado con su trabajo diario e,
incluso, en algunos casos con la propia vida. Sin embargo, hasta ahora, ni Arturo ni
ninguno de sus invencibles caballeros se la haban proporcionado.
Por ese motivo, rodearon todas las construcciones con las que se fueron
encontrando y alcanzaron Camelot antes de la cada del sol del da siguiente; cinco
das despus de haber dejado la ciudad.
Ya de lejos, sinti Lancelot que algo haba ocurrido. La capital se haba
transformado. Los carros del mercado haban desaparecido y sobre las almenas y los
tejados de las casas ya no ondeaban banderas y gallardetes multicolores. Como si se
avergonzaran, los habitantes de la ciudad se haban encargado de suprimir cualquier
rastro de aquella fiesta que haba terminado tan funestamente. Y en su lugar, una
atmsfera abatida, y casi temerosa, se haba apropiado de calles y casas. La Puerta
Oeste, por la que penetraron en la poblacin, estaba abierta de par en par y los
vigilantes los saludaron con caras alegres y exclamaciones de alivio, pero Lancelot se
percat de que el nmero de guardias se haba multiplicado y sobre el camino de
ronda de las murallas patrullaban muchos ms hombres que antes. Tambin el
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segundo de los cinco crculos concntricos de casas y construcciones que constituan


la fortificacin de Camelot estaba guarnecido de soldados. Camelot era mayor la
ciudad de aquella parte del pas, quiz de toda Britania, y ni siquiera un enemigo
cualificado lograra superar el primer anillo defensivo antes de que Arturo tuviera
tiempo de reforzar y cerrar los posteriores. No en vano era un hombre que utilizaba
con habilidad los medios de los que dispona, en lugar de despilfarrar hombres y
dinero fortificando asentamientos del todo innecesarios.
Ni Braiden ni Perceval hicieron comentarios, pero Lancelot comprendi que
tambin ellos tenan que estar alarmados y por eso no fue de extraar que los tres
otorgaran mayor ritmo a su marcha e, incluso, realizaran el ltimo trayecto hasta la
fortaleza en el centro de la ciudad casi a galope.
Tambin las puertas del castillo estaban abiertas, el nmero de vigilantes se haba
duplicado y sobre las almenas se distinguan numerosas antorchas y pequeos fuegos.
Bajo los ltimos vestigios del sol, Lancelot pudo distinguir las siluetas de cuatro
guardias que desde la gran plataforma de la torre del homenaje oteaban el paisaje en
todas direcciones. Cuando penetraron en el patio, se abrieron algunas puertas y varios
rostros sobrecogidos se volvieron hacia ellos. Uno de los hombres apostado tras las
almenas levant su arco y lo tena ya en el hombro cuando reconoci a los recin
llegados y baj el arma. Qu demonios haba pasado all?
Lancelot desmont en cuanto el unicornio se hubo parado y orden a uno de los
caballerizos que se llevara al animal. Presenta que haba algo que no marchaba bien.
De pronto tena miedo. No saba de qu, pero a cada nuevo latido de su corazn, la
premonicin se haca mayor. Se encamin hacia la escalera, esperando ver aparecer a
Arturo o, por lo menos, a alguno de sus caballeros bajo el gran portal de roble macizo
de la entrada, pero ste se mantuvo cerrado. Lancelot dio dos pasos, luego se par y
se gir. Braiden y Perceval se haban apeado tambin con intencin de ir hacia la
escalera, pero al verle se quedaron quietos y le enviaron una mirada interrogativa.
Luego, Perceval comenz a andar y Braiden le sonri de una manera muy clida. Era
evidente que se haba dado cuenta de que la primera y mayor preocupacin de
Lancelot era Ginebra.
Qu extrao!, pens el joven caballero. Al marcharse, su conciencia le haba
dicho que tal vez no fuera a regresar nunca. Haba hecho todo lo que estaba en su
mano para que nadie notara sus verdaderos sentimientos hacia Ginebra y, ahora, que
adivinaba los pensamientos de Braiden, lo nico que perciba era una sensacin de
profunda gratitud.
Sigui andando, alcanz la puerta de la torre del homenaje casi corriendo y la
empuj con tanto impulso que sta bati contra la pared interior y, con toda
seguridad, el eco que produjo reson en todo el gigantesco recinto. Tras la puerta
haba tambin un soldado armado, pero por lo que pareca no se tomaba muy en serio
su tarea. El vigilante reposaba en esa postura que slo adoptan los hombres que
pierden demasiadas horas, das y semanas de sus vidas en guardias absurdas: apoyado
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sobre su alabarda, dorma de pie. Se dio un susto tan tremendo que estuvo a punto de
perder el equilibrio, y mir a Lancelot sin saber a qu atenerse. Si Lancelot hubiera
sido un intruso, aquellos habran sido sus ltimos segundos de existencia. El
caballero no perdi el tiempo con ese tipo de pensamientos; se impuls sobre la
escalera y corri escaleras arriba. Slo cuando lleg al piso donde se encontraban sus
estancias privadas y las de Ginebra, su paso se hizo algo ms lento y subi los
ltimos escalones a ritmo normal. Se qued parado ante la puerta para recuperar la
respiracin.
Y llam con los nudillos.
No recibi respuesta. Cont en voz baja hasta cinco y golpe ms fuerte esta vez.
Tampoco respondi nadie. Lancelot dej pasar unos segundos, luego empuj el
picaporte hacia abajo y abri despacio.
Lady Ginebra?
La nica respuesta fue el eco de su propia voz. Antes de que abriera la puerta del
todo y cruzara el umbral, ya supo que el aposento estaba vaco.
Pero eso no era todo. No slo estaba vaco.
Haba sido abandonado.
La gran estancia en la que la ltima vez haba visitado a Sir Galahad, herido en su
lecho, se encontraba ahora oscura y silenciosa. No se perciba el menor movimiento y
aquel silencio no le resultaba nuevo a Lancelot. Aquella habitacin no haba sido
abandonada momentneamente. Era un cuarto en el que ya no viva nadie, y eso se
palpaba en el ambiente.
Desconcertado, torturado por una creciente sensacin de desasosiego, se introdujo
hasta el centro de la habitacin; all mir a su alrededor. Haba transcurrido menos de
una semana y, aunque resultara del todo imposible, los muebles estaban llenos de
polvo y, a pesar de que el gran ventanal estuviera abierto de par en par, el aire, inerte,
compacto, ola como huele en los sitios en los que ya no vive ninguna persona.
Sigui recorriendo la estancia con cierta vacilacin y se aproxim a la enorme
cama de madera tallada. Las sbanas estaban arrugadas y tenan manchas oscuras,
rojizas: la sangre derramada de Galahad una semana antes. Pero el caballero no
estaba all. Tal vez hubiera muerto. Tampoco Ginebra se encontraba en aquel lugar.
Lancelot no habra podido decir cunto tiempo llevaba examinando la cama vaca
y manchada de sangre cuando oy a su espalda unos crujidos y, despus, un carraspeo
exagerado. Se dio la vuelta despacio y su expresin se endureci todava ms cuando
descubri a Sir Mandrake, que le observaba desde el hueco de la puerta con mirada
adusta.
Saba que os encontrara aqu dijo el caballero sin tomarse ni siquiera la
molestia de saludarle o guardar las formas de alguna manera. La hostilidad en el
timbre de su voz era evidente.
S? pregunt Lancelot, con la misma actitud desagradable de su
interlocutor.
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Sois el caballero que todo rey desea respondi Mandrake frunciendo la cara
en una mueca. La reina es vuestra mxima prioridad, no es cierto? Estoy
convencido de que Arturo se sentir orgulloso.
En estos momentos, mi mxima prioridad es Sir Galahad le corrigi
Lancelot.
Mandrake hizo un mohn burln con la boca y ni siquiera se tom la molestia de
replicar a sus palabras. Simplemente se limit a decir:
En el caso de que busquis a la reina, Sir Lancelot la sola manera de
pronunciar la palabra Sir ya result ofensiva, ya no se aloja aqu, sino en las
habitaciones privadas de Arturo. Si no sabis el camino, puedo acompaaros si es
que el ansia de verla que sents es tanta que
La mano de Lancelot se apoy en el pomo de su espada. Fue un gesto reflejo y
sinti que el acero reclamaba sangre, que por un instante estallaba en un anhelo que
le iba a resultar difcil dominar. Slo con mucho esfuerzo logr separar los dedos y
levantar la mano de nuevo. La mirada de Mandrake sigui los movimientos. No dijo
nada, pero sus ojos adoptaron un brillo de triunfo. Lancelot se senta desamparado.
Perplejo. Las cosas le estaban saliendo muy mal.
Las habitaciones privadas de Arturo? murmur.
Mandrake se ri. La carcajada son desagradable.
Ya imaginaba yo que eso os iba a sorprender aadi con sarcasmo. Arturo
y Ginebra se han unido en matrimonio. No lo sabais?
Lancelot se le qued mirando.
Unido en matrimonio?
Mandrake asinti.
El da despus de vuestra partida dijo. Ya no se tomaba la molestia de
disimular el sentimiento de triunfo que denotaban sus palabras. Una boda ntima,
por decirlo de algn modo. No quedaba mucho tiempo. Arturo tena que ir a la guerra
y, desgraciadamente, el obispo no poda venir a oficiar la ceremonia. Sin embargo,
puedo aseguraros que fue una celebracin discreta, pero muy hermosa. Lady Ginebra
lament que no participarais en ella.
La mano de Lancelot se apoy de nuevo sobre la espada y en esta ocasin no fue
un acto casual. Tampoco volvi a levantarla.
Ya es suficiente murmur en un tono que alert a Mandrake de que era mejor
no seguir por ese camino.
S, tambin yo lo creo dijo el caballero y, con un tono algo ms fro en la
voz, aadi: Qu hacis aqu?
Lo que acabo de deciros: quera ver a Galahad respondi Lancelot
comprendiendo lo poco creble que resultaba la respuesta, pero le daba lo mismo. Al
contrario: quera que Mandrake se diera cuenta de que se trataba de una evasiva.
Lo encontraris ya en el saln de la Tabla contest Mandrake. Pero si
puedo daros un consejo, deberais ir antes a ver al rey. Se muere de preocupacin por
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vos.
Si fuerais tan amable de decirme dnde puedo encontrarle dijo Lancelot con
frialdad. Le costaba trabajo hablar, sus pensamientos de pronto se haban dividido en
dos. Una parte pequea prestaba atencin a las palabras de Mandrake y pretenda
aclararle que por detrs de ellas haba ms que la simple malicia de un caballero que
senta celos de l y no lo soportaba por motivos exclusivamente personales. La parte
mayor giraba alrededor de la informacin que acababa de proporcionarle el caballero:
Arturo y Ginebra se haban casado!
Saba que era cierto. Mandrake no le mentira.
Llevadme junto al rey requiri.
El sol se haba ocultado y la nica luz proceda del resplandor rojo de los fuegos
de vigilancia que ardan en las almenas del castillo. La oscuridad estaba llena de
sombras; aunque Lancelot no pudiera verla, senta la presencia de los hombres que
vigilaban el rea de la capilla y el cementerio. Y perciba su miedo tambin. La
negritud que rodeaba Camelot se haba transformado. No era slo el cambio del da a
la noche, la ausencia de luz. Era ms bien como si la noche hubiera tomado forma,
como si cada sombra, cada zona de penumbra y oscuridad se hubieran transformado
en un guerrero negro, como si un poderoso ejrcito de siniestros asediara Camelot.
All fuera haba algo sombro y ancestral, hostil a cualquier forma de vida, preparado
para atacar.
Mandrake lo acompa hasta el atrio de la capilla y se qued all parado. Arturo
haba convertido la ermita en un refugio de silencio, una pequea parte del mundo
que slo a l perteneca y en la que no permita intromisiones. Lancelot penetr con
mucho sigilo en el modesto recinto, intentando no hacer ruido, pero cuando cerr la
puerta tras l y el ruido sordo reson por todo el interior de la iglesia, Arturo peg un
bote y se levant con un movimiento tan airado que Lancelot estuvo a punto de
desenvainar la espada. Tambin la mano de Arturo se apoy en su cincho, que estaba
vaco. El rey iba ataviado con una sencilla tnica azul y blanca, los emblemas de
Camelot, y no portaba ni a Excalibur ni ninguna otra arma consigo. Cuando
reconoci a Lancelot, la ira de su rostro se mud en un gran alivio.
Lancelot! grit.
El joven caballero dio dos pasos ms, se qued parado y baj la cabeza en actitud
de respeto.
Mylord.
Lancelot? murmur Arturo de nuevo, como si no pudiera creerlo. Luego se
ri, abri los brazos y se abalanz sobre l. Lancelot! Habis regresado! Estis
vivo! Gracias a Dios!
A pesar de que Lancelot abri las piernas para mantenerse firme, el abrazo del
monarca casi le hizo caer al suelo. El rey le golpe la espalda con tanta fuerza que
estuvo a punto de ahogarle antes de soltarlo por fin, respirar aguadamente y dar dos
pasos hacia atrs para observarlo de arriba abajo.
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Las palabras no pueden expresar lo feliz que me siento de veros! grit.


A m me sucede lo mismo, Mylord respondi Lancelot.
Por espacio de un segundo una sombra oscureci el rostro del soberano y
Lancelot se dio cuenta de que su ltima palabra haba golpeado a Arturo y haba
hecho nacer una brecha entre ellos.
Habis regresado dijo Arturo de nuevo. Tuvisteis xito? Quiero decir
Qu os ha ocurrido? Dnde habis estado durante estos das? Qu ha ocurrido con
Braiden, Perceval y los otros?
No encontramos al chamarilero respondi Lancelot.
Ay, maldita sea!, no me refiero a eso. Replic el rey. Luego, mir bastante
afectado al caballero y dijo en un tono algo ms distante: Disculpad. La alegra del
encuentro me ha desbordado. Estos ltimos das han sucedido cosas tan horribles que
ni siquiera contaba con la posibilidad de una sorpresa agradable.
Braiden y Perceval estn bien dijo Lancelot.
Arturo lo mir durante un rato con una expresin imposible de interpretar. Luego,
en su cara se dibuj algo parecido a una sonrisa.
He rogado por que vos y los otros caballeros regresarais sanos y salvos
reconoci. Pero ya no estaba muy seguro de que Dios escuchase mis splicas.
Lancelot ech un vistazo al altar ante el que Arturo haba estado arrodillado.
Dios? pregunt.
Estaba convencido de que el rey comprendera cul era el alcance de su pregunta,
pero l slo asinti con la cabeza y confirm:
Hace tiempo que converso con l. Le pregunt por qu nos impona unas
pruebas tan difciles, pero no me respondi.
Hemos vuelto dijo Lancelot escuetamente, pero me temo
que no tuvisteis xito en vuestras pesquisas le interrumpi Arturo
asintiendo con tristeza. Lo s.
Por qu?
Algunos de los soldados ya estn de vuelta respondi el rey. No lo sabis;
si no, no me habrais hecho esa pregunta, pero apresaron a Marcus el Tuerto.
Dnde? quiso saber Lancelot, sorprendido.
Ya no tena el Grial dijo Arturo despacio y de nuevo su rostro se
ensombreci, y esta vez Lancelot estuvo seguro de que el dolor que adivin en sus
ojos era cierto.
Sabis?
Vendi la mayor parte de sus mercancas a otro mercader y ste las reparti
entre otros ladrones y chamarileros que conoca Arturo sacudi la cabeza. He
enviado ms hombres para dar con ellos. Pero necesitaramos algo ms que un
milagro para rescatar el cliz de Merln. Su mirada sobrepas a Lancelot y se fij
en un punto del vaco. Luego, pareci volver en s y con un tono algo ms cordial y
sonriendo de nuevo, aadi: Ya basta de malas noticias, Lancelot. Al fin habis
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regresado y eso es lo que importa. Y estis ileso, al menos eso espero.


Lancelot asinti y en ese mismo momento Arturo se percat de que su mano
izquierda no estaba protegida por el guantelete, sino que la llevaba envuelta en una
aparatosa venda que mostraba rastros de sangre. Su ceo se frunci.
Estar ileso para m es otra cosa dijo.
No es nada le quit importancia Lancelot, pero Arturo sacudi la cabeza de
malhumor y se aproxim de nuevo hacia l.
Dejadme verlo reclam.
En ese momento, Lancelot habra preferido perder la mano antes que permitir que
Arturo se la tocara. Sin embargo, extendi el brazo, obediente, y el monarca comenz
a desenrollar la venda con pericia. Le dola tanto que las lgrimas asomaron a su
rostro y tuvo que apretar los dientes para no gritar. Arturo quit con rapidez el ltimo
trozo, tir las vendas manchadas de sangre al suelo y examin la palma con la frente
arrugada.
El propio Lancelot se asust cuando mir la herida. El corte haba hecho costra
slo en parte y el resto estaba inflamado y purulento. La sola visin bast para que el
dolor pareciera acrecentrsele.
No tiene buen aspecto opin Arturo.
Slo es un araazo replic Lancelot. Maldicin, a qu vena todo aquello?
l no haba ido hasta all para hablar de su mano!
Arturo movi la cabeza categricamente.
No es as dijo. Por un araazo similar ya se han muerto muchos hombres,
Lancelot.
Buscar un mdico en cuanto
No ser preciso afirm el rey. Asi la mano izquierda de Lancelot con las
suyas, la apret tan fuerte que realmente le hizo dao y cerr los ojos por unos
instantes.
Y, entonces, ocurri algo muy extrao: no slo desapareci el dolor, sino que
Lancelot sinti que algo parecido a un gran calor curativo irradiaba de Arturo y se
extenda por la palma de su mano como lo hace la clida luz del sol sobre un prado
cubierto de escarcha, y tras la ausencia de dolor vino tambin la desaparicin del
constante latido que le produca la fiebre. Y una sensacin de vida recorri todo su
brazo. Tuvo que dominarse para no retirar la mano ante lo misterioso de todo aquello.
Pasaron unos instantes y, por fin, Arturo le solt y le mir a los ojos con una
sonrisa de confianza.
Cuidaos la mano unos das ms y volver a tener el aspecto de antes dijo.
Lancelot no supo ni qu decir ni a qu atenerse ante aquel comportamiento. Pero
le pasaba algo realmente curioso: en efecto, el dao de su mano se haba evaporado y
estaba seguro de que la herida iba a sanar y no le iba a proporcionar ya ningn
quebradero de cabeza, pero no se senta mejor por ello, ni siquiera por el claro alivio
de no percibir ya dolor. Por encima de todo, senta la absurda sensacin de haber sido
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mancillado. Dio instintivamente un paso hacia atrs y una mirada a la cara del
monarca le confirm la impresin que estaba produciendo en l.
Os lo agradezco, Mylord. Pero
Arturo asinti.
Comprendo dijo con un asomo de tristeza y desconcierto en la voz, que
Lancelot no acab de entender.
Disculpad, Mylord aadi Lancelot utilizando esta vez la palabra Mylord a
propsito. Habramos venido ms deprisa, pero
Y cont palabra por palabra lo que les haba ocurrido en el camino. Arturo lo
escuch sin hacer comentarios, aunque su mirada se fue haciendo ms adusta a
medida que avanzaba en el relato de los hechos. Cuando el caballero hubo acabado,
el rey volvi a mirar al vaco, luego afirm con la cabeza y una sombra de
abatimiento se adue de sus rasgos.
Dios nos somete a pruebas verdaderamente difciles murmur. Luego
cambi de expresin y se esforz en sonrer. Pero al mismo tiempo ha trado junto
a m a un caballero leal como no poda imaginar otro igual, Sir Lancelot.
Lancelot evit hacer preguntas y se limit a mirarle. Unos segundos despus, el
rey se encogi ligeramente de hombros, retrocedi un paso y se dio la vuelta, de tal
manera que incluy en su ngulo de visin al altar tambin. sa fue la causa de que
Lancelot no supiera a ciencia cierta si sus siguientes palabras iban dirigidas a l o a
Cristo en la cruz.
Por qu me obligis a tomar esta decisin? murmur Arturo.
Qu decisin? pregunt Lancelot. Y casi al instante se dio cuenta de que
haba cometido un error al hablar. Y antes de que Arturo pudiera responderle, se llen
de coraje porque asumi lo desigual que era aquel duelo. l no estaba a la altura de
Arturo, cmo iba a estarlo? Hiciera lo que hiciera, el rey de Britania le llevaba
cincuenta, o tal vez quinientos, aos de adelanto. No, no era una pelea limpia, y
seguramente no tena por qu serlo.
La decisin entre la guerra y la paz dijo Arturo. Habis estado en el
campo, Lancelot. Habis hablado con personas, cuyas vidas ahora reclamo para m.
Tal vez ganemos esta guerra, pero, a qu precio? Vale la pena?
Me temo que no entiendo contest Lancelot sinceramente.
No pasar mucho tiempo hasta que Camelot se hunda en un mar de sangre
dijo Arturo. Los pictos de Mordred se preparan para la batalla. Estn reuniendo
tropas por todo el pas. Muchos de nuestros batidores no han regresado, pero los que
lo han hecho no traan buenas noticias, amigo mo.
Claro que saba que Arturo y sus caballeros haban partido poco despus que l
para ir al encuentro del ejrcito picto que marchaba hacia Camelot. Pero el rey se
encontraba ileso frente a l y Camelot no estaba en ruinas, as que ambos hechos le
haban llevado a creer que Arturo haba ganado la batalla. Ahora, sin embargo, tena
dudas.
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Vuestro ataque a los pictos?


Perdimos, Lancelot dijo Arturo con calma. Sus ojos se oscurecieron al
recordar. Fue una trampa el volumen de su voz baj y sus palabras ya no
parecan dirigirse a Lancelot. Estbamos tan seguros de la victoria. Eran ms que
nosotros, pero, qu importa eso? Uno contra dos o uno contra diez dnde est la
diferencia? Estbamos convencidos de poder acabar con ellos. Pero perdimos.
Perdido! se lament Lancelot.
Arturo asinti. Segua sin mirarle a los ojos; su vista iba mucho ms all, a un
punto lejano, que esta vez no estaba situado en la pared de detrs de l, sino en algo
infinitamente aterrador. La sola mirada de Arturo le bast a Lancelot para or el
fragor de la batalla, el grito de los moribundos, el tintineo de las espadas y los
relinchos de los caballos heridos, para captar el olor de la sangre y el hedor de la
muerte.
Los derrotamos aadi Arturo una eternidad despus, pero, a qu precio?
La mitad de mis caballeros estn muertos. Se perdi un tercio de nuestro ejrcito y
los dems estn heridos o enfermos. Ganamos la primera batalla, pero para la
segunda no nos quedan fuerzas. Esa era la trampa, Lancelot.
No lo entiendo dijo el caballero.
Tambin yo lo entend demasiado tarde confes el rey. Menospreci a
Morgana. No hay disculpa para ello. La conozco mejor que nadie en el mundo y
tendra que haber sabido lo que planeaba, pero su maldad es mayor incluso de lo que
yo intua. Nosotros ramos doscientos y ellos, seiscientos. Nosotros los derrotamos.
Ni un solo picto super la contienda. Pero el nmero de su ejrcito parece no tener fin
y el de mis soldados est limitado. Por cada cadver que se qued en el campo de
batalla se ri amargamente cuando dijo esas palabras aparecern diez nuevos
brbaros del Norte. Sin embargo, mis caballeros son irremplazables.
Fuisteis
a la batalla por primera vez sin la proteccin de Dagda dijo Arturo con
dureza. Y lucharon. Mis caballeros arremetieron contra los brbaros como los
demonios contra las almas del purgatorio. Pero slo era acero y carne de can lo que
estaba en juego.
Ya no era la magia por encima de la vulnerabilidad de las personas, pens
Lancelot apesadumbrado. Por fin comprendi lo ocurrido. Por primera vez, los
caballeros de Camelot haban estado frente a frente al enemigo; ellos, no su magia
invencible. Rememor la primera batalla a la que l haba asistido y un escalofro
recorri su espalda. Un enfrentamiento entre espadas y hombres ya era bastante
descompensado; pero entre la magia y los hombres eso no era una batalla, era una
matanza.
Y qu significa? pregunt.
Significa que perdimos, amigo mo respondi Arturo con tristeza. He
enviado emisarios a todos los reinos aliados para pedir refuerzos. Pero aunque todos
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escucharan mis ruegos, no tendramos ninguna posibilidad. Camelot dispone todava


de ms de mil hombres armados, pero ocho de cada diez son campesinos, artesanos y
gandules que no saben ni siquiera por qu extremo hay que asir la espada. Nuestros
exploradores nos han informado de que hay ms de diez mil pictos en marcha. Dentro
de una semana ms o menos estarn aqu. Sin la magia de Merln estamos perdidos.
Lancelot se qued observndole y todo lo que hubiera querido decir se neg a
salir de sus labios. En su mente bullan los pensamientos sin tregua. Ginebra, la
criatura demonaca, el hada Morgana y los pictos, lo que Arturo acababa de hacer en
su mano y la muerte de Dagda, todo a la vez y sin que ni una sola de aquellas ideas se
fijara verdaderamente en su cabeza. Se senta indefenso, como si estuviera embutido
en una armadura de hielo que pesara una tonelada y de pronto percibiera que sta
estaba empezando a resquebrajarse.
l no haba regresado all para conversar con Arturo de la guerra, de los pictos o
del futuro del pas. l quera hablar de Ginebra, slo eso. Pero senta que no poda
hacerlo. Se enfad consigo mismo. Llevada dos das sin pensar en nada ms que
aquella conversacin y ahora, sin embargo, se encontraba ms perdido que nunca. No
estaba a la altura de Arturo. No, de sus palabras; no, de lo que l decida o pensaba.
Para su propio desconcierto, durante el espacio de un segundo se pregunt si lo
estara con la espada en la mano. Pero no se atrevi a seguir adelante con aquel
pensamiento. Cualquiera que fuera la respuesta, no quera saberla.
Por lo menos, no todava.
Qu queris decirme con esto, Mylord?
Os hago el mismo ofrecimiento que le he hecho a todos mis caballeros, Sir
Lancelot respondi Arturo mientras levantaba la mano para impedirle hablar. Y,
antes de contestar, pensoslo muy bien, amigo mo.
Qu ofrecimiento? quiso saber Lancelot.
Os eximo de vuestra palabra dijo Arturo. Lancelot iba a replicar, pero el rey
hizo el mismo gesto de antes para acallarle. No, ya os he dicho que no me
contestis ahora. Pensadlo con calma, antes de decidiros. Como todos los dems,
tambin vos me jurasteis lealtad a m y a Camelot, y seguro que sois de la opinin de
que ese juramento demanda que vuestro sacrificio llegue hasta las ltimas
consecuencias. Os dara la razn en cualquier otra circunstancia, pero no estamos
hablando de una pelea limpia. La desigualdad numrica ante la que nos encontramos
es inmensa y seremos incapaces de derrotarlos, pero, aunque no fuera as, tambin
hay que hacer frente a la magia de Morgana, y eso es peor an. Exijo de todos mis
caballeros que, si es preciso, den su vida por salvar al reino, pero no puedo exigir de
ninguno de ellos que vaya a una muerte segura.
De repente, Lancelot se sinti tan molesto que tuvo que dominarse para no
levantar el puo y pegarle a Arturo un golpe en el rostro. Comprenda que aquel
ofrecimiento, precisamente por ser tan generoso, esconda tal vez un engao. Sin
preguntarlo, saba que ninguno de los caballeros de Arturo lo haba aceptado ni iba a
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aceptarlo. Cmo hacerlo si queran volver a mirarse en un espejo durante el resto de


sus das?
Creo que conocis mi respuesta, Mylord dijo con frialdad. Los otros
Estoy hablando con vos, Lancelot; no con los otros le interrumpi Arturo.
No hago excepciones con ninguno de mis caballeros. Pero vos titube
notablemente, vos sois especial.
No es as le contradijo Lancelot, pero Arturo no se lo permiti y zanj el
asunto con un movimiento de la mano.
Ahora no. He invitado a todos los caballeros a cenar. Ech un vistazo por la
ventana y aadi con una sonrisa. Antes de una hora, para ser exactos. Os ruego
que empleis el tiempo que queda para tomar una decisin. Sobre m, sobre
determinados asuntos Y descansad del agotador viaje. Call por unos instantes;
luego dibuj el esbozo de una sonrisa sobre su cansado rostro y dijo en voz algo ms
baja: Adems, tengo una sorpresa para vos.
Lancelot lo mir con expresin interrogante, pero Arturo nicamente sigui
sonriendo sin decir nada. As que el caballero se gir y fue hacia la puerta. Pero antes
de abrirla, se volvi de nuevo a Arturo y le pregunt:
En lo que se refiere a mi sitio en la Tabla, espero que hayis llegado a un
acuerdo con Sir Mandrake.
Arturo estaba de cara al altar y respondi sin ni siquiera volver la cabeza:
Podis estar tranquilo, amigo mo. Todo est en orden. Pero sa es una parte de
la sorpresa de la que os hablaba. Tened paciencia y no me agis la fiesta.
Lancelot no era de la opinin de que aquel fuera un momento apropiado para
sorpresas y fiestas, pero de pronto se senta excesivamente cansado para seguir
haciendo preguntas, por eso sali de la capilla sin pronunciar ni una palabra ms.
Casados!
Arturo y Ginebra se haban casado! Lancelot era incapaz de pensar en otra cosa.
Como el monarca le haba aconsejado, subi a la torre y entr en su cuarto. Pero una
hora ms tarde no habra sabido decir qu haba hecho en aquel espacio de tiempo. Su
humor haba ido del desconcierto a la ira, del dolor al desconsuelo. Estaba enojado
consigo mismo, con Arturo, y tambin con Ginebra, y con el destino que estaba
jugando as con l, que le daba nuevas esperanzas para arrojarlo inmediatamente a un
abismo de desolacin an ms profundo. Por qu haba regresado? Por qu no
sigui cabalgando sin ms tras haberse deshecho del monstruo? Y por qu no
permiti que fuera la criatura la que le matara a l?
Habra seguido en la habitacin el resto de la noche, yendo de un lado a otro,
martirizndose con mil y un reproches, si de golpe no hubieran llamado a la puerta.
Lancelot fue hasta all, descorri el pestillo y abri con tanta energa que el zagal que
estaba en el corredor dio un paso hacia atrs y levant los brazos, muerto de miedo.
S? le espet.
El chico retrocedi un paso ms y sus ojos se abrieron desmesuradamente.
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Lancelot no saba si ya estaba plido antes, pero en ese instante se vea blanco como
la cera y su voz temblaba tanto que tuvo que carraspear dos veces para lograr
pronunciar una palabra inteligible.
Perdonad, seor dijo por fin. Vos vos sois el caballero Lancelot?
Yo soy. Qu quieres?
Tampoco esta vez logr el muchacho emitir ni un sonido con su garganta; y su
cuerpo no dejaba de temblar. Sbitamente, Lancelot comprendi la imagen que le
estaba ofreciendo a aquel pobre chiquillo, era normal que se asustara. Sinti
remordimientos e intent esbozar una sonrisa.
Soy Lancelot dijo, esta vez en voz ms baja y mucho ms amistosa. Y t?
El chico necesit un buen rato para poder contestar a aquella pregunta tan sencilla
y Lancelot aprovech el tiempo para observar su aspecto. Deba de tener unos doce o
trece aos y estaba tan delgado que se le transparentaban las costillas a travs de la
camisa. Iba descalzo y llamaba la atencin lo sucios que estaban sus pies. Tambin su
pelo pareca que no haba tocado el agua en por lo menos un ao. Lancelot no lo
conoca de nada. Sin embargo, haba crecido en aquella ciudad y crea conocer a
todos los chicos y chicas de esa edad, por lo menos de vista.
Me llamo Michael tartamude el zagal. Soy se par, trag saliva y
comenz de nuevo. El rey me manda para recordaros que os espera a vos y a los
dems caballeros en el saln del trono frot los pies contra el suelo y movi los
ojos con inquietud. Se notaba lo desagradable que le resultaba el encargo.
Lancelot estuvo a punto de preguntarle por qu se encontraba tan a disgusto, pero
de pronto record el tiempo en que l haba desempeado las tareas de aquel chico,
asinti con la cabeza y dijo con tanta suavidad como pudo:
Est bien, Michael. Te doy las gracias. Puedes irte.
Considerablemente aliviado, el muchacho se march tan deprisa como pudo, sin
llegar a correr. Pero una vez que se hubo alejado una docena de pasos, Lancelot lo
llam de nuevo:
Michael?
El chiquillo se qued quieto, se dio la vuelta y lo mir con miedo.
S, Sir?
Nunca te haba visto por aqu.
Estoy en la cocina respondi Michael, titubeando. El rey fue tan amable
de darme ese trabajo.
Pero, eres nuevo en la ciudad? quiso asegurarse Lancelot.
Hasta ahora vivamos en el campo respondi Michael, pero los pictos
quemaron nuestra granja y nos robaron el ganado. No nos qued nada hablaba
como si tuviera que disculparse por lo ocurrido.
Y, ahora, trabajas aqu como mozo de cocina dijo Lancelot. Michael afirm
con la cabeza y esta vez Lancelot le ofreci una verdadera sonrisa. Es un buen
trabajo y de mayor responsabilidad de lo que cree la mayora de la gente.
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Eso os parece, seor? pregunt Michael en actitud dubitativa, su voz


son sorprendida y Lancelot pudo entenderlo. Mientras l fue mozo de cocina, tan
slo en contadas ocasiones recibi una buena palabra de alguno de los caballeros.
Lo s le confirm. Conoc a uno de tus antecesores, sabes? Y ahora ve y
dile al rey que voy enseguida entr en la habitacin y cerr la puerta antes de que
Michael pudiera contestar. La sonrisa de su rostro se evapor bruscamente. Y ten
cuidado, pequeo pens. Este trabajo no slo es cansado, sino tambin
peligroso, mucho ms de lo que piensa la gente.
Permaneci unos instantes con los ojos cerrados, apoyado contra la puerta, y
luego se apart con un suspiro de la madera sin pulir y se dirigi a la banqueta que
haba junto a la ventana, sobre la que reposaba una jofaina de agua. Se senta bastante
sucio. El sudor y el polvo de cinco das de viaje estaban pegados a su piel e incluso l
mismo perciba que no ola nada bien. Si le hubiera quedado tiempo, se habra
quitado la armadura y habra procurado asearse a conciencia y lavar su ropa, pero
Arturo tolerara un retraso de minutos, no de una hora. Adems no tena ropa de
repuesto. Sus posesiones se reducan a lo que llevaba encima; un problema del que
pronto debera ocuparse. Opt por lavarse la cara y las manos, esperando que los
otros caballeros olieran igual que l, una esperanza nada infundada por otra parte. Los
caballeros de Arturo tenan un montn de cualidades, pero la limpieza no era una de
ellas. Por lo menos, de la armadura no tena por qu preocuparse. El metal de la
misma se ensuciaba tan poco como el de cualquiera de los otros pertrechos creados
por la mano del hombre.
Cuando hubo acabado, se atus el pelo con las manos mojadas para dar la
impresin de que estaba peinado, se puso sobre los hombros la capa blanca que
formaba parte de la armadura y sali de la estancia.
Se haba hecho de noche, pero el patio interior de Camelot estaba iluminado por
docenas de antorchas y braseros, y en los salones y pasillos dominaba el alboroto. Al
igual que en el resto de la ciudad, normalmente el silencio se adueaba del castillo
nada ms oscurecer, pero aquel da haba sucedido justamente lo contrario. Criados y
pajes iban y venan por el patio, cargaban cajas, toneles y sacos, martilleaban,
serraban y construan. De las almenas provenan voces de hombres que se gritaban
consignas e instrucciones, no haba ni un segundo para el reposo. La escena le
recordaba mucho a la de la penltima vez que haba estado en Camelot. Tambin
aquel da, el lugar se encontraba en plena ebullicin y todos iban de un sitio a otro,
slo que entonces se trataba de un da de alegra y celebraban una gran fiesta, y ahora
ocurra exactamente lo contrario: el castillo se preparaba para el asedio. Y aquello le
confirm a Lancelot lo desoladora que Arturo estimaba la situacin. Camelot era una
fortaleza inexpugnable desde haca ms aos que los que un hombre puede vivir. A lo
largo de todas las guerras, campaas y lances en los que haban intervenido Arturo y
sus caballeros, ni un solo enemigo haba osado nunca levantar su mano hacia la
propia Camelot, el corazn del reino y la ciudad que consideraban casi sagrada. Pero
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en la capilla Arturo le haba anunciado que un ejrcito de ms de diez mil pictos


marchaba hacia el castillo.
Lancelot subi las escaleras corriendo. Por lo visto era el ltimo, pues no se
encontr a nadie ms ni en las escaleras ni en el largo pasillo que conduca al saln
del trono. Desde lejos oy el murmullo de numerosas voces, el ruido de cubiertos y
jarras de barro y alguna carcajada de vez en cuando; eran sonidos tan familiares, que
por unos breves momentos le pareci transformarse de nuevo en el que haba sido
durante tantos aos. Si en ese instante alguien le hubiera entregado una fuente con
pan y carne, y una jarra de vino, las habra llevado sin dudar al saln del trono y
habra servido a todos los comensales. Pero cuando entr en la sala, se qued parado
como si lo hubiera fulminado un rayo.
No habra sabido decir si era el ltimo, pero desde luego llegaba tarde porque
Arturo y una buena parte de los caballeros estaban ya sentados a la mesa y la comida
ya llevaba un rato servida. Pero aquello no era lo que haba paralizado a Lancelot.
Con los ojos abiertos como platos observ la Tabla; mejor dicho, el lugar donde
debera haber estado sta. La enorme mesa rectangular con capacidad para ms de
sesenta invitados haba desaparecido. En su lugar, se levantaba otra mayor, tambin
de roble macizo y de forma redonda. Alrededor de ella haban dispuesto docenas de
sillas, tan pesadas, lujosamente tapizadas y con la madera profusamente decorada que
en un reino algo ms pequeo habran valido como tronos. Al primer vistazo,
Lancelot ya se dio cuenta de que eran todas idnticas, incluida la de Arturo.
ste se levant, dio unas palmadas y, al instante, se acallaron las voces y el
tintineo de copas y vajilla. Dej pasar un minuto ms, en el que no slo l sino todos
los presentes fijaron su vista en Lancelot, luego ri en tono bajo y pregunt:
Bueno, amigo mo, ha tenido xito mi sorpresa?
Esto, esto es murmur Lancelot sin saber qu decir, luego se call y se
encogi de hombros.
Me habis preguntado si haba solucionado lo de las peleas por los puestos en
la mesa y yo os he respondido dijo Arturo con una sonrisa irnica. Se ahorr mirar
en la direccin de Mandrake, pero Lancelot comprendi a quin iban dirigidas
aquellas palabras. Estuve dndole vueltas a lo ocurrido aadi Arturo. Yo
estaba equivocado. Es la esencia de esta mesa que no haya en ella reyes ni sbditos y
que todos tengan el derecho de hablar libremente y exteriorizar sus pensamientos sin
temor a las represalias. Fue error mo empezar a olvidarlo. Para que no vuelva a
suceder he hecho construir esta Tabla subray sus palabras con un gesto teatral.
Es redonda. No tiene ni principio ni final, ni asientos para gobernantes y gobernados.
Bscaos un sitio libre y sentaos, Sir Lancelot. Pero no os acostumbris demasiado a
l aqu no hay lugares asignados.
Lancelot asinti, pero sigui sin moverse. En otras circunstancias las palabras de
Arturo habran tenido un gran impacto y habran confirmado su dignidad de rey. Pero
en ese momento, precisamente en se, tras lo que haba visto en el patio y lo que
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haba experimentado en los ltimos das, le parecieron sencillamente ridculas.


Adems, tena la sospecha de que la principal razn que le haba llevado a mandar
construir esa mesa era que estaba cansado de golpearse la rodilla con sus cantos.
Lancelot titube y por fin se dej caer en la primera silla libre que encontr. Slo
despus se dio cuenta de que haba elegido una situada casi enfrente de Sir Mandrake
y que ahora ste lo miraba con el ceo fruncido desde el otro lado.
Ah, una cosa ms dijo el monarca, al que la reaccin del caballero no le
haba pasado inadvertida. S hay una regla en esta mesa: no acepto peleas. Si
alguien la rompe, como castigo tendr que bajar a la bodega y traer una jarra de vino
para todos los presentes.
El comentario fue recibido con carcajadas generales, tambin Lancelot se esforz
en mostrar una sonrisa. Slo Sir Mandrake no cambi la expresin de su cara.
Permaneci con ademn hostil y, finalmente, fue Lancelot el que abandon aquel
duelo de miradas y se volvi a Arturo.
Una sabia decisin dijo, dejando a la libre interpretacin de cada uno a qu
se refera exactamente. A cada segundo que pasaba se encontraba ms a disgusto.
Hasta aquel momento haba pensado que la causa radicaba en el cambio de
circunstancias y, sobre todo, en la hostilidad de la que haca gala Sir Mandrake, pero
eso no poda ser todo. Con cada nueva inspiracin, senta ms y ms que la desgracia
flotaba en el aire. El ambiente distendido, las risas, las bromas y el gran apetito con el
que los invitados hacan honor a la comida, todo era ficticio, falso.
Probad la comida, amigo mo dijo Arturo, invitndole con un gesto de la
mano. El maestro de cocina se ha esforzado mucho preparando las viandas. Y creo
que ha sido slo por vuestra causa.
Lancelot estaba realmente hambriento. Hasta entonces se haba encontrado
demasiado enervado para darse cuenta, pero ahora su cuerpo reclamaba sus derechos.
El siguiente cuarto de hora no se entretuvo con nada ms que el pan, la carne, las
verduras y la fruta, hasta que le dio la impresin de que estallara si coma otro
bocado y se recost sobre el respaldo de la silla con un suspiro de satisfaccin.
Si no me equivoco, despus del saln del trono es la cocina de Camelot lo que
ms habis aorado coment Arturo con una carcajada.
Podra decirse que s respondi Lancelot. Pasar una semana comiendo
cecina y pan duro no es muy agradable que se diga.
Estamos muy felices de que hayis regresado sanos y salvos dijo Arturo.
Sobre todo la reina sufra mucho por vosotros. No os podis ni imaginar lo contenta
que se ha puesto cuando le he informado de vuestro regreso.
Lancelot movi la cabeza afirmativamente, pero se guard mucho de contestar,
sintiendo como senta los ojos de Mandrake clavados de nuevo en l.
Tambin nosotros nos alegramos de estar de nuevo aqu sin mayores
consecuencias vino en su ayuda Sir Braiden y Lancelot le dirigi una rpida mirada
de agradecimiento, pero el caballero estaba concentrado en el rostro del rey.
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Aunque, por lo que he odo, las cosas no marchan demasiado bien.


En un primer momento, dio la impresin de que el soberano se tomaba a mal que,
con su comentario, Sir Braiden pudiera estropear el buen ambiente que reinaba en la
mesa, pero luego afirm a media voz:
Me temo que tenis razn, amigo mo suspir, asi la copa de vino y volvi
a dejarla sin haber bebido. Me temo que tenis toda la razn murmur de nuevo,
como si se dirigiera slo a s mismo. Las cosas no van nada bien. Ni para Camelot,
ni para nosotros. Sin embargo, no debemos caer en la afliccin y el desaliento. Ya
hemos vivido otras pocas malas y las hemos sobrellevado, y al final siempre hemos
vencido.
Siempre hay una primera vez susurr Sir Mandrake, quin si no?. Es
cierto, Arturo. Hemos vivido pocas malas y las hemos superado. Pero los tiempos
han cambiado. Ahora somos menos. Muchos de nuestros amigos ya no estn con
nosotros y hay caras nuevas en nuestra mesa. Caras tras las que no sabemos
exactamente quines se esconden.
Durante unos instantes se hizo un silencio muy tenso. Arturo mir a Mandrake
ceudo y desconcertado al mismo tiempo. Era como si no supiera realmente a qu
venan las palabras del caballero.
Lancelot s lo saba muy bien.
Qu queris decir con eso, Sir? pregunt con calma, pero tan framente que
casi todos los caballeros volvieron la cabeza en su direccin.
Mandrake se mantuvo imperturbable.
Creo que lo sabis mejor que yo, Sir Lancelot dijo.
Imaginad que no lo s replic Lancelot. Su mano derecha pretendi
deslizarse por la mesa y asir el pomo de la espada, pero l no le permiti hacerlo: con
toda la fuerza de la que fue capaz apret los dedos abiertos contra la superficie y sus
nudillos se pusieron blancos.
Os ruego, mis queridos amigos dijo el rey, yo
No, Arturo dijo Lancelot sin dejar de observar a Mandrake. Es necesario
aclararlo de una vez y, cuanto antes, mejor. Es evidente que Sir Mandrake tiene algo
contra m. Es su problema. No puedo obligar a nadie a que me quiera; ni tan siquiera,
a que no me odie.
Escuchad, escuchad qu bellas palabras dijo Mandrake en son de burla.
Pero, por lo menos, me gustara mucho saber por qu aadi Lancelot.
Bueno, si tanto os interesa Mandrake se encogi de hombros. No le
supona ningn esfuerzo mantener la mirada del Caballero de Plata. Sabemos muy
poco de vos, Lancelot. Slo vuestro nombre, y ni siquiera tenemos la seguridad de
que sea el verdadero. No sabemos quin sois. De dnde vens. Adonde vais. Cul es
vuestra meta.
Os ruego, Mandrake! la voz de Arturo sonaba casi horrorizada. No ha
dado Lancelot sobradas muestras de parte de quin est?
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Lo ha hecho? pregunt Mandrake. En las batallas ha luchado a nuestro


lado, es cierto. Nos ha protegido a unos o a otros de la muerte, tambin eso es verdad.
Y os ha salvado la vida, Arturo. Todo eso a vos os resulta prueba suficiente para su
lealtad. A m no me basta.
Arturo iba a responder, pero Lancelot se le adelant con un gesto de la mano:
Seguid hablando, Mandrake dijo.
Qu generoso por vuestra parte, Sir Lancelot respondi Mandrake con
cinismo. Bueno, si realmente ansiis orlo: habis luchado a nuestro lado en la
batalla, es cierto, pero desde que llegasteis a Camelot la desgracia ha anidado aqu.
No quiero tacharos de traidor o mentiroso. Tal vez atraigis la desgracia. Tal vez os
persiga como una sombra daina por todas partes, o tal vez vos seis de sos que
propagan la desgracia y la muerte por donde quiera que van.
Qu sucede, Mandrake? pregunt Lancelot. Todava no me habis
perdonado el golpe que os di?
No es la primera herida que tengo y no ser la ltima dijo Mandrake con
tranquilidad. Pero no fue una pelea entre iguales.
Estoy preparado para daros la revancha propuso Lancelot amistosamente.
sa sera una pelea todava menos equilibrada opin Mandrake sacudiendo
la cabeza. Y lo sabis.
Por eso la he estado evitando hasta ahora acept Lancelot. Pero os
prevengo: mi paciencia tiene un lmite.
Entonces quitaos esa armadura y dejad esa espada propuso Mandrake. Y
luchad conmigo de hombre a hombre.
Eso comenz Lancelot, pero en ese momento Arturo golpe la mesa con
la palma de la mano y dijo:
Ya basta!
La mirada de Mandrake daba a entender que, desde su punto de vista, no haban
hecho ms que empezar, pero no dijo nada ms; nicamente observ a Lancelot con
ojos burlones y, luego, cogi la copa colocada frente a l en la mesa. En el Caballero
de Plata gan tambin la cordura y opt por tragarse todas las palabras que tena en la
punta de la lengua.
Era evidente que Mandrake todava no lo haba dicho todo y no era el nico que
pensaba as. Desde el primer momento no haba tenido ninguna duda de que muchos
de los caballeros lo miraban con desconfianza. Al fin y al cabo los conoca desde
mucho antes, aunque ellos no lo supieran. Pero nunca haba pensado permanecer all
tanto tiempo. Si las cosas hubieran ido de otra manera, tal vez ahora
S, pens, pero, adonde ir? Deba aceptar que no tena respuesta a aquella
pregunta y que hasta aquel momento se la haba planteado con miedo. Una cosa era
imaginar que se marchaba y no volva nunca ms, y otra muy distinta llevar ese
propsito a cabo. Hasta entonces no haba tenido fuerzas suficientes, pero tal vez la
razn radicara precisamente en que en el fondo no lo quisiera. O tal vez no pudiera
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hacerlo.
Y si fuera justo lo contrario a lo que siempre he credo? sigui pensando.
Si la armadura y la espada no hubieran estado esperndome en el lago con el fin de
servirme, sino que hubiera sido yo el llamado a cumplir la voluntad de ambos objetos
mgicos? Qu ocurrira si?
La puerta se abri de golpe y un hombre de la guardia se precipit en el interior
de la sala. Estaba baado en sudor y tan agitado que necesit unos segundos para
recuperar la respiracin y poder hablar.
Seor! grit entonces. Los pictos! Vienen hacia aqu!

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Captulo 23
Si exista una imagen en la Tierra que ms se aproximara a la representacin de los
hombres en el infierno tena que ser aqulla. A pesar de que la noche era calurosa y
no se mova ni una brizna de aire, el cielo se haba cubierto de nubes grises, de tal
manera que no se distingua ni la luna ni tan siquiera una sola estrella. Tambin la
llanura al norte de la ciudad se encontraba en la ms completa negritud; no haba ni
una luz, el mundo podra haberse detenido al otro lado de las murallas. Sin embargo,
fuera no reinaba una oscuridad absoluta.
All donde el horizonte invisible rozaba el cielo igualmente invisible, relucan
innumerables antorchas: rojas, diminutas. Cuando subieron, slo era una lnea fina,
interrumpida y surcada de rojas puntas de alfiler la que bordeaba las suaves colinas al
norte de Camelot, pero se haba ido transformando en una gran cantidad de puntos
rojos, flameantes; una lnea compacta que bajaba las laderas con engaosa lentitud
hacindose cada vez ms ancha y ms espesa, como si un ejrcito de monstruos
demonacos con los ojos luminosos marchara hacia la ciudad.
Tal vez la comparacin no sea tan errnea, pens Lancelot, tiritando. Claro que
no eran monstruos, sino soldados, y los puntos rojos no eran los ojos en los que se
reflejaba el fuego del infierno, sino las antorchas que portaban los hombres para
iluminar el camino. Pero cuando llegaran a Camelot y derrumbaran las murallas,
aquella diferencia, por lo menos para los defensores y los habitantes de la ciudad,
dejara de existir.
No lo entiendo murmur Leodegranz, que estaba junto a Lancelot en el
adarve, tumbado sobre las toscas piedras del parapeto e inclinado hacia delante, como
si as pudiera ver mejor. Para qu las antorchas? As los hemos descubierto
incluso antes de cruzar las colinas.
Precisamente eso es lo que queran respondi Arturo en voz baja. Al igual
que Lancelot, Leodegranz y el resto de los caballeros, haba subido a aquel lugar para
vigilar la marcha del ejrcito brbaro desde las almenas de la muralla de defensa
exterior en vez de hacerlo desde la torre del homenaje, donde habran tenido una
mejor perspectiva; pero seguramente haba cado en la cuenta, como Lancelot y los
otros, slo cuando ya estaban a medio camino. Se senta tan a disgusto como todos
los dems. Eran caballeros, guerreros que estaban acostumbrados a arremeter contra
el enemigo; no a observarlos desde un lugar a cubierto. Aunque Lancelot hiciera todo
lo posible para que su rostro no dejara entrever sus emociones, tratando de dar a
entender que tena la moral alta mientras segua mirando en direccin norte, estaba
convencido de que aquella visin asustaba a los dems tanto como a l. El soldado
que los avis slo pudo decirles que haba visto luces en el horizonte y que, unos
minutos despus, abri las puertas a un jinete extenuado que balbuce algo sobre la
llegada del ejrcito brbaro antes de perder el sentido. Temiendo lo peor, todos haban
corrido hasta all, pero su fantasa se haba quedado corta. Aqul no era precisamente
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un ejrcito pequeo. Aquella mancha silenciosa que se acercaba a la ciudad,


ondeando en color rojo, como un fuego avanzando lentamente, era un ejrcito
gigantesco, de miles de soldados.
Arturo? pregunt Leodegranz bastante tiempo despus.
El rey no se tom la molestia de volver la cabeza, sigui mirando inmutable el
rojo parpadeo.
Quieren que los veamos dijo. No os dais cuenta? No me sorprendera que
cada uno de ellos llevara dos antorchas en las manos, para que creamos que son el
doble de soldados. Son las estratagemas de esa raza. No combaten slo con la espada,
sino tambin con el terror que propagan. Y por Dios que es un arma espantosa!
Por qu no hemos sido advertidos antes? pregunt Mandrake. Un ejrcito
as no surge de la nada.
S lo hemos sido dijo en voz baja el rey mientras sacuda la cabeza. Desde
hace semanas nuestros exploradores nos estn informando de que han avistado
distintos grupos cada vez ms prximos. Baj todava ms el tono para aadir con
amargura: Estbamos tan seguros de nuestra victoria que ni siquiera se nos ocurri
pensar que podran atacarnos de nuevo. Y menos aqu.
Tenemos que dar la voz de alarma! dijo Mandrake. Es preciso que
nuestro ejrcito
Lo que queda de nuestro ejrcito le corrigi Arturo se encuentra a dos das
de caballo en direccin oeste. La mitad de los hombres estn heridos y la otra mitad,
enfermos o agotados frunci el ceo. Si los pictos no los han atacado y matado
ya. Yo en su lugar lo habra hecho as.
Pero, tenemos que dar la voz de alarma! La ciudad tiene que preparar su
defensa y
Arturo le interrumpi de nuevo:
Nos defenderemos dijo con seriedad. Pero no vamos a dar la voz de
alarma.
Seor? pregunt Mandrake sin comprender.
Todava estn muy lejos le explic Arturo fijando los ojos otra vez en el
ejrcito de ascuas rojas que se deslizaba por las laderas del norte. Se confunda
Lancelot o todava eran ms que antes?. No llegarn hasta el amanecer. Conozco a
los pictos. No luchan de noche si lo pueden evitar. Adems, despus de la marcha que
tienen a sus espaldas, tendrn que coger fuerzas antes de la batalla. No, todava
tenemos algo de tiempo.
En ese caso, deberamos utilizarlo grit Mandrake excitado.
Cerrad las puertas de la ciudad, duplicad la vigilancia en murallas y torres y
disponed todo para la defensa orden Arturo, pero en el ms absoluto silencio,
siempre que os sea posible. Quiero ofrecerles a los habitantes de la ciudad una noche
tranquila. Tal vez sea la ltima.
Mandrake iba a replicar, pero Arturo se dio la vuelta y Perceval le dirigi una
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rpida mirada de aviso, as que el caballero de la Tabla Redonda se limit a arrugar la


frente con enojo.
Os espero a todos en el saln del trono dentro de una hora dijo el monarca,
mientras se diriga con paso rpido hacia la escalera que conduca a la muralla de ms
de ocho metros de altura. Lancelot iba a seguirle, pero se encontr con la mirada de
Perceval y comprendi que el joven caballero tena razn: Arturo quera estar solo.
Quiz fuera la ltima vez en muchos das que podra permitirse ese lujo.
Indeciso, volvi a las almenas y continu mirando hacia el norte. Ahora estuvo
seguro de que en las colinas el nmero de puntos rojos haba aumentado. Ms all del
horizonte el cielo tambin brillaba rojo, a causa del reflejo de las antorchas. Un
escalofro le recorri la espalda. Era un ejrcito inmenso, s. A su mente volvi la
pregunta que Mandrake acaba de hacerle al rey: cmo demonios haban logrado los
pictos transportar tal cantidad de soldados y material sin ser descubiertos?
Escuch pasos tras l, gir la cabeza y vio que Sir Mandrake se aproximaba. Su
rostro se haba transformado de nuevo en una mscara impenetrable, pero era
evidente que sus ojos brillaban de ira y un nuevo escalofro recorri la espalda de
Lancelot. Desde el primer momento haba sabido que aquel hombre no era su amigo.
Pero no comprenda por qu Mandrake le odiaba tan ostensiblemente.
El caballero se le acercaba con intencin de hablarle, pero al encontrarse con su
mirada, se par unos segundos, se dio la vuelta y camin con paso ligero hacia la
escalera por la que acaba de desaparecer el rey. Lancelot lo sigui con la vista hasta
que se lo trag la noche, luego movi la cabeza, abandon las almenas y baj
tambin.
Ya abajo, se dio cuenta de que no estaba solo. Por el rabillo del ojo vea una
sombra a su espalda. Se qued quieto e hizo ver que miraba con detenimiento algo
del otro lado mientras aguzaba los odos y posaba la mano sobre la empuadura de la
espada. Oy el crujido de una tela y, al concentrarse ms, una respiracin. Esper
percibir el ruido caracterstico que hace una espada al deslizarse de su vaina, un pual
que se desenfunda del cincho o un arco cuando se tensa. No ocurri nada de eso, pero
l sigui sin levantar la mano de la espada; se volvi sigilosamente e intent escrutar
la larga sombra que se dibujaba en el muro trasero.
Entonces sinti que haba hecho el ms absoluto de los ridculos, porque la
sombra emiti una carcajada cantarina y una figura clara sali de la oscuridad.
Desde cundo sois tan miedoso, caballero Lancelot? No os preocupis, no
pienso atentad contra vuestra vida ni contra vuestra virtud.
Ginebra! respondi l asustado. Mir rpidamente a derecha e izquierda y
hacia la escalera por la que acababa de bajar y, con voz ms baja, aadi: Qu
haces aqu? No tendras que haber venido!
S, yo tambin me alegro de verte dijo ella irnica.
Lancelot se le acerc deprisa, la cogi por el brazo y la atrajo hacia las sombras
de la muralla. El corazn le lata desbocado. Ni siquiera saba si se senta alegre de
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verla. Hasta aquel momento haba conseguido apartarla de sus pensamientos, hasta el
mismo borde de su conciencia, para sobrellevar el dolor. Tenindola a su lado, su
estrategia se iba al traste. Ms an: el slo roce de su cuerpo aun con la pesada
manopla era ms de lo que podra resistir. Retir la mano inmediatamente y dio un
paso hacia atrs.
Perdona murmur. Me siento
Confuso? le ayud Ginebra.
No era slo eso, pero asinti con la cabeza.
Asustado aadi. No deberas estar aqu. No sabes lo que ocurre?
Que ests con vida, s. Dijo Ginebra y, con un tono de ligero reproche,
continu: Me habra gustado que me lo hubieras dicho t mismo.
Lo habra hecho, pero comenz Lancelot, par de golpe y tuvo que hacer
un esfuerzo extraordinario para mantener su mirada.
Ya dijo Ginebra, pareca triste.
No, no creo que lo entiendas. Contest Lancelot. Qu le suceda? Se senta
como un nio. Lo que ms deseaba era darse la vuelta y salir corriendo, slo eso: salir
corriendo; pero, en su lugar, trat de poner en orden sus pensamientos y dijo
controlando la voz: Habra ofrecido mi vida por volver a verte una vez ms,
Ginebra. Pero no aqu. No sabes lo que ha ocurrido?
Ginebra lo mir de una manera que haca innecesaria cualquier respuesta. No, no
lo saba.
Los pictos vienen hacia aqu dijo l.
Ella asinti.
Lo s dijo. Arturo me explic que
Me refiero a ahora mismo la interrumpi Lancelot sealando el camino de
ronda con la cabeza. Estn al otro lado de las murallas. Su ejrcito ya ha traspasado
las colinas del norte. Como muy tarde estarn aqu maana al amanecer.
El rostro de Ginebra perdi el color.
Ha sido rpido dijo.
Arturo no contaba con ello?
Arturo no habla conmigo de poltica respondi Ginebra evasiva. Para ser
sinceros, tampoco me gusta hacerlo contigo. No ahora. Estaba tan preocupada por ti!
Por qu no has venido a verme?
Lancelot tard un momento en contestar. Cuando por fin lo hizo, baj la mirada y
habl en un tono de voz todava ms bajo, casi susurrante:
No estaba seguro de que quisieras verme.
De pronto, el aire se poda cortar con un cuchillo.
Qu quieres decir con eso? pregunt la joven.
Ahora eres la esposa de Arturo respondi Lancelot. Antes de acabar la frase,
ya se habra dado de bofetadas y estuvo a punto de hacerlo cuando vio que los ojos de
la dama se envolvan en tinieblas. Por qu las personas siempre infligan el mayor
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dolor a quienes ms queran?


Y t crees que yo
No! la interrumpi Lancelot. Lo siento. No quera decir eso. Yo
buscaba intilmente las palabras adecuadas. Yo simplemente ya no s lo que
tengo que decir. Lo que debo pensar.
Ginebra hizo un movimiento de la mano como si tuviera la intencin de
aproximarse a l, pero pareci meditarlo mejor, y se qued a unos pasos.
A m me ocurre lo mismo dijo con tristeza. Pero yo
Por favor, no dijo Lancelot. No quera hacerte dao. S que no tenas otra
eleccin.
S, s la tena contest ella. Despus de que te marcharas, tambin pens
en dejar Camelot. Saba que no ibas a volver.
No, no lo haba planeado. Pero en ese mismo momento comprendi que haba
sido un error regresar. Todo lo que haba hecho en las ltimas semanas, y meses,
pareca ir encadenndose en una sarta de faltas cada vez ms graves. No tendra que
haberse puesto nunca aquella condenada armadura.
Si no lo hubiera hecho, se habra ahorrado muchas desgracias, pero nunca habra
conocido a Ginebra. Por lo menos, no as.
Durante interminables segundos se mantuvieron uno frente al otro, mirndose a
los ojos, y, finalmente, fue Ginebra la que tom la iniciativa. Se acerc a l y le bes,
y aquel roce ligero le recompens de todo lo que haba tenido que soportar desde su
regreso a Camelot. Cerr los brazos en torno a ella y disfrut de la sensacin de su
proximidad, su tibieza y la seguridad con la que ella lo colmaba. Si algn caballero,
Mandrake o el propio Arturo los hubieran visto en ese instante, con toda probabilidad
habra significado una sentencia de muerte para los dos, pero hasta eso le daba ya lo
mismo.
Quera hacerlo susurr Ginebra. Estaba decidida a marcharme, ese mismo
da, a esa misma hora; pero no pude.
l nunca te habra dejado marchar dijo Lancelot.
Vino y me dijo que adelantara la boda sigui Ginebra como si no hubiera
escuchado sus palabras. Dijo que se preparaba una gran batalla y no quera dejarme
viuda aun antes de casarnos se ri, pero son como un gemido. No me pregunt,
entiendes? Sencillamente me lo orden.
No tenas otra eleccin repiti Lancelot, pero tampoco esta vez Ginebra
pareci escucharle.
Nos casamos en ese mismo instante. Y, ese mismo da, se march con su
ejrcito para luchar contra los pictos.
No tenas otra eleccin dijo Lancelot por tercera vez, pero esta vez Ginebra
reaccion.
Se arranc de sus brazos y dio un paso atrs. Sus ojos refulgan cuando levant la
cabeza y le mir a la cara.
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Claro, claro que la tena le contradijo con vehemencia. Podra haberme


marchado! Jams se habra atrevido a retenerme por la fuerza!
Pero ni siquiera de eso estaba seguro Lancelot. Mientras miraba a Ginebra y al
infinito dolor de sus ojos, se preguntaba cmo haba podido dejarse seducir durante
tanto tiempo por Arturo. De todos los habitantes de Camelot tal vez con la nica
excepcin de Merln l haba sido durante aos el que se haba sentido ms
prximo al rey. Lo haba conocido ya de nio, desde un punto de vista que ningn
extranjero ni la mayora de sus propios caballeros habran imaginado jams, ya que el
rey era, al fin y al cabo, una persona y, como tal, no siempre se comportaba de la
mejor de las maneras. Y, a pesar de eso, en los ltimos das se haba encontrado con
un Arturo que le produca una gran extraeza.
Las cosas han sucedido as dijo y ya no podemos transformarlas.
Por supuesto que podemos afirm Ginebra. Podemos irnos, Lancelot.
Solos t y yo. Huyamos sin ms. Nadie nos retendr.
En este momento lo ms probable es que nadie nos siguiera, escuch en su
mente. Arturo y sus caballeros tenan otros asuntos entre manos. Pero saba que era
una idea ridcula. Haba prestado un juramento y lo que era mucho ms importante:
en el momento en que se puso la armadura y asi la espada por primera vez, haba
establecido un vnculo cuya envergadura todava no alcanzaba a comprender.
No, Ginebra, no podemos hacer eso dijo despacio. Y tampoco debemos
vernos otra vez. No a solas.
Los ojos de Ginebra se llenaron de lgrimas, retrocedi un paso y se sinti
incapaz de encontrar alguna palabra que decir. Se gir sbitamente y desapareci en
la noche.
Lancelot se qued largo rato mirando en la direccin por la que se haba
marchado. En su interior su corazn le gritaba que corriera detrs de ella, la alcanzara
e hiciera justamente lo que le haba propuesto: marcharse juntos, abandonar aquel
castillo y aquel pas. Sin embargo, no se movi.

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Captulo 24
Como Arturo haba ordenado, una hora ms tarde se encontraron en el saln del
trono. Estaban todos los caballeros, tambin algunos que Lancelot haba echado de
menos durante la cena, y otro al que se alegr mucho de volver a ver: Sir Galahad. El
alto caballero, de cabellos rubios y ojos risueos, tena una apariencia esplndida,
como si nunca hubiera sido herido, y llevaba una armadura tan reluciente que pareca
recin salida de la forja, lo que era cierto como supo Lancelot despus. A pesar de la
seriedad de la ocasin, se levant al entrar Lancelot en el saln, le salud con una
sonrisa franca y lo abraz breve pero intensamente.
Lancelot! Qu contento estoy de veros! dio un paso atrs y lo examin de
arriba abajo. He sabido de vuestra aventura dijo. Tenis que relatrmela con
pelos y seales.
Lo har prometi Lancelot. Pero la alegra es ma. Para ser sinceros no
confiaba en encontraros vivo.
No erais el nico respondi Galahad con irona.
Lancelot sacudi la cabeza.
Es increble dijo. Si no lo estuviera viendo con mis propios ojos, no lo
creera. Hace una semana estabais prcticamente muerto y ahora
S, es un milagro, no os parece? Yo mismo estaba convencido de que morira,
pero Dios tom otra decisin al respecto.
Dios?, pens Lancelot. No, lo que tena delante de sus ojos no era obra de
Dios. A pesar de la felicidad que le produca ver a Galahad vivo y gozando de buena
salud, un sentimiento de consternacin se adue de l. Dio tambin un paso atrs y
levant la mano izquierda. La cerr en un puo y abri los dedos de nuevo. El corte
que la noche del da anterior todava cruzaba su palma haba desaparecido por
completo. No quedaba ni una cicatriz, tan slo una lnea fina, ms plida, que dentro
de unas horas se evaporara tambin con toda seguridad.
Qu os sucede, Lancelot? pregunt Galahad.
Nada respondi l. Cerr la mano de nuevo. Por qu estaba tan
sorprendido? Haba experimentado en su propio cuerpo las artes curativas de Arturo.
Qu diferencia haba entre una herida en la mano izquierda o una prxima al
corazn?
S la haba. La misma que exista entre la vida y la muerte de un mozo de cocina,
que con su propio cuerpo haba parado el pual que iba dirigido a otro. La diferencia
entre la lealtad y la traicin, entre la preocupacin por el futuro del pas y los celos.
Nada repiti. Slo pensaba en algo.
Mir a Galahad de nuevo, pero era evidente que la expresin de su rostro haba
hecho nacer un cierto recelo en l. El caballero sonri con un asomo de tristeza y
dijo:
Ahora mismo todos tenemos grandes preocupaciones.
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La entrada de Arturo le salv de verse obligado a buscar alguna excusa para


continuar la conversacin. El rey, que haba sido el ltimo en llegar, mir inquieto
hacia el interior de la sala, pero tambin con un punto de decisin que no pareci
perturbar slo a Lancelot. La mayor parte de las conversaciones finalizaron en el acto
y toda la atencin se concentr en Arturo, que cerr la puerta tras l y se dirigi al
asiento de la mesa que estaba justo enfrente de la entrada. Se qued un rato parado
tras el alto respaldo de la silla y recorri con la mirada los rostros de todos los
presentes, si bien es verdad que a Lancelot le dio la impresin de que haba
mantenido la vista un pice ms de tiempo sobre l. Aunque lo ms seguro fuera que
todos los caballeros hubieran pensado lo mismo. Por fin, Arturo rode la silla y se
dej caer sobre ella con un suspiro de cansancio; slo despus tomaron asiento los
dems.
Os agradezco que hayis venido comenz. Aunque habra preferido que
fuera por una razn ms agradable.
Nadie respondi. No era Arturo dado a los prembulos y los circunloquios, as
que fue al grano enseguida:
Nos quedan pocas horas antes de que llegue el da tal vez ms difcil de
nuestras vidas y, para algunos, quiz, el ltimo, y no quiero robaros horas de sueo
sin necesidad.
El comentario provoc murmullos generales y muecas de disgusto. Realmente
poda pensar el rey que alguno de los caballeros dormira esa noche ni tan siquiera un
segundo?
Acabo de movilizar a la guardia de la ciudad y enviado a una docena de jinetes
para dar la voz de alarma entre nuestros aliados y las tropas que tenemos desplegadas
por el territorio. No s cuntos de ellos podrn venir, ni siquiera si lo harn, pero, de
cualquier manera, llegarn tarde. Los pictos atacarn al amanecer, de eso no hay duda
hizo una pausa algo ms larga y Lancelot pudo comprobar que su imaginacin no
le haba jugado una mala pasada pues al fijar la vista de nuevo en todos los presentes
el rey la mantuvo sin ningn gnero de dudas ms tiempo sobre l. He estado de
nuevo en la torre y lo que visto me ha asustado profundamente aadi. El
ejrcito de los pictos es grandioso.
Pero slo son brbaros coment uno de los caballeros.
Muchos brbaros respondi Arturo con seriedad. Seamos sinceros, amigo
mo: son cien veces ms que nosotros, o ms incluso, y todos hemos visto ya con
nuestros propios ojos y hemos sufrido en nuestras propias carnes de lo qu son
capaces estos brbaros sacudi cansado la cabeza. No, no creo que ganemos esta
batalla.
Un silencio angustioso se extendi por la mesa. Algunos de ellos respiraron con
fuerza, pero la mayora se limitaron a mirarle perplejos.
Por ese motivo, he llegado a una conclusin continu Arturo tras una nueva
pausa, mirando directamente a Lancelot. Ir a parlamentar con los pictos y pido a
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Sir Lancelot que me acompae.


No lo diris en serio! replic Gawain, y otros caballeros comenzaron a
protestar en voz alta, pero Arturo levant la mano con gesto autoritario.
No he hablado ms en serio en mi vida dijo. No podemos ganar esta
batalla. Podemos matar a muchos, de eso no hay duda. Podemos teir las llanuras de
Camelot con la sangre de los pictos, pero al final nos vencern. Moriremos todos los
que estamos aqu y cada hombre, cada mujer, cada nio de la ciudad tambin.
Entonces, muramos! dijo Mandrake con nfasis. Es mejor morir con
honor que tener una actuacin ignominiosa!
Arturo sonri con tristeza.
No poda esperar de vos ms que esas palabras, amigo mo dijo en voz baja
. Y si dependiera slo de m o de los que estamos aqu, sera de vuestra misma
opinin. Pero no podemos pensar slo en nosotros. En esta ciudad viven unas diez
mil personas y la mayor parte son sencillos campesinos, artesanos, trabajadores,
hombres y mujeres a los que la corona no les interesa demasiado y que tienen muy
poco conocimiento del arte de la guerra.
Pero eso es
la verdad le interrumpi Arturo, sonriendo todava y en un tono suave
pero claramente ms alto que el de sus palabras anteriores. Esta guerra no es su
guerra, Mandrake. Lo sabis tan bien como yo. Ir hasta donde se encuentran los
pictos y negociar con su capitn las condiciones de una capitulacin tras una
nueva interrupcin y una mirada que le puso los pelos de punta a Lancelot, aadi,
en el caso de que me acompais.
Lancelot asinti en silencio.
Os lo ruego, Arturo! reclam Mandrake. Pensadlo una vez ms!
Camelot no puede capitular ante un ejrcito de brbaros!
Camelot tal vez no, pero yo respondi Arturo. Mi decisin est tomada.
Negociar con los pictos se puso en pie y algunos de los caballeros se levantaron
tambin de sus asientos. El resto permanecieron sentados, mirando a Arturo,
demasiado desconcertados ante lo escuchado, como para ser capaces de alguna
reaccin. Mandrake, Galahad y Gawain saltaron de la silla para acompaar al rey; por
un momento, dio la impresin de que Mandrake iba a lanzarse violentamente sobre l
cuando abandonara la estancia.
Insisto en que comenz, pero fue interrumpido por Galahad, que
interponindose entre ambos, pregunt:
Y si no lo aceptan? Si siguen en su idea de atacarnos?
En ese caso, tendremos que luchar contest Arturo. Ya he dado las
primeras rdenes y estoy seguro de que utilizaris el tiempo hasta mi regreso
preparando la ciudad para el ataque, todo lo que se pueda.
Y si no regresis? quiso saber Gawain en voz baja.
Arturo sacudi la cabeza.
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Eso no suceder dijo. Incluso los pictos respetarn la bandera blanca bajo
la que cabalguemos.
Yo no estara tan seguro dijo Mandrake con agresividad, pero Arturo lo
ignor, le ofreci a Gawain una sonrisa animosa y se volvi a Lancelot invitndole a
acompaarle con la mirada. Juntos y sin decir ni una palabra ms, abandonaron el
saln del trono y se dirigieron a las caballerizas. Tanto el unicornio de Lancelot como
el caballo de Arturo estaban ya ensillados y uno de los mozos los esperaba con dos
lanzas en las que haba reemplazado los gallardetes por unos pauelos
inmaculadamente blancos. La expresin de su cara era de una honda sorpresa, al igual
que haba ocurrido con los caballeros. El significado de una bandera blanca era de
todos sabido, pero hasta entonces tambin haba sido de todos sabido que Arturo
jams portara una seal como aqulla.
A su alrededor, Camelot se estaba despertando mientras ellos galopaban hacia la
puerta de la ciudad. Arturo haba ordenado que no molestaran a la poblacin, pero
tambin haba dispuesto que buena parte de las tropas que se encontraban en la
ciudad se situaran en las murallas. Pasaron junto a tres carros de bueyes cargados con
troncos secos y tinajas llenas de aceite y pez, que se bamboleaban ruidosamente hacia
la muralla. Haba algo en lo que Camelot no era una excepcin: las malas noticias
volaban ms rpidas que el viento. Cuando alcanzaron la puerta, en casi todas las
casas ya arda una luz y el silencio anterior haba dado paso a un murmullo sordo en
el que sobresalan algunas voces ms altas. Los habitantes de Camelot haban
rechazado el regalo de Arturo de pasar una ltima noche en paz.
La puerta de la ciudad estaba cerrada y un vigilante excesivamente celoso de su
trabajo haba puesto tambin la aldaba. Cuando llegaron all, el rey hizo un gesto que
dejaba bien a las claras su prisa y los hombres se apresuraron a levantar la aldaba y
abrir las pesadas hojas de la puerta, pero todava tuvieron que esperar unos segundos
hasta que el hueco fuera lo suficiente ancho para cruzarlo con los caballos. Lancelot
aprovech la oportunidad para hacer la pregunta que le quemaba la lengua desde
haca rato.
Por qu yo, Arturo?
Al principio, dio la impresin de que el rey no iba a reaccionar ante ella, pero
luego volvi la cabeza, se levant la visera del yelmo y mir a Lancelot con
severidad.
Realmente no lo sabis?
Lancelot neg con la cabeza y la expresin en los ojos de Arturo se hizo todava
ms seria.
Si de verdad es as, amigo mo, tampoco tiene ningn sentido que yo os lo
explique se encogi de hombros. Asumid que quiero tener a mi lado a alguien en
quien pueda confiar plenamente.
Aquella respuesta no era nada. Arturo poda confiar plenamente en cualquiera de
sus caballeros. Cada uno de los hombres con los que haban estado haca unos
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minutos alrededor de la Tabla Redonda, habra dado la vida por l sin dudarlo
siquiera.
La puerta ya estaba lo suficientemente abierta, inclinaron sus cuerpos para pasar
bajo la aldaba levantada y guiaron a sus animales a travs del hueco. En cuanto, lo
superaron, la puerta se cerr de nuevo. Cuando no se haban alejado ni diez pasos de
la muralla, ya oyeron el crujido que indicaba que la aldaba volva a su posicin
inicial. Arturo hinc las espuelas para que su montura trotara algo ms deprisa, pero
sin arrancar a galopar, y aquel ritmo ligero los llev rpidamente a la va que
conduca hacia el norte. Mientras se alejaban de la ciudad, Lancelot mir de nuevo
hacia Camelot. Tras ellos, la poblacin se ergua tan oscura como una enorme
montaa construida por la mano del hombre, pero ahora tena, adems, una
inquietante semejanza con la imagen que les ofreca el horizonte. Sobre las almenas
se divisaba un reflejo rojo y tras las innumerables aspilleras y troneras flameaba
tambin la luz roja de las antorchas. La visin resultaba turbadora y, al mismo
tiempo, tan intimidatoria que se pregunt por espacio de un momento si Mandrake no
habra tenido en realidad razn. Era impensable que existiera un ejrcito de hombres
que pudiera penetrar en aquella fortaleza inexpugnable. La muralla exterior de
Camelot tena una altura de ocho metros, ms de diez si se tenan en cuenta el adarve
y las almenas tras las que los defensores podan estar protegidos de prcticamente
cualquier ataque. Y, aun en el supuesto caso de que un enemigo lograra traspasarla,
detrs de ella no le aguardaba una ciudad indefensa, sino cuatro ms, todas ellas
rodeadas a su vez de una muralla algo ms alta y tan slida como la primera.
Pero no era quien para cuestionar las decisiones de Arturo. El rey conoca aquella
ciudad cien veces mejor que l. Saba muy bien lo que haca.
Se alejaron dos o tres leguas de la ciudad y luego se apartaron de la va trazada
para cabalgar directamente hacia el norte. Lancelot no senta miedo, pero aquel
desagradable presentimiento que ya haba experimentado una hora antes, la primera
vez que haba estado arriba, en la muralla, observando el mar de luces ensangrentadas
que descenda despacio por la colina, estaba tomando ahora en l una intensidad casi
corprea. Haba renunciado a calcular, o incluso contar, el nmero de las antorchas
que iluminaban la noche. Arturo tena razn: eran miles. Aunque cada uno de los
guerreros pictos portase dos, el clculo que haban hecho al principio se haba
quedado corto. Cada uno de los defensores de la ciudad tendra que vrselas por lo
menos con diez enemigos.
Nos han visto dijo el rey un rato despus. Aproximaos ms a m.
Permaneced a mi lado y no digis ni hagis nada, da lo mismo lo que ocurra.
Sin reducir el ritmo de la marcha, fueron acercndose hacia el ejrcito picto.
Cuando ya estaban tan cerca que podan reconocer las siluetas de los hombres, stos
continuaban dando la impresin de fantasmas, espectros incorpreos; tambin su
forma de moverse tena un punto misterioso. Lancelot nunca haba visto un ejrcito
tan numeroso, pero s haba sido testigo muchas veces de la marcha de tropas como
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para saber que, incluso, un ejrcito pequeo era incapaz de cabalgar en silencio. Sin
embargo, ste pareca hacerlo. Slo se oa el sonido atenuado de los mltiples pies
que pisaban la hierba y el crepitar de las antorchas. Nada ms.
Arturo levant la mano izquierda para darle la seal de reducir la velocidad de la
marcha mientras l haca lo mismo. Cuando alcanzaron la primera lnea del ejrcito
picto, los caballos iban casi al paso. En el momento en que Lancelot comenzaba a
preguntarse qu haran si los hombres no se apartaban, los soldados izaron las
antorchas y abrieron ante ellos una brecha de sombras y metal, sobre el que se
reflejaban las lenguas rojas del fuego, y el silencio se hizo todava mayor. Por muy
absurda que le pareciera la idea al mismo Lancelot, percibi cmo el miedo se
extenda entre los guerreros.
Trotaron algo ms ligeros y poco antes de llegar a la cima de la colina, Lancelot
se volvi en su silla y descubri algo realmente curioso: el pasillo que los soldados
haban abierto para ellos segua all. Casi habra puesto la mano en el fuego por que
se haba cerrado de nuevo, pero no era as. Adems, el ejrcito haba parado su
marcha hacia Camelot.
Llegaron a la cima y Lancelot descubri con horror que el clculo de Arturo sobre
el tamao del ejrcito haba sido excesivamente prudente. La mayor parte de las
hordas brbaras se encontraban ms all de la colina. Eran miles.
All! dijo Arturo.
La mirada de Lancelot sigui el gesto del monarca y se qued colgada de una
tienda sencilla, pero muy grande, levantada en la falda de la montaa. La vereda que
haban abierto los soldados conduca directamente a ella.
Tardaron ms de diez minutos en alcanzarla, lo que dio una nueva prueba a
Lancelot de las medidas de aquel ejrcito. Cuando estaban a dos o tres zancadas de la
tienda, dos soldados con armaduras metlicas negras les cortaron el paso y, con
gestos, les indicaron que desmontaran. Entonces, Arturo arroj con tanta fuerza la
lanza con la bandera blanca que la punta se qued clavada en el suelo; luego, se baj
del caballo y, cuando el soldado iba a agarrar las riendas, lo rehus y las at a la
lanza. Un gesto simblico que el hombre comprendi porque se retir sin decir nada.
Por su parte, su acompaante no hizo ni amago de acercarse a Lancelot, lo que sin
duda le salv los dedos, pues los ojos negros del unicornio brillaban de odio.
Tambin Lancelot se ape y se inclin tras Arturo para pasar por la abertura de la
tienda.
La decoracin interior era igualmente sencilla: dos catres pequeos, una discreta
mesa de madera y varias sillas. Sobre la mesa haba algunos mapas que se mantenan
desplegados gracias a las piedras que sujetaban sus esquinas. La iluminacin proceda
de cuatro antorchas cuyas llamas chisporroteaban amenazadoramente a escasas
pulgadas de la tela. Un olor extrao flotaba en el ambiente. A Lancelot le record
algo, aunque no supo precisar el qu.
Arturo se haba quedado de pie y eso impidi al Caballero de Plata, en un primer
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momento, reconocer a quines pertenecan las siluetas que haba dentro de la tienda.
Pronto el rey se hizo a un lado con un paso rpido y, por fin, Lancelot pudo distinguir
quines eran los que estaban sentados alrededor de la mesilla baja.
Nadie ms que el hada Morgana y Mordred.
Los dos los miraban con aplomo y en el rostro de Mordred haba una expresin
malvola que acrecent los temores de Lancelot. Aun antes de haber comenzado la
conversacin, supo con plena seguridad que no iba a tener un buen final.
Arturo! Morgana se levant y rode la mesa con pasos rpidos, los brazos
abiertos y la misma expresin de alegra en el rostro que pone alguien que se
encuentra con un buen amigo despus de haberlo aorado mucho. Sin embargo, no
lleg a abrazarlo, sino que se qued a tres pasos del monarca clavando en l una
mirada sarcstica. Qu alegra volver a verte, querido hermano continu. Ha
pasado mucho tiempo luego se volvi a Lancelot y el brillo sarcstico de sus ojos
se hizo todava ms evidente. Y tambin vos sois bienvenido, Sir Lancelot, aunque
en nuestro caso hace menos que nos hemos visto.
Lancelot prefiri no contestar, y tampoco Arturo estaba en condiciones de
intercambiar hipcritas frmulas de cortesa, as que dijo en tono severo:
Si hubiera sido por m, habra pasado muchsimo ms y t te hubieras ahorrado
dos invitados a tu fiesta.
Os ruego que tomis asiento, rey Arturo se inmiscuy Mordred. Tambin l
se haba levantado, pero no rode la mesa, sino que se inclin sobre ella y apoy el
puo derecho sobre la superficie veteada de la madera, machacando con sus nudillos
el quebradizo pergamino justo donde estaba situada la ciudad de Camelot. Somos
conscientes de todo lo que le debemos al rey de Britania.
Arturo lo atraves con una mirada glida y opt por no responder a su afrenta.
Qu es lo que quieres? pregunt a su hermana.
Morgana hizo un gesto de desconcierto, luego se encogi de hombros y suspir.
Quieres ir al grano? No es as, querido? dijo en tono de burla. Pues, muy
bien. Una respuesta sencilla para una pregunta sencilla: Camelot.
Eso es absurdo dijo Arturo. Cmo has logrado poner de acuerdo a los
cabecillas de las tribus pictas y convencerlos de esta locura?
No ha sido tan complicado respondi Morgana sonriendo. Conoces a las
personas, Arturo Siempre estn dispuestas a hacer cualquier cosa si se les promete
una recompensa adecuada.
Y en qu consiste esa recompensa? La montaa de ruinas que quedar de
Camelot cuando la hayis conquistado?
Eso queda en vuestras manos, Arturo dijo Mordred. Yo iba a haceros otra
propuesta, pero mi madre me ha pedido que sea magnnimo. Por eso, os hago la
siguiente: dadnos la ciudad sin luchar y nadie sufrir daos.
Arturo mir a Mordred como si no pudiera creer lo que haba odo, luego, se
volvi de nuevo a Morgana sin tomarse ni siquiera la molestia de contestarle.
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Y t qu quieres realmente? le pregunt.


Camelot repiti Morgana. La sonrisa se haba borrado de su boca. La burla
de sus ojos haba dado paso a una crueldad que provoc escalofros en Lancelot.
T sabes por qu estoy aqu, Arturo. No tengo deseos de derramar sangre innecesaria,
pero t me has obligado a venir con un ejrcito para reclamar lo que nos pertenece
por justicia.
Camelot? pregunt el rey. Britania? sacudi la cabeza. Sabes lo
absurdo que es. Aunque te diera la ciudad y el reino, Britania jams subsistira bajo el
dominio de los pictos. No quieres derramar sangre? Entonces, coge a tus guerreros
brbaros y llvalos de nuevo a su patria antes de que toda Inglaterra se levante y
aniquile a ese pueblo.
Quin habla de los pictos? replic Morgana. T me has obligado a
respaldarme reclamando su colaboracin, ya lo has olvidado?
Maldita sea! Qu es lo que quieres? grit Arturo.
Lo que me pertenece respondi Morgana. Lo que le pertenece a mi hijo.
El trono de Camelot.
Arturo tom aire, incrdulo.
El trono?
No te hagas el tonto, hermano le interrumpi Morgana ceuda. Ya hemos
hablado de ello otras veces. Est en su derecho. Por leyes ancestrales, tan antiguas
como la humanidad. Es tu primognito. Tu heredero. Exijo slo lo que le pertenece.
Es un bastardo contest Arturo sin poder en esta ocasin disimular del todo
su coraje. Lancelot ech una mirada rpida hacia Mordred. Para su sorpresa, ste no
dijo nada, pero empalideci y sus manos se contrajeron como si estuviera
controlndose para no asir la espada.
Tampoco eso es inusual dijo Morgana. La mitad de los herederos al trono
del pasado fueron bastardos. Y es un heredero a tu trono cien veces ms legtimo que
cualquier otro bastardo que pudieras engendrar con una mujer humana.
Arturo estuvo a punto de estallar de ira, pero se control a tiempo. Su mano
reposaba en el pomo de su espada, pero Lancelot saba que no iba a desenvainar a
Excalibur.
Y, sin embargo, sera tan fcil, pens. Un nico movimiento rpido. Un sbito
envite de la espada y la guerra habra terminado. Sin que l hiciera nada por su parte,
tambin su mano se pos en la empuadura, pero el acero encerrado en su funda de
piel no dio seales de vida. No tembl anhelante, su sed de sangre no se despert. A
pesar de ello, Lancelot continu pensando con intensidad si aquella no sera de veras
la solucin ms sencilla: podra matar a Morgana y a Mordred tan velozmente que
ninguno de los soldados de fuera tendra la ms mnima oportunidad de correr a
ayudarlos. Por supuesto, sera asesinato a sangre fra y tanto Arturo como l deberan
pagar de inmediato con su propia vida pero no era se un precio minsculo en
comparacin con las miles de vidas que se perderan al da siguiente si se llegaba
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realmente a la batalla?
Prubalo, mi joven amigo dijo Morgana sonriente.
Lancelot la mir perplejo. Tard unos segundos en comprender que aquellas
palabras iban dirigidas a l y todava ms en asimilar horrorizado a qu se refera.
Qu? murmur aturdido.
Con la cabeza Morgana indic su mano izquierda, posada sobre la empuadura de
la espada.
Ests pensando en desenvainar y acabar la guerra en este mismo momento, no
es as? Tienes razn. He tenido que utilizar todas mis dotes de convencimiento y
algunas cosas ms para poner de acuerdo a las distintas tribus de los pictos y si
Mordred y yo ya no estuviramos aqu, el pacto se deshara antes del prximo
amanecer. Por qu no lo haces, entonces?
Lancelot solt el pomo de la espada, asustado, y la sonrisa de Morgana se torn
algo ms mordaz.
Vamos dijo invitndole. Te doy mi palabra de que no tratar de
defenderme. Coge tu espada y mtanos! Ofrece tu vida por Camelot, tal como el
necio de mi hermano te ha enseado.
Djalo ya dijo Arturo.
Morgana se ri en voz baja.
Por qu? Es cierto que le has contado tan poca cosa? sacudiendo la cabeza,
se dio la vuelta y se acerc a Lancelot. Bueno, por qu no lo intentas?
No me provoques dijo Lancelot enfurecido. Podra hacerlo de verdad.
No respondi Morgana. No podras le sonri y se acerc todava ms a
l, luego se qued parada y fue de nuevo a su encuentro. Levant los brazos despacio.
Lancelot quiso apartarse de ella, pero no fue capaz. Estaba como paralizado. El
corazn le lata acaloradamente, pero no poda ni mover un dedo siquiera.
Sintindose desvalido y con horror creciente tuvo que aguantar que ella asiera su
casco, se lo quitara y lo tirara al suelo descuidadamente. Despus, levant las manos
otra vez, apart su pelo hacia atrs y con ambos dedos ndices recorri las cicatrices,
apenas visibles, de sus orejas.
Cuando lo toc, provoc en Lancelot un sentimiento de espanto. Su roce era
como de hielo y, al mismo tiempo, le produjo la sensacin de que un fuego ardiente
recorra sus venas. Por un momento crey que el suelo se iba a abrir bajo sus pies.
Slo cuando Morgana baj las manos nuevamente y retrocedi unos pasos, fue capaz
de volver a razonar.
Hasta ahora te lo has callado todo, no es cierto? pregunt Morgana,
mirando a Arturo mientras mova la cabeza de un lado a otro. Bueno, no esperaba
otra cosa.
No es un tema del que haya que hablar ahora dijo el rey, pero Morgana
pareca ser de otra opinin, porque segua moviendo la cabeza mientras clavaba los
ojos en Lancelot. Luego, fue suspirando hacia la mesa. Pero no se sent, se coloc
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tras la silla de Mordred, puso las manos sobre sus hombros y le empuj hacia el
asiento.
Como queris, rey Arturo dijo en un tono distinto, mucho ms fro. As
que habis venido para escuchar nuestra propuesta. Bueno, ya la habis odo.
Aguardo vuestra contestacin.
Sabes perfectamente que no puedo concederte tu demanda comenz Arturo
con semblante enojado.
Ah, lo s? pregunt ella.
Y Mordred aadi, maliciosamente:
No soy lo bastante bueno para ti, padre?
No me llames as orden Arturo.
Pero lo eres dijo Morgana. O no?
Arturo mir a Mordred con animadversin, luego se dirigi a Morgana, que
segua de pie tras la silla de su hijo.
T sabes que no puedo concederte esa demanda repiti. Qu exiges
entonces? A m?
Oh, qu caballeroso respondi Morgana en tono de burla mientras negaba
con la cabeza. Si sa es tu respuesta, Arturo, me temo que has hecho el camino en
balde. Dale a mi hijo lo que le pertenece, o trata de arrebatrselo por la fuerza. La
eleccin es cosa tuya.
No puedes decirlo en serio dijo l con un timbre de voz que rayaba la
desesperacin. No querrs que corra la sangre slo para
proporcionar a mi hijo lo que le pertenece, s! tambin la voz de
Morgana haba cobrado mayor intensidad. Sus ojos relucan. Tienes toda la razn.
Morirn cientos de personas, miles pero la eleccin es exclusivamente tuya. Sern
tus manos las que se ensucien con su sangre, hermano, no las mas.
Quiz sea tu propia sangre tom la palabra Lancelot. Nadie ha
conquistado nunca Camelot.
Morgana lo observ con una mirada casi de lstima.
Nadie ha atacado nunca Camelot le corrigi ella. sa es la diferencia.
Por muy buenas razones. Replic Lancelot sacando la espada ligeramente de
la vaina y dejndola caer inmediatamente, pero ese acto provoc slo una ligera
sonrisa en el hada. Sin embargo, el joven caballero aadi: No os tenemos miedo,
Morgana. No tememos ni a vuestras hordas de brbaros ni a vuestra magia negra.
Mandadnos a los pictos. Los aguardo preparado!
Lo s contest Morgana y esas dos palabras hicieron temblar a Lancelot. Su
significado iba ms all de lo literal.
Jams lograris comenz, pero, con aspecto cansado, el rey le interrumpi
con un gesto de la cabeza.
No! susurr y con el mismo tono de voz monocorde se dirigi a Morgana:
Entonces, la decisin est tomada.
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Eso parece confirm ella.


Arturo suspir una vez ms. Pas un largo rato hasta que habl de nuevo.
La victoria decidir el futuro de Camelot y de toda Britania. Pero tengo que
hacerte una peticin.
Qu?
Solicito un da ms dijo Arturo.
Lancelot lo mir sorprendido y Mordred pareci querer decir algo, pero cerr la
boca cuando Morgana le orden callar con un gesto autoritario.
Para qu? pregunt ella.
Para reforzar la proteccin de Camelot? no pudo evitar decir Mordred.
Tanto Morgana como Arturo le ignoraron.
No quiero que se derrame la sangre de innumerables inocentes explic
Arturo. Te pido un da para que los habitantes de Camelot puedan abandonar la
ciudad.
Cmo? Mordred estaba atnito.
Y, por supuesto, la comitiva lo har en libertad continu el rey imperturbable
. Tienes mi palabra de que no es una trampa.
Esto es realmente ridculo coment Mordred indignado, pero su madre mir
a Arturo pensativa y, por fin, asinti.
De acuerdo dijo. Tmalo como signo de mi magnificencia y mi buena
voluntad. Un da, no ms. Tal vez lo utilices para replantearte tu absurda decisin.
No puede ser cierto lo que estoy oyendo! protest Mordred y, esta vez,
consigui captar la atencin de Morgana. Aunque de otra manera a la que esperaba.
Su madre rode la silla y lo fulmin con la mirada mientras gritaba:
Cllate de una vez!
Mordred se puso lvido, pero no dijo nada ms. nicamente fue capaz de dirigir
una mirada llena de odio a Arturo.
ste se dio la vuelta de improviso y orden:
Vmonos!
Lancelot, que se haba quedado tan atnito como Mordred, tampoco poda creer
lo que acaba de escuchar. Hasta que Arturo no lo adelant con rapidez, dispuesto a
salir de la tienda, no se rehizo de su estupor. Entonces, se agach para recoger el
casco y sali tras l.
Alcanz a Arturo cuando ste estaba montando ya. Se impuls con tanta energa
sobre el lomo del unicornio, que el animal resoll molesto. Arturo ya haba salido,
pero esper al Caballero de Plata hasta que ste se puso el yelmo y corri a su
encuentro. Las dos banderas blancas que haban llevado consigo se quedaron a sus
espaldas, clavadas en el suelo; Arturo no haba hecho ningn amago de recuperarlas.
Los guerreros continuaban flanqueando en silencio el camino que haban abierto a
su llegada, pero esta vez no lo recorrieron al paso, sino que lo emprendieron a galope
tendido y tras unos minutos se encontraron ya en la cresta de la colina. El ejrcito no
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haba continuado la marcha, permaneca en el mismo lugar, y Lancelot tuvo la


impresin de que la mitad de la llanura que se extenda entre ellos y Camelot arda en
llamas. Para los defensores apostados tras las almenas de la ciudad tena que ser
como si el infierno se hubiera apoderado de aquel lugar.
Arturo todava aceler ms el ritmo cuando abandonaron, por fin, las lneas del
ejrcito enemigo, de tal manera que Lancelot tuvo que hacer un gran esfuerzo para
alcanzarle. Haban sobrepasado ms de la mitad del trayecto entre los pictos y
Camelot cuando logr finalmente ponerse a su altura, pero pas un largo rato hasta
que el rey pareci darse cuenta de su presencia y rebaj la velocidad a un trote ligero.
No puede ser cierto, Arturo! protest Lancelot. Es una trampa, no?
Qu es lo que no puede ser cierto? respondi sombro el monarca. Que
quiera salvar la vida de hombres, mujeres y nios inocentes?
Queris entregar Camelot?
Dejar marchar a todos aquellos que lo deseen contest el rey. Sean
civiles, soldados o caballeros. La propuesta tambin vale para vos, Lancelot. Os hago
la misma pregunta que dirigir a todos mis caballeros dentro de una hora, y os ruego
que meditis vuestra respuesta: Queris quedaros o queris partir?
Vaya pregunta! protest Lancelot, pero Arturo sacudi la cabeza, tir de las
riendas de su caballo para que ste se detuviera y dijo de nuevo:
Pensadlo bien. Significa elegir entre vuestra vida o vuestra muerte!
Claro que me quedar! dijo Lancelot convencido.
A la vista estuvo que no era sa la respuesta que haba esperado or el rey. La
expresin de su rostro se endureci todava ms.
Camelot caer dijo. Habis visto el ejrcito enemigo. No podramos
vencer ni con diez veces ms soldados de los que disponemos.
Tal vez no tengamos que hacerlo respondi Lancelot muy alterado. Tal
vez baste con que resistamos unos das. Cuando los territorios vecinos conozcan lo
que ocurre aqu
Jams vendrn a ayudarnos le interrumpi Arturo con acritud y ri
amargamente. Verdaderamente creis que uno tan slo de nuestros renombrados
aliados va a enviar sus tropas para luchar contra ese ejrcito? movi la cabeza de
un lado a otro. Sera ir a una muerte segura. No conozco ningn territorio que
disponga de las suficientes tropas para tener una oportunidad. Y nadie que quiera
llevarlo a cabo. No! Todos han acogido nuestra proteccin de buen grado, cuando la
necesitaban, pero ahora nadie vendr a ayudarnos en voz ms baja, aadi, ni
siquiera estoy seguro de que yo lo hiciera.
Esa ltima frase tendra que haber impresionado a Lancelot, pero no fue as. Era
incapaz de sentir nada. Arturo lo mir durante un rato, luego tom su silencio como
respuesta e iba a cabalgar de nuevo cuando Lancelot levant la mano y par su
marcha.
Me queda una pregunta dijo. Algo que tenis que aclararme antes de llegar
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a Camelot.
S?
Lancelot intent intilmente escrutar la expresin de su rostro.
A qu se refera Morgana pregunt cuando ha dicho que yo no poda
matarla?
Habis podido hacerlo?
Lancelot sacudi la cabeza.
No me habis contestado dijo. A qu se refera cuando os ha reprochado
que no me lo habis dicho todo?
Arturo suspir.
Hay tantas cosas que me habra gustado ensearos, caballero Lancelot dijo
despacio y con amargura. Tantas que habra querido mostraros, explicaros y
regalaros. Pero me temo que no vamos a disponer de tiempo.
sa no es una respuesta insisti Lancelot, lo que ya era una insolencia por su
parte. Estaba claro que el rey no quera responder a su pregunta. Y l no era quin
para insistirle. A pesar de ello, lo hizo.
Crea que ya lo sabais dijo el rey finalmente.
El qu?
No podis matarla dijo Arturo. Tampoco ella a vos, o a m, o yo a vos. Los
elbos no matan a los elbos. Jams.

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Captulo 25
Una vez que Arturo comunic a los caballeros su decisin, en el saln del trono
estall un verdadero tumulto. No todos estaban en contra, pero los que s lo estaban lo
dejaron patente a voz en grito y, en parte, con unas palabras que slo podan
permitirse en la Tabla Redonda. l escuch aquellos comentarios ms que
irrespetuosos durante un buen rato, sin decir esta boca es ma, pero por fin levant el
brazo y reclam atencin con voz profunda. Todava transcurrieron unos minutos
hasta que la ltima protesta se transform en un murmullo malhumorado y los
caballeros fueron tomando asiento a instancias del rey.
El monarca fue el nico que permaneci de pie, detrs de la silla de Lancelot y
con las manos apoyadas en el respaldo, lo que record al caballero la postura que
haba adoptado Morgana tras la silla de su hijo.
Amigos mos! comenz e hizo una pausa que aprovech para pasar la vista
por los rostros de los reunidos. S que muchos de vosotros no estis de acuerdo
con mi decisin. Y no os culpo por ello.
De acuerdo? el que habl no poda ser otro que Sir Mandrake. Hizo
movimiento de levantarse, pero se dej caer de nuevo. Con todo respeto, Arturo
es una locura! No podis claudicar sin pelear!
No es sa mi intencin respondi Arturo con calma. Pero tampoco
permitir que maten a miles de personas sin ningn sentido levant la mano y
sacudi la cabeza al ver que otros caballeros, adems de Mandrake, trataban de
contradecirle. Cuando continu, su voz no se haba vuelto ms potente, pero s haba
adoptado un tono que dej claro en todos la inutilidad de seguir oponindose.
Necesitaramos ms que un milagro para superar el ataque. Maana a medioda
ordenar abrir la puerta de la ciudad y todo aquel que lo dese podr abandonar
Camelot.
As los mandis a una muerte segura! dijo Mandrake.
Tengo la palabra de Morgana replic el rey.
Mandrake se ri con malicia.
Su palabra? repiti con irona. Ya, ya. Y qu os hace pensar que la va a
mantener?
La mantendr contest Arturo convencido. Morgana tiene tan pocos
deseos de un bao de sangre como yo.
Porque es una buena persona? pregunt Mandrake sardnico.
Porque no le supondr ningn beneficio hacer las cosas de otra manera
respondi Arturo. Sabe muy bien, como todos los presentes, el precio del tributo de
sangre que debera pagar si atacara a los habitantes de Camelot. Por qu iba a
dilapidar la vida de sus soldados? sacudi la cabeza para reforzar sus palabras.
No. Los dejar marchar. Y con ellos a todos los que quieran irse. Eso vale tambin
para vosotros.
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Ninguno de los que estamos aqu comenz Galahad, pero fue


interrumpido por Arturo.
S lo que queris decir, amigo mo dijo. No esperaba otra cosa de vos
igual que de todos los dems. Y ya que hemos llegado a este punto: voy a tener que
rogaros a algunos de vosotros que abandonis Camelot y a su rey.
Por qu? pregunt Perceval.
Tambin Lady Ginebra se ir de Camelot dijo Arturo. Acabo de dar las
rdenes oportunas. Ser conducida a un lugar ms seguro, donde no pueda ocurrirle
nada, sea cul sea nuestro destino. Y deseo que la acompais dos de vosotros.
Se hizo un silencio espeso. Todos observaban a Arturo, no, no todos. Lancelot
sinti la mirada aun antes de volver la cabeza y ver que Mandrake tena los ojos
clavados en l.
Deseis algo de m, Sir Mandrake? quiso saber con absoluta frialdad.
El otro neg con la cabeza.
Slo pensaba que vos os presentarais voluntario para esa tarea dijo.
A qu viene eso? inquiri Arturo con brusquedad.
Mandrake le ignor y tambin Lancelot. Esta vez logr mantener la mirada del
caballero, pero no fue capaz de dominar la ira que se haba adueado de l.
No utilicis acertijos, Sir dijo con voz glida. Si queris insinuar algo,
decidlo a las claras. Ahora mismo y a los odos de todos.
Mandrake apret los labios con desdn cuando se dio cuenta de que Lancelot
apoyaba la mano sobre la empuadura.
Os ruego, Lancelot dijo con un tono casi piadoso y mirando rpidamente
en direccin a Arturo. Todos aqu sabemos lo preocupado que estis por el
bienestar de Lady Ginebra.
Arturo iba a decir algo, pero Lancelot no le dio ninguna oportunidad, pues se
levant tan de golpe que la silla cay al suelo. Tambin Mandrake se puso en pie,
pero mucho ms despacio.
Realmente ya est bien dijo Lancelot soliviantado. No slo me estis
ofendiendo a m, Sir Mandrake, sino tambin a la reina y, por tanto, al rey y a todo
Camelot.
Entonces, haced algo en contra propuso Mandrake.
La mano de Lancelot agarr la espada con ms fuerza y not cmo el arma
comenzaba a latir y, en ella, despertaba su vieja ansia de sangre. Slo movilizando
toda su energa logr no desenvainarla.
No sera una pelea limpia dijo. Pero si segus por ese camino, tened por
seguro que algn da alzar la espada contra vos.
Ya basta! grit Arturo golpeando con la mano izquierda sobre la mesa. Sus
ojos brillaban de ira y no era slo a causa de Mandrake, sino tambin de Lancelot.
No lo permito! No ahora! A quin se le ocurre, precisamente en un momento como
ste, enzarzarse en esas pequeas disputas?
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No son pequeas comenz Lancelot, pero fue inmediatamente


interrumpido por Arturo.
Basta he dicho! Estis mal de la cabeza? De qu parte os hallis? De la
nuestra o de la de Morgana y los pictos? Se frotara las manos si viera cmo mis
mejores caballeros disputan entre ellos en lugar de prepararse para la lucha.
Lancelot retir despacio la mano de la espada.
Tenis razn, Arturo dijo en voz baja. Disculpad. Hablaremos despus
sobre este asunto.
Por qu no ahora? pregunt Mandrake con terquedad. Ya es un secreto a
voces que vos habis echado un ojo a Lady Ginebra. Y tal vez ms.
He dicho basta repiti Arturo. La intensidad de su voz se haba atenuado; sin
embargo, son ms peligrosa. Tengis lo que tengis que decir, Sir Mandrake,
habr tiempo ms tarde. Si de verdad tenis reproches que hacer a Lancelot y a mi
esposa, los escuchar y juzgar meticulosamente. Pero os aviso: pensad muy bien lo
que vais a decir.
Ya lo he hecho, Mylord respondi Mandrake. Pero tenis razn. Ahora no
es el momento y la mirada que ech, mientras tanto, a Lancelot acentu todava
ms el nfasis con el que haba pronunciado la palabra ahora, pero ya no dijo nada
ms. Tan slo se sent de nuevo y entrelaz aparatosamente las manos sobre la
superficie de la mesa.
Lancelot levant su silla del suelo y se dej caer en ella. Tuvo que dominarse lo
ms posible para apartar la vista de Mandrake y dirigirla al rey.
Volviendo al da de maana continu Arturo le he pedido al capitn de las
tropas de vigilancia que despache directamente conmigo sobre todo lo que sea
necesario. Y aunque s que exijo mucho, tambin quisiera que os retirarais todos a
vuestros aposentos para tratar de dormir unas horas. Tal vez sea la ltima vez en
muchos das que tengamos sosiego y vais a necesitar cada minuto de vuestro tiempo.

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Captulo 26
Morgana y Mordred mantuvieron su palabra y no atacaron al da siguiente, y an
ocurri un milagro mayor: Lancelot logr dormir durante unas horas y se despert
despus del medioda. El sol ya estaba muy alto y por la ventana abierta de su
habitacin penetraba un murmullo sordo, parecido al ir y venir de las olas del mar. Se
despert de improviso y con mala conciencia, y salt tan rpido de la cama que,
durante unos instantes, le dio vueltas la cabeza y tuvo que volver a sentarse. Cont
hasta diez con los ojos cerrados, se levant de nuevo y fue a la ventana.
Bajo l, el patio se haba transformado en un hormiguero de gente. Numerosas
personas iban y venan, cargaban fardos, embridaban caballos y estaban ocupados
con mil quehaceres distintos. Sobre las murallas haba tal cantidad de soldados que a
Lancelot le pareci milagroso que ninguno de ellos se hubiera despeado desde el
estrecho camino de ronda. Entre los hombres de abajo vio algunos caballeros, pero no
pudo reconocer sus rostros a causa de la altura. Luego volvi la vista al norte y su
corazn se contrajo dolorosamente.
La ciudad le ofreci una imagen tan febril como la de la fortaleza. Las calles
estaban plagadas de personas. Mirara donde mirara, vea carros y coches de caballos,
hombres, mujeres y nios, doblados bajo las pesadas cargas que portaban, y tambin
otros que corran como locos, y delante de la puerta de entrada reinaba un verdadero
caos. Era evidente que Arturo acabada de dar la orden de evacuacin de la ciudad y,
como era de esperar, haba estallado el pnico.
Lancelot se qued largo rato en la ventana, observando aquel cuadro lamentable.
Luego, se volvi; cogi casco, escudo y cincho y se los fue poniendo mientras
caminaba.
En cuanto abri la puerta y sali al pasillo, le golpe una maraa de voces
airadas. En el trayecto hacia abajo se cruz, por lo menos, con una docena de
hombres que, a pesar de sus nervios, se apartaban respetuosamente cuando
reconocan su armadura y su capa blanca. Ya afuera, en el patio, Lancelot estuvo a
punto de ser tragado por la multitud, hasta que consigui abrirse paso hasta el establo.
Necesit casi media hora hasta acceder a la Puerta Norte. Le haba dado vueltas a
la idea de ir cabalgando, pero pronto se retract, abandon el establo y prefiri
caminar. Con el unicornio se habra quedado colapsado entre las masas que llenaban
las calles; incluso andando, en ms de una ocasin tuvo que servirse de la fuerza para
continuar la marcha. A pesar de que la maana era fresca, estaba baado en sudor
cuando finalmente alcanz la muralla exterior y subi por la estrecha escalera hasta el
adarve.
Tambin all haba un constante ir y venir de personas. Los soldados de Arturo no
haban permanecido inactivos durante la noche. A lo largo del camino de ronda,
techado en parte, se alineaban toneles de aceite o de agua, y los soldados no paraban
de acarrear piedras y otras armas arrojadizas que utilizaran para tirar sobre los
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enemigos. El continuo ruido de sierras y martillos indicaba que estaban levantando, a


ritmo frentico, vallas de proteccin suplementaria y tallando aspilleras sobre
tablones de madera macizos para insertar entre las almenas. Al pie de la muralla,
Lancelot haba debido bordear dos pesadas catapultas, que todava se encontraban a
medio construir, pero que seguramente no seran las nicas del permetro. Y por
donde quiera que mirara, vea apiladas miles de flechas y lanzas. Aunque Arturo no
contaba con ganar la batalla, no iba a poner las cosas fciles a los enemigos.
Ese pensamiento no le consol en absoluto. Hasta aquel momento slo haba
tomado parte en una verdadera batalla y recordarla todava le dola. Cuando an era
un insignificante mozo de cocina, soaba con realizar heroicidades, participar en
batallas picas, alcanzar victorias sin igual, pero el poco tiempo que llevaba viviendo
esa otra vida le haba abierto los ojos sobre lo vacas que resultaban todas aquellas
palabras y lo falso que era todo lo que antes se haba imaginado. Pronto iban a morir
all personas, muchas personas, y la mayora de ellas ni siquiera sabran por qu.
Vio muy pocos caballeros entre los hombres que, ataviados con cotas de malla y
jubones de cuero, corran de ac para all o estaban ocupados con los trabajos de
construccin. Probablemente estaban haciendo cosas ms razonables que l, y
empleaban el tiempo que les restaba en descansar y reunir fuerzas para la batalla.
Pero no le haba quedado otra que ir hasta all. Por mucha locura que pareciera: tena
que convencerse con sus propios ojos de que los acontecimientos de la noche anterior
haban sido reales y no constituan una horrible pesadilla.
Se acerc al borde de la muralla y mir al norte: no, no era una pesadilla.
La colina que tena enfrente estaba plagada de guerreros. Las innumerables
antorchas y hogueras se encontraban apagadas, de tal modo que ya no pareca que el
paisaje estuviera ardiendo, pero algo haba borrado todos los colores de la Tierra. Dos
o tres leguas ms all de Camelot, a un tiro de flecha de la va de acceso, comenzaba
el campamento de los pictos, que se compona de muy pocas tiendas. La mayora de
los guerreros se haban tumbado en el suelo y haban pasado all la noche. No vio ni
muchos caballos ni material pesado no lo esperaba de unos contrincantes brbaros
como aquellos, pero realmente eran muchsimos. Por la noche no haban podido
hacer ms que una estimacin, pero lo ms seguro era que incluso los peores temores
de Arturo se hubieran visto superados. A Lancelot no se le daban bien los nmeros ni
calcular la cantidad de integrantes en una multitud, pero tenan que ser entre cinco y
seis mil guerreros los que estaban acampados en la llanura, y sa era slo la parte de
ejrcito que se encontraba a ese lado de la colina.
Cuntos defensores les quedaran a ellos? El caballero no estaba al tanto de
cules de los hombres de Arturo habran aceptado la oferta de irse con los habitantes
de la ciudad. Pero, en el mejor de los casos, quedara slo un puado en comparacin
con aquella ingente cantidad que estaba all acampada. Unos cientos, si tenan suerte.
Y, de pronto, Lancelot comprendi qu poco sentido tena aquella situacin, qu
absurda era la decisin de Arturo. No tena nada que ver con honores ni herosmos
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enfrentarse a aquel ejrcito. No era ms que ir a una muerte segura! La trayectoria de


la batalla ya estaba decidida aun antes de haber comenzado. Perderan. Tenan que
perder. La nica incgnita era el nmero de muertos que habra en ambos bandos. A
pesar de que la noche anterior todava haba dudado y haba credo que Arturo deba
tener buenos motivos para tomar aquella decisin, ahora de pronto tena claro que
deba impedir aquel bao de sangre a toda costa. A cualquier precio. Se retir del
parapeto y mir alrededor. No vea a Arturo por ningn sitio, pero s descubri a Sir
Leodegranz y supo por l que el rey llevaba ya una hora en la muralla y que en aquel
mismo momento se encontraba en uno de los dos grandes torreones de la puerta,
supervisando los preparativos. Con algunas dificultades, Lancelot lleg hasta all y
reconoci al monarca en medio de un grupo de artesanos, que lo miraban como si
hubiera demandado de ellos algo del todo imposible.
La vista de Lancelot le hizo parar en medio de su monlogo y aproximarse al
caballero con una sonrisa.
Lancelot! le salud. No sabis lo feliz que estoy de veros! Ninguno de
estos duros de mollera parece darse cuenta de la gravedad de la situacin en la que
nos hallamos!
Les habis exigido que construyeran una muralla el doble de alta que sta
antes de esta noche? pregunt Lancelot.
Arturo esboz una sonrisa.
En todo caso se comportan como si lo hubiera hecho respondi. Luego se
puso serio de nuevo. As que habis decidido quedaros?
Acaso lo habais dudado?
Claro que no contest Arturo. Sin embargo, me alegra veros. Espero que
hayis podido descansar unas horas.
Lancelot no haba buscado al rey para charlar un rato, as que en lugar de
responder mir rpidamente a ambos lados y, bajando la voz, dijo:
Tengo que hablar con vos. A solas.
Yo tambin dijo Arturo.
Sin ms palabras, lo agarr del brazo, dio la vuelta con energa y lo sac del
torren hacia las escaleras. Como iba delante, busc un lugar seguro donde poder
hablar con tranquilidad. Al principio, no vio ninguno adecuado. Ante la puerta abierta
de par en par se agolpaba un gran nmero de personas que, muertas de miedo,
trataban de salir de la ciudad y tenan grandes dificultades para avanzar. Tambin all
la confusin era infernal. Finalmente, Arturo seal una de las dos grandes catapultas
construidas en un baluarte que haba detrs del torren. Una doble hilera de soldados
protega la pesada mquina. All haba sitio para hablar con un poco de espacio.
He estado dndole vueltas a todo esto, Arturo comenz Lancelot, pero el rey
asinti y enseguida le interrumpi:
Yo tambin. Por lo de la noche pasada, Lancelot, os ruego que no os tomis
el exabrupto de Sir Mandrake como algo personal. Est nervioso como todos, tiene
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tanto miedo como nosotros. Pero es demasiado orgulloso para reconocerlo.


Yo no quera
Arturo volvi a interrumpirle:
Os aseguro, Lancelot, que tenis toda mi confianza. Y por eso deseo pediros
que os ocupis de la seguridad de Ginebra.
Lancelot se le qued mirando.
Mylord?
S lo que os exijo dijo Arturo con seriedad. Ginebra y un puado de
hombres escogidos de mi guardia personal abandonarn Camelot antes de que
transcurra una hora. Y quiero que los acompais.
No creo que sea una buena idea se opuso Lancelot desconcertado. Arturo
haba vuelto a hacerlo: no slo le haba sorprendido, sino que haba invertido su
discurso. A veces era como si leyera sus pensamientos.
Es seguramente la mejor que he tenido en toda mi vida afirm Arturo. S
que la ciudad va a caer. No hoy, ni maana, ni quiz dentro de tres o cuatro das. Pero
caer. Y con toda probabilidad, yo tambin. Alguien tiene que proteger a Ginebra. No
conozco a nadie ms adecuado que vos.
No creo que Camelot pueda prescindir de mi espada dijo Lancelot apurado
por buscar excusas.
Arturo asinti.
S lo mucho que la echaremos de menos acept el rey. Pero ms
importante es que est al lado de Ginebra; mucho ms que en Camelot. No os hagis
ilusiones Mordred no va a contentarse con conquistar la ciudad. Os perseguir,
sobre todo a Ginebra. Se dio cuenta de que Lancelot se dispona a replicar una vez
ms y sacudi la cabeza con energa. Es lo ltimo que os ordeno, Sir Lancelot
dijo. Quiero que saquis a la reina de la ciudad y la llevis a un lugar seguro.
Escondeos todo el tiempo que podis y esperad noticias de Camelot. Si sucede un
milagro y sobrevivimos, regresaris. Si caigo, ser vuestra misin proteger a Ginebra.
Lancelot no poda negarse. Y, en el fondo, tampoco quera hacerlo. Lo que ms
deseaba era marcharse, ir a buscar a Ginebra, dejar atrs Camelot, la ciudad, la
fortaleza, a Arturo y a todos sus caballeros, y no verlos nunca ms. Si las cosas
hubieran sido de otra manera, no habra dudado en huir con ella y, seguro, que
tampoco ella en acompaarlo. Pero la circunstancia de que Arturo la dejara a su
cuidado le haca absolutamente imposible decepcionarle. Tal vez, pens, haba
llegado el momento de decirle a Arturo la verdad. Probablemente le matara, y si no,
por lo menos lo humillara y lo echara de la ciudad con cajas destempladas, pero
cualquier cosa era mejor que tener que seguir conviviendo con aquella mentira y
aquel dolor que cada da se hacan mayores y mucho ms pesados.
Estaba decidido: iba a pasar a la accin. Pero en ese mismo instante el soberano
levant la vista y frunci el ceo, y cuando Lancelot se dio la vuelta y sigui la
direccin de su mirada, no vio a nadie ms que a la mujer que haba motivado,
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precisamente, el ltimo mandato del rey: Ginebra se aproximaba montada a caballo


entre el gento.
Llevaba un sencillo vestido tejido en algodn grueso, nada regio pero muy
prctico para la larga cabalgada. No montaba de lado, como solan hacerlo las damas,
sino inclinada y a horcajadas sobre el lomo del caballo, con la pericia de los hombres.
Lancelot se asust cuando vislumbr su montura. No era ninguno de los corceles de
Arturo, sino el unicornio. Aquel animal nunca haba aceptado a nadie ms que a l en
su silla. Por su culpa, varios mozos de establo haban acabado con alguna costilla rota
y numerosos cardenales, y unos cuantos caballeros haban estado a punto de perder
los dedos al intentar asirlo de la brida. Ginebra, sin embargo, no pareca tener ningn
problema para montar aquella criatura fabulosa.
All, en Camelot, era la nica, adems de l, que saba realmente la verdadera
condicin del animal. Para todos los dems no era ms que un caballo. Al igual que la
identidad real de la armadura mgica de Lancelot quedaba oculta a los ojos de los
dems, tambin aquel fantstico cuerno en espiral, que sobresala de la cabeza del
animal, permaneca escondido para todos, salvo para Lancelot y Ginebra.
Y Arturo?, susurr una vocecilla en su mente. Lancelot tuvo que aceptar que
nunca se haba hecho esa pregunta. Pero si Ginebra y l vean al animal como era
realmente, por qu no tambin el rey? Al fin y al cabo, era como ellos: no una
persona, sino un elbo introducido en el cuerpo de una persona. Con una diferencia,
que Ginebra y l haban nacido en la Tir Nan Og, s, pero haban vivido siempre a
este lado de la realidad y aqu haban sido educados por los seres humanos. Sin
embargo, Arturo por lo menos, eso era lo que sospechaba Lancelot haba crecido
en Avalon y hasta mucho despus no haba llegado al mundo de los seres humanos.
El rostro del monarca se ensombreci todava ms.
Qu significa esto? murmur corriendo hacia Ginebra. Lancelot le sigui.
Se aproximaba deprisa. Cualquier otro caballo se habra quedado atrapado entre
la multitud, pero el unicornio se abra paso con la misma facilidad con la que
atravesaba las ms impenetrables espesuras y cualquier terreno impracticable. Unos
segundos despus, Ginebra ya estaba all y desmont de un salto.
Arturo no le dio ninguna oportunidad de hablar, enseguida le exigi en tono
severo:
Qu haces aqu? Tenas que llevar ya un buen rato de camino hacia la Puerta
Este!
S, ya s que has dado mandato de que me transmitieran esa orden respondi
ella. Pero no pienso hacerlo.
Qu significa eso? dijo Arturo casi a voz en grito, pero ni el tono ni la ira de
su rostro parecieron impresionar a Ginebra.
No voy a abandonar Camelot le inform ella. No sin ti.
Tonteras! dijo Arturo. T hars lo que yo te ordene! Saldris de la
ciudad!
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Yo me quedar insisti Ginebra imperturbable. Ya te has olvidado de lo


que nos juramos ante el altar? T
T hars lo que yo te diga repiti Arturo. Abandonars la ciudad. No es un
deseo, es una orden. Se dio la vuelta bruscamente hacia Lancelot y le comunic:
Sir Lancelot, sois responsable de que la reina marche de la ciudad en esta prxima
hora y no regrese antes de que todo haya terminado.
No!
Arturo parpade y la expresin de su cara demostr que no poda creer lo que
acababa de or. La voz de Ginebra no haba sido muy intensa, pero haba una
resolucin en ella que Lancelot nunca haba sentido antes, y Arturo seguramente
tampoco. El rey apoy la mano izquierda en la empuadura de la espada mientras
continuaba mirndola fijamente y pregunt:
Qu has dicho?
No! repiti Ginebra con un tono ms fuerte. Lancelot estaba seguro de que
ella haba gritado a propsito para que todos los presentes pudieran orlo. Se senta
horrorizado, Ginebra tena que haber perdido el juicio: no slo contradecir a Arturo,
sino hacerlo a la vista de todos y obligarle a pasar una prueba de fuerza ante sus
propios soldados Aunque hubiera quedado una ligera esperanza de que el rey
cambiara de opinin, con su actitud haba perdido cualquier posibilidad. No se daba
cuenta?
Por lo visto, no, porque Ginebra dio un paso ms, tens los hombros y mir a
Arturo de una manera tan desafiante que ste debi controlarse para no darle una
bofetada en la mejilla.
No voy a abandonar Camelot dijo ella con calma. Ni sola, ni acompaada
por Lancelot o por algn otro caballero. Me quedo aqu. El lugar al que pertenezco.
Con mi esposo y con mi pueblo.
Por lo que parece, no comprendes comenz Arturo, luego se interrumpi y
se mordi los labios. Un hondo sufrimiento trascendi a su rostro. Lancelot no
recordaba haber visto nunca a una persona tan alterada e indecisa como l en ese
momento. Entonces no me dejas ms eleccin que obligarte a ello dijo
finalmente, en tono muy bajo.
La cara de Ginebra permaneci inalterable cuando asinti.
Pues tendrs que hacerlo dijo. Deja que los habitantes de Camelot vean
cmo su reina es sacada encadenada de la ciudad. Porque de otra manera no lo har.
La cara de Arturo pareca esculpida en piedra. Ni siquiera sus ojos mostraban
algn signo de movimiento.
Regresa a tu aposento orden con frialdad. No saldrs de l hasta que yo
lo autorice, y no hablars con nadie. Sir Lancelot, vos acompaaris a la reina.
Lancelot estaba tan sorprendido del altercado al que acababa de asistir, que tard
unos segundos en asimilar que aquellas palabras iban dirigidas a l. Por fin, asinti y
comenz a caminar con pasos rpidos cuando una voz conocida dijo a su espalda:
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A esto se le llama, creo, poner las cosas en bandeja de plata por lo menos en
el lenguaje popular.
Arturo y Lancelot se dieron la vuelta y ninguno de los dos se sorprendi por
encontrarse con Sir Mandrake. Deba de haberse acercado sigilosamente hacia ellos y
habra sido testigo de buena parte de la conversacin. Lancelot no crea que fuera
casualidad. Estaba casi convencido de que Sir Mandrake segua a Ginebra o a l
mismo a sol y a sombra.
Cmo os atrevis? dijo Arturo.
Mandrake no pareci impresionado por la dureza de aquellas palabras. Al
contrario, su sonrisa burlona se acentu maliciosamente.
Hago lo que dicta mi conciencia, Sire respondi, pero en sus labios la
palabra "Sire" son ms despectiva que respetuosa. Soy
Basta! y esta vez fue realmente un grito.
Mandrake se call, mostrndose muy sorprendido. Lancelot comprendi que
deba estar tan seguro de sus opiniones que no haba contado con un estallido de
clera del rey.
Pero, Mylord, yo slo quera comenz, pero fue interrumpido de nuevo
por Arturo.
S lo que querais, Sir Mandrake asegur. Ahora mismo no vamos a entrar
en ello. A su debido tiempo aclararemos qu hay de verdad en vuestras acusaciones.
Por qu no se lo preguntis a vuestra esposa, Mylord? propuso Mandrake.
Esta vez el soberano permaneci en silencio y de su rostro desapareci todo rastro
de color. Tambin Lancelot sinti que empalideca, mientras Ginebra emita un
gemido ahogado y, asustada, se llevaba la mano a la boca. Se trataba de un asunto
grave. Mandrake haba acusado de infidelidad a Ginebra delante de todo el mundo,
aquello no era una menudencia. Tal vez no lo haba hecho intencionadamente porque
su expresin daba a entender que se le haban escapado aquellas palabras y que no se
senta nada feliz por ello, pero el caso era que con el comentario haba elevado la
querella entre Lancelot y l a un plano mucho ms serio. Aunque Arturo lo quisiera,
no poda eludir esa provocacin abierta. Eran palabras y ms a la vista de todos
que slo podan repararse con sangre. Daba igual cmo terminara la pelea, uno de
ellos no la superara: Lancelot o Mandrake.
Pero Arturo los sorprendi nuevamente. No se enfad ni desenvain su espada
para retar a Sir Mandrake por aquel monstruoso agravio. No mand apresar
inmediatamente al caballero y encadenarlo o, lo que habra sido igual, a Lancelot y
a Ginebra, es decir a todos los integrantes de aquella historia. No. Todo lo contrario:
levant la mano de la espada, cerr los labios en una lnea y, con una voz
asombrosamente serena, dijo:
Espero que os deis cuenta de la gravedad de los cargos que estis exponiendo,
Sir Mandrake. Pero sea cul sea la verdad, ahora no es el momento adecuado para
hablar de ello. Camelot se precipita hacia su final. En cuanto haya acabado la lucha,
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tendris oportunidad de elevar vuestras acusaciones a los jueces para que stas sean
evaluadas. Hasta ese instante, no os consiento que volvis a pronunciar ni una sola
palabra de este asunto o hagis cualquier otra cosa que no tenga nada que ver con la
defensa de la ciudad. Me habis comprendido?
Mandrake se limit a asentir con la cabeza. No dijo nada ms.
Entonces confiar en vuestra palabra de que tanto vos como vuestra espada
seguiris siendo leales a m y estaris a mi lado cuando el enemigo irrumpa en la
ciudad continu Arturo. Y, tambin, al lado de Lancelot, si tiene que ser as
Igual como confiar en su palabra de que l responder tambin por vos si fuera,
asimismo, necesario.
Lancelot tambin asinti y Arturo, que no pareca esperar ninguna otra respuesta,
volvi la vista a Mandrake mientras le deca.
Acompaaris a la reina de vuelta al castillo. Os hago responsable de que ir a
su estancia y all se quedar. Luego os espero de nuevo aqu.
Ginebra profiri un gemido de incredulidad e iba a replicar, pero Lancelot le ech
una mirada, casi, suplicante y ella pareci pensrselo mejor, dio media vuelta y en
dos zancadas alcanz su montura. El unicornio resoll cuando la dama se mont con
un movimiento brusco y agarr las riendas. Sir Mandrake tuvo que correr, para salir
tras ella, siguiendo las rdenes de Arturo. Tambin Lancelot se dispona a marchar,
pero el rey lo retuvo con un gesto autoritario y le dijo:
Quedaos aqu!
Lancelot obedeci y Arturo fue, con pasos reposados, hacia la escalera que
conduca al camino de ronda. Emprendi deprisa la subida y se qued a medio
camino, esperando que Lancelot le alcanzara.
Mylord, os aseguro que este incidente comenz el caballero.
Arturo le interrumpi con un movimiento de la cabeza.
No quiero or nada de vos, Sir Lancelot dijo y la sola eleccin de sus
palabras provoc un escalofro en la espalda de Lancelot. Durante varios segundos
permanecieron all parados uno enfrente del otro mirando hacia el vaco y cuando,
finalmente, Arturo volvi a hablar, no levant la vista y su voz no fue nada ms que
un susurro. Slo una pregunta, Lancelot dijo. Y os pido que me respondis
sinceramente. No tenis nada que temer. Sea la respuesta que sea. Tenis mi palabra.
El corazn de Lancelot se aceler.
Qu pregunta, Mylord? pregunt como si no supiera de lo que iban a hablar.
De nuevo, transcurrieron unos segundos antes de que Arturo encontrara la energa
suficiente para hablar.
Aquella noche en el bosque dijo. La maana despus de que salvarais a
Ginebra de las manos de Morgana, Mandrake os encontr en el bosque. Abrazados.
Es cierto dijo Lancelot.
Los ojos de Arturo se enturbiaron, aunque segua sin mirarlo de frente.
Decidme que no ocurri nada murmur. Decidme que no hubo nada entre
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vosotros. Que Sir Mandrake no tiene razn.


As que eso era, pens Lancelot. De qu estaba sorprendido? Haba credo
realmente que Mandrake iba a guardarse ese secreto para s mismo? Si era as, es que
todava era ms ingenuo de lo que pensaba.
Os doy mi palabra de que no ocurri nada entre nosotros le tranquiliz. Ni
esa noche ni antes.
Cmo deseara creeros dijo Arturo. Pero Sir Mandrake nunca me ha
mentido.
Y, esta vez, tampoco lo hizo confirm Lancelot. Solamente interpret la
situacin a su manera, eso es todo.
Qu otra interpretacin puede hacerse si uno encuentra durmiendo juntos en el
bosque a un hombre joven y a una hermosa dama, medio desnudos?
La noche era muy fra explic Lancelot. Lady Ginebra tiritaba
horriblemente. Slo vesta una tnica muy fina y yo, la armadura, y el acero es una
proteccin excelente contra espadas y lanzas, pero no sirve para calentarse. Abrac a
Lady Ginebra, es cierto, pero slo para que entrara en calor; no haba otra razn. Sir
Mandrake nos descubri cuando todava dormamos. Si me hubiera dicho una sola
palabra, le habra aclarado el malentendido.
Arturo le observ. Durante mucho tiempo su rostro continu siendo la mscara
impenetrable de los ltimos minutos, la oscuridad haba matado la vida en su mirada.
Pero, de pronto, respir infinitamente aliviado.
Os agradezco vuestra franqueza, Sir Lancelot dijo. Yo os creo. Y os pido
disculpas, y tambin a Ginebra, por haber dudado de ambos aunque slo fuera por
espacio de un segundo.
No hay nada que disculpar dijo Lancelot. Las circunstancias jugaban en
nuestra contra. No fue adecuado que yo
hicierais todo lo posible para que vuestra futura reina entrara en calor?
Arturo se ri. No seis mentecato. Cualquier campesino hara eso por su seora y
eso es lo que ella demandara de l. No, me temo que tengo que pediros perdn. Y
cuando Sir Mandrake conozca la verdad, tambin lo har y, sobre todo, a Ginebra.
Y ahora dejemos ya de hablar de este feo contratiempo. Realmente tenemos que
preocuparnos de cosas ms importantes.

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Captulo 27
Los pictos no cumplieron su palabra. Esperaron hasta que la corriente de fugitivos
que atravesaban la puerta abierta de la ciudad fue disminuyendo y por fin
desapareci, y como supo despus Lancelot no hicieron ningn intento tampoco de
agredir a los huidos o rezagados. Pero no mantuvieron la promesa de no atacar hasta
el da siguiente. Tomaron las armas y avanzaron en cuanto la puerta se cerr tras el
paso del ltimo carro.
Comenz como el murmullo de una gran tormenta todava lejana. En un primer
momento, no se not ninguna transformacin en el gigantesco ejrcito acampado en
las colinas frente a Camelot, tal vez porque su tamao era, efectivamente, demasiado
grande para que el ojo humano apreciara cualquier detalle en l. Pero Lancelot oy
una especie de rumor, un sonido que le provoc un escalofro Algo as como si ms
all del horizonte se produjera una avalancha en las montaas. Slo ms tarde
advirti que una parte del ejrcito se haba puesto en movimiento y, con una lentitud
engaosa, bajaba por la ladera mientras se iba dividiendo en pequeos trozos, como
un oscuro tmpano de hielo que se deslizara por unos acantilados rompindose en
pedazos.
Ya vienen! grit Perceval a su derecha.
En lugar de contestar, Lancelot se levant la visera de su yelmo y con la palma de
la mano se frot, nervioso, la cara. Como todos los dems incluido, Arturo haba
subido haca ms de una hora para tomar posicin tras las almenas prximas a la
Puerta Norte, all donde se esperaba el primer, y probablemente peor, ataque.
Mordred y el hada Morgana disponan de suficientes tropas como para asaltar
Camelot desde todas direcciones, pero Arturo haba llegado a la conclusin de que
empezaran por aquella zona y slo con una parte de su ejrcito, y, sabiendo tan poco
de estrategia militar, Lancelot jams osara llevarle la contraria. A la vista estaba que
el rey haba tenido razn.
Pero, por qu son tan pocos? murmur uno de los hombres que estaban a la
izquierda.
Pocos? ri Perceval sin el menor atisbo de humor. Son quinientos o
seiscientos por lo menos. Aguardad a que estn aqu y volveremos a hablar del
significado exacto de la palabra pocos.
Tambin Lancelot haba llegado a la misma conclusin en su particular clculo
del tamao de la formacin que se haba dividido del ejrcito y marchaba hacia
Camelot. Quinientos o seiscientos soldados eran evidentemente pocos en
comparacin con la totalidad de los que dispona Mordred, pero por lo menos tres
veces ms que los hombres que le quedaban a Arturo para defender la ciudad.
Inesperadamente, muchos soldados y miembros de la guardia, incluso algunos
integrantes de la guardia personal del rey, se haban unido a los fugitivos y
abandonado la ciudad. El hecho haba llegado a conocimiento de Arturo sin que ste
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hiciera ningn comentario, pero Lancelot sospechaba que no poda reprobar en


aquellos hombres que optaran por huir de una muerte segura, y ms teniendo en
cuenta que muchos de ellos se haban marchado para proteger a los familiares y
amigos que tenan entre los fugitivos.
Las cinco partes en las que se haba desmembrado la formacin que marchaba
hacia ellos fueron separndose y se dirigieron a la puerta de la muralla, los dos
grandes torreones de las esquinas y los dos lienzos intermedios. Lancelot tena el
escudo junto a l, apoyado al parapeto. Ahora lo cogi, lo sujet cuidadosamente a su
brazo izquierdo y se baj la visera del yelmo, antes de asir la espada y desenvainarla.
Slo entonces se dio cuenta de lo superfluos que resultaban todava aquellos
movimientos. Casi asustado, enfund el arma, de nuevo, y mir con presteza a
izquierda y derecha. Nadie pareca haberse dado cuenta de lo que haba hecho.
Cmo iban a hacerlo? Con toda seguridad no era el nico que se senta nervioso o
que, lisa y llanamente, tena miedo.
El tiempo pareca haberse detenido. Ahora los pictos marchaban muy despacio y,
finalmente, se pararon. Luego, cada formacin se dividi nuevamente en dos: la
primera de ellas sigui avanzando, mientras que la segunda, algo ms pequea y
compuesta, exclusivamente, por arqueros, tens sus arcos y tir la primera salva de
flechas mortferas.
Lancelot se puso a cubierto tras el parapeto de piedra de casi un metro de espesor,
pero aquella reaccin tambin fue precipitada: ni una sola flecha alcanz la muralla.
Durante breves momentos, cientos de saetas mortales oscurecieron el cielo, cayeron
dibujando un arco, todava lejano al blanco, y se clavaron en la hierba o en los
barrizales de las vas holladas por los carros y los pies de los innumerables fugitivos.
Los arqueros no lanzaron una nueva salva, siguieron hacia delante, y Lancelot se
irgui ligeramente para otear el avance de las tropas de a pie.
Se sorprendi cuando vio lo cerca que estaban. La avanzadilla ya se encontraba
casi en las calles y antes de un minuto estara al pie de la muralla. Muchos de sus
integrantes cargaban escalas de cuerda, otros llevaban arpones, lanzas y hondas para
mantener a los defensores a raya mientras sus compaeros comenzaban a trepar por la
muralla.
Ahora! rugi la voz de Arturo desde el torren, y los arqueros de Camelot
lanzaron sus saetas.
Entre los pertrechos de los defensores de las almenas era habitual que hubiera
arcos y ballestas y la salva tuvo un efecto destructor. Por unos instantes, el crujido de
los arcos tensados y el silbido de las flechas fueron tan fuertes que se tragaron
cualquier otro ruido. Luego, lleg desde abajo un coro de lamentos y gemidos de
dolor. La mayora de los tiros fallaron, pero hablando de tal cantidad de flechas
pocas suponan tambin muchas. Y ya en aquellos primeros momentos de la
batalla, Lancelot descubri la diferencia que haba entre un grupo de salvajes
brbaros indisciplinados y un ejrcito de lite, como denominada Arturo al suyo. Al
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contrario que los pictos, los arqueros de Camelot no tiraban a diestro y siniestro,
esperando que entre aquella ingente salva alguna saeta encontrara su objetivo, sino
que concentraban sus disparos sobre las tropas brbaras que se aproximaban a la
puerta.
El efecto fue catastrfico. De los sesenta o setenta soldados cayeron veinte y el
resto fue presa del pnico, de modo que se dispers y dej de ser un ejrcito, para
transformarse en una masa informe cuyos integrantes se pisoteaban entre ellos con la
nica pretensin de huir. Pas slo un instante hasta que una segunda andanada,
todava ms acertada, cay sobre el grupo de supervivientes y acab con casi la
mitad.
Lancelot se senta tan atnito ante lo que estaba viendo, que por unos segundos
olvid el peligro en el que l mismo estaba inmerso y concibi esperanzas de que
podran repeler el ataque sin ms complicaciones y esa conclusin errnea casi le
cost la vida.
Aunque tan slo haban transcurrido unos segundos, ese tiempo les bast a los
arqueros pictos para responder y el silbido de las flechas se despleg a ambos lados
de la muralla. A izquierda y derecha de Lancelot sonaron gritos de dolor cuando dos
o tres flechas sobrepasaron el pretil y atinaron con precisin incrustndose en las
corazas de cuero de algunos soldados. A tan slo un palmo de l la punta metlica de
una flecha roz la piedra. Un segundo proyectil cuarte el parapeto justo a su altura y
Lancelot se agach con rapidez para que no le tocara. Tambin los hombres de su
alrededor se pusieron a cubierto y, al otro lado de la muralla, cien gargantas
explotaron en un grito de jbilo cuando la esperada salva de los defensores no lleg,
y los pictos pudieron continuar el avance hacia la ciudad.
Pero la sorpresa slo inmoviliz un momento a los hombres de las almenas.
Enseguida, los arqueros se levantaron y lanzaron sus flechas, procurando no dejarse
ver demasiado para no convertirse en un blanco fcil, y a lo largo de diez minutos la
batalla tom tintes fantasmagricos pues no haba enemigos a la vista. Ningn
atacante trataba de trepar por la muralla, pero un constante zumbido de saetas llenaba
el aire, acompaado, de vez en cuando, por el grito de un hombre si una de las flechas
alcanzaba su objetivo. De pronto, algo choc con un ruido sordo contra la puerta que
se encontraba bajo ellos y ligeramente ms a la izquierda de Lancelot apareci una
escalera sobre las almenas, casi en vilo por encima de la muralla. De inmediato, dos o
tres hombres saltaron hacia ella para tratar de tirarla abajo, pero fueron recibidos por
una lluvia de flechas con la que los arqueros pictos cubrieron el parapeto. Una
segunda y una tercera escalera aparecieron entonces en los huecos entre las almenas y
la lluvia de flechas se hizo an ms intensa cuando los pictos al pie de la muralla
trataron de cubrir a los compaeros que ya emprendan la subida. Un ruido sordo
golpe la muralla frente a Lancelot y el caballero divis un arpn de hierro oxidado,
que se qued prendido entre los dientes de la piedra. La soga que colgaba de l se
tens y sise como la cuerda tirante de un lad. Alrededor de Lancelot las ballestas
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seguan actuando, pero cada vez eran ms los hombres que dejaban a un lado arcos y
ballestas y se pertrechaban con espadas, lanzas y mazas con el fin de estar preparados
para el combate cuerpo a cuerpo.
Tambin Lancelot desenvain su espada, golpe furiosamente el arpn y observ
con alegra que el acero parta en dos su mstil de ms de un dedo de grosor como si
se tratara tan slo de un tallo seco. El resto desapareci en las profundidades y al otro
lado de la muralla son un lamento corto, bruscamente interrumpido. Al primer arpn
le siguieron, inmediatamente, un segundo y un tercero, cuyo objetivo Lancelot trunc
de la misma manera, lo que, sin embargo, no rest ni una brizna de violencia al
conflicto. Cada vez aparecan ms escaleras apoyadas en la muralla y el cielo
comenz a oscurecerse bajo las andanadas de flechas que caan sobre los defensores.
Muchos de los lanzamientos se quedaban cortos y no llegaban ni al pretil del muro, y
Lancelot imagin que algunos de ellos heriran a los hombres que, en principio,
trataban de proteger. De pronto, surgieron los primeros pictos ante ellos y en la mano
de Lancelot la espada pareci cobrar vida propia y reclamar furiosamente sus
derechos.
La primera acometida dur menos de diez minutos y acab como tena que
acabar: con una aplastante derrota de los pictos. La experiencia que Lancelot ya haba
vivido en numerosas ocasiones se repiti aqu de nuevo, sin perder ni un pice del
horror que la caracterizaba. Los guerreros pictos saban, a ciencia cierta, que all
arriba no les esperaba nada ms que la muerte, pero aquel sentimiento no pareca
asustarlos. Se lanzaban vociferando a la batalla, esgrimiendo sus armas llenos de
coraje, aunque por cada uno que llegaba al adarve tres o cuatro caan asaeteados o se
precipitaban por las escaleras. Varios de los soldados de Arturo empuaban horcas y
con ellas, desde un lugar a cubierto, derribaban las escalas y a los que estaban
encima. Aunque el nmero de hombres haba disminuido, en aquel lienzo
relativamente pequeo de la muralla el rey contaba todava con unos treinta que, sin
duda, bastaran para contener el ataque.
De repente, Lancelot se encontr frente a frente con un picto gigantesco que
portaba una espada casi del tamao de un hombre. Pareca haber salido de la nada,
pero Lancelot no le dio ni la oportunidad de esgrimir su arma. La espada temblaba en
su mano deseando ensartar el cuerpo del caballero, pero aun antes de que pudiera
levantar el brazo, Lancelot le golpe con el escudo tan enrgicamente sobre el pecho,
que el hombre se tambale hacia atrs, choc contra la pared, sobrepas el pretil y se
precipit hacia abajo con un chillido ensordecedor.
Inmediatamente, un nuevo picto ocup su lugar. Lancelot detuvo con el escudo un
potente golpe de su espada, se dio media vuelta y le propin una patada en la rodilla
izquierda que le hizo caer con un gemido de dolor hacia delante justo sobre su arma.
Despus de eso, apenas recordaba nada. Tal vez fuese a causa del miedo, o de los
nervios; o por la espada que guiaba su mano: haba bebido sangre una vez ms y esa
circunstancia la haba llevado a tomar las riendas de nuevo El caso es que Lancelot
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slo haba retenido en su mente un caos de gritos y un tintineo de aceros, el dolor y el


miedo, el hedor de la sangre y los espantosos lamentos de los hombres que eran
sacrificados por la hermana oscura de Excalibur.
Y, de pronto, todo termin.
La sangre de Lancelot todava bulla. La espada segua reclamando su racin
como si cada vida que se hubiera llevado hubiese incrementado su ansia en lugar de
apaciguarla y l corra a ciegas, arriba y abajo, gritando y con la armadura cubierta de
sangre, buscando nuevos contrincantes que brindarle a aquella criatura que le haba
robado el entendimiento.
Lancelot!
Oy que alguien gritaba su nombre y quiso reaccionar, pero no pudo. Una mano
roz su hombro. El joven caballero se dio la vuelta levantando la espada, en su mente
algo infinitamente maligno y oscuro chillaba de ilusin y anhelo. Quera matar y
destruir, arrebatar la vida de otra persona y emborracharse del sentimiento de poder
eterno que ese hecho le provocaba.
En el ltimo momento reconoci el rostro que asomaba bajo aquel yelmo
abollado y necesit de toda su concentracin para desviar el golpe. En lugar de matar
a Perceval, la espada se clav en el pretil a un centmetro escaso del hombro
izquierdo del caballero y, produciendo un chirrido, se introdujo ms de un palmo en
la piedra. La potencia del propio golpe estall con un dolor sordo en la mano derecha
de Lancelot y le hizo tambalearse y soltar la empuadura. El arma se qued
temblando, incrustada en la muralla, mientras Lancelot vacilaba unos pasos ms y,
finalmente, lograba aferrarse al muro. Las fuerzas le fueron abandonando. Sinti un
hormigueo en las rodillas; de pronto, el escudo le pesaba tanto en su mano izquierda
que no iba a poder sujetarlo mucho tiempo ms.
Lancelot susurr Perceval con los ojos abiertos de espanto.
Dios mo, qu he hecho? murmur el Caballero de Plata. Yo Por todos
los cielos, he estado a punto de mataros.
Tranquilo le interrumpi Perceval. Ha sido culpa ma. No se debe
golpear el hombro de un guerrero que se encuentra en plena pelea y no sabe quin
tiene a su espalda.
Os podra haber matado! tartamude Lancelot. Extenuado, se apoy contra
las almenas sin dejar de mirar su mano derecha y la espada que todava segua
clavada en la piedra, como un animal de presa que intentara por todos los medios
desatarse de la cadena que lo tiene prisionero.
La mirada de Perceval sigui a la suya y sus ojos se abrieron ms todava.
Pero, es!
Lancelot alarg el brazo con rapidez, sac la espada lbica sin ningn esfuerzo de
la piedra y la envain. Ese leve instante en que la toc de nuevo bast para que en su
mente se despertara inmediatamente aquella ansia siniestra de sangre. No solt la
empuadura sino que apart la mano hacia un lado y la mantuvo tan lejos como pudo
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en un gesto que intent ser natural.


Perceval lo observaba asustado y sin entender lo que ocurra. Sacudi la cabeza y
se oblig a sonrer.
Verdaderamente ha sido culpa ma asegur. Diculpad.
Dejadlo ya rezong Lancelot sin ocultar su descortesa. Esto me resulta
muy violento.
Perceval lo mir irritado por espacio de unos segundos, pero no dijo nada ms, y
Lancelot dio una vuelta completa. Lo que divis era la imagen del horror. El camino
de ronda estaba cubierto de cadveres. Asombrosamente, pocos llevaban los colores
blanco y azul de Camelot; eran pictos los que haban encontrado la muerte en gran
nmero. A pesar del horror que aquella masacre produca en Lancelot, ste se segua
preguntando, desconcertado, por qu Mordred habra enviado a sus soldados a una
muerte tan absurda. Deba haber sabido cmo acabara aquel ataque.
Dios mo musit.
Me temo que Dios no tiene mucho que ver con todo esto coment Perceval
con amargura mientras miraba aterrado a su alrededor, igual que haba hecho antes
Lancelot. Qu curioso Hasta entonces el Caballero de Plata haba credo que a
nadie ms que a l aquella batalla sin sentido, aquella matanza, causaba nuseas y un
espanto infinito. Y, sin embargo, ahora se daba cuenta de que tambin Perceval y los
dems experimentaban aquel sentimiento. La mayora de los caballeros a los que
miraba a la cara estaban heridos en mayor o menor grado, de tal modo que era el
dolor lo primero que afloraba a sus rostros, pero bajo l reconoca la misma
pesadumbre y el mismo horror que le embargaban. Era la expresin que a menudo,
demasiado a menudo, haba visto en las caras de los soldados pictos antes de morir.
Pero, si todas las personas no sentan nada ms que miedo, horror y repugnancia ante
aquella aniquilacin, pens, por qu participaban en ella, entonces?
Por qu lo haca l?
Dnde est Arturo? pregunt abatido.
Perceval devolvi la espada a su funda e hizo, a continuacin, una seal con la
cabeza en direccin al torren.
All me imagino. Por qu?
Entonces vayamos con l Lancelot se puso en movimiento sin esperar
respuesta y sin comprobar si Perceval le segua o no. Pasaron junto a otro caballero
de la Tabla Redonda: sangraba abundantemente a travs de un profundo corte en el
antebrazo y todava tena la visera bajada, por lo que no pudieron saber de quin se
trataba. Tuvieron que abrirse camino entre montones de muertos y heridos hasta
alcanzar la puerta de roble macizo que conduca al torren. Estaba cerrada y Lancelot
tuvo que golpearla varias veces con el puo, gritando el nombre del rey, antes de or
que el pesado pestillo se descorra y la puerta comenzaba a abrirse por fin. Lancelot
estaba tan impaciente que le dio un empujn y casi hizo caer al hombre que se
hallaba apoyado al otro lado de la misma, pas por su lado y emprendi una veloz
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carrera por la estrecha escalera que comenzaba all, saltando los escalones de dos en
dos o de tres en tres. Perceval le grit algo, que l no entendi, pero s pudo or las
zancadas de su compaero a escasos pasos de l.
Encontraron a Arturo y a otros caballeros en la plataforma exterior de la torre.
Siempre haba estado rodeada de almenas, pero abierta al cielo. Ahora, sin embargo,
sobre sus cabezas se eriga un grueso techo formado por toscas vigas y ripias de
plomo. Por fin supo Lancelot en qu haban trabajado los artesanos da y noche y a
qu se deba la confusin de sus rostros cuando interrumpi la conversacin entre
Arturo y ellos aquella maana. Entre las almenas haban incorporado una placas de
plomo con aberturas a modo de aspilleras de apenas un dedo. El peligro de que, a
aquella distancia, una flecha o algn otro proyectil penetrara por el agujero era
realmente remoto. Arturo se encontraba tras una de aquellas aspilleras, de espaldas a
l, pero se dio la vuelta asustado al or sus zancadas. Una expresin de alivio se
adue de su cara cuando reconoci a Lancelot.
Lancelot! grit. No estis herido! Gracias a Dios!
Y vos?
Arturo sacudi la cabeza. Se ri en voz baja y slo entonces se dio cuenta el
caballero de que, adems de estar ileso, sus atuendos se encontraban en perfectas
condiciones, intactos. El nico rastro de la batalla anterior eran las diminutas gotas de
sudor que perlaban su frente que tambin podran ser causadas por el calor que
provocaba el techo de plomo. Por alguna razn, que en un primer momento no pudo
averiguar, aquella visin le puso de mal humor.
No nos ha ocurrido nada dijo el rey y a Lancelot aquellas palabras le sonaron
casi como un escarnio. El monarca se aproxim a l con pasos rpidos, se qued
quieto de nuevo y mir a Perceval, que ya haba llegado tambin y se haba quedado
a una distancia prudencial de su compaero. Y vos? Estis bien?
Slo algunos rasguos respondi Perceval. Lancelot saba que aquello no era
cierto. Perceval no estaba gravemente herido, pero haba recibido algo ms que unos
rasguos y Arturo tena que estar ciego para no verlo. Sin embargo, l acept aquellas
palabras con un gesto de asentimiento y se volvi de nuevo hacia el Caballero de
Plata.
Venid!
Lancelot le sigui obediente cuando Arturo se acerc de nuevo a las almenas tan
escrupulosamente reforzadas. A una sea del rey, uno de los vigilantes se apart y
permiti que el caballero echara un vistazo por la estrecha abertura.
La calle que conduca a la puerta y la explanada posterior estaban plagadas de
cuerpos. Entre ellos, algunos pictos heridos trataban de ponerse en pie o apoyarse en
compaeros que haban tenido ms suerte que ellos, para salir de all lo antes posible,
pero la mayora yacan inertes, lo que no ofreca ninguna duda sobre su destino. Los
guerreros brbaros haban pagado un precio enorme por su ataque suicida a Camelot.
Les hemos vencido murmur Arturo. En la primera contienda aadi en
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un tono algo ms bajo, que sonaba ms preocupado que aliviado. Pero era de
esperar.
No entiendo por qu lo han hecho dijo Lancelot impresionado. Mientras
contemplaba a sus enemigos muertos all abajo, trataba vanamente de descubrir en su
interior un sentimiento de triunfo, de alegra o, por lo menos, de alivio. Era intil.
Han acudido a una muerte segura.
Me habra maravillado que hubieran hecho otra cosa respondi el rey. Yo,
en su lugar, habra actuado igual.
Por qu? quiso saber Lancelot.
Queran medir nuestras fuerzas asegur Arturo. Mordred no poda saber
cuntos defensores tenemos. Pero ahora ha hecho una primera prospeccin. La
segunda incursin ser mucho peor.
Arturo no le estaba diciendo nada nuevo y, sin embargo, esas palabras provocaron
en Lancelot un nuevo escalofro.
Y cundo tendr lugar esa incursin?
Arturo call un momento, mir afuera otra vez y dijo:
Ahora.
Lancelot sigui su mirada, asustado, y comprob que el rey tena razn. Como si
hubieran esperado slo a esa palabra, una nueva formacin y mucho ms grande
esta vez se desmembr del ejrcito picto, comenz a bajar despacio por la ladera y
se fue subdividiendo en distintos grupos como en el primer ataque.
Perceval, venid! dijo Lancelot al caballero, pero Arturo lo sujet con un
movimiento rpido.
Esperad! exigi.
Mylord? pregunt Lancelot.
Deseo que os quedis aqu conmigo dijo el rey. Por lo menos, ahora.
Pero?
No continu hablando cuando vio que la ira se estaba apoderando de los ojos de
Arturo. Se limit a asentir y levant la mano de la espada. Tras un gesto revelador del
monarca, Perceval desapareci por la puerta. Inmediatamente, Lancelot comprob
con una rpida mirada alrededor que no haba ningn caballero lo suficientemente
cerca para or lo que le iba a transmitir al rey. Luego dijo, en voz muy baja:
Perceval est herido, Arturo.
Lo s asegur l con el ceo fruncido. Son cosas que ocurren en las
batallas.
Por qu no le habis ayudado como a m? pregunt Lancelot, mientras
levantaba la mano izquierda. O como a Sir Galahad?
Arturo se mantuvo unos segundos en silencio y Lancelot se sinti incapaz de
descifrar la mirada que pos en l. En todo caso, no era nada agradable. Sin embargo,
la voz del rey estaba libre de cualquier signo de crtica cuando respondi. Slo son
ligeramente triste.
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Porque era imposible, amigo mo dijo.


Imposible? Lancelot movi la mano con ms mpetu. En mi caso no era
imposible? Y en el de Sir Galahad?
Tal vez haba hablado en un tono ms elevado de lo debido, pues algunos de los
caballeros les dirigieron miradas de asombro. Arturo le hizo gesto de que bajara la
voz y susurr:
Eso fue distinto. Vos sois especial, y lo sabis. Y a Sir Galahad se lo deba.
Fue culpa ma que estuvieran a punto de matarlo.
Lo que sucede con cada uno de los hombres que se encuentran entre estas
murallas, pens Lancelot malhumorado. Pero no lo dijo en alto.
De todas maneras, podrais haber comenz, pero fue sbitamente
interrumpido por el monarca, no en voz alta, pero s en un tono severo.
Qu creis que debo hacer? Posar las manos en todos los heridos y curarlos?
se ri sin ganas. Un rey que sana heridas? Eso es absolutamente imposible. Me
tomaran por un santo o por un demonio. Algunos ya lo hacen ahora. Sera ms
perjudicial que til, creedme.
Lo peor es que tiene razn, reflexion Lancelot. Pero tambin sus
pensamientos anteriores estaban llenos de razn. En realidad, aquella batalla, aquel
asedio, toda aquella guerra no tena nada que ver con las gentes de la ciudad. Se
trataba de una mera disputa entre Arturo y su hermana: nada ms y nada menos.
Cmo si supusiera una gran diferencia quin se sentaba en el trono de Camelot y qu
sangre corra por sus venas. A los hombres que haban muerto all abajo les
importaba muy poco el porqu.
Arturo le mir durante unos instantes ms, pareca esperar que contradijera sus
palabras. Luego se dio media vuelta, se acerc a la aspillera de nuevo y le hizo una
sea de que le siguiera.
El ejrcito picto haba salvado la mitad del trayecto entre las colinas y la ciudad, y
los arqueros ya estaban, casi, a la distancia conveniente para comenzar a disparar.
Eran bastantes ms que antes y lo mismo suceda con toda la formacin. Era ms que
probable que los batidores de Mordred hubieran visto el nmero de bajas que sus
arcos y ballestas haban causado entre los hombres de Camelot y, de acuerdo a ello,
los estrategas hubieran reformado la tctica militar. Pero si aquella visin produjo
preocupacin en Arturo, ste no lo hizo notar. Con rostro inexpresivo, ote durante
un rato la llegada del enemigo y luego, sin cambiar la expresin de sus ojos, orden
en voz alta:
Encended las hogueras bajo las tinajas de aceite! Y tiene que haber antorchas
encendidas en todas las almenas! Pronto oscurecer y no quiero que descubran dnde
estn situadas las tinajas.
Me gustara volver abajo, Mylord dijo Lancelot. No es que le ilusionara
regresar a la muralla y continuar con la batalla, pero de pronto tena la sensacin de
que no iba a aguantar mucho ms en las proximidades de Arturo.
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Sin embargo, el rey sacudi la cabeza y ni siquiera se tom la molestia de


contestar. Con voz clara sigui dando rdenes con el fin de reforzar la defensa, y a su
alrededor todos iban y venan transmitindolas a su vez a sus subalternos.
Cuando los pictos tuvieron el castillo a tiro, no siguieron las pautas del primer
grupo, sino que se dispersaron un poco e intentaron reducir ms todava la distancia
entre ellos y la ciudad para que, en el momento de disparar, fuera ms fcil lograr el
objetivo. se fue un error que los hombres de Arturo supieron utilizar. Sin que hiciera
falta la orden del rey, desde la proteccin de las almenas los arqueros y ballesteros
comenzaron a disparar salvas continuas, que resultaron mucho ms certeras que las
del primer ataque. Lancelot observaba con espanto cmo casi todos los disparos
atinaban y las lneas de los arqueros pictos iban mermando sin remedio. Cuando los
enemigos se detuvieron por fin y empezaron a disparar con sus arcos, mucho ms
pequeos y menos precisos, los defensores de Camelot haban eliminado ya al menos
a un tercio de ellos.
Por lo que parece, han aprendido a dar en el blanco murmur.
Arturo no desvi la vista del campo de batalla, pero neg con la cabeza y dijo con
una mueca:
Slo cumplen rdenes.
Lancelot se volvi desconcertado hacia el rey.
Cmo decs? pregunt.
Por un instante, Arturo levant la mirada y le sonri como un colegial que
acabara de gastar una broma pesada.
Les orden que durante la primera incursin no acertaran siempre explic.
Pens que no era muy inteligente mostrarles a los pictos desde el principio nuestra
capacidad con los arcos. No sabais que los arcos largos de Camelot son famosos en
toda Inglaterra?
Lancelot no supo con precisin si el sentimiento que le embarg en aquel
momento fue de simple horror o slo de desprecio. Lo que Arturo acababa de
confesarle significaba que haba permitido que ms pictos de los necesarios
alcanzaran las murallas y treparan por ellas. Por supuesto, Lancelot no era capaz de
adivinar cuntos, pero una parte de los defensores que yacan muertos all abajo,
sobre los adarves, habran vivido todava si Arturo no hubiera dado aquella orden.
Tal vez no se sintiera tan a gusto ejerciendo su autoridad como pensaba, pues de
pronto el rey lo estaba mirando de una manera muy extraa. Luego se retir de la
muralla, se volvi completamente hacia l y le dijo con tono serio y bajo:
Os ruego, Sir Lancelot, que no juzguis un hecho antes de haber pasado por la
situacin de tener que decidir sobre l vos mismo. La guerra es siempre horrorosa.
Todava sois muy joven. Habis participado tan slo en una o dos batallas y s mejor
que nadie lo extraordinariamente bien que manejis la espada, pero esto es otra cosa.
Es un juego.
Un juego? a Lancelot le result difcil incluso pronunciar aquellas palabras.
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Arturo asinti.
Por muy cruel que pueda sonar, s. Es un juego con figuras vivas y tiene ms
riesgo que ningn otro, pero los diez, o cien hombres que, segn vuestro punto de
vista, han muerto por nada, seguramente le han salvado la vida a otros cien o mil.
No era la primera vez que Arturo le haca ese planteamiento, y tampoco era la
primera vez que Lancelot senta un rechazo infinito y se negaba a secundarle sin ms
o hasta a tratar de comprenderlo.
Al otro lado de la gruesa muralla se tensaban de nuevo las cuerdas de los arcos y
el sonido sibilante de las flechas record a Lancelot que apenas haban superado los
primeros escarceos y lo peor estaba todava por empezar. A pesar de que no haba
querido observar con toda su crudeza el horror ocurrido afuera, ahora se puso al nivel
de Arturo y mir por la estrecha aspillera. La tercera andanada de flechas disparadas
por los arqueros de Camelot haba neutralizado al comando picto. Algunos de los
hombres haban sido asaetados por varias flechas a la vez, incluso aquellos que
haban tratado de buscar la salvacin en la huida haban cado asesinados por la
espalda; una imagen que asque a Lancelot. No tuvo que preguntar para saber que
tambin en esta ocasin la estrategia a seguir haba sido ordenada por Arturo. Ya no
entenda al rey. Haca tiempo que se haba dado cuenta de que no era el hombre
amable y desprendido que vean en l los dems. Pero aquella crueldad sin sentido no
se la haba mostrado hasta ahora.
Debo bajar dijo. Pronto estarn aqu. Me necesitan en la muralla.
No! Arturo levant la mano con un gesto autoritario, sin mirarle.
Pero abajo comenz Lancelot de nuevo y de nuevo Arturo le cort la
palabra.
Deseo que os quedis aqu dijo. Tenis razn pronto estarn aqu. Pero
los soldados pueden acabar con ellos sin vuestra ayuda, de eso podis estar seguro.
Aqu no beneficio a nadie dijo Lancelot con obstinacin, pero Arturo
sacudi la cabeza.
Os quedaris orden, evitando a conciencia las palabras "por favor". Si no
hubierais venido, os habra hecho llamar.
Pero, por qu?
Conozco a Mordred mejor incluso de lo que se conoce l mismo replic el
rey. Los pictos no pelean a gusto en la oscuridad. Son un pueblo supersticioso y,
muchos de ellos, piensan que sus almas no encontrarn el camino hacia la morada de
sus dioses paganos si mueren por la noche. Sin embargo, van a atacar de nuevo. Y ese
tercer ataque ser el ms complicado y duro. Os necesito para pararle los pies.
Qu significa esto? pregunt Lancelot con una voz que herva de rabia, a
pesar de ser tan baja que slo poda orla el rey. Vos y yo, los dos sabemos que
protegido por esta armadura no puede sucederme nada. Tal vez los hombres acaben
con los atacantes, pero si estoy con ellos a lo mejor sobrevive alguno ms.
Tengo mis razones dijo Arturo y, con tono ms alto y autoritario, aadi,
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ya me habis odo, Sir Lancelot luego se dio la vuelta bruscamente y observ con
nerviosismo el campo de batalla. Lancelot lo mir, mientras la ira se apoderaba ms y
ms de l. Qu demonios le ocurra al rey? l no era quien para rebatir o rectificar
los planes del monarca, pero aquello no tena ningn sentido. Era una verdadera
arbitrariedad y no tena nada que ver con su comportamiento habitual.
Sin embargo, su coraje no era tanto como para oponerse abiertamente al mandato
del rey, as que se mantuvo al corriente del resto del ataque tras los muros reforzados
del torren.
Fue la misma matanza irracional que ya haba vivido antes. Ahora los arqueros de
Camelot tiraban con precisin matemtica y una vez que aniquilaron hasta el ltimo
hombre de la segunda formacin de pictos, Lancelot comenz a comprender por qu
concentraban sus blancos en objetivos que ya no tenan valor en lugar de disparar
sobre la masa de atacantes, lo que habra hecho innecesaria una nueva andanada.
Cuando la tercera formacin de los pictos se puso a tiro y las primeras flechas
llovieron sobre ella, el pnico se adue de los hombres y huyeron en todas
direcciones, aun antes de que los proyectiles alcanzaran el blanco. Por fin,
comprendi del todo por qu Arturo haba dado aquella orden en principio tan
absurda. Pretenda que los atacantes vieran lo que ocurra con una de sus formaciones
cuando los defensores ponan en ella sus miras y sus integrantes acababan huyendo
sojuzgados bajo el peso del miedo; y el plan dio resultado. El grupo completo
emprendi la huida y lo mismo ocurri con el siguiente que se convirti en blanco
seguro de los arqueros de Camelot.
Entonces lleg el turno al resto del ejrcito, que se parapet en el ngulo muerto
bajo la muralla. Y los terrorficos asaltos con escalas y arpones comenzaron
nuevamente.
Lancelot fue a otra de las almenas y mir hacia el camino de ronda. Los pictos
trepaban por la muralla como una creciente ola oscura, viva, que pareca querer
aplastar al enemigo tan slo con su superioridad numrica; pero, tal como haba
predicho Arturo, sus caballeros y los pocos hombres de Camelot que le quedaban
oponan resistencia con fuerzas renovadas y sin cejar en el empeo. Pagaron un alto
precio por ello, pues esta vez los pictos estaban avisados y no menospreciaron a sus
contrincantes, pero lenta y costosamente los aliados de Mordred fueron rechazados de
nuevo.
Lancelot iba a respirar tranquilo, cuando vio algo que le sobrecogi: al final del
adarve, casi al otro extremo de la muralla de la ciudad, uno de los caballeros se
encontraba en apuros. Estaba demasiado oscuro y la distancia era considerable para
que pudiera reconocer de quin se trataba, pero el blanco reluciente y el azul regio de
Camelot podan divisarse a pesar de la oscuridad y de las oscilantes luces amarillas y
rojas. Lancelot se dio cuenta de que el caballero se defenda como un poseso y ya
haba acabado con media docena de contrincantes, pero seguan llegando ms, como
si los pictos estuvieran decididos a llevarse, por lo menos, a aquel caballero de la
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Tabla Redonda a la tumba con ellos. Lancelot no lo pens ms. Se dio la vuelta y
sali a grandes zancadas. Tras l, Arturo grit su nombre, primero sorprendido, luego
autoritario, pero a Lancelot ya le daba lo mismo. Empuj a un lado al hombre que
trataba de cortarle el paso sin demasiadas ganas, abri dando un portazo y baj por
las escaleras todo lo deprisa que pudo. Oa a Arturo gritar de rabia, pero lo ignor;
sali al camino de ronda, y corri y corri. A su alrededor la batalla segua su curso y
ms de un picto intent cruzarse en su camino, pero Lancelot apartaba a los hombres
de un manotazo o saltaba por encima de ellos para llegar, cuanto antes, al otro lado
del adarve donde se encontraba el caballero en dificultades.
Un poco ms y habra sido tarde.
El caballero se haba retirado hacia la pared del torren para tener por lo menos la
espalda a cubierto. Lancelot segua sin reconocer de qu caballero se trataba, ya que
tanto su armadura como su capa y el blasn de su escudo estaban cubiertos con la
sangre de sus enemigos. Pero vio que, a pesar de toda su valenta, las cosas se le
haban puesto muy difciles y necesitaba un verdadero milagro para superarlas.
Aunque todava mantena a distancia a sus atacantes a base de arremeter furiosamente
contra ellos con la espada y el escudo, e incluso propinndoles patadas, se vea que
sus movimientos estaban perdiendo fuerza. Adems, por debajo de la cota de malla,
una herida de un palmo, que sangraba profusamente, cruzaba su hombro izquierdo.
Lancelot se percat de toda la situacin de un slo golpe de vista y sin parar de
correr y esta vez se dej llevar por el anhelo febril de la espada de los elbos que
bulla en l y apartaba de s cualquier atisbo de raciocinio.
Con un grito de guerra se ech encima de los enemigos: introdujo la hoja de la
espada en la espalda del primero, hasta que slo el pomo qued a la vista, y con el
escudo le asest al segundo un golpe en el costado que le hizo rebasar, gritando, el
pretil del adarve. A continuacin, desclav la espada del cadver y con un solo
mandoble atraves la coraza de otro picto y apart a dos ms hacia un lado para
acceder, por fin, adonde se encontraba el caballero.
En ese momento cambi la suerte. Unos segundos antes, los pictos ya se vean
prximos a la victoria y haban dejado de arriesgar la vida sin ms para pasar a un
juego que pretenda cansar a quien ya tildaban de vctima indefensa, esperando que
cometiera un fallo que le llevara a desprotegerse. Sin embargo, de pronto haba dos
caballeros ante ellos, y uno combata con la bravura de un demonio.
A pesar de eso, fue la pelea ms dura que Lancelot poda recordar. Eran dos, s;
pero frente a ellos haba por lo menos diez contrincantes, si no ms, y un vistazo a sus
caras bast para darse cuenta de que no iban a cejar. Ley en sus ojos la misma
desesperanza y el mismo temor que ya haba visto tantas veces y comprendi que
tambin aquellos hombres haban ido a la lucha con la seguridad de que iban a morir.
Haca ya tiempo que haba renunciado a preguntarse por qu lo hacan.
La lucha lleg hasta sus ltimas consecuencias. Tanto Lancelot como el otro
caballero recibieron dos o tres estocadas ms, pero al final el ltimo picto cay
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muerto al suelo, y cuando el Caballero de Plata, respirando entrecortadamente, baj la


espada y mir hacia arriba descubri que no slo haba acabado aquella pelea sino
tambin la batalla completa. El otro caballero y l haban sido los ltimos en dejar de
pelear. En el camino de ronda la batalla haba finalizado y un gran nmero de
caballeros y soldados los miraban asustados sin poder creer lo que vean. A medio
camino, entre ellos y la torre, la figura de Arturo se diriga con pasos rpidos a su
encuentro y Lancelot no necesit ver su cara para saber lo enfadado que estaba el rey.
Sin embargo, tena que confesarse que en aquel momento no le importaba lo ms
mnimo. Envain la espada de nuevo, con un gesto infinitamente cansado se levant
la visera del yelmo y se dio la vuelta para mirar al otro caballero.
Doblado sobre una rodilla, se apoyaba sobre la empuadura de la espada para no
caer del todo. Respiraba a un ritmo tan frentico que no estaba en condiciones de
hablar y no slo sangraba por la herida del hombro, sino por dos ms, tambin muy
profundas. Fue en ese mismo instante cuando Lancelot lo reconoci.
Vos? murmur.
Sir Mandrake levant la cabeza con cansancio. No tena las manos libres para
poder descubrir su visera, pero tampoco era necesario. Lancelot pudo percibir su
mirada a travs de la ranura.
Si hubierais sabido quin era, seguramente no habrais venido murmur.
Tena todava dificultades para respirar y su voz sonaba tan dbil que impresion al
Caballero de Plata. La prxima vez, mirad con ms atencin antes de salvarle la
vida a un hombre.
Tonteras! dijo Lancelot. No saba que erais vos, tenis razn. Pero eso no
hubiera cambiado nada.
Y sa era la verdad. All, y en aquel momento, no importaba nada quines eran y
la controversia que haba entre ellos. Slo eran dos caballeros que se protegan
mutuamente, que daban la vida por el otro como si fuera la suya propia, tal como
rezaba su juramento. Y Mandrake tambin pareca sentirlo as porque evit hacer
cualquier nuevo comentario malvolo, aunque Lancelot intua que lo tena en la punta
de la lengua. nicamente sacudi la cabeza con fatiga e intent levantarse,
impulsndose con la espada. No le bastaron sus fuerzas. Lancelot tendi la mano para
ayudarle, pero Mandrake lo ignor y lo prob una segunda vez. Se puso de pie
tambalendose y se habra cado de nuevo si no se hubiera apoyado en el muro.
Antes de que Lancelot pudiera decir algo ms, ya estaba Arturo all
exasperado hasta decir basta!
Sir Lancelot, os habis vuelto loco de atar? bram. Crea que os haba
dicho claramente que permanecierais conmigo!
Lo habis hecho respondi Lancelot. Slo lo mir un instante, pero aquella
imagen debera haberlo asustado porque el rey tena la cara contrada y sus ojos
echaban chispas. Sin embargo, la ira de Arturo le traa sin cuidado. Tal vez ya no le
quedaban fuerzas para meterse en un nuevo altercado.
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Ha sido una orden precisa dijo Arturo con un tono peligrosamente bajo.
Que la hayis desobedecido ya es bastante grave. Pero que lo hayis hecho en
presencia de mis hombres es imperdonable.
Ser as murmur Lancelot. Una voz interior le estaba avisando de que no
llevara las cosas ms lejos.
Arturo estaba en situacin de hacer algo que, despus, quiz lamentara. Pero
Lancelot se encontraba demasiado cansado para or aquella voz. Deseaba por encima
de todo soltar el escudo y la espada, quitarse de encima aquella maldita armadura y
marcharse de all.
Esto tendr consecuencias continu el rey. Luego respir profundamente y
Lancelot comprendi que haca un verdadero esfuerzo para tragarse todas las palabras
que le quedaban por decir. A continuacin, con una ficticia expresin de alivio,
Arturo se dirigi a Mandrake. Por lo menos vivs todava dijo en un tono que
Lancelot no supo discernir si era realmente de alegra o no. Por lo que parece, Sir
Lancelot os ha salvado la vida.
Por lo que parece respondi Mandrake. Dej caer el escudo, se levant la
visera del yelmo con dificultad y mir, primero, a Arturo y, luego, a Lancelot. No
dijo nada, pero su mirada vali por toda respuesta. Estaba claro que para l las cosas
no haban cambiado.
Lo s respondieron igualmente los ojos de Lancelot. Y, sin embargo,
volvera a hacerlo.
Estis herido advirti Arturo.
Es slo comenz Mandrake, pero el rey le interrumpi con un gesto que
denotaba enfado.
No es slo un rasguo dijo con dureza. As que ahorraros darme alguna
tonta explicacin. Id abajo y que os curen vuestras heridas. Luego, regresad al
castillo. No quiero veros aqu hasta maana temprano.
Pero
Inmediatamente!
Mandrake renunci a seguir oponindose. Por una parte, porque seguramente ya
no tena las fuerzas suficientes para contradecirle, y tambin porque quera evitarse la
vergenza de caer desmayado ante los ojos de Arturo y de todos los dems mientras
segua afirmando con voz rotunda que se encontraba perfectamente. Asinti abatido,
se apart de la pared y, utilizando la espada a modo de bastn como un anciano, pas
junto a ellos y fue a la escalera.
Arturo lo mir, inexpresivamente, hasta asegurarse de que lograba bajar por sus
propios medios, luego se volvi y se aproxim a Lancelot. Antes de hablar, observ a
su alrededor para convencerse de que estaban realmente solos. Lo estaban. Los otros
hombres se haban separado un buen trecho de ellos para ocuparse de sus heridas,
curar a los malheridos y comprobar que los pictos cados estaban efectivamente
muertos. Pero Lancelot saba a ciencia cierta que slo disimulaban. Haban percibido
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el mal humor del rey y no queran que descargara su ira sobre ellos.
Aquello era nuevo para el caballero. Sin embargo, la comprensible reaccin de
los hombres de Arturo no denotaba ningn signo de sorpresa. Ostensiblemente, no se
trataba de la primera vez que el rey era presa de un ataque de ira como aqul y,
seguramente, tampoco era la primera vez que su comportamiento no se adecuaba a la
idea del monarca noble y paternal que normalmente adoptaba.
Cmo estis? pregunt Arturo.
Lancelot lo mir sin comprender.
Sire?
Lo digo en serio dijo el rey. Estis herido?
No respondi Lancelot. Sabis que
No estis tan seguro, Sir Lancelot le interrumpi dando signos de nuevo de
su enfado, pero casi en el tono en que se cuentan los secretos. Esta armadura os
otorga la fuerza de diez hombres y con esta espada podis vos solo provocar la huida
de medio ejrcito, pero ni sois inmortal ni invulnerable. Crea que ya lo habais
descubierto.
Lo he hecho dijo Lancelot. Pero si temiera a la lucha o a la muerte, no
estara aqu. Y si me limitara a contemplar cmo matan a otro caballero sin tratar de
evitarlo, no merecera esta armadura.
Curiosamente, aquellas palabras provocaron que por unos instantes el enfado
bullera de nuevo en los ojos del rey. Pero se sobrepuso y se oblig a asentir.
Puede que sea as acept. Sin embargo, habra preferido que me hubierais
escuchado.
No quera poner en duda vuestra autoridad, Sire respondi Lancelot. Y
menos delante de los hombres aquello era una mentira, le daba exactamente lo
mismo. Igual como a Arturo, y era la primera vez que se atreva a afrontar aquel
pensamiento. Se pregunt qu estaba haciendo all. Aquella no era su guerra, como
tampoco era la guerra de los otros hombres que velaban aquellas murallas, salvo el
rey. Y en aquel mismo momento, all parado y aguantando con tranquilidad las malas
miradas del monarca, tom la firme decisin de abandonar Camelot. No iba a
traicionar a Arturo y salir huyendo en medio de la batalla, se quedara hasta el final,
fuera el que fuera. Pero en cuanto acabara la contienda, montara en su caballo y se
marchara.
Y, esta vez, para siempre.
Como si Arturo hubiera ledo sus pensamientos, su voz de pronto se torn mucho
ms suave.
Tal vez tendra que disculparme. Dijo en tono bajo y, a continuacin,
esbozando una sonrisa irnica, susurr: Por supuesto, slo si no me oye nadie ms
que vos.
Por supuesto respondi Lancelot.
Arturo suspir profundamente.
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Por favor, querido amigo, no me juzguis con tanta dureza. Ha sido slo la
preocupacin por vos la que me ha hecho perder los estribos. Pero creo que ha sido
exagerado. Dios de los cielos, no he visto en toda mi vida pelear as y creedme que
he conocido ya a muchos caballeros! era evidente que esperaba una respuesta de
Lancelot, alguna reaccin, pero como sta no lleg, sacudi la cabeza de nuevo y, con
un tono distinto, aadi: a cuntos pictos habis matado?
Por qu? pregunt Lancelot desconcertado.
Porque tengo la impresin de que habis sido vos solo el que ha resuelto este
ataque respondi Arturo. Aquellas palabras fueron una chanza, pero adems
Lancelot sinti que no eran la respuesta a su interrogante y se qued convencido
tambin de que el rey lamentaba haberle preguntado sobre el nmero de vctimas. La
frase se le haba escapado sin l quererlo. A Lancelot le pareci que, a travs de ese
error, Arturo le haba dicho lo ms relevante desde que se conocan.
Me estis sobrestimando, Mylord dijo.
Arturo se ri nervioso. Se frot la cara con las manos y, durante unos segundos,
no supo dnde posar su mirada.
Perdonad dijo de nuevo. Efectivamente dej la frase inacabada, se
encogi de hombros y luego hizo una sea hacia el norte. Creo que hoy ya no
atacarn. Contaba con una tercera incursin, pero es tarde y han tenido muchas
prdidas. Maana al amanecer sufriremos el ataque definitivo.
Entonces deberais conceder a los hombres unas horas de descanso sugiri
Lancelot.
Y, sobre todo, a vos dijo Arturo. Regresad al castillo, que os preparen algo
de comer y, luego, id a descansar. Es una orden y sta vez no aceptar ninguna
negativa.
Lancelot no pensaba contradecirle. No haca mucho que Arturo haba asegurado,
con igual conviccin, que iba a producirse con toda seguridad un tercer ataque,
todava ms violento que los anteriores, para desgastar las fuerzas de los defensores,
y le pareca curioso que el rey hubiera cambiado de opinin tan de golpe. Pero estaba
demasiado agotado para reflexionar sobre ello, era como si algo se le hubiera roto por
dentro. Se haba abierto una brecha en la lealtad que senta hacia Arturo. An
alcanzaba hasta muy lejos, pero las razones de ella se haban transformado, y esa
diferencia era importante. Asinti, se retir de la pared y se march sin decir una
palabra ms hacia la escalera.

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Captulo 28
Como Arturo le haba ordenado, volvi al castillo, baj a la cocina y le pidi algo de
comer al chico que desempeaba el trabajo que haba sido suyo en el pasado, y cuyo
nombre ya haba olvidado otra vez. Comi sin ganas, pero con el convencimiento de
que su cuerpo necesitara en las prximas horas todas las fuerzas y energas que
pudiera proporcionarle. Despus se tom tres vasos de vino, mucho ms de lo que
poda aguantar y, tambin, de lo que era bueno para l. No haba bebido tanto ni en
los habituales festejos de la corte, pero no logr lo que pretenda. No senta sueo.
Al contrario, se encontraba tan nervioso que era incapaz de cumplir la segunda orden
del rey: ir a su estancia y dormir un par de horas.
Sali de la cocina; fue a la torre, pero super con pasos rpidos la puerta del piso
donde estaba su habitacin y subi hasta la plataforma exterior.
Slo cuando se sumergi de nuevo en el misterio de la noche silenciosa, se
percat de la humedad que flotaba en el ambiente y de que el fro que haca no se
corresponda con la poca del ao.
No estaba solo. Dos hombres con los uniformes de la guardia de Camelot
permanecan tras las almenas oteando el horizonte. Aunque hablaban en voz baja y
rean de vez en cuando, realizaban su trabajo con precisin, pues, al or sus pasos, se
dieron la vuelta y empuaron sus espadas inmediatamente. Cuando lo reconocieron,
una expresin de alivio ilumin sus rostros.
Sir Lancelot! dijo uno de ellos. Sois vos.
A quin esperabais? pregunt Lancelot malhumorado, pero enseguida
lament aquellas palabras: el hombre slo haba querido ser amable y no haba
ningn motivo para comportarse de forma tan arisca con l, pero Lancelot no estaba
en situacin de disculparse. Sin molestarse en observar la mirada asustada del
soldado, pas junto a l y, apoyndose en las almenas, mir hacia el norte.
Desde all, el campamento de los pictos se divisaba sin problemas. Sobre las
colinas el cielo brillaba rojo, como consecuencia de las muchas antorchas que los
atacantes haban encendido. Bastante ms prxima, poda ver una lnea fina,
compuesta por diminutos puntos claros: las fogatas y las antorchas que llameaban en
los caminos de ronda y dentro de los torreones. Aunque, por lo que pareca, Arturo no
esperaba una nueva acometida esa noche, la muralla estaba muy concurrida y los
hombres tampoco haban apagado los fuegos bajo las tinajas de aceite.
Ha sido malo, seor? pregunt el otro guardia.
Horrible respondi Lancelot sin mirarle.
Pero, habis logrado rechazarles?
Si no, no estara aqu, pens Lancelot, pero no lo dijo, no quera herir su
susceptibilidad como haba hecho con su compaero.
Dos veces confirm sin separar la vista todava del cielo ensangrentado.
No creo que hoy vuelvan a intentarlo. Han pagado un precio muy caro por esta
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batalla.
Y nosotros? pregunt el soldado.
Uno todava mayor murmur Lancelot. Lo dijo en un tono tan bajo que no
supo si el hombre le haba entendido o no, pero, cuando finalmente le mir a la cara,
descubri que s haba odo sus palabras y, adems, las haba comprendido en toda su
extensin. El soldado estaba impresionado y atemorizado. El miedo se haba
convertido en un camarada fiel de todos los hombres que protegan las murallas de
aquella ciudad.
Pero acabaris con ellos, no es cierto?
Lancelot perciba claramente la respuesta que el hombre esperaba de l. Pero no
dijo nada. Slo se le qued mirando y, tras un tiempo que se le hizo tremendamente
largo, el otro se dio la vuelta abatido y regres junto a su compaero. El caballero se
pregunt si no hubiera sido mejor apiadarse de l y decirle una pequea mentira,
aunque seguramente no la habra credo. Aquel soldado necesitaba escuchar una
mentira, tener una ltima noche de esperanza, a pesar de que en el fondo supiera que
era una absoluta falsedad.
Pero, tal vez, Lancelot ya haba dejado atrs el tiempo de las mentiras. Aunque,
en lo ms hondo de s mismo, sinti que quizs aquel tiempo no pasara nunca del
todo para l. Toda su vida, l mismo por lo menos el que ahora era era en
realidad una mentira. Ya que haba sido obligado a llevar la vida de otro, una vida que
no era la suya y que nunca debera haber llevado, por lo menos deba ser sincero
consigo mismo.
Dirigi una nueva mirada hacia el norte. Pas un largo rato all, observando el
horizonte. De pronto, uno de los soldados se acerc despacio a l y le dijo con algo de
vergenza:
Voy abajo a buscar unos pedazos de pan para mi compaero y para m. Os
traigo algo?
Lancelot mostr una sonrisa huidiza y neg con la cabeza.
No dijo. Id. Id tranquilos los dos. La noche es fra y deberais calentaros
un poco. Mientras, me quedar yo a hacer la guardia.
Es muy generoso por vuestra parte, seor, pero nosotros
S que vuestro puesto no puede ser abandonado le interrumpi Lancelot.
No os preocupis. No se lo dir al rey. Id tranquilos pero no olvidis regresar.
No se trataba slo de generosidad. Los dos hombres se marcharon al fin, porque
no se atrevan a replicarle, pero lo cierto era que necesitaba estar solo. Tal vez por
ltima vez en su vida.
Pas largo tiempo. Deba de ser casi medianoche cuando, por el norte, algo se
movi en el horizonte. En un primer momento, Lancelot no pudo averiguar lo que
era pero luego lo reconoci. Las luces se movan, parecan deslizarse por las
colinas como si el fuego estuviera fuera de control y devastara las praderas resecas en
direccin a la ciudad.
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La tercera incursin de los pictos acababa de empezar. Arturo se haba


equivocado. El miedo que los brbaros tenan a la oscuridad no era ni de lejos tan
grande como el que sentan por Mordred y su madre. Comenzaba el tercer asalto, el
ms duro.
Haba tres o cuatro veces ms soldados que en los ataques anteriores. Se
aproximaban a las murallas y, de repente, el aire se llen de puntos llameantes que
dejaban una estela luminosa tras de s y, a veces, se concentraban en explosiones
relampagueantes que se desvanecan inmediatamente.
Pero, cmo haba podido Arturo equivocarse tanto?
Lancelot quiso dar la vuelta para encaminarse a las murallas y recuperar su puesto
junto a los defensores, pero algo le retuvo. Se peg a las almenas tanto como pudo y
examin la imagen que se le ofreca cada vez con mayor horror.
Arturo no se haba equivocado. De pronto, Lancelot tuvo claro que el rey saba
con absoluta precisin que esa noche iba a haber una tercera incursin. Le haba
mentido para que se marchara.
Pero, por qu?
Con su espada invencible ya era bastante difcil hacer frente a aquel terrible
ataque; pero sin la espada de los elbos y la armadura mgica que le haca casi
invulnerable, las posibilidades de los defensores menguaban drsticamente. Y Arturo
sabia con certeza que a l no iba a pasarle nada. No tena nada que ver con darse
pompa o con sobrestimarse Lancelot calculaba, siendo muy realista, que en la
muralla haba terminado l solo con unos cincuenta pictos, o ms, y esa cantidad
supona una tercera parte de los defensores que estaban al servicio de Arturo.
Entonces, por qu lo haba mandado de regreso al castillo?
No encontraba respuesta a aquella pregunta, pero de pronto oy pasos. Se dio la
vuelta despacio porque pensaba que eran los guardias, pero en su lugar apareci una
figura delgada, ataviada con un vestido blanco; lo vio y se acerc rpida hacia l,
mostrando casi vergenza. Antes de que hubiera superado la distancia entre los dos,
ya la reconoci. No saba su nombre, pero era una de las criadas de Ginebra.
Sir Lancelot? susurr la joven a pesar de que estaban solos, mientras miraba
con miedo en todas direcciones. Me alegro de encontraros. Os he buscado por
todas partes. Uno de los guardias me ha dicho que estabais aqu arriba.
Bueno, pues ya me habis encontrado respondi l. De repente, tuvo un mal
presentimiento. Le ha ocurrido algo a Ginebra?
La muchacha sacudi la cabeza.
No est herida ni en peligro, si os refers a eso dijo inmediatamente. Pero
me ha enviado para daros un recado.
Qu recado?
Quiere veros, seor respondi la criada.
Ahora?
La joven asinti.
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Os espera abajo, en la capilla. Debis ir enseguida.


En un primer momento, Lancelot no entendi verdaderamente lo que estaba
diciendo. Luego, su mente le dio una seal de alarma: En la capilla? Se haba
vuelto loca? La capilla estaba extra muros!
Dice que vos ya sabis dnde continu la criada. En una tumba. No ha
dicho ms, pero por lo que parece vos ya sabis a cul se refiere.
Claro que lo saba!
Ir dijo y vos no debis informar a nadie de esta conversacin. Puedo
confiar en ello?
S, seor contest la joven. Tena demasiado miedo para decir otra cosa, pero
Lancelot percibi, adems, que estaba diciendo la verdad. De todas formas, insisti:
Tampoco al rey. Absolutamente a nadie, est claro?
Ella hizo un movimiento afirmativo con la cabeza. Lancelot la mir de nuevo,
luego se dio media vuelta y corri escaleras abajo, tan deprisa como pudo.

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Captulo 29
Aunque la ciudad estaba acordonada y numerosos vigilantes patrullaban tras las
almenas para observar cualquier movimiento del ejrcito enemigo, haba caminos
ocultos que llevaban afuera. De su poca como mozo de cocina, Lancelot conoca
todos los recovecos y senderos secretos que conducan al exterior, mejor incluso que
el propio Arturo. Una vez que hubo abandonado la fortaleza, se sumergi en el
ddalo de vas y callejuelas oscuras y cambi un par de veces de direccin hasta estar
seguro de que nadie le segua. Media hora ms tarde a pesar de haber corrido, pero
Camelot era grande, se inclinaba bajo las ramas espinosas de unos matorrales que
camuflaban la salida, miraba rpido a todos lados para comprobar que no haba nadie
en las proximidades y se precipitaba hacia la pequea capilla. Haba silencio
absoluto. La sombra de la muralla era tan negra que no vea ms que unos pasos por
delante de l. Tras las ventanas de la casa de Dios no arda ninguna luz ni se oa ni un
slo sonido mientras se aproximaba a la valla de unos tres palmos de alto que rodeaba
la ermita y el pequeo cementerio. Si Ginebra estaba realmente all, no haca el ms
mnimo ruido.
Lancelot corri hacia la tumba sin nombre, donde ya haba estado una vez con
Ginebra, y mir hacia atrs. No estaba all. Pero s haba alguien. Lancelot lo senta.
Alguien lo vigilaba escondido entre las sombras.
Ginebra? pregunt a media voz.
Desde la oscuridad ms all de la capilla son una risa sorda, luego, surgi una
silueta con un atuendo negro que recordaba el hbito de un monje, dio dos pasos y se
qued de nuevo parada.
No exactamente dijo una voz que, procedente de un rostro oscuro tapado casi
en su totalidad por la capucha, a Lancelot le result muy familiar. No perteneca a
Ginebra, pero s era de mujer.
Quin sois? pregunt con acritud. Su mano se apoy sobre la espada y, a
pesar de que recordaba lleno de pavor lo ocurrido la ltima vez que haba
desenvainado, no iba a dudar ni un segundo en hacerlo de nuevo.
Os lo ruego, mi joven amigo, no es preciso que hagis eso la figura dio un
paso hacia delante, levant las manos despacio y se apart la capucha mientras los
ojos de Lancelot se abran de espanto. Es que Arturo verdaderamente no te ha
explicado nada? pregunt el hada Morgana.
Vos? mascull Lancelot.
Debera sentirme defraudada, incluso algo molesta, de que no me reconocieras
ya la primera vez dijo Morgana riendo. S, soy yo.
Habis, habis sido vos todo el tiempo? murmur Lancelot consternado.
Los pensamientos se agolpaban en su mente. Y a la criada tambin?
No debes enfadarte con la pobre chica dijo ella. Es fiel a su seora y
seguro que no quera tenderte una trampa.
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La habis hechizado con vuestra magia dijo furioso Lancelot.


Lo reconozco acept Morgana entre risas. No es que me haya supuesto
muchas dificultades, pero me pareca mejor encontrarnos aqu afuera. Tenemos que
hablar de unas cuantas cosas.
No s de qu podra hablar con vos dijo Lancelot lleno de ira.
Oh, yo creo que lo sabes muy bien, querido dijo el hada Morgana. No
tienes preguntas que hacerme?
Una admiti el caballero entre dientes mientras su mano continuaba agarrada
a la espada. El ansia de sangre, que se despertaba a menudo en el arma, no dej sentir
su presencia en aquella ocasin, sin embargo, l tuvo que confesarse a s mismo que
se encontraba en buena disposicin para desenfundar. Y, tal vez, era el hada Morgana
la nica persona en el mundo a la que podra matar sin remordimientos. No haba
olvidado que haba sido ella la que haba asesinado a Merln y la que haba
desencadenado aquella sangrienta guerra sin sentido contra Camelot. Y ni siquiera
saba por qu.
Cul?
Por qu? pregunt Lancelot. Erais vos la que me acechabais. Me
salvasteis la vida aquella maana en el bosque, pero tambin habis enviado a
vuestros guerreros contra m, a pesar de que sabais que iba a vencerlos.
Eso esperaba dijo Morgana. S, es cierto. Y no me has defraudado.
Por qu? repiti Lancelot sin comprender. La muerte de todos esos
hombres ha sido absurda. Vos sabais que no tenan ninguna posibilidad frente a m
y ellos tambin lo saban.
Su muerte no ha sido absurda asegur Morgana. Sonrea de nuevo, pero
ahora su sonrisa era fra y falsa, y sus ojos mostraban una dureza que provoc un
escalofro en Lancelot.
Qu da sentido a la muerte de un hombre que se ve obligado a pelear contra
un enemigo al que no puede matar? pregunt Lancelot.
Su muerte dijo Morgana. Cada hombre que t has matado era importante
para m. Por eso, mi magia se reencarn, por decirlo de alguna manera, en tu espada.
T no lo sabes todava, pero ya me perteneces, mi querido, valiente y necio amigo.
Cmo?
Con un movimiento de la cabeza el hada Morgana seal la mano derecha de
Lancelot, que se haba agarrado a la espada con tanta fuerza que le haca dao.
An no lo has comprendido? pregunt ella. El servicio de esta espada no
es desinteresado. Exige un precio por su ayuda y t has pagado ese precio
gustosamente.
Lancelot segua sin entender de qu le estaba hablando, pero comenz a sentir un
horror glacial que se iba extendiendo por su cuerpo, como si una parte de s mismo si
entendiera lo que le estaba diciendo, que quiz lo hubiera sabido todo el tiempo.
Qu qu queris decir con eso? murmur, sobrecogido.
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Cuntos hombres has matado hoy? pregunt Morgana. Cinco? Diez?


Seguramente ms.
No lo s respondi Lancelot diciendo la verdad. Qu importa eso?
Todo respondi Morgana. Ya casi lo has logrado. Lo percibo.
Lo he logrado A qu?
Me tomas por un ser maligno le interrumpi Morgana. Crees que soy
vuestro enemigo. El enemigo de todos los hombres. Pero yo no te he mentido. Arturo,
s.
Lancelot se la qued mirando. Empezaba a intuir lo que significaban aquellas
palabras llenas de misterio y aquella intuicin le llenaba de un miedo para el que no
encontraba nombre.
Esta espada fue forjada con sangre de dragn, igual que su hermana gemela,
Excalibur explic Morgana. Infinitos aos atrs. La hizo una criatura que ni
siquiera puedes imaginar. Nada de este mundo puede superarla y nada de este mundo
puede resultar peligroso para aqul que la maneja. Pero su alma negra reclama
sangre. Y con cada vida que t extingues con ella, con cada gota de sangre que viertes
con ella, un nuevo trozo de esa alma negra te cubre a ti. No lo has notado? De
verdad que no?
Claro que lo haba notado. No slo haba sido el ansia de sangre de la espada lo
que tanto le haba horrorizado. Mucho peor, tan espeluznante que ni siquiera haba
estado preparado para reconocrselo a s mismo, haba sido su propia reaccin.
Cuando manejaba aquella espada, quera matar. Le haba llevado a segar vidas casi
con delirio. Senta un dbil eco de aquella desenfrenada sed de sangre incluso ahora,
y eso que apenas rozaba la empuadura y no haba enemigos en las proximidades.
Cmo haba podido equivocare tanto? No era la voz de la espada la que oa, sino la
suya propia.
No tendrais que habrmelo dicho murmur.
Pero ahora ya es tarde dijo Morgana despacio. Se ri de nuevo y fue la
carcajada ms horrorosa que haba odo en su vida. S lo que ests pensando. Crees
que puedes coger la espada y tirarla para que todo quede atrs. Piensas que puedes
quitarte la armadura y regresar junto a tu amiga y huir con ella para que la pesadilla
tenga un final. Pero no es posible y t lo sabes. Ya nos perteneces. Tendras que haber
escuchado a Arturo y quedarte en la torre. Tu vida ha ido demasiado lejos, mi querido
amigo.
De pronto, Lancelot grit con todas sus fuerzas, desenvain la espada y de un
salto se abalanz sobre Morgana. Ella no se inmut. No dio muestras de miedo; al
contrario, le hizo frente, mirndolo con una expresin burlona. Y, pese a que,
Lancelot estaba decidido a matarla, a derramar sangre una ltima vez y acabar con
aquel juego cruel aunque llegara a costarle la vida, finalmente no pudo hacerlo. Antes
de dar el ltimo paso, se par; temblando de los pies a la cabeza, la espada agarrada
con ambas manos por encima de los hombros, cada msculo de su cuerpo en tensin.
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No pudo hacerlo. Los elbos no matan elbos.


Arturo no lo haba dicho porque s. No podan hacerlo. l no poda hacer dao a
Morgana, y tampoco ella a l.
Te voy a hacer una oferta, Lancelot dijo el hada. Su sonrisa haba
desaparecido y tambin el brillo de maldad de sus ojos. El timbre de su voz tena
ahora un tono sincero, aunque tambin grave y sin ningn atisbo de simpata o piedad
. Ven conmigo. Reniega de Arturo y sgueme. Te brindo un sitio a mi lado.
Eso es ridculo murmur Lancelot. Con un suspiro de agotamiento dej caer
el arma, retrocedi y neg con la cabeza. Ya conocis mi respuesta.
Me temo que s dijo Morgana. Pero te pido que lo pienses. Antes o
despus, nos pertenecers. Yo no necesito otro esclavo sin voluntad propia. Ya tengo
bastantes marionetas a mi alrededor. T eres especial, Lancelot. Ven junto a m y te
prometo no slo neutralizar el hechizo que la espada ha lanzado sobre ti. Reinars a
mi lado y tendrs a Ginebra.
Qu dira Mordred a eso? pregunt Lancelot con cansancio.
No estara muy entusiasmado confirm Morgana. Pero se es mi
problema. Es hijo de Arturo y mo, pero conozco sus debilidades. Es un caudillo,
pero no un rey. Necesito a alguien que no slo sepa gobernar por medio de la espada.
Ya conocis mi respuesta repiti Lancelot. No os pertenecer jams.
Pinsalo otra vez, dijo el hada Morgana e hizo un movimiento con la cabeza
cuando Lancelot trat de contradecir sus palabras: ahora no voy a aceptar ese no.
Tienes tiempo hasta maana temprano para reflexionar sobre mi ofrecimiento con
tranquilidad. Si tu vida y la de Ginebra no te importan, piensa en la vida de todos los
habitantes de la ciudad. Ven conmigo y alzar el cerco. Medita bien tu decisin. Un
no tuyo no cambiara nada. Jams podrs quitarte de encima esa armadura y esa
espada. Es demasiado tarde, creme. Puedes defenderte un tiempo ms, pero en algn
momento sers mo. La diferencia es que, para entonces, Ginebra, Arturo, sus
caballeros y todos los habitantes de la ciudad ya no vivirn. Depende exclusivamente
de ti.
Lo peor era que Lancelot perciba que aquel ofrecimiento iba en serio. Morgana
no menta. De esa forma le estaba haciendo responsable de la vida de todos los
habitantes de la ciudad. No le dejaba ninguna eleccin.
Y, entonces, hizo algo mucho peor. Lancelot crea que ya no habra nada ms que
pudiera hacerle, pero no era cierto.
Morgana dio un paso atrs, gesticul con las manos y Lancelot sinti que el
hechizo se volatilizaba. Ahora poda moverse de nuevo. Sus miembros volvan a
obedecerle, y supo con absoluta certeza que en ese momento tena la plena capacidad
de levantar la espada mgica y descargarla sobre ella.
Qu qu hacis? murmur.
Te doy una oportunidad dijo Morgana. Mtame. Puedes hacerlo. Si
quieres realmente, puedes hacerlo. Slo por esta vez.
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Pero, pero por qu?


Porque eso no cambiar nada respondi Morgana y seal la espada.
Quita una sola vida ms con ella y la transformacin habr llegado a su fin. Mtame y
tomars mi puesto. No hay diferencia.
Y, tambin, aqulla era la absoluta verdad. Lancelot retrocedi un paso y gimi de
impotencia.
Cmo puede ser tan cruel un ser humano? murmur.
Yo no soy un ser humano le record el hada Morgana con una suave sonrisa
. Igual que Arturo. O Ginebra. Y t mismo, Lancelot.
Y desapareci.
Lancelot permaneci largo rato all, mirando el lugar donde haba estado la
sombra. Luego, se gir y regres a la ciudad arrastrando los pies y con los hombros
cados, como si acarreara un peso difcil de soportar.

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Captulo 30
El fragor de la batalla continuaba cuando volvi a la fortaleza. No es que el destino
de Camelot, el de Arturo y el de todos sus caballeros le fueran indiferentes, al
contrario; pero Morgana le haba dejado muy claro que ya no haba nada que pudiera
hacer por ellos. Slo le quedaba una cosa que realizar, aunque todos tal vez con la
exclusiva excepcin de Arturo, que poda intuir la verdad la tildaran de traicin y
cobarda, pero era lo nico que restaba. Si levantaba esa maldita espada una vez ms,
si verta una sola gota de sangre, l mismo se convertira en el peor enemigo que
Arturo y todos sus caballeros pudieran imaginar.
Lancelot se pregunt lo que iba a ocurrir. Su armadura se teira bruscamente de
negro y se cubrira de pas y cuchillas mortales como la que portaba Mordred en la
batalla del cromlech? Su rostro se tornara duro y cruel, su voz rezumara
malevolencia y frialdad, como la de Mordred? No. No sera tan sencillo. Sera muy
distinto, y mucho, mucho peor.
Pero Lancelot no pensaba permitir que las cosas llegaran a ese punto.
Durante un instante, medit seriamente sobre la posibilidad de notificar a Arturo
los motivos que le llevaban a su supuesta traicin. A pesar de que, a sus ojos, la
credibilidad del rey haba menguado en los ltimos das, experimentaba por l un
sentimiento de profunda amistad y agradecimiento que no iba a cambiar sucediera lo
que sucediera. Arturo haba hecho demasiado por l y para Lancelot era fundamental
que no lo tomara por un traidor y un cobarde.
Cuando lleg al piso donde se hallaba su habitacin, se qued muy sorprendido.
La puerta que estaba al final del pasillo se encontraba abierta de par en par. El reflejo
de una parpadeante luz roja se proyectaba en el corredor y oy una nerviosa voz de
mujer a la que responda otra mucho ms apocada. Lancelot se qued quieto hasta
identificar a Ginebra como la duea de la primera voz. Entonces, corri hacia la
puerta.
Lleg a tiempo de ver cmo Ginebra levantaba el brazo con intencin de pegar a
la muchacha que temblaba arrodillada frente a ella, pero lo retiraba antes de llevar la
accin a trmino y se limitaba tan slo a dirigirle una mirada de ira.
Qu ocurre aqu? quiso saber.
Ginebra se dio la vuelta. Tena el rostro contrado de dolor, pero cuando lo
reconoci una expresin de alivio ilumin su tez plida.
Lancelot!
Ginebra, qu haces aqu? pregunt Lancelot y seal a la joven que segua
de rodillas y lo observaba con miedo. Llevaba el velo cado y Lancelot se dio cuenta
de que haba llorado. Era la criada que haba ido a buscarle a la torre.
Esta boba acaba de contarme una historia absurda dijo Ginebra, dirigiendo
un gesto acusatorio a la joven. Imagnate, se empea en que
No es su culpa la excus Lancelot.
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Ginebra parpade.
Pero, t no sabes
Por supuesto que lo s la interrumpi Lancelot, ofrecindole a la criada una
mirada tranquilizadora, y cuando se volvi de nuevo hacia Ginebra, intent sonrer,
aunque l mismo se dio cuenta de su fracaso. Todo ha sido un gran error, creme.
Esta muchacha no ha hecho nada que t debas reprocharle. Pero ahora no es
momento de hablar de esto. Tengo que conversar contigo. A solas.
Ginebra le mir sorprendida, pero la criada se levant inmediatamente y sali de
la estancia sin decir una palabra y sin pedir tampoco el permiso de su seora.
Lancelot la sigui con la vista, luego fue a la puerta y cerr. Ginebra lo observaba
interrogante y algo impaciente por obtener una explicacin, pero Lancelot
permaneci a tres o cuatro pasos de ella mirndola con reprobacin.
Qu haces aqu? le pregunt por fin. Tendras que estar en tus aposentos.
Ya oste lo que dijo Arturo. Y sabes lo que suceder si nos descubren a ti y a m
juntos. Y, encima, solos y aqu, en mi habitacin.
Tena que venir replic Ginebra. Esa tonta me ha contado una historia tan
disparatada que tena que venir a asegurarme con mis propios ojos de que estabas
bien.
Bien?, pens Lancelot. No, realmente no le iba nada bien. Su idea haba sido
marcharse sin ms, pero ahora que tena a Ginebra frente a l y la miraba a los ojos,
comprenda que aquello era, tal vez, lo peor que podra hacerle y, seguramente,
tambin lo peor que podra hacerse a s mismo.
Tengo que irme dijo sereno.
A Ginebra no debi de pillarle desprevenida. Por espacio de dos o tres segundos
slo le mir, luego pregunt en voz baja:
Ahora? En medio de la batalla? Sabes lo que pensarn los dems?
Arturo me comprender afirm Lancelot. Y lo que piensen los dems, me
es indiferente.
Y yo? Tambin te es indiferente lo que piense yo?
Estuvo a punto de decirle ven conmigo. En aquel momento no haba nada que
hubiera dicho ms a gusto. Su interior le gritaba que lo hiciera y, sin embargo, no
pronunci ninguna de esas palabras. Senta que Ginebra las estaba aguardando y,
adems, saba con claridad meridiana que si se lo rogaba ella accedera
inmediatamente, porque, al igual que l, no haba nada que Ginebra deseara tanto
como abandonar a Arturo, a Camelot y a aquella guerra sin sentido. Y tal vez sa
fuera la razn precisa de que continuara callado. Arturo entendera por qu se iba. Por
lo menos intuira que Lancelot haba sabido la verdad y haba hecho lo nico que le
quedaba para tratar de ayudarle a l y a los otros defensores de la ciudad. Pero, si se
llevaba a Ginebra con l, entonces se convertira definitivamente en un traidor, no
slo a los ojos del rey y de los otros, sino tambin para s mismo, y si haba algo que
Dulac, el sencillo mozo de cocina, haba aprendido en su corta vida como caballero
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Lancelot, era que la felicidad jams puede construirse sobre los cimientos de la
traicin y la mentira.
Todo aquello y mucho ms podra haberle dicho a Ginebra, y saba que ella iba a
entenderlo, pero no era necesario. A pesar de todo, ambos eran tan iguales que
Lancelot tena claro que ella adivinaba y comprenda los motivos de su marcha.
El viento cambi de direccin. Por unos instantes se hizo un inquietante silencio.
Luego sopl del otro lado y, a travs de la ventana abierta, el estruendo de la batalla
se hizo presente de nuevo en la habitacin. Ginebra torci la cabeza y mir por el
ventanal. Cuando se volvi de nuevo y fij la vista en l, haba lgrimas en sus ojos.
Estaba a apenas un paso y Lancelot tuvo que luchar con toda su energa contra el
impulso de salir corriendo de all como si le persiguiera el mismo demonio y, al
mismo tiempo, contra el deseo, igualmente fuerte, de abrazarla y quedarse pegado a
ella para no soltarla nunca jams. Pero no hizo ninguna de las dos cosas. Se qued
parado, mirndola simplemente, y fue Ginebra la que cerr los brazos en torno a l y
le ofreci un largo y clido beso de despedida.
La puerta salt, empujada con tanto impulso, que golpe la pared y el marco se
resquebraj.
Lancelot se volvi asustado y Ginebra emiti un chillido de espanto. Estaban los
dos demasiado sorprendidos como para pensar en separarse.
Arturo se hallaba en el umbral. Su capa y su armadura estaban intactas y limpias,
lo que indicaba que tampoco en esta ocasin haba participado en el combate. Le
seguan Perceval, Sir Galahad y Sir Mandrake. Galahad y Perceval miraban hacia el
interior, horrorizados, mientras Mandrake, que agarraba a la llorosa criada con su
mano sana, se esforzaba en disimular una sonrisa torva. Arturo, como antes Ginebra,
no pareca sobresaltado. Slo inmensamente triste.
Entonces, s dijo en voz muy baja.
Por fin, Lancelot recuper la fuerza para separarse de Ginebra y volverse hacia el
rey.
Sire, esto no es lo que parece comenz apresurado. Es se
interrumpi. Incluso para sus mismos odos sonaban absurdas y ridculas aquellas
palabras, y no eran dignas ni de Ginebra ni de l.
Arturo asinti despacio.
Ya lo s, querido amigo dijo. En realidad, es mucho peor de lo que parece.
Arturo comenz Ginebra, tienes que
El rey le destin una mirada de hielo y ella se call en el acto. Entonces, movi la
cabeza de un lado a otro y su voz son todava ms triste cuando dijo:
Creo que no sabis lo que habis hecho. Lo que me habis hecho a m, a
vosotros mismos y, sobre todo, a Camelot. Ya no me queda otra eleccin.
Pero empez Ginebra, y enseguida volvi a enmudecer cuando Lancelot le
dirigi una mirada de aviso. Era mejor que se mantuviera callada. Tal vez habra
tenido algn sentido si hubiera estado a solas con Arturo, pero de aquella manera
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todo lo que poda decir no hara ms que empeorar la situacin.


Estoy a vuestra disposicin, Sire dijo Lancelot en un susurro.
Arturo asinti como si no hubiera esperado otra cosa. Luego se volvi a Ginebra.
Id a vuestros aposentos, Mylady orden con frialdad. Ya decidir despus
lo que hacer con vos se dio media vuelta. Sir Perceval, por favor, acompaad a
la reina a sus habitaciones.
El aludido no se sinti nada a gusto en su papel, pero afirm con la cabeza,
retrocedi para dejar pasar a Ginebra en seal de respeto y camin tras ella. La joven
dama dio dos o tres pasos en el corredor, luego se qued parada y clav los ojos en
Mandrake sin que ste pudiera mantenerle la mirada ms que unos segundos. Casi de
inmediato, el caballero retir la vista y solt a la criada, que todava gimoteaba.
Ginebra rode con su brazo los hombros de la llorosa doncella y la llev consigo. Por
su parte, Arturo, Galahad y Mandrake aguardaron hasta que ambas mujeres y
Perceval alcanzaran el final del pasillo y desaparecieran por la escalera. Slo
entonces, el rey se dirigi de nuevo a Lancelot:
Debera mandaros al calabozo; quiero que lo tengis claro, Sir dijo. Pero
en estos momentos tenemos otros problemas en Camelot. No puedo olvidar la deuda
que todos tenemos con vos. Tengo vuestra palabra de que no abandonaris esta
estancia y tampoco intentaris huir de ninguna de las maneras?
Por descontado respondi Lancelot.
Para m eso es suficiente. Regresar en cuanto vuelva la calma a la muralla.
Hasta entonces permaneceris aqu sin hablar con nadie.

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Captulo 31
Transcurri por lo menos una hora hasta que el fragor de la guerra comenz a
debilitarse en la distancia y, finalmente, desapareci. Sin embargo, en el norte el cielo
sigui teido de rojo, como baado en sangre. Luego, el viento cambi de direccin,
fue refrescando y por el ambiente se propag un fuerte olor a quemado. Lancelot
haba permanecido todo el tiempo de pie, mirando por la ventana, pero no vio ni el
reflejo del fuego ni las sombras danzantes de sus llamas, no oy el estruendo de la
batalla ni los gritos de los moribundos o el chisporroteo de los incendios. Ms tarde
fue incapaz de decir todo lo que haba pasado por su cabeza en ese tiempo. En todo
caso, si hubo un sentimiento que le result ms tangible que los dems, fue una suerte
de liberacin. Sucediese lo que sucediese a continuacin, l se senta feliz de que
hubiera terminado aquel juego del escondite.
Una vez que acab la batalla, permaneci a solas mucho rato ms. No le haban
quitado ni su arma ni su armadura y tampoco haban cerrado la puerta. Lancelot no lo
haba comprobado, pero saba que fuera, en el corredor, no haba ningn vigilante. Le
haba dado su palabra a Arturo de quedarse all y todos no slo el rey deban de
saber que esa palabra le condicionaba mucho ms que cualquier soldado armado de
vigilancia en el pasillo.
Ya haca mucho que haba pasado la medianoche. Estaban ms cerca de la
maana que de la noche del da anterior cuando, finalmente, oy pasos en el corredor.
Lancelot se qued ante la ventana y mir hacia la puerta, que se abri tan slo unos
segundos despus. Arturo, Gawain y Perceval, Mandrake y Galahad entraron en el
cuarto.
Galahad cerr la puerta y Arturo se aproxim unos pasos sin que sus sentimientos
trascendieran a su rostro. Se qued a media distancia de l. Pareca muy cansado. Su
capa y su armadura estaban tan estropeadas, sucias y llenas de sangre como las de los
dems. La extenuacin que Lancelot ley en su mirada pareca ir mucho ms all de
lo puramente fsico.
Se hizo un gran silencio. Lancelot aguard a que el rey tomara la palabra, pero
transcurri una eternidad en la que el soberano nicamente lo mir, mientras buscaba
la mejor manera de comenzar su discurso sin aparentemente dar con ella. Por fin,
sali de su inmovilidad, carraspe y dijo en voz alta:
Lancelot du Lac, sabis por qu nos encontramos aqu.
El caballero se limit a asentir.
Estamos aqu para hacer justicia con vos continu Arturo con sus ojos
clavados en los de Lancelot, aunque en un momento determinado desvi la vista para
mirar ms all del caballero, a un punto mucho, mucho ms lejano. Las
circunstancias y la falta de tiempo no nos permiten realizar un juicio conforme a lo
establecido, al que vos por otra parte tendrais derecho, Sir. se es el motivo de que
haya trado a estos cuatro caballeros para que acten como mis testigos y nadie pueda
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objetar posteriormente que vos no habis tenido oportunidad de defenderos.


A Lancelot le habra gustado responder que no tena nada de qu defenderse, pero
una voz interior le dijo que era mejor no contradecirle. El tono del monarca le daba a
entender el poco sentido que tendra cualquier palabra suya. El veredicto ya haba
sido tomado. Arturo no haba ido a juzgarle. Se encontraba all simplemente para
comunicarle el fallo.
Vos, Sir Lancelot du Lac sigui tras una pausa, habis vilipendiado la
confianza de vuestro rey. Sois acusado de mantener adulterio con la reina y, por
consiguiente, de alta traicin. Tenis algo que objetar contra estas acusaciones, Sir?
Lancelot habra deseado rer a carcajadas, pero al mismo tiempo lo absurdo de la
situacin le atenazaba la garganta. No poda ms que mirar al rey lleno de
perplejidad.
Vuestro silencio podra interpretarse como aceptacin de los hechos que se os
imputan, Sir dijo Arturo con serenidad.
Es mejor que contestis adujo Perceval. Era el nico en cuyo rostro poda
entreverse cierta agitacin. Era evidente que no se senta bien en su piel.
Jams os he engaado, Mylord dijo Lancelot lo ms calmado que pudo. Y
tampoco nunca he traicionado a la corona o a Camelot.
Queris negar que entre vos y Lady Ginebra?
Si me preguntis si la amo, la respuesta es s le interrumpi Lancelot. Saba
lo ultrajante que era en una situacin como aquella quitarle la palabra al rey, pero ya
no tena las fuerzas suficientes para controlarse. Muy excitado, continu: S, es
cierto! La am desde la primera vez que la vi. Pero eso es todo. No hemos hecho nada
por lo que tengamos que disculparnos.
Por favor, ahorradnos la humillacin de que tengamos que escuchar ms
mentiras de vuestra boca dijo Arturo. Todos hemos visto con nuestros propios
ojos cmo
yo me despeda de Lady Ginebra, s le interrumpi Lancelot
impetuosamente. Vino a verme porque estaba preocupada por m y yo le dije que
iba a abandonar Camelot, y a ella. Para siempre en cuanto hubiera finalizado la
batalla.
Y tenemos que creeros? pregunto Sir Mandrake. A m me ha parecido
otra cosa muy distinta.
Lancelot no perdi ni un segundo en contestarle, slo mir al rey.
Es la verdad dijo. Si he cometido un delito porque amo a la misma mujer
que vos, castigadme por ello. Pero no me acusis de traicin y cobarda. A eso no
tenis derecho. Ni siquiera vos.
Mandrake quera intervenir, pero Arturo levant la mano con presteza y le hizo
callar con un gesto lleno de coraje. Luego mir de nuevo a Lancelot, profundamente
y durante largo rato. Por fin, suspir, sacudi la cabeza y baj la vista.
Cmo me gustara creeros, Sir Lancelot dijo. Pero la realidad os lleva la
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contraria.
Qu realidad? pregunt Lancelot con obstinacin. De la que habla Sir
Mandrake? No saba que sus palabras eran ms reales que las mas.
Ya es suficiente! le interrumpi Arturo elevando la voz. Lo que vos
habis hecho es imperdonable, Sir. No slo habis atentado a mi honor y al de Lady
Ginebra. Eso ya sera bastante grave, pero yo podra soportarlo. Pero es que, adems,
habis ofendido a la corona y, por eso, sois culpable. Debera ajusticiaros aqu
mismo, pero no he olvidado lo que hicisteis por m y por todos los mos.
Perceval y Galahad intercambiaron una mirada de sorpresa y Mandrake frunci el
ceo. Arturo continu:
En consideracin a vuestro servicio a Camelot, os regalo la vida, Lancelot du
Lac. Pero os desposeo del ttulo de caballero de la corona y os destierro de Camelot
con efecto inmediato. Antes del amanecer deberis abandonar la ciudad. Si despus
de ese plazo os encontris todava tras los muros de Camelot, se os considerar
prfugo de la justicia y se actuar en consecuencia.
Lancelot mir a Arturo sin poder creer lo que estaba oyendo. Ni l mismo saba la
decisin que haba esperado, pero aquello era No encontraba las palabras
adecuadas para definirlo. La sentencia de Arturo le haba dolido como si el propio rey
le hubiera propinado una bofetada en la mejilla. Era la segunda vez que Arturo se
deshaca de l sin ningn escrpulo y con absoluta frialdad, como se quita uno de
encima un instrumento que se ha convertido en un trasto viejo y ya no vale para nada.
Pero, Mylord, os ruego murmur Mandrake muy alterado. No podis
Ya habis odo mi decisin. Le interrumpi Arturo dirigindole una mirada
de hielo, luego se dio la vuelta hacia Lancelot nuevamente y aadi: Y vos
tambin, Lancelot. Dar orden al guardia de la Puerta Oeste para que os deje pasar sin
ningn problema. Llevaos todas las provisiones que necesitis y marchaos.
Lancelot segua buscando palabras. No poda creer lo que estaba oyendo. Arturo
tena que saber lo inconsistentes que eran las acusaciones de Mandrake.
Por fin, se atrevi a decir:
Sire, por favor
No quiero or nada ms le interrumpi Arturo. Sois un extrao para m,
Sir. Andad con cuidado, no vayis a acabar convirtindoos en un enemigo se dio la
vuelta y abandon la estancia, seguido por los dems.
Una vez que la puerta se cerr tras ellos con un ruido sordo, Lancelot fue
consciente de que el horror y la rabia se apoderaban de l. Todos los recuerdos de su
vida en Camelot comenzaron a agolparse en su cerebro. Sus manos empezaron a
temblar y sinti deseos de gritar, de destruir cualquier cosa que se le pusiera a tiro.
Con el escarpe derecho de su armadura atiz una patada tan fuerte a un escabel, que
ste sali volando por la habitacin y se empotr contra la pared de enfrente.
Entonces, le dio un puetazo al muro.
El espantoso dolor que se extendi por sus nudillos baados en sangre le devolvi
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de nuevo a la realidad. Ahora, una ira muy distinta, silenciosa, se iba adueando de l
hasta transformarse casi en odio. Hasta aquel instante se haba sentido demasiado
horrorizado como para comprender, pero, poco a poco descubra por qu Arturo se
haba dado tanta prisa y por qu haba llegado acompaado de aquellos caballeros
precisamente. No le haba concedido ni una mnima oportunidad de defenderse
porque todo lo que habra podido alegar para su defensa deba ir destinado,
exclusivamente, a los odos del rey. Por supuesto que no haba querido condenarle a
muerte, no habra podido hacerlo. Los elbos no matan a los elbos, sas haban sido
sus propias palabras, y Lancelot estaba ms convencido que nadie de que,
efectivamente, no lo habra podido hacer, igual que en su momento l no pudo
tampoco acabar con la vida de Morgana. Arturo se haba dado cuenta de que,
definitiva e irrevocablemente, Lancelot ya no le era de ninguna utilidad haba
pasado de ser un instrumento a transformarse en un peligro y haba elegido la nica
manera elegante de quitrselo de encima que haba. Su supuesta magnanimidad era
en realidad tan mezquina y alevosa como la tumba llena de gloria que haba dispuesto
para el mozo de cocina que haba muerto en su lugar.
Lancelot alz su mano dolorida, movi los dedos y observ la sangre que se
extenda por el dorso y el antebrazo. Su sangre, que l mismo haba derramado. No
Arturo.
Los elbos no matan a los elbos.
Poda ser, pens Lancelot. Pero no significaba que no pudieran hacerse cosas
peores entre ellos.

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Captulo 32
No hubo despedidas, no hubo palabras de consuelo, ni siquiera una mirada atrs.
Lancelot se haba limitado a abandonar su aposento y, atravesando la torre
ostensiblemente vaca, bajar al patio. De all, fue al establo, donde sin dar muestras
del menor signo de sorpresa se encontr al unicornio ya ensillado y dispuesto para el
viaje. No se cruz con nadie cuando atraves el patio y del guardia de la puerta de
entrada no vio ni el asomo de una sombra. En ese punto Camelot no se diferenciaba
de las dems ciudades del mundo: las malas noticias corran deprisa. Lo ms
probable, pens con amargura, es que hubiera sido el ltimo en enterarse de que era
un proscrito que, tras la salida del sol, se convertira tambin en un fuera de la ley.
Un silencio inquietante se haba adueado de la ciudad tras la batalla. No se oa ni
el ms mnimo ruido. Incluso el golpeteo de los cascos del unicornio sobre el
empedrado de las calles vacas pareca ser devorado por aquella misteriosa quietud
antes de que tuviera la oportunidad de rebotar contra las paredes de las casas y
regresar transformado en eco. No haba rastro de vida, ningn perro, ningn gato,
ninguna rata o cualquiera de las otras criaturas que poblaban las vas de Camelot
cuando sus genuinos habitantes se haban ido a descansar. Las tres puertas,
correspondientes a las distintas murallas de la ciudad, permanecan igualmente
abiertas y tampoco vio a nadie en ellas. nicamente cuando se aproxim hacia la
puerta exterior que conduca al oeste, vislumbr personas por primera vez: dos
vigilantes oscuras sombras difuminadas tras las almenas, que se inclinaron hacia l
y lo miraron en silencio y dos o tres hombres que se apresuraron a abrir una de las
dos hojas de la puerta cuando se percataron de su llegada. Lancelot estaba seguro de
que tampoco hablaran con l; al contrario: rehuiran su proximidad como si se tratase
de un apestado. Por eso, se asombr cuando una de las figuras se apart de la
penumbra del arco y le cort el paso. El unicornio relinch contrariado y Lancelot
sujet las riendas con bro. Senta la crispacin del animal y, a pesar de ello, no estaba
dispuesto a abandonar Camelot con un acto de fuerza sin sentido.
Apartaos del camino dijo con rudeza. Tengo prisa.
La figura segua siendo una sombra para l se retir hacia un lado, ms por
respeto al caballo que por las palabras del caballero, sa es la verdad.
Inmediatamente, dio media vuelta y sali de la ciudad, atravesando la puerta con dos
o tres zancadas. Luego se qued parada y se gir de nuevo. Por fin, a la plida luz de
las estrellas y de la luna en cuarto creciente pudo Lancelot reconocer su rostro.
Sorprendido, tir de las riendas de su montura.
Vos? la mano de Lancelot toc la empuadura de la espada, pero
sbitamente se contrajo con un brusco movimiento, como si hubiera rozado hierro
candente.
A quin esperabais, mozo de cocina? pregunt Sir Mandrake con una risa
despectiva.
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Mozo Lancelot abri los ojos con incredulidad. A qu os refers?


Sir Mandrake ri irnicamente, y dio un paso hacia delante mientras con su mano
sana le invitaba a continuar.
Sigamos un poco ms dijo. No creo que deseis que cualquiera pueda or
nuestra conversacin.
Pasaron segundos antes de que Lancelot pudiera superar la sorpresa y mandara
continuar al unicornio y eso tras dirigir una rpida mirada a izquierda y derecha.
Estaba tan oscuro que no se vea nada una docena de pasos ms all, pero lo habra
percibido si hubiera alguien en la vecindad.
Mandrake camin unos treinta pasos antes de pararse, darse la vuelta nuevamente
y esperar, con visible impaciencia, a que Lancelot le alcanzara y desmontara.
Entonces? comenz el joven caballero ya en voz alta. Qu queris de
m? Y a qu viene esta locura?
Mandrake le dirigi una mirada casi de lstima. Pareca todava ms agotado que
en el castillo, pero tanto el triunfo de sus ojos como el tono de burla de sus palabras
eran reales, no el mero despecho fingido que a menudo suele conllevar un
comportamiento como el suyo.
De veras creas que ibas a engaarme con tu armadura de plata y tu lujosa
espada, chico? pregunt. Su voz sonaba sarcstica. Sacudi la cabeza. Dulac
Di: fue idea tuya llamarte Lancelot du Lac, o de Merln? Es el tipo de humor que le
iba.
Lancelot iba a protestar, pero, luego, se dijo a s mismo que sera ridculo. Y
careca de cualquier sentido.
Desde cundo lo sabis? pregunt.
Desde hace lo suficiente respondi Mandrake. Pero no sufras, mozo de
cocina, soy el nico que lo sabe. Salvo quiz Arturo?
Lancelot no respondi, slo sigui mirando al caballero.
Por qu no desenvainas tu espada mgica y me matas? pregunt.
Y s, la mano de Lancelot se movi hacia la empuadura del arma, pero de nuevo
l levant el brazo de inmediato. A pesar de ello, crey sentir que la espada
comenzaba a temblar reclamando su porcin de sangre.
Habis venido por eso? pregunt en voz baja. Queris que os mate?
No podras hacerlo asegur Mandrake.
Yo, no respondi Lancelot. Pero esta espada, s.
Y, sin embargo, no lo hars Mandrake estaba convencido de ello. Porque,
entonces, Arturo ganara definitivamente, no es cierto?
Si lo habis sabido todo este tiempo, por qu no lo habis dicho? quiso
saber Lancelot.
Tal vez tena la esperanza de que Arturo lo notara respondi Mandrake.
Tal vez, quera ahorrarle la humillacin de saber que participaba en la batalla del
mismo bando que el mocoso que una semana antes le serva el vino y vaciaba su
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bacn.
Por qu todo esto? pregunt Lancelot. No estaba enfadado, slo
infinitamente cansado. Por qu me odiis tanto, Sir Mandrake?
Por lo menos a eso podras responderte t mismo, mozo de cocina replic
Mandrake.
Es por eso? pregunt Lancelot. Porque soy slo un mozo de cocina?
Porque no provengo de noble estirpe ni pertenezco a la clase apropiada? Porque he
osado ponerme a vuestro nivel?
Por un momento Mandrake se qued desconcertado. Le mir inseguro, luego
sacudi la cabeza
Porque quieres acabar con Camelot.
Qu?
Enseguida lo supe dijo Mandrake. Me di cuenta muy pronto de que
queras llevar a Camelot a la ruina.
Pero, eso es ridculo! protest Lancelot. Estis diciendo
Lo supe en el mismo momento en que te vi continu Mandrake. T eres el
que trae la desgracia. No Mordred. Ni el hada Morgana y sus guerreros pictos. Slo
t.
Estis diciendo sandeces asegur Lancelot, aunque l tambin sinti que a su
voz le faltaba conviccin. No sonaba indignada, sino tan slo expresada por alguien
que trataba de defenderse. Dara mi vida por Arturo sin dudarlo.
Lo s dijo Mandrake. Como todos nosotros. Y, sin embargo, supe que
contigo llegaba la desgracia a Camelot. Y no slo yo.
Qu estis diciendo?
De verdad no lo notaste? pregunt Mandrake. Muchos de nosotros lo
notamos, si no todos. Y ahora se ha cumplido.
Pero no es mi comenz Lancelot. Pronto la intensidad de su voz fue
menguando y se interrumpi.
En cuanto salga el sol, las tropas de Mordred invadirn Camelot para la batalla
decisoria continu Mandrake inexpresivo. No podremos detenerlos. Lo sabes tan
bien como yo. Tampoco la espada mgica de Arturo podr cambiar el rumbo de las
cosas, igual que la tuya. Todo ha acabado, mozo de cocina.
Por eso habis venido murmur Lancelot con la voz casi quebrada. Tuvo que
luchar con todas sus fuerzas para impedir que las lgrimas asomaran a sus ojos.
Estis aqu para aseguraros de que estoy al corriente. Lo s. Podis regresar con la
absoluta seguridad de que habis alcanzado vuestro objetivo. S que he fracasado.
Que todos morirn. Todos, menos yo. se sea posiblemente el mayor castigo.
De pronto, un sentimiento de ira brill en los ojos de Mandrake.
Necio estpido! grit encolerizado. Por quin me tomas? Crees que me
produce alegra?
Lancelot se sinti perdido. Durante largos segundos, observ a Mandrake
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tratando de leer en su rostro, pero no logr nada y finalmente pregunt:


Por qu, entonces? Para qu habis venido si no es para alegraros de mi
desgracia?
Porque te debo algo respondi Mandrake secamente. T me salvaste la
vida, o ya lo has olvidado? Seguramente no vivir ms all del prximo atardecer,
pero no quiero presentarme ante Dios sin haber saldado mi deuda.
A qu os refers?
Mandrake se acerc un paso ms. Su voz se hizo ms baja.
No me habis preguntado por Lady Ginebra, Sir Lancelot dijo con sarcasmo.
Ginebra? Qu ocurre con ella? Arturo
El veredicto ya haba sido emitido, igual que el vuestro, antes de que furamos
a vuestra habitacin confirm.
El veredicto?
Mandrake solt una carcajada.
Qu esperabas? Que el rey de Camelot se quedara sentado viendo cmo su
esposa lo engaaba pblicamente con uno de sus caballeros sin expiar la afrenta?
sacudi la cabeza. Por supuesto que no.
Qu significa eso? pregunt Lancelot. Su corazn lata aceleradamente.
Lady Ginebra es culpable de adulterio dijo Mandrake. En la prxima hora
ser llevada a juicio y, por la maana temprano, media hora antes de la salida del sol,
arder en la hoguera.
Lancelot lo mir con los ojos abiertos de par en par. Sinti que su corazn se
paraba y, con increble rapidez, recuperaba el latido de nuevo; su cuerpo comenz a
temblar. Dos, tres veces trat de decir algo, pero su voz se lo impidi. Cuando por fin
pudo articular algunas palabras, carecieron prcticamente de sentido.
Pero eso eso no puede ser! tartamude. Eso eso Arturo nunca
No tienes ni idea de lo que hara Arturo y de lo que no dijo Mandrake con
severidad. Y t te llamas caballero? sacudi la cabeza. Deja que te diga algo
para el futuro, mozo de cocina. Una armadura reluciente y una espada poderosa no
convierten a un chiquillo en un hombre, y un escudo y un caballo protegido por su
barda no hacen de ningn campesino un caballero.
Pero, eso no puede ser! grit de pronto Lancelot. Le daba exactamente igual
que los hombres apostados en las almenas pudieran orle. Arturo ama a Ginebra!
Morira cien veces antes que permitir que alguien le tocara un solo cabello!
Y la ahogara con sus propias manos antes que permitir que Mordred se le
acercase dijo Mandrake. Todava no lo has entendido? No se trata de amor o de
humanidad. Es simplemente una lucha por el poder. Morgana y su bastardo ansan
obtener el poder sobre Camelot y, por consiguiente, sobre toda Inglaterra, y si se
quitan a Arturo de encima y Mordred se casa con Ginebra, ya no habr nada que
pueda detenerlos. Crees que Arturo no lo sabe? S, t tienes razn. Con respecto a
ese asunto os parecis mucho. l est ciego de amor. Sacrificara su propia vida y la
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de todos sus caballeros sin dudarlo para salvar a Lady Ginebra. Pero su odio a
Morgana y a su bastardo es todava ms fuerte. Sabe que ya no puede vencer. Esta
batalla estaba perdida de antemano, pero la victoria no tendr sentido para Morgana
si ya no existe el premio para el vencedor.
Y tena razn. Lancelot lo haba comprendido aun antes de que Mandrake acabara
su discurso. Era lo nico que tena sentido. El nico camino para que Arturo triunfara
finalmente sobre el hada Morgana y Mordred. Y, sin embargo, era tan horrible. Tan
inhumano, que Lancelot grit de dolor. De qu vala una victoria si con ella se vena
abajo todo por lo que se haba luchado?
Por qu me contis todo esto? pregunt.
Te lo he dicho respondi Mandrake. Tengo una deuda contigo.
Eso es una estupidez! replic Lancelot. Sabis con absoluta precisin lo
que no me queda ms remedio que hacer ahora Mandrake permaneci callado.
Por qu?
Tampoco esta vez respondi el caballero, pero dio un paso atrs, se gir y mir un
instante en direccin hacia donde se encontraba acampado el ejrcito picto en medio
de la oscuridad, esperando la salida del sol para el ataque definitivo sobre Camelot.
Cuando se volvi de nuevo hacia Lancelot, su rostro segua tan inexpresivo como
antes y su voz son tan fra y condescendiente como sola.
Ahora ya he pagado mi deuda, Sir Lancelot dijo. Pero no le deis el sentido
que no tiene. Escuchasteis a Arturo. La prxima vez que nos veamos, seremos
enemigos.

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Captulo 33
Continuaba el mismo inquietante silencio de horas antes. Desde que Lancelot haba
abandonado la ciudad, deban de haber transcurrido unas dos o tres horas. Aunque no
poda ver el cielo, saba que en el este la primera claridad del da se estaba abriendo
paso a travs del aterciopelado azul de la noche, y en el campamento del ejrcito
picto las fogatas comenzaban a extinguirse. Los hombres estaran levantndose, an
medio dormidos alcanzaran sus odres de agua o revisaran, por ltima vez, el estado
de sus armas en el caso de que hubieran logrado conciliar el sueo la noche
anterior, lo que con toda seguridad slo habran conseguido bien pocos. Tambin los
guardias apostados tras las murallas de la ciudad estaran reavivando el fuego bajo las
tinajas de aceite, comprobando sus cotas de malla y sus yelmos, y mirando hacia el
norte con el corazn en un puo, aguardando el momento, cada vez ms cercano, en
que el paisaje despertara con su ondulante movimiento.
Lancelot no poda ver nada de todo aquello. Se encontraba en un diminuto
habitculo sin ventanas, situado tras la oscura bveda que antiguamente Merln haba
utilizado como biblioteca. En su otra vida, Lancelot iba por all a menudo para
echarse alguna que otra cabezadita en secreto, pues el cuarto se usaba poco y, en
realidad, serva de trastero. All se almacenaban las cosas que ya no valan para nada,
pero de las que Merln no quera desprenderse. ste, que en aquella otra vida haba
recibido el nombre de Dagda y haba representado el papel del querido y anciano
cocinero, siempre haba hecho ver que no se daba cuenta. La nica luz llegaba a
travs de un tnel de ventilacin, de menos de un palmo de ancho, que arrancaba bajo
el techo y conduca hacia arriba haciendo ngulo. La porquera del suelo y el polvo
que se haba depositado por todas partes indicaron a Lancelot que aquel cuartucho
todava se utilizaba menos que antes.
Pero aquello no era lo ms importante. Lo que confera para Lancelot tanto
significado a aquel trastero era el agujero excavado en el suelo que, olvidado por
todos, comunicaba con un corredor de tres o cuatro metros de profundidad que,
atravesando los cimientos de la ciudad, llevaba al exterior. Lancelot no tena ni idea
de quin lo haba cavado ni con qu fin, y estaba firmemente convencido de que ni
Arturo ni nadie en el castillo conoca su existencia. Como muchas ciudades, tambin
Camelot se asentaba sobre los cimientos de otra poblacin mucho ms antigua y
seguramente aquel corredor haba servido como va de escape; quizs como canal
para bombear el agua fresca del ro o, al revs, para arrojar los desperdicios a la
corriente. Eso ahora daba lo mismo. Lo fundamental era que Dulac, el mozo de
cocina, haba descubierto aquella salida secreta en una de sus mltiples correras por
la fortaleza y ya la haba utilizado ms de una vez, para irse a jugar con Lobo una
horita a la orilla del ro, mientras Merln lo crea cortando zanahorias o lavando
verduras en la cocina. Siempre lo haba mantenido en secreto, a pesar de que alguna
vez haba llegado a sospechar que Dagda estaba al corriente pero le segua el juego
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encantado. Y, hoy, ese secreto tal vez iba a salvar la vida de Ginebra.
Si todo transcurra como Mandrake le haba dicho, ya estara preparada la
hoguera para Ginebra y, en aquellos instantes, la dama sera conducida hacia ella.
Y si no?, susurr una vocecilla en su interior. Y si las cosas eran distintas y
Mandrake le haba tendido una trampa para que, a pesar del mandato de Arturo,
regresara de nuevo al castillo, de tal modo que l y los otros caballeros tuvieran un
pretexto legtimo para matarle?
Eso tambin da lo mismo, pens con amargura. La vida sin Ginebra careca de
todo sentido.
Apart esos pensamientos de su cabeza, se levant y cruz con el corazn
desbocado la puertecilla de acceso. Todo estaba en silencio. No vea ni sus propias
manos y el ruido ms fuerte que oa era el latido desmesuradamente rpido de su
corazn. Lancelot permaneci un minuto quieto y con los ojos cerrados, escuchando,
antes de decidirse a encaminarse hacia la salida.
Pas por la puerta, se dio la vuelta y escuch de nuevo, pero todo segua oscuro y
en completo silencio; tan slo desde la entrada llegaba un ligero resplandor que
semejaba un rayo de polvo posado en el aire. De pronto le pareci or unos levsimos
sonidos en la distancia. Imbuido de una sensacin de alivio, sigui andando y se
qued parado ante la siguiente puerta, para escuchar una vez ms; la traspas y
comenz a subir por la empinada y estrecha escalera. La luz gris del fondo le
recordaba a una cortina, y por muy despacio que pisase tena la sensacin de que sus
pasos resonaran como los cascos de un caballo por todo el patio.
Ms o menos a la misma hora que en el campamento de los pictos los soldados
comenzaron a vestirse sus armaduras y pertrecharse con sus armas, lleg Lancelot al
final de la escalera y se peg con precaucin a la pared para no ser descubierto, por
un descuido, en el ltimo momento. Entonces, ech un vistazo al patio.
Estaba repleto de hombres; en su mayor parte, caballeros ataviados con sus
armaduras, pero tambin un buen nmero de guardias y soldados. Justo en el centro
del patio haban erigido un patbulo de madera. Sobre l, se levantaba un montn de
lea que sobrepasaba la altura de una persona. Al pie del cmulo haba gavillas de
paja y ramas secas apiladas.
Una hoguera.
Lancelot gimi. Mandrake haba dicho la verdad. Su espantosa afirmacin no
esconda ninguna mentira.
Por unos instantes todo comenz a dar vueltas a su alrededor. Sinti en su boca el
sabor de la sangre, pero no se percat de que la rabia le haba llevado a morderse la
lengua. Su mano se asi con tanto mpetu alrededor del pomo de la espada que el
cuero con el que estaba recubierto rechin ostensiblemente. Si en aquel momento
Arturo o alguno de sus caballeros hubieran estado frente a l, no habra dudado ni un
segundo en desenvainar el arma y matarlos.
Pero no haba nadie frente a l. Ni nadie se fij en el caballero. Toda la atencin
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estaba puesta en el patbulo y en la escalera que conduca a las estancias privadas y


cuya puerta superior se hallaba abierta.
Pas un buen rato, pero por fin se fue calmando el torbellino de pensamientos que
bulla en la mente de Lancelot. Todava le temblaban las manos, pero comenz a
preguntarse cules deban ser sus siguientes pasos. Su primer impulso fue salir
corriendo y liberar a Ginebra por la fuerza, pero aquello no le conducira ms que a
una muerte segura. Ni siquiera con la espada de los elbos y la armadura mgica
lograra superar a ms de treinta caballeros y, seguramente, el quntuplo de guerreros
y soldados, por no hablar del propio Arturo. Y, adems, l no haba regresado all
para hacer correr un ro de sangre.
Qu hacer, entonces?
La decisin le vino dada. Bajo el dintel de la puerta de palacio aparecieron tres
figuras ataviadas con los colores blanco, azul y plata de Camelot. Reconoci
enseguida a dos de ellos: Arturo y Mandrake, que a la izquierda del rey segua con el
brazo en cabestrillo; dudaba con respecto a la identidad del tercero, pero eso daba lo
mismo. Los tres hombres bajaron despacio por la escalera y las hileras de caballeros y
soldados fueron separndose a su paso para dejarles pasar en seal de respeto. Desde
algn lugar comenz a sonar un tambor a un ritmo lento y amenazador. Los
pensamientos de Lancelot empezaron a agolparse en su cabeza. Por unos instantes fue
presa del pnico y comprendi por fin, cuando ya era tarde, que ni siquiera haba
ideado un plan. Nadie miraba en su direccin. Nadie lo hara mientras durara aquel
cruel espectculo, y l se hallaba a menos de treinta pasos de la hoguera.
Comprendi, dolorosamente, que haba desperdiciado un tiempo precioso. No tendra
la menor oportunidad de liberar a Ginebra ni cuando estuviera en el patio ni ya en el
patbulo. De algn modo tena que acceder a las cmaras privadas y tratar de hacerlo
all.
Pero, cmo? Su armadura y su capa desgastada y manchada de sangre le
descubriran en cuanto abandonara su escondite.
La mirada de Lancelot escudri el patio de punta a punta. Slo le quedaba una
posibilidad: si consegua pasar inadvertido por la puerta abierta, alcanzara el establo
y desde l haba una innumerable cantidad de puertas y corredores por los que podra
acceder al palacio sin ser visto. Pero el trayecto le llevara tiempo, un tiempo que
seguramente no tena.
Sin embargo, tendra que bastar!
Esper a que Arturo y sus dos acompaantes se sumergieran entre la multitud de
caballeros y soldados, y reuni toda su valenta para salir al patio y, muy derecho y
muy despacio la nica manera de no llamar la atencin, pasar por la puerta y,
luego, siempre adelante! Slo uno de los soldados, que estaba haciendo guardia,
ech un vistazo en su direccin antes de volver a concentrarse en el espectculo.
Lancelot evit mantener los ojos fijos en l y opt por mirar hacia el establo.
Finalmente, lo alcanz sin que nadie le parara o tratara de hablar con l, entr y cerr
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la puerta tras de s.
Le recibi la oscuridad, el olor a heno y estircol, y un sinfn de caballos
sudorosos. Se qued quieto por unos segundos, para que sus ojos se acostumbraran a
la escasa luz interior; luego sigui caminando, pero se par de nuevo cuando en el
patio el sonido del tambor se hizo ms potente.
Se dirigi con rapidez a la puerta cerrada y escrut por un resquicio entre los
tablones.
Era demasiado tarde. Haba perdido mucho tiempo. Al otro lado del patio, en la
misma puerta por la que haba salido Arturo, estaba ahora Ginebra. Llevaba un
sencillo vestido blanco, una capa de armio y un tupido velo que ocultaba su rostro.
La seguan dos caballeros, probablemente haciendo las veces de vigilantes, pero
ninguno de los dos osara rozar a la reina o aproximarse a ella. Lleno de horror,
Lancelot observ cmo Ginebra avanzaba dos pasos, luego se quedaba parada y, con
un gesto sereno y decidido, levantaba las manos y se echaba el velo hacia atrs. Su
rostro no mostraba ninguna agitacin. A pesar de la distancia, Lancelot se dio cuenta
de que en l no haba ni un pice de miedo; slo una sobriedad y una majestuosidad
que estaban en claro desacuerdo con su juventud. Su mirada se pos despacio sobre
los caballeros reunidos abajo y se qued colgada unos segundos de cada uno de ellos,
y Lancelot se percat de que todos sin excepcin, hombres que se haban carcajeado
en su propia cara de una docena de contrincantes armados hasta los dientes, se
avergonzaban ahora y bajaban la vista o la retiraban a un lado.
Su desconsuelo se hizo insoportable. Agarr la espada nuevamente, percibi el
temblor del arma mgica y se acord de las palabras de Morgana. Tal vez supondra
su perdicin, y tambin la de todos los hombres que haba all, la de Camelot y, en
ltima instancia, la de la propia Ginebra si desenfundaba ahora para tratar de salvarla,
pero le daba lo mismo. No tena otra eleccin y, adems, no le importaba. Si Arturo
estaba dispuesto a asesinar a la persona que ms quera para salvar el mundo, l
tambin tena el derecho de destruir el mundo para salvar a esa persona.
Con decisin, sac ligeramente la espada de la vaina, extendi la mano izquierda
hacia el pestillo de la puerta y par en pleno movimiento cuando oy a su espalda el
sonido de los cascos de un caballo y un relincho amortiguado. Se dio la vuelta
sorprendido.
Tras l estaba el unicornio.
Lancelot lo mir durante un momento sin comprender. Lo haba dejado en las
proximidades de la capilla, ensillado y atado para que no se escapara, con el fin de
que Ginebra y l pudieran huir montados sobre su lomo en cuanto abandonaran la
ciudad. No haba ningn camino por el que el animal hubiera podido entrar sin ser
visto. Pero all estaba.
Y Lancelot saba por qu.
Ech un nuevo vistazo fuera. Ginebra y sus dos escoltas haban bajado ya las
escaleras y se aproximaban al patbulo. Igual que antes con Arturo, tambin ahora
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caballeros y soldados se apartaban respetuosamente sin atreverse tampoco a fijar la


vista en ella. El propio Arturo, que se hallaba al pie de la escalera que conduca al
patbulo, mantuvo su mirada slo por unos instantes. Ginebra se mova despacio, con
pasos seguros. Aparentemente sin temor ni ningn signo de duda, emprendi la
subida, lleg al cmulo de lea y se apoy en l. Lancelot vio que un hombre vestido
de negro y con una capucha del mismo color suba tras ella y la maniataba con cierta
vacilacin. Cuando pas junto a la dama, sta le dijo unas palabras. El hombre se
qued quieto, mir nervioso en su direccin y quiso marcharse, pero Ginebra repiti
sus palabras. Entonces, el verdugo levant las manos despacio y se quit la capucha
negra de la cabeza. El rostro que apareci debajo estaba muy plido y, a pesar de la
distancia, Lancelot se dio cuenta de la expresin torturada que mostraba su
semblante.
Detrs de l, el unicornio coce impaciente y Lancelot comprendi que haba
llegado el momento. Se puso a la izquierda del animal y mont dndose un fuerte
impulso.
Como por arte de magia, percibi entonces el peso familiar del escudo en la mano
izquierda y de la espada en la derecha. Tratara de no utilizar las armas, pero si se
vea obligado, lo hara. Lo que sucediese, a partir de ahora, ya no era decisin suya.
Tal vez no lo haba sido nunca. Quiz la nica razn de que le hubieran concedido la
armadura, el escudo, la espada, e incluso aquel animal fabuloso, radicaba en aquel
momento y en lo que quedaba por hacer.
Cerr los ojos, cont despacio hasta cinco y, aun antes de que se lo ordenara, el
unicornio sali a galope.
Con la potencia de un alud de piedras, el unicornio embardado se precipit contra
la puerta del establo y la rompi en mil pedazos. Mientras los caballeros salan
asustados de estampida o trataban de protegerse de las astillas de madera que caan
como una peligrosa lluvia de afilados carmbanos, Lancelot y el unicornio saltaron
sobre ellos como un cicln. La maestra con la que el Caballero de Plata empleaba la
espada y los violentos empellones que impela a su escudo apartaban a los hombres
hacia los lados sin necesidad de que matara o simplemente hiriera a ninguno; y aquel
que no corra lo suficiente para ponerse a cubierto acababa bandeado por el animal.
En cuatro saltos llegaron junto al patbulo de madera y, de una cabriola, el animal se
plant encima. Justo en ese instante, Lancelot oy a su espalda un grito furioso, que
se uni al guirigay de lamentos de caballeros y soldados, y sin necesidad de darse la
vuelta, supo que Arturo corra hacia l con el arma desenvainada. Se inclin en su
silla y con una nica estocada de su espada lbica cort la cuerda que aprisionaba las
muecas de Ginebra. Mientras ella trastabillaba hacia delante entre jadeos, Lancelot
descubri, lleno de horror, que el verdugo haba completado su trabajo: las llamas
haban prendido en dos zonas de la pila de lea y algunas chispas salpicaban ya los
bordes de la capa y el vestido blancos. Diminutas lenguas de fuego laman los pies de
la dama; Lancelot se inclin una segunda vez y utiliz el filo de la espada mgica,
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que cortaba el acero y la piedra sin esfuerzo, para sesgar limpiamente y de un solo
tajo la orilla ondeante del vestido, sin rozar siquiera la piel de Ginebra. Luego, el
caballero se lade en la silla, agarr el brazo de la dama y de un solo movimiento la
elev a lomos del unicornio. Prcticamente, en el mismo instante, el animal fabuloso
se puso de manos, se dio la vuelta en el sitio, coce con las patas delanteras el
patbulo y lo tritur hasta convertirlo en un montn de madera carcomida. Ginebra
chill y Lancelot vio por el rabillo del ojo que Arturo se precipitaba hacia ellos, con
la capa ondeando al viento, su rostro contrado en una mscara de odio y enarbolando
a Excalibur con la mano derecha. Al percibir la proximidad de su hermana de sangre,
entre los dedos de Lancelot la espada de los elbos grit en silencio, reclamando
medirse con ella. Por su parte, el unicornio volvi a su posicin horizontal y brinc
desde el patbulo destruido hacia los caballeros y soldados que todava corran
muertos de miedo de ac para all. Dos o tres hombres, ms incluso, fueron coceados
e impulsados hacia los lados. Algunos de ellos lograron sobreponerse y
desenfundaron sus armas para hacerle frente. Para su enorme desconcierto, Lancelot
descubri que Galahad se encontraba entre ellos.
Mientras con su fuerza descomunal el unicornio se iba abriendo paso entre las
filas de los hombres, Lancelot arremeta con su espada a diestro y siniestro. Como
tantas veces, era el arma la que guiaba su brazo, y no a la inversa, pero l logr
movilizar todas sus fuerzas y la poca voluntad que le quedaba para golpear
exclusivamente las espadas de sus atacantes, que bajo sus mandobles se quebraban
como el cristal. Algunos de los hombres caan al suelo a causa del empuje de su
espada, y por fin estaba ya frente a la puerta, y podra saltar por ella, y
Frente a l estaba Arturo.
El unicornio no redujo el paso. A pesar de que el rey se mantena con las piernas
abiertas, firme, la espada levantada y mirndolo con ojos sombros, el animal pareca
desear abalanzarse sobre l, y el tiempo corra vertiginosamente rpido y, al mismo
tiempo, infinitamente lento: Lancelot vio cmo Arturo enarbolaba la espada por
encima de su cabeza y se dispona a asestar un mandoble; vio la determinacin mortal
en sus ojos, pero tambin el espanto, y, de pronto, la espada de los elbos hizo un
movimiento brusco por s misma, se cruz en el camino de Excalibur
y el mundo se volvi del revs.
Las dos espadas mgicas chocaron entre s produciendo un estruendo que nunca
antes haban percibido odos humanos. No era el tintineo del acero; era el estallido
entre dos fuerzas de la naturaleza, contrarias, desatadas, tan ancianas como el mundo
y enemistadas desde el principio de los tiempos. Lancelot no sinti ningn dolor, no
sinti el impulso del golpe, ni la fuerza con la que la espada lbica rebotaba una vez
que Excalibur, por su parte, la apartaba de su camino; sino algo inmensamente peor,
para lo que no tena palabras, pues no formaba parte del mundo en el que haba
nacido y haba crecido, ya que l y todos los presentes fueron testigos de algo que
nunca deba haber sucedido. Una luz increblemente deslumbrante sobrevol el
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castillo y, durante un breve espacio de tiempo, los distintos edificios de la fortaleza se


hicieron transparentes como el cristal, como si el choque de las dos espadas mgicas
hubiera provocado un hechizo que hubiera hecho desaparecer el mundo y todos los
objetos incluidos en l.
Luego pas. Con un grito de dolor, Lancelot se venci hacia delante y se
derrumb sobre el cuello del unicornio. Por su parte, Arturo se bambole hacia atrs
y choc con tanta fuerza contra uno de los arcos de la puerta que perdi el equilibrio
y cay al suelo. Excalibur se escurri de sus dedos y se desliz a tierra, y el unicornio
dio un potente salto sobre el cuerpo del rey y sali por la puerta como una exhalacin.
De sus cascos salan chispas mientras huan cada vez ms veloces por las desiertas
calles de Camelot.
Nadie trat de detenerlos, nadie los persigui. Tan slo unos minutos despus,
alcanzaron la Puerta Norte y galoparon a travs de ella sin problemas, pues cuando
los guardias vislumbraron la fabulosa criatura y a los jinetes que montaban sobre su
silla, no se atrevieron a pararlos; simplemente abrieron la puerta y comenzaron a
subir el rastrillo tan rpido como pudieron. Ginebra se peg a la espalda de Lancelot,
temblando de miedo, al ver a ste inclinarse sobre el cuello del animal para pasar por
debajo de los afilados barrotes del rastrillo todava a medio subir. El caballero sinti
que las puntas araaban el casco y el espaldar de su armadura, pero ocurri un nuevo
milagro y superaron tambin este ltimo contratiempo en su camino hacia la libertad.
Y llegaron afuera. La ciudad se ergua a sus espaldas y en las colinas frente a ellos
la noche comenzaba a dar paso al da en que el ejrcito de los pictos se dispona para
el ataque final sobre Camelot.
Desesperadamente, Lancelot tir de las riendas mientras picaba espuelas para
indicarle al unicornio que tomara hacia la izquierda y el animal relinch de dolor y
rabia y galop todava con ms furia. Bajo sus cascos saltaban el fango y la hierba
como lo hace el agua bajo la quilla de una barca que cruza un gran caudal, y corran,
corran, cada vez ms. Tras ellos, las almenas de Camelot comenzaban a llenarse de
hombres, los fuegos parpadeaban y se hacan ms potentes y, por el otro lado,
avanzaba ya la inmensa mole del ejrcito brbaro, pero Lancelot saba que lo
lograran. El unicornio, ya a galope tendido, los sacara de all como un torbellino
blanco, lejos de Camelot, lejos de Arturo, lejos de la Tabla Redonda y hacia un futuro
nuevo, incierto.

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